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MENTE y CEREBRO

y
MENTE CEREBRO

n.o 37/2009
6,50

ALUCINACIONES
Entre los sueos y la percepcin

LA AGORAFOBIA
EL SINDROME
DE KORSAKOFF

RETROSPECTIVA

EMILIO MIRA Y LOPEZ

9 771695 088703

JULIO/AGOSTO 2009

SUPERDOTADOS

00037

SIMULACION CEREBRAL

SUMARIO

66

70

54

12

12 LA AGORAFOBIA
Jos Pedro Espada Snchez
Uno de los trastornos de ansiedad ms
frecuentes es el miedo a los lugares donde no se puede recibir ayuda, por temor
a sufrir una crisis de pnico. El paciente
limita su movilidad a sitios considerados
seguros.

82
28 LAS ALUCINACIONES:
VERDAD O FALSEDAD?
Juan C. Gonzlez y Jrme Dokic
Cmo denir una alucinacin? Las
personas que experimentan esos fenmenos no siempre entienden que los
mensajes o las imgenes que perciben
son producidos por su propio cerebro.
Cabe, pues, preguntarse sobre la naturaleza de la percepcin.

22 LAS ALUCINACIONES:
ENTRE LOS SUEOS Y LA PERCEPCION
Alexandre Lehmann y Juan C. Gonzlez

32 SUSTANCIAS ALUCINOGENAS

Nadie est al abrigo de experimentar


una alucinacin; pero si el episodio
se produce, rara vez ocurre de nuevo.
Existen, no obstante, ciertas condiciones
siolgicas y diversas patologas que
favorecen su aparicin recurrente. Las
alucinaciones pueden presentarse en
todas las modalidades sensoriales.

Felix Hasler

Julio / Agosto de 2009 N 37

Las drogas alucingenas actan en el


cerebro y perturban la conciencia. Las
investigaciones sobre las alucinaciones
evalan las bases neurobiolgicas de los
estados alterados de la conciencia.

38 CURACION POR PSICODELIA


David Jay Brown
Drogas alucingenas, ruina de tantas
mentes en los aos sesenta, podran aplicarse para el tratamiento de trastornos
mentales.

54 SIMULACION CEREBRAL
Felix Schrmann
Un equipo de investigacin suizo est
construyendo un cerebro articial dentro de un supercomputador. Se trata del
Blue Brain. Con l se proponen descifrar
el funcionamiento del encfalo.

60 ERASE UNA VEZ MAANA


Thomas Grter
Por qu necesitamos evocar el pasado
para imaginar el futuro?

EL CEREBRO ALUCINADO

22
28
32
38

LAS ALUCINACIONES:
ENTRE LOS SUEOS Y LA PERCEPCION
LAS ALUCINACIONES:
VERDAD O FALSEDAD?
SUSTANCIAS ALUCINOGENAS
CURACION POR PSICODELIA

66 EL SINDROME DE KORSAKOFF

75 TESTS PARA SUPERDOTADOS

Patrick Verstichel

Detlef H. Rost

Los que sufren el sndrome de Korsakoff


muestran una prdida grave de memoria. Para ellos, carecen de sentido el futuro, los proyectos, la historia personal o la
capacidad de no permanecer bloqueado
en el instante presente.

Cmo se reconoce una capacidad intelectual extraordinaria, cmo se convive


con ella y qu prejuicios sobre el tema
sera mejor abandonar?

70 MENTES EXCEPCIONALES
Christian Hoppe y Jelena Stojanovic
En qu estriba la diferencia entre el
cerebro del genio y el del sujeto comn?
Durante mucho tiempo la investigacin ha venido dando palos de ciego.
Por n comienza a descorrerse el velo
que ocultaba el encfalo de la persona
brillante.

82 EL FACTOR HUMANO
EN LOS EQUIPOS MULTIETNICOS
Susanne Rytina
Quienes colaboran con personas de otras
nacionalidades deben conocer las formas de trabajo tpicas del pas respectivo
y as evitar fciles malentendidos. La
psicologa ha emprendido un ambicioso
estudio mundial sobre las relaciones
humanas implicadas.

SECCIONES
5

Encefaloscopio
Expresin corporal
Sonrisas falsas
En tres dimensiones
Ideacin
Meros halagos?
Motilidad cerebral

Retrospectiva
Emilio Mira y Lpez

45 Entrevista
Ernst Fritz-Schubert:
Felicidad

48 Mente, cerebro y sociedad


Cmo ser ser abeja?
Ataques personales
Ms mediciones, menos discursos

89 Ilusiones
Neurologa de la belleza

92 Syllabus
La espermina y el dao cerebral

94 Libros
Funcin cerebral. Novedades e innovaciones

MENTE y CEREBRO
COLABORADORES DE ESTE NUMERO

DIRECTOR GENERAL

Asesoramiento y traduccin:

Jos M. Valderas Gallardo

Juan C. Gonzlez: El cerebro alucinado, Las alucinaciones: entre los sueos y la


percepcin, Las alucinaciones: verdad o falsedad?; Bruno Moreno: Sustancias
alucingenas, Ataques personales; Luis Bou: Curacin por psicodelia,
Encefaloscopio, Cmo ser ser abeja?, Ms mediciones, menos discursos;
Angel Gonzlez de Pablo: Entrevista, Mentes excepcionales; Alex Santatala:
Simulacin cerebral, El factor humano en los equipos multitnicos; Ignacio
Navascus: Erase una vez maana; Pilar Garca-Villalba: El sndrome de
Korsakoff; F. Asensi: Tests para superdotados; Sixto J. Castro: Ilusiones

DIRECTORA FINANCIERA

Pilar Bronchal Garfella

EDICIONES

Juan Pedro Campos Gmez


Laia Torres Casas

PRODUCCIN

M. Cruz Iglesias Capn


Albert Marn Garau

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Purificacin Mayoral Martnez

ADMINISTRACIN

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SUSCRIPCIONES

Concepcin Orenes Delgado


Olga Blanco Romero

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08021 Barcelona (Espaa)
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Gehirn & Geist


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Portada: Mente y cerebro

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REDAKTION: Dr. Katja Gaschler, Dr. Hartwig Hanser,



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ENCEFALOSCOPIO
EXPRESIN CORPORAL

SONRISAS

Ms testosterona, mejores bailarines

Una ruptura puede tener al menos

FALSAS

una cosa buena: mayor destreza para


detectar sonrisas falsas. El equipo

asi todas las mujeres estn de


acuerdo en que los hombres
que saben bailar resultan atractivos. Un estudio reciente aporta la
razn. Los varones que estuvieron
expuestos a ms elevadas concentraciones de testosterona en el seno
materno resultan a juicio de
las damas mejores bailarines. Peter Lovatt, de
la Universidad de
Hertfordshire, ha
observado que
la coordinacin y complejidad de
la danza de un hombre, as como la
amplitud de
sus movi-

mientos, afectan al grado en que


tal varn le resulta, a las mujeres,
atractivo, viril y dominante. Sabemos que la testosterona provoca efectos sobre las caractersticas
fsicas, afirma Lovatt. Pudiera
ser que los individuos con mayor
concentracin de testosterona posean un control ms
completo de sus cuerpos.
La danza viene a sumarse
a las facultades atlticas,
a la destreza musical y a la
simetra facial en una lista
creciente de rasgos que acentan el atractivo masculino
y estn asociados con las
concentraciones prenatales de testosterona.
Clara Moskowitz

liderado por Michael Bernstein, de la


Universidad de Miami, ha descubierto
que las personas que se sienten rechazadas poseen mejor capacidad para
discriminar entre las sonrisas falsas y
las sinceras. Sostienen que una sonrisa
sincera expresa emociones autnticas,
como la cooperacin, porque algunos
de los msculos que utilizamos los
orbiculares de los ojos no estn
sometidos a control consciente.
A nuestros antepasados, para sobrevivir, les resultaba imprescindible la
integracin en un grupo arma
Bernstein, por lo que a un individuo
ajeno no le convendra despilfarrar
energa actuando segn una reaccin
falsa... ni perder la oportunidad de
ser aceptado.

Rachel Mahan

FOTOLIA / ALEXANDER YAKOVLEV

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

EN TRES DIMENSIONES
Representacin cerebral
uando vemos una fotografa, identicamos sin esfuerzo a personas y objetos. Recreamos en nuestra mente
una escena tridimensional a partir de una imagen de dos
dimensiones. Por sencilla que nos parezca semejante tarea,
los cientcos han estado largo tiempo perplejos, tratando de averiguar cmo lo consigue nuestro cerebro. Hasta
los ms potentes ordenadores han de librar duras batallas
para extraer objetos tridimensionales a partir de imgenes
planas.
Hasta ahora, casi todas las investigaciones se haban
centrado en un problema ms sencillo, la representacin
neuronal de conguraciones bidimensionales. En un nuevo
estudio se expone por vez primera que algunas neuronas
se hallan sintonizadas para captar tambin detalles tridimensionales.
El fantstico nmero de posibles formas tridimensionales
ha dicultado el estudio de su procesamiento cerebral. Un
equipo dirigido por Charles Connor y Yukako Yamane, de
la Universidad Johns Hopkins, ha obviado este problema
valindose de un programa informtico que generaba una
serie de formas cuya evolucin dependa de los elementos
que suscitasen respuestas ms intensas en determinadas

neuronas. Al nal, lograron individualizar varias neuronas


que respondan, cada una, a conguraciones tridimensionales especcas.
Las respuestas ms intensas eran las provocadas por fragmentos de objetos: puntas o aristas sobresalientes. Las
neuronas llevan informacin muy clara, correspondiente
a elementos tridimensionales, y a la relacin mutua de esos
elementos entre s, arma Connor. Estos hallazgos vienen
a respaldar una teora clsica, segn la cual el cerebro puede comprender objetos como combinaciones espaciales de
partes tridimensionales, en vez de aprender solamente a reconocer objetos a partir de diferentes perspectivas bidimensionales. Connor seala, sin embargo, que el cerebro puede
apoyarse en el procesamiento en dos dimensiones, ms veloz, en situaciones
que exijan un
reconocimiento rpido.
Jeremy Hsu
JUPITERIMAGES

IDEACIN
Pensar deprisa produce mejor humor

n da horrible? No intente pensar


ar en coon rapisas gratas. Limtese a pensar con
dez. Segn un nuevo estudio, la aceleracin
eracin
del pensamiento mejora el estado de nimo.
Investigadores de Princeton y Harvard,, en seis
ente a los
experimentos, hicieron pensar rpidamente
sujetos de su estudio, exigindoles que generasen
uera poen 10 minutos tantas ideas como les fuera
sible para ciertos problemas (aunque fueran
ueran
a una
disparatadas); les hicieron leer deprisa
serie de ideas presentadas sobre una pantalla
ntalla
p de
y contemplar en avance rpido un clip
vdeo de la serie I Love Lucy. Otros partirtiero
cipantes realizaban tareas similares, pero
con calma.
ende
De los resultados obtenidos se desprende
dos
que, al pensar velozmente, los probandos
se sienten ms ufanos, ms creativos y
en menor grado con ms energa y
FOTOLIA / STEPHEN COBURN
vigor. Las tareas que inducen a pensar

velozmente, como al resolver un crucigrama fcil, o un


acelerado to
torbellino de ideas para un problema pueden
reforza
reforzar la energa y levantar el estado de nimo,
opina Emily Pronin, directora del estudio.
Pron
Pronin seala que pensar as puede entraar
tambin consecuencias negativas. En quienes padecen trastorno
tra
bipolar, los pensamientos pueden
agolparse con celeridad tal, que el sentimiento maen
naco engendre
aversin. Y en otro artculo reciente, Pronin
Pro
y una colega proponen que, aunque
el pen
pensamiento veloz y variado puede suscitar
ufan los pensamientos repetitivos (y rpidos),
ufana,
c
en cambio,
pueden provocar ansiedad. (Ambas autoras conjeturan, adems, que el pensam
samiento
diversificado y tranquilo conduce
m
a la mansa
y plcida felicidad que acompaa
a la meditacin reflexiva, mientras que el
p
pensamiento
lento y repetitivo tiende a
mermar la energa y espolear pensamientos deprimentes.)

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

MEROS HALAGOS?
La imitacin de las expresiones emotivas de otras personas puede fomentar la empata
a mayora de nosotros
sonremos por puro reejo al ver un rostro radiante
o adoptamos un gesto de pesar al ver sufrir a un compaero. Nuevas investigaciones
sugieren que esa mmica facilita en especial, a las fminas la captacin de las
manifestaciones emotivas de
los dems.
Marille Stel, de la Universidad de Leiden, y Ad van
Knippenberg, de la Universidad Radboud en Nimega, le
mostraron a los 62 participantes en su investigacin
una serie de fotografas de
rostros, durante tiempos
inferiores a una dcima de
segundo en todos los casos.
Tras ver cada fotografa,
los participantes pulsaban
un botn para indicar si la

CORBIS

imagen mostraba emociones


positivas o negativas. En la
mitad de los ensayos experimentales, Stel y van Knippenberg haban instruido a
los participantes para que
evitasen remedar las expresiones emotivas de los ros-

Aunque no est clara la razn de que la velocidad con la


que se piensa afecte al estado de nimo, Pronin y su grupo
sospechan que nuestras propias expectativas tal vez sean
premisa en un silogismo. Haban descubierto, en investigaciones anteriores, que se tiende a creer que las ingeniosidades dan una prueba de buen humor. Esta popular creencia
puede llevarnos a inferir instintivamente que, si pensamos con rapidez, es porque nos sentimos felices. Adems,
al pensar rpidamente puede que en el cerebro d rienda
suelta al sistema de dopaminas, un sistema que adora las
novedades y que participa en las sensaciones de placer y
de recompensa.
El subidn que se obtiene del pensamiento rpido
puede ser transitorio, pero estas pequeas oleadas de
emocin positiva son acumulativas, afirma Sonja Lyubomirsky, de la Universidad de California en Riverside.
Se ha demostrado en numerosos estudios que el sentimiento de felicidad engendra una mirada de efectos
benficos, entre ellos, mayor productividad, un respaldo
social ms robusto y una funcin inmunitaria ms eficiente, explica Lyubomirsky, quien aade que incluso
breves perodos de entusiasmo pueden dar paso a espirales ascendentes.
Siri Carpenter

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

tros vistos, indicndoles que


deban apretar los dientes,
pues eso dificulta la capacidad de gesticular.
En una situacin de control, se les pidi a los participantes que, mientras
respondan, mantuvieran
rgidos los hombros, una limitacin que a juicio de las
investigadoras les distraa
aproximadamente en igual
medida que el tener que
evitar el movimiento de los
msculos faciales.
Las investigadoras midieron la rapidez con la que los
participantes respondan a
cada rostro. Hallaron que,
cuando las fminas eran libres
de remedar expresiones emotivas, tardaban menos que los
varones en reconocer si se trataba de una emocin positiva
o negativa. Cuando se les impidi gesticular, no se observ
variacin en los varones, pero
las mujeres perdieron velocidad, que se redujo hasta la de
los hombres.
Segn las autoras, estos
resultados concuerdan con
estudios por formacin de
imgenes cerebrales, que sugieren que nuestro cerebro

posee un atajo para procesar


expresiones emotivas. Los
hallazgos indican tambin
que las mujeres pueden hacer mayor uso de este atajo
biolgico que los varones.
Dacher Keltner, de la Universidad de California en
Berkeley y experto en emotividad, afirma que el estudio
es importante porque viene a
corroborar otros trabajos que
demuestran que, en comparacin con los varones, las
mujeres manifiestan una
mayor correspondencia entre
sus propias emociones y las
ajenas y que exhiben empata en mayor grado.
Casi todos los datos existentes, explica Keltner, son
de carcter subjetivo, y se
basan en manifestaciones
de los propios participantes
en la investigacin. En este
estudio se muestra que estas
diferencias entre uno y otro
sexo se observan tambin en
una mmica conductual muy
rpida.
Segn el psiclogo Simon
Baron-Cohen, de la Universidad de Cambridge, se sigue
ignorando de qu modo se
remedan las expresiones
emotivas en circunstancias
naturales, o si la mmica es
esencial para la va rpida
que las mujeres toman para
reconocer emociones. Existen, sin duda, abundantes
pruebas de que las mujeres
sienten una tendencia ms
vigorosa a enfatizar, pero
est por establecer firmemente si tal hecho est mediado por la gesticulacin.
Este nuevo estudio es, cuando menos, coherente con tal
posibilidad, reconoce.
Siri Carpenter

MOTILIDAD CEREBRAL
La reconduccin de conexiones desde la neurona al msculo permite al cerebro
el movimiento de extremidades inutilizadas

n el dominio de la recuperacin de
la movilidad en vctimas de parlisis por lesiones o enfermedades se ha
abierto una senda prometedora. Investigadores de la Universidad de Washington
han ideado un procedimiento para reconducir seales emitidas por la corteza
motora del cerebro que pudiera excitar
directamente a los msculos motores.
Los investigadores llevan un decenio
prestando odo y descodicando las seales cerebrales especcas que suscitan
el movimiento muscular, valindose de
un amplio despliegue de ordenadores y
complejos algoritmos para traducir la
actividad cerebral en instrucciones para
desplazar un cursor o mover un brazo o
una pierna de un robot.
La nueva metodologa simplica este
proceso. Un equipo de ingenieros y neurocientcos ha devuelto el uso de una
extremidad inmovilizada de un mono
reemplazando la conexin biolgica que
se haba perdido. En lugar de descodicar la intencin, nos hemos limitado a
establecer una conexin y a estimular
al mono para que aprendiera a actuar
sobre ella, dice Chet Moritz, pionero
con Eberhard Fetz, tambin profesor en
la Universidad de Washington.
Ambos entrenaron a macacos para que
jugasen un sencillo videojuego usando una

palanca (joystick). A continuacin llevaron


un cable elctrico desde una neurona individual de la corteza motora del animal
hasta un ordenador personal. El impulso
elctrico emitido por la neurona fue amplicado por el ordenador y transmitido
por otro hilo hasta uno de los msculos
del brazo de los primates, brazo que haba
sido transitoriamente anestesiado.
Al cabo de unos minutos, los monos
aprendieron a controlar con el pensamiento movimientos de la mueca, desplazando la palanca hacia la derecha o
hacia la izquierda para acertar en dianas
de la pantalla del ordenador.
Lo sorprendente, explica Moritz, fue
que una neurona cualquiera de esa regin general del cerebro pudiera aprender a estimular los msculos de la mueca, con independencia de que tal clula
nerviosa se hallara originalmente implicada en ese movimiento especco.
Los monos pueden aprender rpidamente a modicar la actividad neuronal,
en este caso, para generar movimiento,
de forma muy parecida a la manera en
que los humanos modicamos el ritmo
de la actividad cardaca mediante bioretroalimentacin, explica Fetz. Este
control exiga atencin consciente; la
realizacin subconsciente de tales movimientos demandara un entrenamien-

to repetitivo, algo as como aprender un


nuevo deporte.
La meta a largo plazo consistir en
desarrollar un dispositivo neuroprosttico, miniaturizado e implantable, que
facultara a los paralticos para mover sus
extremidades. Fetz ha dado ya el paso
siguiente, el desarrollo de un neurochip
del tamao de un telfono mvil que
puede ser enlazado con un microprocesador, lo bastante pequeo para que los
monos puedan llevarlo implantado en
la cabeza.
Son muchos los obstculos. Resulta
difcil tomar registros de una misma
neurona durante perodos largos. Al cabo
de algunos das o de pocas semanas, se
forma tejido cicatricial en torno a los
electrodos, que interrumpe la comunicacin. El problema se podra mitigar
guiando electrodos hasta nuevas ubicaciones mediante motores diminutos.
No es cuestin balad proporcionar una
fuente de energa que durase decenios.
La biocompatibilidad est por resolver; la
implantacin de un sistema tal bajo la piel
entraa enormes riesgos de infeccin.
Y no faltan problemas tericos cruciales: Ser posible aumentar de escala este
modelo para estimular a una multitud
de neuronas que gobiernen a otros tantos msculos? Qu versatilidad ofrece
el cerebro para asignar tareas nuevas a
sus neuronas?
El equipo confa, a corto plazo, en
restaurar los movimientos del brazo y,
con el tiempo, devolver a parapljicos
la facultad de andar. Pero los ensayos
clnicos se encuentran a un decenio de
distancia.
Sharon Guynup
Se confa en poder restaurar la facultad de
mover miembros paralizados estableciendo
una conexin directa desde una neurona
(amplicando la seal nerviosa mediante

JASON LEE

un ordenador personal). Esta metodologa

podra resultar mucho ms sencilla que la


interpretacin del pensamiento con el n
de controlar un brazo robtico.

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RETROSPECTIVA

EMILIO MIRA Y LOPEZ (1896-1964)


El psicodiagnstico miocintico
JOSE MARIA TOUS RAL

milio Mira y Lpez naci el 24 de octubre de 1896 en Santiago de Cuba,


colonia espaola en aquella poca. Su
madre, Emilia Lpez Garca, y su padre,
Rafael Mira Merino, eran espaoles, residentes en Cuba. Rafael Mira, especializado en medicina tropical, ocupaba all
el cargo de Subinspector de Sanidad del
Ejrcito Espaol.
Repatriados a Espaa, terminarn por
instalarse en Barcelona, donde Emilio se
licenciar en medicina en 1917, despus
de haber sido alumno interno del laboratorio de fisiologa de la facultad de
medicina, bajo la docencia de Augusto
Pi y Sunyer. La inuencia en su formacin de la obra de Ramn Turr, le lleva
a desarrollar una psicologa fuertemente
arraigada en la siologa.
Sostendr Mira que todos los contenidos mentales del ser humano son
obtenidos a partir de cambios musculares de sus rganos sensoriales, que
son transmitidos mediante los nervios
al cerebro. La cualidad especca de las
senso-percepciones la coneren los cambios musculares que acontecen por relacin con el mundo externo e interno.
As, slo entramos en relacin con nuestro mundo externo e interno mediante
los cambios motores que experimentan
nuestros msculos.
En 1919 accede por concurso a la direccin del laboratorio de psicosiologa del
Instituto de Orientacin Profesional de la
Mancomunidad de Catalua. En 1922 deende en la Universidad Central de Madrid su tesis doctoral, sobre Las correlaciones somticas del trabajo mental, con
la concesin del premio extraordinario.
El tema all abordado marcar su futuro
desarrollo investigador.
En 1923 ocupa la primera ctedra de
psiquiatra en la facultad de medicina

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1. Fotografa de Emilio Mira y Lpez.

2. Monotonmetro (izquierda) y axiesteremetro (derecha) diseados y utilizados por Mira (1935 y 1936).

de la Universidad Autnoma de Barcelona. Ese mismo ao es invitado a presidir junto con Wolfgang Khler, Charles
Spearman y Henri Piron, la Seccin de
Psicologa de la Sociedad Norteamericana
para el Progreso de las Ciencias, con sede
en Chicago.
Sus investigaciones, paralelas a las de
Alexander Luria y A. Mosso, representan
el logro mximo de la tcnica analgica, aplicada al estudio de las funciones
psicosomticas no directamente observables. Dos instrumentos, el monotonmetro y el axiesteremetro marcaran el
desarrollo de su sistema de evaluacin
miocintica de la personalidad.
A punto de terminar la guerra civil
espaola, se exili el 23 de enero de
1939. Hubo de proseguir sus investigaciones sin contar con estos instrumentos, teniendo que trasladar sus observaciones, referentes a la disposicin
motora del movimiento, en diferentes
planos espaciales, sin ayuda de la visin,
a una prueba de papel y lpiz que fue
el fundamento del psicodiagnstico
miocintico.
En 1940, se encontraba ya integrado
en el sistema pblico ingls de investigacin, en el Hospital Maudsley y en el Mill;
publica, en los Proceedings of the Royal
Society of Medecine, la revisin y estruc-

10

turacin de su nueva tcnica de evaluacin, con el ttulo: Myokinetic Psychodiagnosis: A new technique of exploring
conative trends of personality.
En 1946 es nombrado director-fundador del Instituto de Seleccin y Orientacin Profesional (ISOP) de la Fundacin
Getulio Vargas con sede en Ro de Janeiro,
cuyo objetivo consisti en un desarrollo
completo del proyecto iniciado en el Instituto de Orientacin Profesional de la
Mancomunidad de Catalua.
Mira public 269 trabajos. De ellos,
32 son libros con mltiples ediciones y
traducciones generalmente del espaol
al ingls, francs, brasileo e italiano.
Su Psychiatry in War fue traducido del
ingls al castellano y Le Psychodiagnostic Miokinetic del francs al castellano,
ingls, brasileo, alemn e italiano. Mira
falleci el 16 de febrero de 1964 en Petrpolis, estado de Ro de Janeiro. Pstuma fue la obra que cierra el ciclo de su
preocupacin investigadora: Inuencia
da expectativa e da atitude individual no
rendimento mental. Qued, en cambio
indita una Psicologa laboral, su trabajo
postrero.
Como reconocen cuantos han estudiado la obra de Mira y Lpez (Carpintero, Galland, Muios, Rosas, Vilanou)
su concepto de psicologa era cientco,

experimental y aplicado. Era cientco


en cuanto se basaba en la siologa; experimental, por cuanto desarroll paradigmas de investigacin e instrumentos
psicomtricos, y aplicado, por su inters
desde la psicologa criminal hasta la psicopedagoga, pasando por sus aportaciones a la psicologa del trabajo, fundadas
en la orientacin profesional.
Para Mira tiene gran importancia la
relacin entre la intencin y la ejecucin,
que hoy en da conocemos como el estudio del control motor de la conducta.
Mira establece como puente, entre las
intenciones y las ejecuciones, la conacin, trmino que denomina la relacin
entre intencin y la ejecucin, basada en
una pre-accin que consiste en la presencia de un cambio muscular anticipatorio
y preparatorio del movimiento.
Debido a su formacin fisiolgica
considera las intenciones como la manifestacin externa de las tensiones
internas musculares. Si se alteran las
tensiones musculares, se modifican los
contenidos mentales tal como observamos, nos dice, en la terapia ocupacional.
Este planteamiento le llev a interesarse
por la psicologa topolgica de Lewin y
por el mtodo de la expresin motriz de
Luria. Le acercara tambin a la teora
motriz de la conciencia, iniciada por

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

James y continuada, entre otros, por


Jacobson con su teora motriz de la inteligencia.
Merece destacarse el inters de Mira
en la influencia de la percepcin sobre
los cambios de la tensin muscular, que
desarroll para evaluar la capacidad de
los pilotos de la aviacin republicana
espaola de manipular los mandos de
sus aviones, a pesar de haber perdido la
referencia espacial de su cuerpo durante el vuelo. Segn Mira, en estas condiciones de ausencia de informacin
exteroceptiva respecto a la posicin,
la nica informacin disponible consiste en aqulla que procede del propio
cuerpo, para facilitar el movimiento
adecuado a la manipulacin exacta
del avin.
La evaluacin de esta informacin
la realiz mediante el axiesteremetro,
instrumento que le permita evaluar la
precisin del movimiento adecuado sin
el auxilio de la informacin externa del
objeto a manipular.
Una constatacin especialmente sugerente de esa serie de observaciones fue
que las personas con perles de personalidad similares, obtenidos mediante
pruebas independientes como Rorschach,
Bernruter y Jung-Rosanoff, presentaban
estereogramas (registros grficos de
sus respuestas al axiestermetro) ms
semejantes, en comparacin con personalidades ms dispares y anormalmente
exageradas.
3. Equipo del PMK analgico tal como
se utiliza en la actualidad en Brasil.

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

En esos resultados se apoy Mira para


establecer las dimensiones bsicas de
temperamento y carcter del psicodiagnstico miocintico: depresin-mana,
auto-hetero agresividad, intra-extra
tensin, no emotividad-emotividad.
Como seala Muios (2008) en su tesis
doctoral: Mira traslad el fenmeno observado en el monotonmetro de que la
persona inhibidora tiende a disminuir
la extensin de sus movimientos y en
cambio la persona excitable tiende a
aumentarlos a una nueva dimensin de
inhibicin-excitacin del psicodiagnstico miocintico.
Mira introduce la distincin entre un
concepto de personalidad esttico y un
concepto de personalidad dinmico. Desde su enfoque estrictamente monista, el
ser humano funciona adquiriendo informacin de s mismo y del mundo, gracias
a una interaccin meramente somtica
con el medio natural y social en que se
encuentra; esta informacin, que constituye todo su contenido conceptual, se
halla disponible para la ejecucin de su
conducta. Por tanto, la conducta slo se
describe plenamente desde un concepto
dinmico de la personalidad, capaz de
establecer la relacin entre la informacin material que elaboramos mediante nuestra respuesta muscular, y la informacin conceptual que tenemos en
nuestra mente.
Del mismo modo que los cambios
musculares afectan a los contenidos
mentales, stos inciden sobre los msculos modicando sus tensiones y creando
la disposicin para las conductas. Desde
que la persona desea algo hasta que lo
consigue, se suceden una serie de cambios somticos en los centros motores
que controlan las vas efectoras del sistema nervioso, detectables en los haces
musculares lisos y estriados que se convierten en tensiones internas, que determinan una postura somtica acorde
a una actitud mental.
El estudio de la personalidad dinmica presupone el concepto esttico
de personalidad, que describe cmo
lo heredado se convierte en temperamento (disposicin) a travs de la intervencin de las variaciones del tono y la
tensin muscular en la adquisicin del

conocimiento de la realidad. Adems,


el estudio de la personalidad dinmica
implica la consideracin de la microhistoria como biografa personal de lo adquirido de un medio determinado y que
comporta la experiencia. Por ltimo, el
estudio de la personalidad dinmica
implica tomar en consideracin el carcter como el mecanismo que explica
el cambio que experimenta la persona,
resultante de su interaccin con el medio en que vive.
La teora de Mira, gracias a esos tres
componentes, se constituye como un
modelo de la personalidad evolutivo,
con validez para describir a la persona
como un ser en desarrollo. El psicodiagnstico miocintico le permiti la evaluacin del temperamento y del carcter,
segn la denicin conceptual y operacional que hizo de los mismos, al medir
en los movimientos de la extremidad
superior no dominante la disposicin
motora heredada y en los movimientos
de la extremidad superior dominante
el resultado de la interaccin de aquella
disposicin con un medio socio-cultural
determinado.
En la actualidad el laboratorio Emilio Mira y Lpez de la Universidad de
Barcelona, a partir de la revisin conceptual del fundamento terico del
psicodiagnstico miocintico, basada
en las aportaciones de Van Beers al estudio de la propiocepcin, ha elaborado
un nuevo instrumento de evaluacin,
sustituyendo la tcnica analgica por
la tcnica digitalizada y utilizando el
anlisis factorial, para el diagnstico
propioceptivo del temperamento y el
carcter. El instrumento representa una
revolucin en los sistemas de evaluacin psicolgica, parecida a la conseguida con la introduccin de la radiologa
en medicina y ms recientemente con
el desarrollo de la resonancia magntica
funcional, ya que nos aporta una informacin directa de los cambios internos
relacionados con las diferentes estrategias individuales de afrontamiento de
la realidad.
Jos Mara Tous Ral es catedrtico
de psicologa de la personalidad,
de la Universidad de Barcelona.

11

La agorafobia
Uno de los trastornos de ansiedad ms frecuentes es el miedo a los lugares
donde no se puede recibir ayuda, por temor a sufrir una crisis de pnico.
El paciente limita su movilidad a sitios considerados seguros
JOSE PEDRO ESPADA SANCHEZ

1. CONOCER LA ANSIEDAD
y aceptarla como una respuesta normal
son los elementos necesarios para
aprender a manejarla.
DEFORMAT - FOTOLIA.COM

12

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

i mujer lleva ms de medio ao sin apenas salir de casa. Antes haca una vida
normal, trabajaba en la empresa familiar, estaba pendiente de nuestros hijos, quedbamos a
cenar con amigos... Ahora no quiere ir a ningn
sitio. Cuando le insisto mucho para que salga
un rato, se pone muy nerviosa y no es capaz.
Parece que slo se sienta segura en casa. Estamos desesperados. En la primera entrevista,
Vicente, un fabricante de 46 aos, relataba as
el caso de su esposa, que fue diagnosticada de
agorafobia. Tras unos meses de terapia mejor
bastante. Es uno de los casos que se diagnostican y se tratan diariamente en las clnicas
psicolgicas.
El Manual Diagnstico de los Trastornos
Mentales (DSM-IV-TR), editado por la Asociacin Americana de Psiquiatra y convertido
en cannico del diagnstico clnico, define
la agorafobia como el miedo a estar en luga-

res o situaciones de los que puede ser difcil


o embarazoso escapar, o en los que puede no
disponerse de ayuda en el caso de sufrir un
ataque de pnico. Un ataque de pnico (o crisis
de ansiedad) se caracteriza por un aumento de
la frecuencia y presin sangunea (taquicardia),
respiracin agitada, sudor, sensacin de ahogo,
mareo, temblores y despersonalizacin.
Por miedo a sufrir un ataque, el individuo
tiende a evitar situaciones en las que cree ms
probable la crisis, las soporta con ansiedad o
bien necesita ir acompaado. Los temores
suelen estar relacionados con situaciones caractersticas, que la persona intenta eliminar
o reducir al mximo para evitar la angustia.
Entre estas situaciones, se menciona el temor
intenso a los espacios abiertos y a las multitudes, comercios concurridos, centros pblicos
en los que circula gran cantidad de personas,
etctera.

RESUMEN

La agorafobia
se puede controlar

La agorafobia es un
trastorno de ansiedad.
Consiste en un miedo intenso
a lugares concurridos o en los
que se percibe dicultad para
escapar o recibir ayuda.

Las personas que padecen el trastorno han


tenido alguna experiencia
negativa. La evitacin acta
como un mecanismo de
aprendizaje que mantiene el
problema.

El tratamiento cognitivo-conductual ha
mostrado una alta ecacia.
Se basa en la exposicin
gradual a las situaciones
que generan miedo.

La exposicin in vitro
a los sntomas temidos
como taquicardia, mareo o
sensacin de ahogo, facilita
la interpretacin no catastrosta de los sntomas.

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

13

Autorregistro diario de un agorafbico


Situacin

Qu ocurri

Pensamientos

Pensamientos alternativos

Da 30, 8 p.m.
En el coche volviendo
a casa.

Empec a sentir mareos


y hormigueo.

Puede que me ponga ms


nerviosa y a gritar.

Probablemente estoy mareada


por el viaje. Abro la ventana
y me despejo.

Da 2, 8,30 p.m. Hablar


con un chico un rato
al salir de la biblioteca.

Me asust por si me pona


nerviosa y empec a marearme.

Voy a tener que irme para que


no se de cuenta.

Me centro en la conversacin y me
distraigo enseguida. Es poco probable que l note algo raro en m.

Da 3, 8,15 a.m.

Estaba un poco nerviosa.

Espero no ponerme mal durante


el camino.

Hoy estoy un poco ms nerviosa,


no pasa nada. Tengo que respirar
tranquila y me relajar.

Da 4, 2 a.m. En la discoteca llena de gente.

Not un nudo en la garganta,


hormigueos y mareo.

Si me mareo y quiero salir,


hay mucha gente que
me impide el paso.

Aqu hace mucho calor y por eso


me siento rara. Debo aguantar.

Da 7, 9 p.m. Viendo un
reportaje en televisin.

De pronto not dolor de cabeza


y un nudo en la garganta,
hormigueo.

Pens que iba a ir a ms, que


tendra que tomarme una pastilla
y no saba si podra controlarlo.

Voy a pensar en otra cosa.


En unos minutos se me habr
pasado.

producidas por sntomas repentinos similares


a los del pnico.
La caracterstica principal de una crisis de
angustia estriba en la aparicin aislada y temporal de miedo o malestar de carcter intenso,
en ausencia de peligro real, que se acompaa
de al menos cuatro de un total de trece sntomas somticos o cognitivos. Las crisis se inician de forma brusca y alcanzan su mxima
expresin con rapidez (en 10 minutos o menos),
acompandose a menudo de una sensacin
de peligro o de muerte inminente y de una
urgente necesidad de escapar.
Entre los precedentes tericos se citan el
vrtigo histrico, acuado ya en el siglo XVIII,
el corazn de soldado descrito en la primera
LISA F. YOUNG - FOTOLIA.COM

El temor del
peligro es diez
mil veces ms
aterrador que el
peligro mismo.
Cuando ste
aparece ante
nuestros ojos,
descubrimos
que el peso de
la ansiedad
superaba en
mucho a las
consecuencias
de esa misma
ansiedad.

La agorafobia es miedo al miedo. Los agorafbicos temen las situaciones que puedan generarles sensaciones de ansiedad, miedo a la propia
activacin siolgica y a los pensamientos sobre
las consecuencias de experimentarlas, como la
idea de morir. Entre los miedos agorafbicos,
reseemos el miedo a experimentar una crisis,
desmayarse, tener un infarto, perder el control,
volverse loco, hacer el ridculo o ahogarse.
La mayora de los agorafbicos que acuden
a tratamiento (entre el 80-100 %) informa haber tenido ataques de pnico. La agorafobia sin
historia de trastorno de pnico no presenta, en
cambio, antecedentes de ataques de pnico recurrentes; aqu la evitacin agorafbica se basa
en el miedo a la incapacitacin o vergenza

Daniel Defoe.
Robinson Crusoe.
2. LOS ATAQUES DE PANICO
presentan sntomas que con
frecuencia son interpretados
como un problema fsico.

14

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

En algunos casos, las crisis aparecen en un


momento tranquilo, meses despus de una
etapa estresante. Otras veces no existe un
antecedente claro. Se han detectado variables
predisposicionales, aunque puede darse el trastorno en cualquier sujeto. Se distingue entre
vulnerabilidad biolgica, propia de personas
con un sistema nervioso autnomo muy reactivo, y vulnerabilidad psicolgica, caracterstica
de quienes se preocupan por la salud al haber
convivido con una enfermedad propia o de un
familiar.

iSTOCKPHOTO / DIANE DIEDERICH

guerra mundial, el cuadro que Westphal denomin agorafobia, o el caso Catalina descrito
por Freud. Desde 1960 las crisis de angustia o
ataques de pnico se vienen considerando una
entidad especca distinta de otros trastornos
de ansiedad.
Se calcula que la prevalencia vital de la agorafobia en adultos es del 5 %, mayor en mujeres
que en varones. La edad media del comienzo de
la agorafobia es 28 aos, aunque el trastorno
puede darse tambin durante la infancia y adolescencia. Entre los trastornos fbicos, la agorafobia es posiblemente el ms incapacitante.

Persistencia del problema


Su origen
Cmo comienza el problema? As describa Jorge, de 19 aos, su primera crisis: Deban de ser
las tres de la maana. Me despert sobresaltado
con una extraa sensacin. El corazn pareca
que se iba a salir del pecho. Lata fuerte y rpido. Me asust. Me costaba respirar y sudaba.
Segn pasaban los minutos, la cosa iba a ms.
Mis padres me llevaron a urgencias porque nos
temamos que fuera un infarto. All me hicieron un reconocimiento y el diagnstico fue que
haba sufrido una crisis de pnico.
En ocasiones, los ataques, inesperados, se
atribuyen en un primer momento a una causa fsica. Jorge tard un tiempo en aceptar que
su problema fuera psicolgico. Aunque haba
experimentado ansiedad en otras ocasiones,
nunca haba sido tan intensa ni con esos sntomas fsicos tan marcados. Despus de la
mala experiencia pas dos meses sin salir de
casa. Pensaba que, si le haba ocurrido una vez,
podra repetirse en cualquier momento, y as
fue. Cuando acudi a consulta segua cuidando
mucho adnde iba. Limit sus actividades. Por
ejemplo, no asista a sus clases en la universidad por miedo a sufrir una nueva crisis. Haba
dejado de conducir por la misma razn. Cuando
sala de casa procuraba hacerlo siempre acompaado. Alguna vez haba intentado seguir con
su vida normal, pero lo haba pasado muy mal
y no haba logrado tranquilizarse.
Entre los factores desencadenantes del primer ataque de pnico, destacan dos: un estrs
psicolgico y un conjunto de reacciones siolgicas. El estrs viene instado por problemas
laborales, de relacin afectiva o familiares.
Las reacciones siolgicas no son peligrosas,
aunque s desagradables y desconocidas para
el sujeto, como la hipoglucemia, bajadas bruscas de presin arterial, intoxicacin cafenica,
consumo de drogas o de otra ndole.

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

Maya, de 24 aos de edad, asista a clases de


relaciones laborales en la universidad. En la
ltima clase de la maana, empez a encontrarse mal. Ese da haba desayunado poco.
Not cmo se le nublaba la vista y se senta
cada vez ms dbil. Lo siguiente que recuerda
es despertar en medio de la clase con un pauelo hmedo en su frente. El siguiente da
que acudi a clase, quiso sentarse cerca de la
puerta por si se encontraba mal y necesitaba
salir. Aguant media hora, pero decidi marcharse por lo nerviosa que se senta. Cuando
acudi a consulta llevaba meses sin ir a clase,

3. LA AGORAFOBIA
puede llegar a ser un trastorno incapacitante, que impide
llevar una vida normal.

Modelo cognitivo del pnico-agorafobia


Cambios siolgicos,
cognitivos o ambos

Estresores situacionales
Respuestas emocionales
(ansiedad, enfado)
Esfuerzo fsico
Ingestin de frmacos

Percepcin de los
cambios

Interpretacin de los
cambios corporales,
cognitivos, o ambos,
como amenaza

Respuesta de ansiedad
ante la percepcin de
amenaza

Retroalimentacin
positiva

Aumento de la activacin
Aparicin de ms
sntomas de ansiedad

ATAQUE DE PANICO

15

Mantenimiento de la agorafobia
Estmulos
externos, internos o ambos
(lugares, acciones, sensaciones
corporales, etctera)

Pensamientos 1

Sensaciones 2

Sensaciones 1

Pensamientos 2

Conductas de evitacin
(dejar de hacer algo, no asistir,
quedarse en casa)
Conductas de escape
(marcharse a medias, irse a otro lugar)

Alivio del malestar

Se refuerza las conductas de evitacin


Se mantiene/aumenta el problema

nunca sala sola de casa y haba generalizado


su temor a restaurantes, cines y teatros.
Los modelos etiolgicos de la agorafobia son
de corte cognitivo-comportamental. Durante
el ataque de pnico se produce un aprendizaje
mediante condicionamiento clsico. La persona
asocia el malestar siolgico con sensaciones
internas siolgicas inocuas. A partir del primer ataque, cada vez que se percibe un pequeo cambio en el organismo, como resultado del
condicionamiento, la persona se pone ansiosa.
El siguiente paso es la consolidacin y generalizacin del aprendizaje. Desde la primera
asociacin, por similitud se aprende a tener
miedo ante otras situaciones parecidas.
Si la persona sufre un ataque de pnico en
una determinada situacin, adems de asentar
ms rmemente la asociacin a las sensaciones
internas, puede condicionar a la situacin exterior, apareciendo el miedo y la evitacin agorafbica. El aprendizaje que mantiene el problema se consolida cada vez que la persona evita
enfrentarse a las situaciones que le producen
miedo, o escapa de ellas cuando no soporta el
malestar. De este modo, la conducta de escape,
la evitacin o ambas se refuerzan mediante el

16

alivio de la ansiedad; aumenta as la probabilidad de que el sujeto opte por la estrategia de


huida ante una situacin similar.

Cmo se evala la agorafobia


Cuando una persona acude a una clnica psicolgica, se procede de entrada a la evaluacin del
caso. Dicha evaluacin incluye varios mtodos
(entrevistas, autoinformes, tests, autoobservacin) y fuentes de informacin (el paciente y
sus familiares). Suele emplearse el Inventario
de Agorafobia de Echebura y De Corral, un
cuestionario autoaplicado, que consta de 72
preguntas en dos partes; la primera mide la
frecuencia o intensidad con que se experimentan tres tipos de respuestas diferentes (motoras, psicosiolgicas subjetivas y cognitivas)
ante situaciones o lugares temidos. Se evala
cada situacin segn dos modalidades: solo o
en compaa. La segunda parte valora los factores que contribuyen a modicar la ansiedad
que provocan dichas situaciones o lugares.
Los sntomas fsicos de la ansiedad suelen
evaluarse con el Inventario de ansiedad de Beck
o autoinformes similares. Esta prueba explora
los aspectos fsicos relacionados con la ansiedad y facilita la discriminacin entre ansiedad
y depresin. Se aplica tambin el Cuestionario
de ansiedad estado-rasgo, de Spielberger, Gorsuch y Lushene.
Basada en los sntomas de crisis de angustia,
la Escala de Sntomas de Ataque de Pnico pondera la gravedad total de la crisis de angustia;
se trata de un instrumento autoadministrado
de 14 preguntas. El paciente debe indicar la gravedad de los sntomas de crisis de angustia,
mediante una escala de 4 puntos (inexistente,
intensidad leve, moderada y grave); la puntuacin de cada entrada tiene un rango de 0 a 3; se
obtiene un valor total, suma de las puntuaciones de todas las entradas. Cuando se dispone
de suciente informacin sobre el problema, el
siguiente paso consiste en elaborar una hiptesis que explique su origen y persistencia.

El tratamiento de la agorafobia
La mayora de los tratamientos son de tipo
multicomponente, que comprende tcnicas
educativas (psicoeducacin), entrenamiento en
control de la ansiedad (respiracin y relajacin),
tcnicas cognitivas (anlisis de pensamientos
catastrostas y entrenamiento en autoinstrucciones) y exposicin en vivo.
La Asociacin Norteamericana de Psicologa destaca dos programas de tratamiento, que

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

El tratamiento comienza con la fase educativa. Terapeuta y paciente ponen en comn la


informacin recabada durante la fase de evaluacin. Se pretende que el paciente conozca
qu supone tener agorafobia, por qu padece
el trastorno y qu hacer para solucionarlo.
Terapeuta y paciente analizan la hiptesis de
origen y mantenimiento del problema. El examen funcional del caso sirve para conocer las
variables implicadas y la relacin entre ellas.
Conviene que la ansiedad se conciba como una
emocin normal, e incluso positiva, que ayuda
a vivir y es adaptativa.
Slo cuando su intensidad es demasiado elevada, se mantiene demasiado tiempo o aparece
ante situaciones no amenazantes, puede perder
su carcter adaptativo. Debe, pues, dilucidarse
si la ansiedad es positiva o negativa. Y perder el
miedo a la ansiedad; aunque reaccin algo molesta, no es ni incontrolable ni insoportable. Ante los
primeros sntomas, el miedo a ponerse nervioso
insta interpretaciones negativas que acentan los
sntomas y provocan la aparicin de otros.
En el curso de la etapa educativa han de
explicarse los fundamentos del tratamiento,

STEPHEN COBURN - FOTOLIA.COM

Primera fase

Uno de los principales


componentes de la terapia
psicolgica para la agorafobia
consiste en la interaccin con
las situaciones que provocan
miedo.

4. LAS PERSONAS QUE


PADECEN AGORAFOBIA
reducen al mximo su
movilidad. En los casos
ms graves pueden llegar
a permanecer largas temporadas sin salir de casa.
iSTOCKPHOTO

comparten bastantes aspectos. El primero es


el programa de tratamiento de Barlow, que
abarca un componente educativo, con nfasis
en la exposicin del paciente a los estmulos
internos temidos (sensaciones corporales),
tcnicas de anlisis cognitiva de las creencias
errneas sobre las amenazas asociadas al pnico, entrenamiento en tcnicas de control de
la ansiedad (relajacin y respiracin lenta) y
tareas para casa.
El segundo es el programa de terapia cognitiva de Clark, que resalta la interpretacin catastrca que hace el paciente sobre sus sensaciones corporales durante los ataques de pnico.
Incluye un mdulo educativo, un componente
cognitivo en el que se entrena al paciente a
identicar y desaar las interpretaciones catastrcas, experimentos conductuales en los
que se expone a los estmulos internos y externos temidos, y que sirven adems para poner
a prueba sus creencias sobre las sensaciones
somticas, y tareas para casa.
El tratamiento psicolgico de la agorafobia se propone que el paciente conozca el
funcionamiento de la respuesta de ansiedad,
aceptndola como una emocin normal y ayudndole a interpretar sus crisis. Se le ensea a
detectar niveles elevados de ansiedad y aplicar
el control de la activacin, primero en situaciones de tranquilidad y luego en momentos
de estrs. Se busca, en denitiva, recuperar la
movilidad y autonoma que posea antes del
inicio de las crisis.
El tratamiento psicolgico se apoya en
tcnicas de control fsico (relajacin y respiracin profunda) y tcnicas de control cognitivo (terapia cognitiva para el control de los
pensamientos catastrcos, con criterios de
racionalidad, anlisis verbal y bsqueda de alternativas) para afrontar el pnico mediante
tcnicas de exposicin interoceptiva y exposicin en vivo.
Hay que exponerse a aquello que teme,
comprobar que sus pensamientos automticos no se cumplen y familiarizarse con ese
estado siolgico hasta que no produzca miedo o ansiedad. Para proceder a la exposicin
en vivo, debemos elaborar primero un listado
de situaciones temidas, graduadas de menor a
mayor intensidad, enfrentndose una a una a
dichas situaciones y permaneciendo ante las
mismas hasta que el nivel de ansiedad haya
descendido o se reduzca a cero. En qu consiste el tratamiento cognitivo conductual de
la agorafobia?

17

iSTOCKPHOTO / SUMMER DERRICK

5. LAS CONDUCTAS
DE EVITACION,
como no asistir a reuniones
sociales, o no salir a la calle
por miedo a una crisis, surgen
como una estrategia protectora, pero contribuyen a largo
plazo al mantenimiento del
problema.

Tratamiento psicolgico
de la agorafobia
Fase educativa
Exposicin en vivo
Terapia cognitiva
Generalizacin y
mantenimiento de resultados

18

comprender que igual que se ha condicionado


la respuesta de ansiedad, puede descondicionarse mediante nuevos aprendizajes.
Alex, de 19 aos, march a la capital para
estudiar Ingeniera de Caminos. Durante unos
meses se esforz en adaptarse al alto nivel de
exigencia de la carrera. Cierta tarde empez a
notar cosas raras. Los objetos ante l parecan
extraos. Era una sensacin muy extraa. La
visin era normal, pero las cosas no parecan
del todo reales. Tuvo que sentarse hasta que
se le pas. Desde ese da no dejaba de preguntarse si los objetos eran reales o no. Cuando se
daba cuenta de lo que haca, pensaba que era
absurdo y se angustiaba por pensar esas cosas.
Perdi el curso. En la fase educativa del tratamiento de Alex, fue necesario demostrarle que
la ansiedad a veces tiene ese tipo de sntomas.
El estrs por adaptarse a una situacin nueva y
difcil le haba hecho experimentar la desrealizacin. Ofrecindole datos sobre el sntoma
y las diferencias respecto a las alucinaciones
y delirios, dej de preocuparse sobre el riesgo
de volverse loco y comenz a comprender las
respuestas de ansiedad.
Como experimento, realizamos una prueba
de hiperventilacin. Despus se concentr en
los cambios corporales y comprob cmo una
pauta respiratoria inadecuada, tpica de la respuesta de ansiedad, puede provocar reacciones
somticas muy extraas, todas ellas atribuibles
a la ansiedad. Antes de pasar a otros componentes del tratamiento, se resuelven las dudas sobre el modelo explicativo del trastorno
y sobre las bases de la terapia. Alguno de los
miedos ms comunes en la agorafobia que se
tratan en esta fase son:
Miedo a sufrir un ataque al corazn. Las palpitaciones y el aumento del ritmo cardaco
del que sufre un ataque de pnico puede inducirle a pensar en una muerte inmediata
por infarto. En realidad, la taquicardia y las

palpitaciones son respuestas de activacin


normales ante la percepcin de una amenaza, que al cabo de un tiempo vuelven a sus
parmetros normales.
Miedo a ahogarse o asxiarse. Una de las
respuestas de activacin del organismo es
el aumento de la frecuencia respiratoria. El
cuerpo se prepara para consumir ms oxgeno, luchando contra la amenaza o huyendo. En ausencia de una u otra estrategia, se
produce una situacin de hiperventilacin.
Como resultado, se reduce en exceso la concentracin de dixido de carbono en sangre
y baja la actividad del centro del reejo respiratorio en el cerebro, que ordena disminuir la
frecuencia respiratoria. De esa forma aparece
la sensacin paradjica de falta de aire.
Miedo a volverse loco. Algunos sntomas de
las crisis de pnico, en particular la desrealizacin y la despersonalizacin, pueden hacer
que quien las experimenta piense que son
sntomas peligrosos (alucinaciones).
Miedo a perder el control. Quien sufre un
ataque de pnico, teme perder el control de
su conducta y gritar, gesticular o realizar
otras acciones que llamen la atencin o se
reputen ridculas. En realidad, el comportamiento durante una crisis se dirige a buscar
un escape de la situacin.

Segunda fase
El segundo paso del tratamiento consiste en
aprender a controlar la activacin. Se indican
diversas tcnicas y ejercicios de relajacin,
cuyo propsito es alcanzar un estado siolgico antagnico a la ansiedad, activndose la
rama parasimptica del sistema nervioso central. Adems de la relajacin, la percepcin del
sujeto de su propio grado de activacin contribuye a la sensacin general de ansiedad.
La relajacin muscular progresiva, una de las
medidas habituales, comprende ejercicios de
tensin y distensin de 16 grupos musculares,
8 grupos musculares, 4 grupos musculares y
relajacin mental (2 minutos). Puede dominarse
en poco tiempo y es muy ecaz en la reduccin
de la activacin fsica del sujeto. Existen ejercicios de respiracin en diferentes posiciones
corporales. Se recomienda la prctica varias
veces al da. En el momento de la crisis se aplica
para evitar la hiperventilacin.

Fase tercera
El tercer paso del tratamiento persigue que la
persona afronte gradualmente las situaciones

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

En el caso de Elena, de 32 aos, para ordenar


las situaciones se tuvo en cuenta incluir diferentes espacios, medios de transporte, situaciones sociales y la presencia de elementos de seguridad, como el telfono mvil o los frmacos.
Cada situacin era valorada segn una escala
de 0 a 100 unidades subjetivas de ansiedad.
Posteriormente fueron ordenadas segn la ansiedad que generaban. Los primeros ensayos se
realizaron con la presencia del terapeuta. Se le
program luego una visita conjunta a un centro comercial en horario de mxima auencia.
Elena inform de que esa situacin le produca
malestar y solicit afrontar ella sola la situacin. En el centro comercial su ansiedad inicial
era de 100. Tras descender a 40 (30 minutos
ms tarde), le propusimos realizar un recorrido
por el centro comercial por separado. Acept
afrontar la situacin, valorando su nivel de ansiedad inicial en 90.
La exposicin con el terapeuta puede complementarse con la autoexposicin. Cada da
Elena se expona por su cuenta a las situaciones
acordadas, comprobando la curva de ansiedad
e introduciendo las estrategias cognitivas y de
relajacin-respiracin. En todo caso se recomienda no abandonar la situacin hasta que la
ansiedad haya descendido a la mitad del valor
mximo alcanzado o se haya reducido a cero.

La reestructuracin cognitiva
persigue que la persona modique sus expectativas sobre
la probabilidad de padecer
una crisis de ansiedad y desdramatice las consecuencias.

Cuarta fase

6. LOS LUGARES

El cuarto paso concierne a la terapia cognitiva.


Se centra en detectar los pensamientos que afectan negativamente al problema. Segn las teoras que subrayan los aspectos cognitivos en los

MUY CONCURRIDOS
suelen estar entre las situaciones ms temidas por los agorafbicos.

iSTOCKPHOTO / CHRIS SCHMIDT

temidas. Con la exposicin, se busca descondicionar los estmulos asociados a la respuesta de


ansiedad. Cada vez que se evita la situacin temida (salir a la calle, entrar a un lugar determinado), la ansiedad se reduce mediante un procedimiento de aprendizaje de reforzamiento
negativo. Hay que provocar, pues, el fenmeno
opuesto, lograr que se extinga la ansiedad sin
escapar o evitar la situacin temida. El sujeto
ha de afrontar la situacin a pesar de su ansiedad, comprobando que no sucede aquello que
teme (sobreestimacin de la probabilidad de
ocurrencia) y que, en caso de que ocurra, no
es tan catastrco e insoportable como crea
(sobreestimacin de las consecuencias).
En coherencia con los sntomas, se realizan ejercicios de exposicin a dos tipos de
estmulos: internos (sensaciones corporales) y
externos (situaciones temidas). La exposicin
interoceptiva consiste en provocar las sensaciones corporales que el sujeto teme. Mediante
ejercicios sencillos, se expone a lo que teme,
comprueba que sus interpretaciones no son
correctas y se familiariza con ese estado siolgico hasta que le pierde el miedo. Hay ejercicios
para cada tipo de temor. La exposicin interoceptiva se consigue provocando los cambios
corporales que ms teme el sujeto y exponindose gradualmente a esas sensaciones.
Cierto paciente tema la llegada de la taquicardia. Incluso haba dejado de practicar deporte porque los latidos del corazn le recordaban a las palpitaciones de las crisis. Las tareas
de exposicin consistieron en subir escaleras
hasta que el ritmo cardaco aumentara. Luego
deba sentarse para concentrarse en los latidos.
En las primeras exposiciones el malestar por
notar los latidos era muy elevado; tras varios
ensayos, la ansiedad decay.
En la exposicin en vivo se elabora, de forma
conjunta con el paciente, un listado jerrquico
de situaciones temidas. La mayora tiene que ver
con lugares donde haya aparecido alguna crisis
o en los que el sujeto prev un mayor riesgo.
Otras personas estn ms preocupadas por
el impacto social de su problema. Por eso en
la exposicin se incluyen situaciones sociales,
como cenar con amigos. En los primeros elementos de la jerarqua de exposicin las cenas
seran en un lugar seguro (en casa), con poca
gente y de conanza. Progresivamente se va
aumentando el nmero de invitados y el grado
de intimidad con ellos, para terminar por realizar esos encuentros en todo tipo de lugares
y con cualquier persona.

19

STEPHEN COBURN - FOTOLIA.COM

Con ayuda psicolgica es


posible afrontar el miedo
a salir de casa.

BIBLIOGRAFIA
COMPLEMENTARIA
BECK ANXIETY INVENTORY
BAI; Beck, Brown, Epstein

y Steer, 1988.
TR A S TORNO DE PA N ICO:

trastornos psicopatolgicos, las personas cometemos errores o sesgos al procesar la informacin, que provocan malestar. El objetivo sera,
pues, modicar la interpretacin del suceso.
Uno de los errores ms frecuentes es el pensamiento polarizado o dicotmico, que lo reduce todo a blanco o negro. El agorafbico, aplica
ese sesgo a la valoracin de su estado emocional: bien/mal, tranquilo/ansioso, etctera. Cree
que su estado pasa de tranquilo a nervioso sin
solucin de continuidad, cuando la ansiedad
implica un conjunto de parmetros (tasa cardaca, frecuencia respiratoria y tensin muscular) que aumentan de forma gradual. Al corregir
el sesgo del pensamiento dicotmico, llega a la
conclusin de que la ansiedad pasa primero de
cero a 10, luego a 20, despus a 30, etc. No pasa
de 0 a 100 como a veces cree percibir. Por eso,
su objetivo no es tanto controlar no ponerse
nervioso, una meta imposible, sino mantener
su activacin en unos niveles tolerables.
Otro sesgo frecuente es la interpretacin de
sntomas como indicador de algo negativo. La
terapia cognitiva consiste en buscar pruebas
que develen su temor y ensayar interpretaciones alternativas fundadas.
A la terapia cognitiva compete identicar
las interpretaciones catastrofistas sobre los
sntomas de la ansiedad o las predicciones negativas sobre las consecuencias, y modicarlos
por otros pensamientos ms racionales. Para
ello, partiendo de los registros diarios de pensamientos, el paciente y su psiclogo realizan
juntos un listado con las preocupaciones principales. En el caso de Vctor, un empleado de
banco de 35 aos, ante una situacin que tema
sus pensamientos eran me voy a desmayar
o lo pasar muy mal. Enseamos a Vctor a
buscar argumentos a favor y en contra de dichos pensamientos sobre las crisis y sobre su
conducta.

EVALUACION Y TRATAMIENTO. C. Botella y R. Balles-

Prevencin de recadas

ter. Martnez Roca; Barce-

La ltima fase del tratamiento se dedica al


mantenimiento de los logros y la prevencin
de recadas. Es el momento idneo para que
la persona en tratamiento valore su evolucin
y refuerce el trabajo realizado. Normalmente,
una seal de que el tratamiento ha sido un
xito es que la persona haya automatizado su
comportamiento, sin estar ya pendiente de la
situacin ni de la ansiedad derivada. En ocasiones puede persistir un recuerdo, pero nunca
tan negativo e intenso como para evocar una
respuesta de ansiedad elevada.

lona, 1997.
AGORAFOBIA Y ATAQUES DE
PANICO. A. Bados. Pirmi-

de; Madrid, 2000.


TERAPIA PSICOLOGICA . J. P.

Espada, J. Olivares y F. X.
Mndez. Pirmide; Madrid, 2008.

20

No es lo mismo una recada espordica que


una vuelta al punto inicial. Una persona que
haya superado el problema y que al cabo del
tiempo vuelve a experimentar una crisis, puede
cometer el error de pensar que ha empeorado y
que el problema ha vuelto. La ansiedad es sinnimo de grado de activacin, y es una emocin
que forma parte del ser humano. Si la persona
vuelve a experimentar una crisis, no debe asustarse. Ha de valorarla como un desliz en el que
no se ha podido controlar la ansiedad o que se
ha bajado la guardia. Debe servir de oportunidad para analizar qu aspectos de la situacin
se han dado para favorecer su aplicacin. Algunas de las situaciones que ms fcilmente
provocan recadas son los estados siolgicos
negativos (sueo, fatiga, consumo de sustancias o cambios en los horarios) y situaciones
estresantes (exmenes, divorcio, enfermedad)
o inesperadas (enfrentarse a una situacin de
riesgo sin haberse preparado). Tambin debe
analizarse en qu ha podido fallar la persona
controlando la ansiedad.
Algunas tcnicas que se aplican en esta fase
son el ensayo escrito, mediante el cual cada
persona resume qu es el pnico-agorafobia,
cmo se mantiene, por qu empez a sufrirlo, cmo controlarlo, etctera. Se recomienda
leer el ensayo cada da. Tambin se realiza un
listado de posibles situaciones problemticas
futuras (hacer un viaje largo, hablar en pblico,
cambiar de trabajo, padecer una enfermedad).
El paciente escribe las sensaciones que cree que
aparecern en cada una de ellas y las cogniciones sobre ellas. Se practica el anlisis cognitivo,
sometiendo a prueba los pensamientos y buscando alternativas y ejercicios de exposicin.
Por ltimo, se potencian otras reas de satisfaccin, dado que la persona ha organizado
su vida en funcin del problema y se ha visto
privada de muchas actividades. Se recomienda
retomar y ampliar aciones y actividades (con
la pareja y amigos, de ocio, profesionales, etc.)
eliminadas por el trastorno, con el n de eliminar el aislamiento y la dependencia.
Jos Pedro Espada es doctor en psicologa y profesor
titular del Area de Personalidad, Evaluacin y Tratamiento Psicolgico en la Universidad Miguel Hernndez. Se ha formado en psicologa clnica y de la salud
en diversas universidades norteamericanas. Autor de
numerosos artculos especializados ha escrito tambin
varios libros, entre ellos, Terapia psicolgica, Terapia
psicolgica con nios y adolescentes e Intervencin
psicolgica y educativa con nios y adolescentes.

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

El cerebro

alucinado

Est viendo elefantes rosas!


esta expresin burlona capta un aspecto que
muchas veces se asocia con las alucinaciones.
Pero tambin encontramos que las alucinaciones evocan la jocosidad, las insinuaciones
(seguro que est borracho!), la sorpresa, la
incredulidad... y la preocupacin por su propia
salud mental.
Aunque tpicamente se presentan en la esquizofrenia y el trastorno bipolar, as como en
condiciones extremas (falta de sueo, aislamiento sensorial prolongado), nadie o casi
nadie est al abrigo de ellas. Una de cada
tres personas tendra alucinaciones al comenzar a quedarse dormida.
Las alucinaciones pueden presentarse en
cualquier modalidad: visuales, auditivas, verbales (escuchar voces), gustativas y las referentes
al equilibrio y la orientacin. Ms an, algunas
de ellas mezclan modalidades. El fenmeno es
complejo desde el punto de vista siolgico y
losco. Qu son, pues, las alucinaciones?
Una realidad que a n de cuentas no lo es,
una falsa percepcin, una ilusin? No, nada
de eso.
Adems, cmo estudiarlas, dado su carcter fugaz e imprevisible? Para ello, debemos
dirigir la mirada hacia quienes las sufren: los
pacientes esquizofrnicos, entre otros. Gracias
a la imaginologa cerebral, se observan reas
cerebrales implicadas en tales fenmenos y comenzamos a entender mejor los mecanismos
subyacentes en las alucinaciones verbales.
Otra manera de estudiar las alucinaciones
consiste en el seguimiento de voluntarios que
se someten a la ingestin de substancias alucingenas. Este tipo de estudios, que haban
sido abandonados, resurgen por un doble motivo: porque ahora, gracias a las tcnicas de
formacin de imgenes, pueden observarse
los efectos neurobiolgicos que ejercen esas
substancias, y porque se ha descubierto que
algunas de ellas tienen efectos teraputicos en
patologas para las que no se conoce cura.
Franoise Petry

ME

Y
TE

RO

REB

CE

Las alucinaciones:

entre los sueos y la percepcin


Nadie est al abrigo de experimentar una alucinacin; pero si el episodio se produce, rara vez ocurre
de nuevo. Existen, no obstante, ciertas condiciones siolgicas y diversas patologas que favorecen
su aparicin recurrente. Las alucinaciones pueden presentarse en todas las modalidades sensoriales
ALEXANDRE LEHMANN Y JUAN C. GONZALEZ

odemos tocar o ver lo que no existe? Es


necesariamente perceptible por los sentidos aquello que existe? Acaso existen los
dolores, los sueos, los pensamientos? Estas
son algunas preguntas propias de lsofos, novelistas, mdicos, psiclogos o telogos, que
permanecen sin respuesta convincente.
Sobre las alucinaciones, qu se puede decir?
Parecen reales..., pero no lo son. Las alucinaciones suscitan fascinacin y desconanza.
Estn envueltas en misterio y en clichs. Para
algunos, la alucinacin es un signo mendaz,
indeseable y patolgico; para otros es un signo informativo, visionario y a veces hasta divino. Sea lo que sea, constituye un estado de
conciencia fuera de lo comn, que se conoce
mal y que ha sido dejado de lado por los investigadores.
A pesar de que los estudios cientcos sobre
la conciencia han progresado en los ltimos
veinte aos, la investigacin de las formas no
ordinarias de conciencia se encuentra en un
claro retraso. Lo que resulta llamativo, si tomamos en consideracin que, en la exploracin del cerebro y en la de otros objetos,
el conocimiento detallado de los fenmenos
anormales permite explicar ciertos fenmenos normales.
En ese contexto, las alucinaciones ofrecen
una situacin original para estudiar la conciencia y la percepcin, toda vez que permiten ser
abordadas desde distintos ngulos, incluidos el

22

psicolgico, el mdico, el losco, el clnico y


el antropolgico.
Qu son las alucinaciones? En latn, hallucinatio signica extravo, error, engao. En
1838, Jean-tienne Esquirol, psiquiatra francs,
deni el trmino como una percepcin falsa
o sin objeto, sentido que prevalece todava.
La versin ms reciente del Diccionario de enfermedades mentales DSM IV dene una
alucinacin como una percepcin sensorial
que, real en apariencia, se produce sin la estimulacin exterior del rgano sensorial correspondiente a la alucinacin.
Esta denicin presenta varias dicultades.
En nuestro artculo adoptaremos la siguiente:
una alucinacin constituye un estado mental
cuyo contenido es consciente, involuntario y,
en ciertos aspectos, parecido a los sueos y a
la percepcin.

Cmo nace una alucinacin?


La transicin entre el estado de vigilia y el
sueo es propicia para que se presenten alucinaciones. Segn diversos estudios epidemiolgicos, el 37 por ciento de la poblacin
experimenta alucinaciones hipnaggicas
(que se manifiestan al estar quedndose
dormido) y 13 por ciento experimenta alucinaciones hipnopmpicas (que se presentan al despertarse). La carencia de sueo, el
ayuno o la falta de oxgeno por altitud son
otros factores que favorecen la aparicin

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

FOTOLIA / SARAH5 (elefante); FOTOLIA / THESUPE87 (fondo)

de alucinaciones. La privacin sensorial, es


decir, la reduccin o la supresin deliberada
de estimulacin en uno o ms sentidos, si es
suficientemente prolongada, puede llevar a
alucinar. A la inversa, una sobrecarga sensorial puede tambin producir una experiencia alucinatoria. Asimismo, las alucinaciones
pueden darse bajo condiciones fsicas o emocionales extremas (accidentes, hazaa deportiva, muerte de un ser querido, agotamiento
intenso, fuerte dolor, depresin profunda,
euforia, etctera).
Numerosas patologas se acompaan de
alucinaciones; as, las patologas psiquitricas
(esquizofrenia, por ejemplo) o las neurolgicas (enfermedad de Parkinson o epilepsia). El
consumo de substancias psicoactivas como el
alcohol, ciertos medicamentos y las substancias
alucingenas provocan alucinaciones. Finalmente, pueden darse en los estados hipnticos,
en la meditacin profunda, en el trance y en
el xtasis mstico.

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

Intervienen todos los sentidos


Existen mtodos para autoinducir alucinaciones, como las tcnicas de respiracin
rtmica, de concentracin de la atencin y
la presin sobre los globos oculares. La estimulacin directa de ciertas zonas del cerebro
(por medio de corrientes elctricas) puede
producir alucinaciones ms o menos complejas; en concreto, la estimulacin del gyrus
de Heschel produce alucinaciones auditivas.
Sin embargo, buen nmero de alucinaciones
aparecen de forma espontnea; segn distintos estudios epidemiolgicos, este fenmeno
afectara a entre el 5 y el 15 por ciento de la
poblacin normal.
La aparicin de elefantes rosas en medio de
la escena, de cuya existencia objetiva est convencida la persona que alucina, es el clich ms
extendido cuando uno piensa en alucinaciones.
Mas la manifestacin de las alucinaciones resulta en verdad tan compleja y diversa como
los factores que las provocan.

23

CERVEAU & PSYCHO

TODOS LOS SENTIDOS,


ya sea el tacto, el odo,
el olfato, el gusto y hasta el
equilibrio pueden dar lugar
a alucinaciones.

24

De entrada, las alucinaciones pueden tener


componentes sensoriales y psquicos. Por un
lado, pueden estar determinadas por la actividad de nuestros rganos sensoriales y, por
otro lado, por nuestra actividad psquica o
mental. El impacto emocional que ejercen las
alucinaciones incide de modo decisivo en su
fenomenologa. Aqu examinaremos las alucinaciones sensoriales en las seis principales
modalidades sensoriales: visual, auditiva, olfativa, gustativa, tctil y vestibular (el llamado
sentido del movimiento).
El contenido de las alucinaciones abarca
un amplio espectro. Las hay elementales (colores, luces, puntos, cuadrculas, crculos, ruidos
indefinidos, rugidos, vibraciones, picoteos,
etctera) y complejas (animales, paisajes, palabras, cantos, sensacin de una mano que
nos sujeta, olor a pescado, etctera).
Los elementos componentes y su acomodo
espacio-temporal pueden ser, lo mismo que en
los sueos, ms o menos incongruentes. La frecuencia de aparicin y la duracin de una alucinacin varan mucho. La alucinacin puede ser
intermitente y breve, o crnica y persistente.
El individuo puede a menudo distinguir perfectamente entre la alucinacin y la escena
percibida, aunque en ciertos casos, muy raros,
confundir la alucinacin con la percepcin.
Comenc a disfrutar el increble espectculo
de formas y colores que persista incluso con
los ojos cerrados. Tan cambiantes como en un

caleidoscopio, me llegaban imgenes fantsticas multicolores, se abran en crculos y en


espirales, para cerrarse luego, como si fueran
fuentes de donde brotan colores, acomodndose en orden y cruzndose, en un ujo continuo.
Las alucinaciones visuales se maniestan
con destellos de luces o colores, motivos y
tambin con formas ms organizadas, como
las geomtricas. Se pueden producir con los
ojos abiertos o cerrados. Cuando los ojos estn
abiertos, ciertos motivos elementales pueden
combinarse con la escena que se percibe. La
forma, el tamao, la perspectiva, el brillo y los
colores de los objetos o elementos presentes
en el campo visual se deforman. Los objetos
parecen a veces animados por un movimiento
de pulsacin peridica. Con los ojos cerrados, el
sujeto puede tener la impresin de ver objetos,
paisajes, seres fantsticos y escenas complejas.
En ciertos casos muy raros, las alucinaciones
pueden adquirir una intensidad tal, que la persona no ve lo que ocurre a su alrededor, a pesar
de que tenga los ojos abiertos.
En cuanto a las alucinaciones auditivas, tenemos sonidos simples (zumbidos, rugidos,
frotamientos, golpes, silbidos o ruidos mecnicos), aunque no dejan de presentarse sonidos
complejos (agua que corre, campanas, puertas
cerrndose, un objeto que se rompe, murmullos, gemidos, ruido de pasos, msica, voces, etctera). Pueden ser localizadas subjetivamente
en el espacio o bien parecer que provienen del
propio cuerpo.

Un olor a... santidad


Las alucinaciones verbales son un caso de alucinacin auditiva. El sujeto oye voces, conocidas
o desconocidas, que hablan un lenguaje comprensible o que murmuran cosas incomprensibles. Estas constituyen una clase particular
de alucinaciones auditivas complejas; aparentemente, ocurren con frecuencia en la poblacin general. Las personas con esquizofrenia
suelen sufrirlas. Las voces percibidas pueden
ser amables u hostiles; puede tratarse de comentarios descorteses, sobre el paciente y su
conducta, o pueden ser mandatos u rdenes.
Las alucinaciones verbales estn a menudo
asociadas con el sndrome de inuencia, en
el que el sujeto tiene la impresin de que sus
gestos y pensamientos son controlados por una
fuerza externa.
Existen tambin alucinaciones del olfato
y del gusto. Ambas modalidades sensoriales

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

La sinestesia: una alucinacin?


La sinestesia, un fenmeno cognitivo, se produce cuando una estimulacin en una
modalidad (en la percepcin cromtica, en el odo, el olfato, el gusto o el tacto)
activa simultneamente y de forma automtica una sensacin en otra modalidad. El
caso de la sinestesia congnita slo afecta a una pequea porcin de la poblacin
general. Estas mezclas intermodales presentan combinaciones variadas: en algunos
casos, la visin de un nmero evoca en el sinesteta un color (la cifra le aparece en
colores, aunque est escrita con tinta negra), mientras que en otros casos la percepcin de una nota musical evoca un color o un sabor; en otros casos un sabor evoca
una textura, etctera.
Aunque estas caractersticas asemejan la sinestesia a la alucinacin, la sinestesia
se distingue por su carcter crnico, independientemente de su modo de induccin.
Por lo dems, los mismos sinestetas se dan cuenta de su condicin en una fase de su
vida. Hay que tomar en cuenta tambin que la sinestesia mantiene una correspondencia
estable y precisa a travs del tiempo entre las representaciones de las modalidades
concernidas. Por ejemplo, un sinesteta grafema-color que percibe como rojo el nmero
5 (escrito en negro) lo ver siempre de la misma manera, como si dos codicaciones
estuvieran relacionadas de manera inextricable.
Frente a tal correspondencia, los neurobilogos han sugerido que ciertas zonas
cerebrales de los sinestetas presentan conexiones nerviosas en exceso, quiz debido
a un dcit local en el proceso de poda neuronal que suele darse en los primeros
aos de vida. (Durante esa poda, se van eliminando conexiones neuronales intiles.)
El supervit de sinapsis comportara que ciertas regiones anatmicamente cercanas
a la corteza cerebral se mantuvieran en contacto mutuo, incluso en la edad adulta,
de modo que la activacin de una zona se propagara a una zona vecina, provocando
las percepciones cruzadas.
Mientras que las alucinaciones podran resultar de un debilitamiento de ciertos
mecanismos cerebrales inhibidores, por culpa de la drogadiccin, la sinestesia se
identica en razn de sus caractersticas estructurales. Un estudio funcional por resonancia magntica ha mostrado que, en el caso de los sinestetas grafema-color, la
percepcin de nmeros arbigos provoca la activacin atpica de una regin cortical
ventral cercana, selectivamente excitada por la percepcin de colores.
Asimismo, un estudio anatmico reciente ha mostrado que en los sinestetas para
quienes los intervalos musicales (una quinta, una tercia, etctera) disparan ciertos
sabores precisos, las bras cerebrales situadas en la interfaz de las cortezas auditiva
y gustativa son especialmente densas. Estos resultados refuerzan la hiptesis de que
hay una base biolgica para explicar la sinestesia.
Philippe Pinel, INSERM U562
Unidad de Neuroimaginera cognitiva, Neurospin (CEA)

FOTOLIA / DAVIDCREHNER

se hallan estrechamente relacionadas, pues


el olfato desempea una funcin crucial en
la apreciacin gustativa. Adems, en la experiencia alucinatoria, el gusto y el olfato se hallan comprometidos a la par. Citemos algunas
alucinaciones olfativas de las que informan los
pacientes: olor a putrefaccin y descomposicin, a caucho quemado, a rosas, a canela e
incluso a... santidad. En cuanto a las alucinaciones gustativas, se mencionan los sabores a
ostras, a cebollas, a metal o a sangre.
Siento mariposas en el estmago o Mis
pies estn ardiendo, son algunos ejemplos de
alucinaciones tctiles, que podemos clasicar
en superciales (sensaciones trmicas, de viscosidad, picoteos, impresin de ser picado por
agujas o de ser tocado, hormigueos) y viscerales (dolores, pesadez, expansin o contraccin
de rganos, palpitaciones).
Continuando nuestro paseo exploratorio
encontramos las alucinaciones kinestsicas.
Este trmino remite al sentido que nos informa sobre la posicin del cuerpo, la postura, el
equilibrio y el movimiento. Intervienen en esas
alucinaciones la propiocepcin (capacidad de
percibir la posicin, la orientacin y el movimiento de los miembros y el tronco) y el
sistema vestibular (captores de la gravitacin
situados en el odo interno).
Una alucinacin kinestsica se presenta
con una simple sensacin de temblor o con la
impresin de estar sobre un disco giratorio.
Aparece tambin con la sensacin de sumirse
en el suelo o de elevarse por los aires. Se da,
asimismo, la sensacin de distorsin y de alargamiento de los miembros, o de que se posee
un miembro extra o uno de menos. Una ilusin
que es muy comn y que se puede catalogar en
este tipo es la del miembro fantasma, experimentada por personas que han sufrido amputaciones y mantienen la impresin de seguir
contando con la pierna o el brazo perdido.
Se impone aqu mencionar las alucinaciones
que disparan la sensacin de que hay alguien
cerca de uno. Los sujetos describen una presencia cercana, sienten su respiracin, la oyen desplazarse, huelen su olor o simplemente estn
convencidos de que hay alguien. Ese alguien a
menudo parece estar imitando los movimientos y las posturas del sujeto. Nos encontramos
con un tipo de alucinacin que evoca la cuestin del doble, espejo del sentido del yo.
Muchos fenmenos alucinatorios ataen a
varias modalidades sensoriales al mismo tiempo. En el caso de los fenmenos de autoscopa,

Cuando las notas se hacen colores.

25

iSTOCKPHOTO

el sujeto se ve a s mismo desde el exterior. Y


hay diversas variantes dentro de este tipo de
alucinacin. La ms conocida es la experiencia
de salida del cuerpo, en la que el sujeto tiene la
sensacin de haberse salido del cuerpo (alucinacin kinestsica), observndose a s mismo
desde una posicin espacial elevada (alucinacin visual).
En los aos cuarenta del pasado siglo se observ que la estimulacin elctrica directa de
una pequea zona cerebral (la unin temporoparietal) disparaba en ciertos individuos experiencias autoscpicas e impresiones vestibulares errneas. Estos fenmenos han cobrado
nuevamente importancia en las neurociencias
cognitivas, pues permiten el estudio bajo esta
nueva luz de cuestiones como el sentido de s
mismo, el esquema corporal y hasta la empata. Entre los nuevos mtodos hemos de citar
la tcnica de formacin de imgenes cerebrales
y la realidad virtual.
Las alucinaciones que implican a varios
sentidos simultneamente nos llevan a otro
fenmeno, la sinestesia (es decir, la mezcla de
los sentidos): la activacin de un sentido por
medio de la estimulacin de otro. Pinsese en
un sonido que evoca un sabor o un olor, una
letra que evoca un color, etctera.
Se habla de sinestesia cuando, al experimentar una sensacin en una modalidad, se
produce una sensacin concomitante en otra
modalidad. En varios relatos de alucinaciones
encontramos ese fenmeno. Dichas asociacio-

26

nes pueden relacionar elementos simples (ver


colores que se mueven al ritmo de la msica)
o complejos (ver a una mujer bailar al ritmo
de la msica). De las asociaciones que se relatan, la mayora relacionan la audicin con
otra modalidad (visin, tacto), pero tambin
se mencionan asociaciones entre el olfato y la
visin, por ejemplo.
Por otro lado, encontramos la sinestesia
congnita, que es una condicin diferente,
pues presenta asociaciones sistemticas entre
elementos complejos que, adems, no son estrictamente sensoriales; por ejemplo, asociaciones con nmeros o das de la semana. Acaso
sera la sinestesia congnita una alucinacin
crnica?

La dimensin psquica
de la alucinacin
La alucinacin es un fenmeno complejo, cuya
manifestacin sensorial slo representa una
faceta del mismo. En realidad, una alucinacin
combina a menudo componentes sensoriales,
psquicos y emocionales. La alucinacin tiene
muchas veces un impacto emocional (angustia
o euforia, por ejemplo). La riqueza fenomenolgica de la experiencia alucinatoria surge justamente de la imbricacin de esos componentes
mltiples.
Las alucinaciones psquicas son fenmenos sin carcter sensorial, en donde slo los
pensamientos son relevantes. Estas pueden incidir en el conjunto de contenidos mentales,

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

de estados cognitivos o emocionales. Pueden


modicar nociones tan fundamentales como
las del tiempo y del espacio, pero tambin
nuestra atencin o el sentido de individualidad, actuacin o control consciente. Numerosas experiencias revelan , sobre todo, una prdida de la unidad del yo, un debilitamiento
o la propia desaparicin de la distincin entre
uno mismo y el entorno, entre el sujeto que
percibe y el objeto percibido, entre lo visible
y lo invisible.
El valor atribuido a estas vivencias vara
mucho, segn el contenido de la experiencia,
la personalidad del sujeto, su biografa y el
contexto sociocultural donde se desarrolla la
vivencia. En el marco de las ciencias cognitivas
actuales que subrayan el carcter dinmico e interactivo de la percepcin, as como el
importante papel que desempean las emociones y la intersubjetividad, el explicar la
experiencia alucinatoria representa un desafo
considerable, en el cruce de las humanidades
y las ciencias naturales. Adems, el estudio de
estos estados fuera de lo habitual de la conciencia parece indispensable si queremos pergear
una aceptable teora general de la conciencia.
Cules son los mecanismos que explican
la experiencia alucinatoria y los factores que la
producen? Desde un punto de vista siolgico
y psicolgico, no existe ninguna teora satisfactoria que permita explicar las alucinaciones en
su conjunto. La gran variedad de los modos
de induccin, sumada a la amplia diversidad de
fenmenos alucinatorios, ha dado lugar a una
gavilla de hiptesis que se proponen dar cuenta
de ciertos tipos de alucinacin; sin embargo, su
validacin emprica y conceptual es bastante
limitada hasta la fecha.

La sala de mquinas
del psiquismo
Segn el modelo de visin entptica, ciertas
alucinaciones visuales bastante estereotipadas
de tipo geomtrico pueden explicarse atendiendo a la activacin espontnea de la corteza
visual primaria. El modelo matemtico de estas
alucinaciones simples produce imgenes que
coinciden con descripciones elementales de tales fenmenos, pero no permite dar razn de
las alucinaciones visuales complejas.
Existe abundante bibliografa sobre las alucinaciones que sufren los pacientes esquizofrnicos, sobre todo en lo concerniente a las alucinaciones verbales y al sndrome de inuencia.
Para este tipo de alucinacin se han ofrecido

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

varios modelos que comportan distintas hiptesis que postulan desde perturbaciones en
la planicacin del habla, en el control o en la
atribucin de las acciones de uno, hasta una
imaginacin desbordante.
Una hiptesis ms general declara que, en
la experiencia alucinatoria, se abre un acceso
consciente a los procesos mentales y siolgicos normalmente vedados a la conciencia
(como las motivaciones ocultas, el dilogo interno, etctera). Sera algo as como contemplar
la sala de mquinas donde se forja la experiencia consciente.
Existe, adems, la teora onrica de las alucinaciones, segn la cual, el estado alucinatorio sera el resultado de un funcionamiento
simultneo del sistema que produce los sueos y del sistema que nos mantiene en vigilia.
As, la alucinacin constituira una especie de
sueo que vivimos despiertos o un estado de
vigilia en el que soamos.
Qu podemos concluir de lo expuesto?
Es necesariamente patolgica la experiencia
alucinatoria? Debe temer por su salud mental una persona que sufre de alucinaciones?
Ciertas revelaciones y visiones msticas
que han marcado la historia de la humanidad
pueden ser fcilmente identicadas con los
fenmenos alucinatorios que hemos descrito
aqu. Algunas culturas y religiones atribuyen
a esas experiencias un carcter visionario y un
valor sagrado, expresado a travs de su arte.
La experimentacin con, y la experiencia de,
substancias psicoactivas ha marcado el estilo
y la creatividad de numerosos artistas (pensamos en Baudelaire, Rimbaud y Michaux, por
ejemplo).
La denicin de la alucinacin como una
percepcin falsa o errnea carece, pues, de
sentido en muchos casos. Antes bien, se trata
de la adopcin de una nueva perspectiva para
abordar la realidad. Sea como sea, una mirada transdisciplinar resulta indispensable en
el estudio de las alucinaciones. Las ciencias
cognitivas, en las cuales se subraya el carcter
dinmico e interactivo de la conciencia perceptiva, ofrecen un marco favorable para el
desarrollo de nuevos modelos explicativos de
ese fenmeno rodeado todava de misterio.

BIBLIOGRAFIA
COMPLEMENTARIA
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Lanteri- Laura. Masson,


1991.
H A L L U CI N AT I O N S .

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HALLUCI NATIONS THE
SCIENCE OF IDIOSYNCRATIC

Alexandre Lehmann realiz su tesis en ciencias


cognitivas en el Collge de France bajo la direccin
de Alain Berthoz. Juan C. Gonzlez es profesor
de filosofa y ciencias cognitivas en la Universidad
Autnoma del Estado de Morelos en Cuernavaca.

PERCEPTION . A. Aleman

y F. Laroi. American Psychological A ssociation,


2008.

27

Las alucinaciones:
verdad o falsedad?
Cmo denir una alucinacin? Las personas que experimentan esos fenmenos no siempre
entienden que los mensajes o las imgenes que perciben son producidos por su propio cerebro.
Cabe, pues, preguntarse sobre la naturaleza de la percepcin
JUAN C. GONZALEZ Y JRME DOKIC

FOTOLIA / PERRUSH (planeta); FOTOLIA / ALESSIA (paisaje)

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MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

UNA ALUCINACION,
por ejemplo ver un planeta
desconocido otar en el aire
no plasma la realidad. Sin
embargo, el espectculo puede
resultar tan real que plantea
una cuestin an sin respuesta:
hasta dnde podemos arnos
de los sentidos?

a denicin clsica de alucinacin una


percepcin falsa o sin objeto, pese a su
arraigo, no se halla exenta de problemas. De
entrada dice que se trata de una percepcin.
En calidad de organismos cognitivos, hemos
adquirido nuestra capacidad perceptiva a travs de millones de aos de evolucin y de interaccin con un entorno que nos determina.
La percepcin nos conecta con el mundo en
tiempo real y de ah obtiene sus propiedades
intrnsecas. Desde este punto de vista, percibir es muy distinto de alucinar, imaginar
o soar.
Proseguir declarando que una alucinacin es
una percepcin falsa nos remite a la cuestin
de saber si podemos calicar una percepcin
como falsa o verdadera. John Langshaw Austin
(1911-1960) defenda que eran las proposiciones,
los enunciados y los juicios pero no los estados perceptivos los que podan ser falsos
o verdaderos. Ciertamente nos equivocamos
cuando tomamos una pieza de ropa sobre
el sof por un gato que duerme, pero no es
nuestra propia experiencia sensorial la que se
equivoca, sino el juicio que emitimos a partir
de ella.
Por ltimo, decir que una alucinacin es una
percepcin sin objeto choca con el hecho de
que la percepcin nos conecta con el mundo
real y, con ello, adquiere un contenido. Desde una ptica lingstica, el verbo percibir
exige un complemento gramatical que designa el contenido o el objeto de percepcin (no
necesariamente un objeto material). Dicho de
otro modo, una percepcin se relaciona siempre con un objeto, por lo que decir que una
alucinacin es una percepcin sin objeto es un
contrasentido.

Una denicin falsa


Importa sobremanera distinguir entre la alucinacin, la ilusin, la imaginacin y la ensoacin, por ms que puedan darse semejanzas
entre estos estados. Existe, pues, una de-

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

nicin de alucinacin que evite las dicultades ya mencionadas, que la distinga de otros
conceptos similares y que, adems, tome en
cuenta la gran variedad de tipos que hay? En
efecto, dependiendo de la forma en que es inducida, de la manera en que se maniesta y
de la personalidad y el contexto socio-cultural
del que tiene la vivencia, la alucinacin puede
ser experimentada como una simple curiosidad cognitiva, como una gracia visionaria
sagrada, como una fuente de informacin
o incluso como una angustiante patologa.
Para aclarar ese punto, vale la pena traer a
colacin algunos enfoques loscos de las
alucinaciones.
En sus Meditaciones, Descartes se hace una
pregunta que interesa mucho a los lsofos
que investigan sobre la teora del conocimiento: cmo puede estar uno seguro de que nuestros sentidos no nos engaan? Cmo estar
seguro, por ejemplo, de que lo que creo ser mi
experiencia del mundo, en realidad no es un
sueo? Siguiendo a Platn y contrariamente
a los lsofos empiristas, Descartes crea que
la experiencia sensorial no puede fundamentar
ni suministrar un conocimiento a prueba de
errores. Crea que la razn era la nica facultad
humana que poda ofrecernos certeza. Descartes era un escptico en cuanto al conocimiento emprico, pues desconaba de todo cuanto
proceda de los sentidos.
Las alucinaciones representan quizs el
mayor desafo para los epistemlogos que investigan sobre teora de la percepcin. Con los
sueos, se supone que las alucinaciones son
indiscernibles de las percepciones reales. Y,
adems, se da por cierto que el sujeto o agente
se encuentra despierto y consciente cuando se
produce el fenmeno. Qu es, pues, este fenmeno que no traduce la realidad y se presenta, sin embargo, cuando estamos conscientes?
En razn de esta aparente contradiccin, las
alucinaciones han servido tradicionalmente
como la base escptica principal para criticar

29

Las alucinaciones de los chamanes shipibo-konibo


Unas alucinaciones son espontneas, otras son provocadas por ciertas substancias y
otras forman parte de las prcticas culturales de ciertos pueblos. En este ltimo caso
tenemos al pueblo shipibo-konibo del Amazonas peruano, que se destaca por sus
prcticas chamnicas de curacin. Para estos indgenas, los fenmenos visionarios u
onricos constituyen un aspecto ms de su vida cotidiana y resultan de una prctica
que ellos dominan. No los consideran alucinaciones es decir, una transformacin
delirante de la realidad, sino visiones o sueos lcidos. Cuentan con un sistema de
aprendizaje, bien establecido, para cultivar, interpretar y utilizar tales fenmenos.
Desde el nacimiento y quiz desde el vientre materno, los shipibo absorben plantas
con distintos nes, medicinales en particular. Segn una clasicacin etnobotnica,
peculiar de ellos, se les reconoce poderes a las plantas y a los grandes rboles del
bosque. Las plantas tienen dos aspectos: un carcter fsico (el cuerpo de la planta) y un
carcter espiritual mltiple. Con el cuerpo de la planta, los shipibo elaboran remedios
diversos; para ello utilizan las races, la corteza, las hojas o los tallos, preparndolos
segn diversos procedimientos, como la maceracin, la coccin, la infusin o la reduccin a polvo tras el secado. Para establecer un contacto privilegiado con los espritus
de las plantas, el curandero-aprendiz debe seguir una dieta que le permite puricar
su cuerpo y su espritu y recibir los mensajes de las entidades vegetales.
Gracias a este trabajo de puricacin, el universo onrico se desarrolla: los sueos
se tornan ms claros, ms vvidos, y los colores, ms vivos. A causa de su fuerza, este
tipo de sueos (visiones dentro del sueo, mejor) operan sobre la realidad en estado
de vigilia. Un curandero conrmado, que ha seguido la dieta inicitica un mnimo de
6 a 12 meses, puede curar gracias a las visiones que le aparecen. Los pacientes le
consultan durante ceremonias nocturnas, en las que l ingiere un brebaje que modica
su conciencia y que le permite viajar a diferentes mundos. Para el curandero shipibo,
la visin es un espacio psquico necesario para su trabajo. Las visiones son estimuladas por los efectos que tienen sobre la conciencia los componentes qumicos de las
plantas psicotrpicas y se inspiran en las representaciones culturales que acompaan
al entorno natural.
En resumen, el proceso inicitico que siguen los curanderos shipibo les permite
anar su acuidad visual durante las visiones.
Rama Leclerc, doctora en antropologa social

30
30

las teoras de la percepcin. No obstante, en


cuanto nos acercamos al fenmeno para estudiarlo con ms detalle, vemos esfumarse varios
prejuicios y supuestos que lo han ocultado, en
detrimento de un anlisis conceptual y emprico slido y de una teora de la percepcin
capaz de salir al paso de las objeciones de los
escpticos.

Podemos arnos
de nuestros sentidos?
La mayora de los lsofos de la percepcin han
invocado la nocin de alucinacin para responder a la postura del realismo ingenuo, que
mantiene que percibimos cosas y eventos fsicos independientemente de la experiencia que
tenemos de los mismos. La premisa principal
del argumento de la alucinacin es que toda
percepcin ordinaria podra ser reemplazada
por una experiencia alucinatoria sin que el
sujeto se d cuenta. A partir de esta premisa,
el argumento se propone establecer que toda
experiencia sensorial (y no slo las alucinaciones) est basada en un dato sensorial interno
o, por lo menos, distinto del mundo fsico que
creemos percibir.
El argumento de la alucinacin, aceptado
por los lsofos clsicos, se ha convertido en
objeto de discusin crtica en la losofa contempornea. Aqu, podemos distinguir dos
posturas principales: el intencionalismo y el
relacionalismo. Segn la primera postura, la
percepcin ordinaria y la experiencia alucinatoria pertenecen al mismo tipo de experiencia
(sensorial), pero deben ser consideradas como
representaciones mentales: verdaderas en un
caso y falsas o sin objeto en el otro. La ventaja de esta postura es que no se exige recurrir
a datos sensoriales internos, ni siquiera en el
caso de las alucinaciones, ya que, al tratarse
de representaciones mentales, no necesitamos
apelar a las seales provenientes del mundo
externo que dan lugar a las experiencias sensoriales.
Segn el relacionalismo, la percepcin ordinaria debe ser concebida en trminos realistas,
como una relacin fundamental con el mundo fsico, muy diferente de una alucinacin.
Por ende, en esta perspectiva, la percepcin
ordinaria y la experiencia alucinatoria (aunque aparentemente indistinguibles) son dos
cosas cognitivamente diferentes. Cuando se
nos aparece visualmente un elefante rosa,
nuestra experiencia es o verdica (un elefante
rosa se encuentra frente a nosotros en realidad)

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

o alucinatoria; de aqu su apelativo de teora


disyuntiva de la percepcin.
La dificultad principal del intencionalismo
estriba en que la alucinacin parece presentarnos objetos particulares, recuperados a
veces en otro episodio alucinatorio. Recordemos la pelcula Una mente maravillosa; en
ella, John Nash, quien sufre de esquizofrenia,
se encontraba durante sus episodios alucinatorios con personajes bien identificados.
Es difcil explicar la relacin que Nash tena
con esos personajes si describimos sus experiencias como representaciones falsas o sin
objeto, como el intencionalismo concibe las
alucinaciones.
Por su lado, el relacionalismo se muestra
acorde con el sentido comn en lo concerniente a la percepcin ordinaria (que nos pone en
contacto con las cosas y sucesos de nuestro
entorno), pero falla al carecer de una teora
satisfactoria para explicar las alucinaciones o
los objetos de percepcin aparente.

Una ccin til


La nocin losca de alucinacin en tanto
que experiencia indiscernible de la percepcin
ordinaria es, de entrada, una ccin til que
los lsofos han inventado para tratar de descifrar la naturaleza de la percepcin ordinaria,
ms que la naturaleza de los fenmenos alucinatorios reales. Una diferencia importante
entre las alucinaciones en el sentido losco
y las alucinaciones reales remite a la lucidez
cognitiva del sujeto. Cuando el lsofo emite
la hiptesis de una experiencia alucinatoria
indiscernible de una percepcin ordinaria,
supone que el sujeto se encuentra cognitivamente lcido, en el sentido de que mantiene
todas sus facultades cognitivas superiores (sus
pensamientos y su razonamiento). Otro caso
muy diferente es el de las alucinaciones reales,
que a menudo se acompaan de una alteracin
de esta cognicin superior.
Otra diferencia pertinente concierne al hecho de que los sujetos que alucinan son capaces, en ciertos casos, de distinguir entre su
experiencia extraordinaria y sus percepciones
ordinarias, contrariamente a lo que implica (por
denicin) la nocin losca de alucinacin.
As Nash, por ejemplo, termina distinguiendo
entre sus episodios de percepcin ordinaria y
sus episodios alucinados. Sus visiones no desaparecen, pero se le presentan como tales y no
como experiencias a veces aterrantes de la
realidad ordinaria.

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

Conciencia y conocimiento
El objetivo de los filsofos es, as, poner en
evidencia los rasgos que distinguen la experiencia alucinatoria de la percepcin ordinaria.
Por ejemplo, la percepcin ordinaria implica
contingencias sensoriales y motrices que le
son peculiares. As, cuando vemos un objeto
familiar, creamos expectativas, al menos implcitamente, sobre la manera en que nos aparecera si nos moviramos a su alrededor o si
lo manipulramos. Es poco probable que, fuera
de los experimentos mentales de los lsofos,
la experiencia alucinatoria involucre las contingencias sensorio-motrices propias de la percepcin ordinaria. Sin duda, nuestra conciencia de
esas contingencias es uno de los elementos que
subyace a nuestro sentido de la realidad, de la
irrealidad o de la hiperrealidad de los objetos
de experiencia de un sujeto que alucina.
Dadas las dicultades que hemos mencionado sobre la denicin de las alucinaciones,
parece arriesgado pronunciarse con contundencia sobre la naturaleza de las alucinaciones o
sobre las consecuencias que stas pueden tener
sobre nuestras teoras de la conciencia y del
conocimiento. Pese a ello, pensamos que el estudio de las alucinaciones es til para aclarar la
naturaleza de la experiencia perceptiva, de la
conciencia y del conocimiento. Tambin creemos que es posible y deseable que distingamos
entre un estado perceptivo real y un estado
alucinatorio real. Una descripcin precisa del
fenmeno alucinatorio permitira diferenciar
entre estos dos tipos de estado, permitindonos aprehender nuestra relacin cognitiva con
el mundo y la naturaleza de la conciencia de
los fenmenos.
Independientemente del inters losco de
las alucinaciones, stas pueden ser experimentadas como episodios engaosos, indeseables o
patolgicos, o bien como episodios visionarios,
bencos y deseables. Basta con pensar en las
personas que se dicen movidas por voces diablicas cuando cometen crmenes odiosos o en los
chamanes que se entregan a la curacin de enfermos graves dicindose guiados por visiones
extraordinarias, para apreciar el abismo conceptual que puede haber entre las diversas interpretaciones de lo que es una alucinacin.

BIBLIOGRAFIA
COMPLEMENTARIA
THE PROBLEM OF PERCEPTION . A. Smith. Harvard

University Press, 2002.

Juan C. Gonzlez es profesor de filosofa y ciencias


del conocimiento en la Universidad de Morelos,
en Cuernavaca. Jrme Dokic es jefe de estudios en
la Escuela Superior de Estudios de Ciencias Sociales
y miembro del Instituto Jean-Nicod.

QUEST- CE QUE L A PERCEPTION? J. Dokic. Vrin,

2004.

31

Sustancias
alucingenas
Las drogas alucingenas actan en el cerebro y perturban la conciencia.
Las investigaciones sobre las alucinaciones evalan las bases neurobiolgicas
de los estados alterados de la conciencia
FELIX HASLER

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MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

1. BAJO LOS EFECTOS DE LA


QUETAMINA, todo el entorno
se deforma, se retuerce y se
curva. Este anestsico es responsable de estados alterados

FOTOLIA / MARK LEWIN

de conciencia.

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

l voluntario que acaba de salir del tomgrafo est tumbado tranquilamente. Mira el
mundo con aspecto asombrado y no dice nada.
A travs de sus pupilas dilatadas, percibe un
entorno extrao, temible y fascinante. Siente
la impresin de que ya no est en el mundo,
sino en otra realidad. O, ms bien, tena esa
impresin, ya que el efecto alucingeno de la
quetamina (un anestsico disociativo), que se
le ha administrado para la prueba, comienza a desvanecerse. Como se ha previsto en el
protocolo experimental, el participante deber
escribir un relato de su experiencia algunos
das ms tarde.
De hecho, el diario de viaje psicodlico de
este alumno de medicina, de la Universidad
de Zrich, es sorprendente: Qu embriaguez! La quetamina es un brillante torpedo
que contiene un carburante lleno de posibilidades. En comparacin, el alcohol no es ms
que una lata de conservas oxidada. Empezaba
tomando la forma de una esfera y suba como
un corcho. Fui proyectado hasta un sarcfago de hielo, en el cual bail sobre la cresta de
tres olas altsimas. Me transform de maneras
insospechadas. Me hice plano, inclinado, anguloso o retorcido. Flua y despus me qued
paralizado, todo ello a una velocidad pasmosa.
El entorno pareca emitir luz, como las setas
sobre la madera podrida. Me deslic a travs
de espacios geomtricamente imposibles. Un
nio pequeo, que llevaba puesto un sombrero,
se columpiaba muy rpido, hasta que despegu de nuevo en un helicptero para atravesar
llanuras cubiertas de nieve, seguido por haces
luminosos estroboscpicos deslumbrantes. De
nuevo, fui transportado por encima de tejados y torres doradas. Ascend muy alto, por el
cielo azul, y a mi paso surgieron miradas de
metrpolis: ciudades como Nueva York, Tokio
o Calcuta.

Las imgenes de una alucinacin


Una experiencia impresionante para un estudiante de segundo curso de medicina! Pero, no
una experiencia nica. Millones de personas
han consumido LSD, hongos alucingenos,
mezcalina y muchos otros agentes alucingenos que provocan estados alterados de conciencia. Lo que s es nico en este caso es el
conjunto de circunstancias del viaje de nuestro
estudiante de medicina. Slo lo hizo, y quiere
que esto quede muy claro, por exigencias de
la investigacin.
Como el estudiante estaba de acuerdo con
recibir, inyectada, una pequea cantidad de
un marcador radiactivo durante su viaje con
quetamina en el tomgrafo de emisin de positrones, los neurlogos de Zrich del equipo
de Franz Xavier Vollenweider disponen ahora
no slo de un relato de sus experiencias subjetivas, sino tambin de las imgenes del estado neuronal que produjo las alucinaciones
de aquel universo de fantasa.
Con el acuerdo del Ministerio de Sanidad
y bajo la estrecha vigilancia de dos comits
ticos, desde mediados de los noventa, los
cientficos administran drogas alucingenas a personas sanas, para explorar las bases neurolgicas de los estados alterados de
conciencia.
La biologa cerebral de los estados alterados
de conciencia es lo que interesa a estos investigadores, que quieren comprender el mecanismo de operacin de los agentes alucingenos
en el cerebro. Qu receptores participan en
el proceso? Qu consecuencias funcionales
ejercen tales interacciones? Sabemos que todos los agentes alucingenos clsicos, como
el LSD, la mezcalina o la psilocibina (principio
activo de los hongos alucingenos), se hallan
esencialmente vinculados a los receptores de
la serotonina.

33

ICON PERMISO DE: NSTITUTO DE INVESTIGACION HEFFTER, SANTA FE, EE.UU.

2. ESTRUCTURA MOLECULAR
de la serotonina (a la izquierda) y de la psilocina (a la
derecha), el principio activo
de la psilocibina.

La alteracin de la conciencia provocada por


las sustancias mencionadas se debe a la activacin del receptor 2A de la serotonina. Esto se
determin bloqueando dichos receptores mediante sustancias farmacolgicas, de manera
que, cuando se administraba a un participante
una sustancia que se ja sobre el receptor 2A
de la serotonina (la quetanserina), una hora antes de administrar la psilocibina, el voluntario
apenas senta efecto alguno.

Confusin de las percepciones


Pasemos del nivel molecular (el de los receptores) al nivel celular: Qu neuronas se activan o
inhiben con agentes psicodlicos? Si respondemos a esta pregunta, podremos identicar las
redes neuronales implicadas. Parece ser que los
circuitos que llevan desde la corteza cerebral
frontal hasta el cuerpo estriado y despus al
tlamo, volviendo nalmente a la corteza cerebral, y que tambin estn regulados por el
sistema serotoninrgico, desempean un papel
importante (vase la gura 4).
Al conectar la corteza cerebral frontal, el
cuerpo estriado y el tlamo, los circuitos en
cuestin forman sistemas de regulacin; vale
decir, contribuyen a la recogida, el tratamiento y la transmisin de informacin interna y
externa. El equilibrio de los neurotransmisores
es perturbado por los agentes alucingenos,
con la consiguiente superproduccin de glutamato, un trasmisor excitador, en la corteza
cerebral frontal.
Los investigadores estudian los circuitos
neuronales relacionados con el tlamo, considerado a menudo puerta de entrada a la conciencia. Esta estructura cerebral es responsable
de la clasicacin de la informacin y de su
distribucin. Se supone que los agentes alucingenos perturban el ltrado de los estmu-

34

los realizado por el tlamo, de manera que las


zonas corticales superiores son invadidas por
estmulos perceptivos internos y externos,
provenientes de todas las modalidades sensoriales. Los agentes alucingenos perturban
el tratamiento de la informacin y provocan
la confusin de las percepciones: la visin, los
sentimientos, el pensamiento, el espacio, el
tiempo, el yo y el entorno.
Despus de haber pasado del neurotransmisor al circuito neuronal, hemos llegado a la
interfaz de la biologa y la psicologa. Cmo
sentimos las modicaciones de la qumica cerebral realizadas por los agentes alucingenos? Qu estado funcional tiene el cerebro de
las personas que, bajo la inuencia de la psilocibina, describen una experiencia insoportable o, al contrario, un profundo bienestar?
En qu estado de actividad se encuentra el
cerebro bajo la inuencia de las drogas, cuando las personas viven aventuras psicodlicas
del tipo de la descrita por nuestro estudiante
bajo la inuencia de la quetamina? En este
punto, la investigacin sobre las alucinaciones se convierte en una investigacin sobre
la conciencia; los agentes alucingenos son
sustancias perfectamente adaptadas para ello,
ya que actan en la interfaz del cerebro y de
la mente.
Aldous Huxley distingua tres facetas en la
experiencia vivida bajo los efectos de la mezcalina: el cielo, el inerno y las visiones. Adolf
Dittrich, que ha clasicado las experiencias
vividas bajo la inuencia de los alucingenos
y de otros generadores de estados alterados,
llega a conclusiones similares. Dittrich ha distinguido tres categoras de estados alterados
de conciencia: el innito ocenico, la disolucin angustiosa del yo y la reestructuracin
visionaria.

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

La dimensin psicolgica del innito ocenico describe los aspectos agradables de la sensacin que consiste en abandonar los estados
habituales de conciencia. En esta dimensin,
se agrupan las experiencias de unidad con el
mundo, la supresin de las barreras del espacio y del tiempo, el sentimiento de amor total
o la impresin de una realidad superior. Este
sndrome, en el que la persona abandona la realidad, est acompaado por una disolucin de
las fronteras del yo: esa disolucin es caracterstica del consumo del LSD.
El opuesto de este estado de felicidad perfecta es la disolucin angustiosa del yo. El yo
se disuelve, la angustia y el pnico triunfan, el
mundo se fragmenta y se derrumba, se tiene la
sensacin dolorosa de estar a punto de perder
la razn, de hundirse en una soledad eterna o
incluso de estar al borde de la muerte.
En cuanto a la tercera dimensin psicolgica, la reestructuracin visionaria, se trata del
aspecto ms complejo. Este sndrome perceptivo se caracteriza por ilusiones, alucinaciones
y sinestesias (una mezcla de sentidos, como,
por ejemplo, ver los sonidos). Todos los cambios de la percepcin que se producen en los
estados alterados de conciencia pertenecen a
esta categora. Las personas experimentan
a menudo la sensacin de que las cosas tienen
un sentido diferente del que generalmente se
les atribuye. Los objetos u acciones habituales
pueden tomar un nuevo sentido durante una
experiencia psicodlica. Bajo la inuencia del
LSD, una taza de caf puede cobrar vida y adquirir una importancia especial.

Algunos estudios recientes han mostrado


tambin que se pueden encontrar, a grandes
rasgos, esas tres dimensiones fundamentales
en todos los estados alterados de conciencia.
Es la proporcin en la que dichas dimensiones
estn presentes lo que lleva al bienestar o al
horror.

Tres estados alterados de conciencia


Para comprender el estado global del cerebro,
ya sea bajo la inuencia de una droga o durante
la resolucin de un problema matemtico, se
utilizan tcnicas de formacin de imgenes.
Las imgenes mediante resonancia magntica y los diferentes mtodos de tomografa son
las tcnicas socorridas. Por ese camino hemos
conseguido mostrar que las alucinaciones se
desencadenan por la jacin de la psilocibina
sobre el receptor 2A de la serotonina, en el
cngulo anterior y en ciertas zonas frontales
y temporales.
Hemos descubierto as las correlaciones
neuronales de los estados alterados de conciencia? Nacen las alucinaciones en el cngulo anterior? No es tan sencillo. De hecho, esta regin
cerebral participa en muchos otros procesos;
por ejemplo, la resolucin de problemas o el
tratamiento de informaciones contradictorias.
A pesar de las innegables ventajas ofrecidas
por las tcnicas de captacin de imgenes cerebrales, los investigadores deberan utilizarlas con prudencia. Aun cuando las imgenes
obtenidas parezcan representar la realidad, no
se debe olvidar que se trata slo de clculos
estadsticos, realizados por un ordenador. Va3. REPARTO DEL RECEPTOR 2A
de la serotonina, observado por
tomografa por emisin de positrones. La activacin de estos
receptores debida a una sustan-

FELIX HASLER, HOSPITAL UNIVERSITARIO DE PSIQUIATRIA, ZURICH, SUIZA

cia alucingena, la psilocibina


(parte superior), se ha comparado con la provocada por la
administracin de un placebo
(parte inferior). Las zonas amarillas indican una fuerte activacin de dichos receptores.

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

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Cuerpo estriado

FOTOLIA / OOZ

Corteza
cerebral frontal

Tlamo

4. UN CIRCUITO (echas azules)


que incluye la corteza cerebral
frontal (en gris), el cuerpo
estriado (en verde) y el tlamo
(en rojo) sirve para recoger,
tratar y transmitir la informacin externa e interna. El tlamo se considera a menudo la
puerta de entrada a la conciencia. Las drogas perturban la
clasicacin de la informacin,
de modo que los estmulos
dejan de distribuirse correctamente (echas rojas) y todas
las percepciones se mezclan.

36

riaciones nmas de los parmetros iniciales


pueden tener consecuencias notables sobre el
resultado.
Si, bajo los efectos del LSD, una persona no
se contenta con sufrir alucinaciones, ver formas geomtricas atractivas y tener extraos
sueos, sino que tambin cree ver u or a Dios,
abordamos nuevas cuestiones, las de la metafsica. Y, estos ltimos aos, los neurlogos han
abordado ese mbito, reservado normalmente
a la losofa y a la teologa, para crear la neuroteologa, eliminando as un tab. Estudian los
fenmenos de la creencia en Dios en el laboratorio, buscando demostrar, mediante el uso de
mtodos cientcos, la existencia de un rea
cerebral de Dios.
Ya se descubri en los aos sesenta que
las drogas alucingenas provocan experiencias trascendentes. El Viernes Santo de 1962,
un joven mdico y telogo norteamericano,
Walter Pahnke, realiz una de las primeras
experiencias de misticismo experimental. Administr cpsulas a una veintena de estudiantes de teologa de Boston. La mitad recibi un
placebo y la otra mitad recibi 30 miligramos
de psilocibina. La misa de Viernes Santo fue
retransmitida por altavoces a los participantes
en la experiencia, que se encontraban en el
stano de la capilla. Despus de la experiencia, cada uno tuvo que responder a cuestionarios relativos a su experiencia: la mayora
de los voluntarios haban vivido experiencias
msticas y espirituales bajo los efectos de la
psilocibina.

Huston Smith, que lleg a ser posteriormente un lsofo de la religin, fue uno de
los participantes que recibieron la psilocibina.
Describi as su experiencia: En el momento
culminante de la misa, una voz de soprano
cantaba un cntico. Esa voz de ngel me sumergi inmediatamente en un estado que los
hinduistas denominan una experiencia Bhakti:
un estado de amor a un Dios encarnado. Sin
embargo, tambin hubo reacciones negativas
durante la experiencia, pero no se les dio publicidad: uno de los participantes sufri una
reaccin psictica grave. Estaba convencido de
que Dios le haba escogido para anunciar la llegada de la era de la paz al mundo. Se march
de la capilla para ir a la ciudad a proclamar
la buena nueva en las concurridas calles. Fue
necesario que varias personas lo llevaran de
nuevo a la capilla y lo calmasen, inyectndole
un neurolptico.
Recientemente, Roland Grifths, psiclogo
norteamericano dedicado al estudio de las alucinaciones, repiti el experimento de Pahnke,
pero en un laboratorio en lugar de en una iglesia durante el Viernes Santo. Obtuvo resultados
comparables a los de Pahnke: dos tercios de los
participantes vivieron una experiencia mstica completa. Adems, cerca de los dos tercios
de los participantes armaron posteriormente
que esta experiencia haba sido uno de los cinco sucesos ms importantes de su vida. Hay
que considerar esas experiencias lmite como
experiencias msticas autnticas o como psicosis? La cuestin sigue abierta.

El polvo de conciencia
Las distintas experiencias vividas bajo los efectos de los alucingenos comparten un rasgo: no
se sabe nunca a dnde llevar el viaje, a dnde llevar este pequeo polvo de conciencia,
como llamaba al LSD su descubridor, Albert
Hof mann, qumico suizo recientemente fallecido a la edad de 102 aos. Entrar en xtasis
o sentir una tristeza de muerte. Admirar la
belleza del mundo o sentirse destruido internamente por el miedo de perder la razn. Todo
es posible: o bien el LSD y las dems sustancias
alucingenas amplan el campo de la conciencia o exacerban nuestras angustias.
Las alucinaciones, como las experiencias
msticas lmite de tipo espontneo, estn a menudo cerca de la psicosis. Esa es la razn por la
que los agentes alucingenos se utilizan como
modelos de la psicosis. El LSD, por ejemplo, se
venda inicialmente para los autoexperimen-

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

tos que llevaban a cabo los terapeutas, para


compartir temporalmente lo que sienten los
pacientes psicticos. Esperaban poder comprender mejor as sus sufrimientos.
La investigacin demostr que al menos cuatro sistemas de neurotransmisores participaban en los mecanismos psicopatolgicos de la
esquizofrenia: la dopamina, la serotonina, el
GABA y el glutamato. Existen sustancias farmacolgicas especcas para estudiar la actividad
de cada uno de esos sistemas y diversos mtodos de captacin de imgenes para seguir su
actividad. Se puede observar que la actividad
cerebral registrada durante los brotes psicticos se asemeja, al menos parcialmente, a la
provocada por las drogas alucingenas. De este
modo, la psilocibina y la quetamina provocan,
en personas sanas, una hiperactividad de la
corteza cerebral frontal, parecida a la que se
observa en pacientes con psicosis grave.
En cualquier caso, hay que recordar que un
estado provocado por una droga no es una esquizofrenia. Adems, las alucinaciones de una
psicosis son principalmente de tipo acstico,
mientras que las sustancias psicodlicas provocan, de preferencia, ilusiones visuales y (pseudo)
alucinaciones: desde conguraciones simples y
elementales hasta escenas completas, pasando
por formas complejas y en movimiento.
Las drogas alucingenas tienen diversas
aplicaciones en la investigacin fundamental:
sirven para el estudio de la conciencia y de las
experiencias msticas, pero tambin como modelos para la psicosis. Durante decenios, han
sido objeto de discusiones muy animadas. Para
algunos, el LSD es la droga ms peligrosa que
ha existido nunca y los agentes alucingenos,
venenos que destruyen la moral de los jvenes
y los llevan a la locura.
Otros, en cambio, las consideran una va qumica hacia la creatividad y la paz eterna. Poco
a poco, la razn cientca parece imponerse.
En numerosos pases, cada vez ms instituciones universitarias vuelven a obtener la autorizacin para realizar investigaciones sobre
las drogas alucingenas en el ser humano. No
es imposible que, un da, la neuropsicodelia
se convierta en una materia adicional de las
investigaciones sobre el cerebro.

BIBLIOGRAFIA
COMPLEMENTARIA
HALLUCINOGENS . D. Ni-

chols en Pharmacology
& Therapeutics, vol. 101,
pgs. 131-181; 2004.
DROGUES ET CERVEAU. S.

Horel y J.-P. Lentin. ditions du Panama, 2005.


PSILOCYBIN CAN OCCASION
MYSTICAL-T YPE EXPERIENCES HAVING SUBSTANTIAL
AND SUSTAINED PERSONAL
MEANING AND SPIRITUAL
SIGNIFICANCE. R. Grifths

y col. en Psychopharmacology, vol. 187, pgs. 284292; 2006.


SEROTON IN

R ESE A RCH:

CO N T R I BU T I O NS TO U N DERSTANDING PSYCHOSES.

Felix Hasler lleva a cabo sus investigaciones en el


Centro de Investigacin Heffter, adscrito al Hospital
Clnico de la Universidad de Zrich, en el equipo de
neuropsicofarmacologa y diagnstico por imagen
cerebral dirigido por Franz Vollenweider.

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

M. Geyer y F. Vollenweider en Trends in Pharmacological Sciences, vol. 29,


pgs. 445-453; 2008.

37

Curacin
por psicodelia
Drogas alucingenas, ruina de tantas mentes en los aos sesenta,
podran aplicarse para el tratamiento de trastornos mentales
DAVID JAY BROWN

uelven las drogas psicodlicas, sustancias


que alteran los estados mentales. Ahora
son objeto de estudio cientco, para aplicacin teraputica, no para uso ilegal. Se pretende utilizarlas en trastornos psiquitricos
refractarios a otros tratamientos; en particular, la depresin crnica, el sndrome de estrs
postraumtico o las dependencias del alcohol
y las drogas.
En los quince ltimos aos se viene apreciando un tranquilo resurgimiento en la investigacin de sustancias psicodlicas, habida
cuenta de las posibilidades, largamente infravaloradas, que tales sustancias ofrecen. En
tiempos recientes, un nmero cada vez mayor
de estudios sobre voluntarios ha comenzado a
explorar las aplicaciones teraputicas potenciales del LSD, psilocibina, DMT, MDMA, ibogana
y ketamina.
Son muchos los puntos oscuros que subsisten sobre los mecanismos neurolgicos que
rigen la distorsin mental inducida por estas
sustancias, pero los efectos psicoactivos que
suscitan son a menudo bastante similares y pudieran ser de utilidad teraputica. Los estudios
sobre humanos, aunque en fases preliminares
todava, permiten pronosticar que tal vez no
diste demasiado el da en que se puedan programar sesiones de psicodelia, dirigidas por
terapeutas, encaminadas a superar problemas
psiquitricos de gravedad.

Comienza el viaje
Las investigaciones sobre sustancias psicodlicas comenzaron en 1897, cuando Arthur
Heffter, qumico alemn, aisl la mescalina, el
principio psicoactivo fundamental del peyote,

38

un cactus. El suizo Albert Hofmann descubri


en 1943 los efectos alucingenos de la dietilamida del cido lisrgico, vulgarmente conocida
por cido, o LSD, al estudiar los efectos del
cornezuelo del centeno un hongo ascomiceto en los laboratorios Sandoz de Basilea.
Quince aos despus, en 1958, Hofmann aisl la psilocibina y la psilocina, componentes
psicoactivos del hongo Psilocybe mexicana, el
hongo mgico.
Hasta 1972 se haban realizado unos 700 estudios con sustancias psicodlicas. Las investigaciones sugeran que las sustancias mencionadas podran ejercer efectos bencos, pues
le facilitaban la abstencin a los alcohlicos,
aliviaban la ansiedad de enfermos de cncer
en fases terminales y atemperaban los sntomas de muchas enfermedades psiquitricas de
difcil tratamiento, como el trastorno obsesivocompulsivo.
Stanislav Grof y sus compaeros del Hospital
estatal Spring Grove, de Baltimore, demostraron, a travs de investigaciones llevadas a cabo
entre 1967 y 1972 sobre pacientes de cnceres
terminales, que el LSD, en combinacin con psicoterapia, poda aliviar los sntomas de depresin, tensin, ansiedad, trastornos del sueo,
el sndrome de abstinencia e incluso dolores
fsicos graves.
No se efectuaron estudios de sustancias psicodlicas sobre humanos en el perodo de 1972
a 1990. Su desaparicin se debi a un movimiento poltico de rechazo, consiguiente a la
promocin de estas sustancias por la contracultura de los aos sesenta. Esta reaccin no
slo provoc que las sustancias psicodlicas
fuesen declaradas ilegales para uso personal,

SAN ALBERTO.
As lo proclama (traducido) el
ttulo de este retrato de Albert Hofmann, obra del pintor
estadounidense Alex Grey
para celebrar el centenario del
nacimiento de este qumico
suizo. Hofmann descubri las
propiedades alucingenas del
LSD en 1943.

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

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ST. ALBERT AND THE LSD REVELATION REVOLUTION, PINTURA DE ALEX GREY, CAPILLA DE LOS SAGRADOS ESPEJOS, NUEVA YORK

RESUMEN

Terapias
de psicodistorsin

Las sustancias responsables de la psicodelia


introducida en los aos
sesenta son objeto de renovado inters e investigacin. Ofrecen posibilidades
teraputicas.

El LSD y la psilocibina
(hongo mgico)
podran aliviar una serie de
enfermedades mentales de
difcil tratamiento, como la
depresin crnica, el trastorno de estrs postraumtico o las dependencias del
alcohol o las drogas.

Estn en curso ensayos


clnicos en humanos de
algunas de estas sustancias.

sino tambin que resultase sumamente difcil


obtener autorizacin gubernativa para trabajar
con ellas.
La situacin empez a cambiar hacia 1990,
cuando unas autoridades de la FDA de ms
amplias miras decidieron anteponer la ciencia
a la poltica en la investigacin de los efectos
psicodlicos y mdicos de la marihuana, declara Rick Doblin, director de MAPS (asociacin
multidisciplinar para estudios de psicodelia).
En realidad, para la investigacin, el elemento
clave estriba en que la FDA se muestre permisiva. Adems, los jefes de grupo o de laboratorio
que se vieron involucrados en el movimiento psicodlico de los aos sesenta, son hoy
personas maduras que desean dar a conocer
sus experiencias antes de jubilarse, y que han
merecido credibilidad. David E. Nichols, qumico y neurofarmaclogo de la Universidad
Purdue, aade, quienes experimentaron con
las sustancias psicodlicas de los aos sesenta rondaban entonces la veintena. Ahora son
cientcos y clnicos maduros, que conservan
su curiosidad de entonces, pero que hasta hace
poco no han tenido la oportunidad de volver a
explorar estas sustancias.

La investigacin recomienza
En los Estados Unidos, una gran parte de la reciente ola de investigaciones ha estado catalizada por los esfuerzos de dos organizaciones de
nanciacin privada: MAPS, fundada en 1986
por Doblin, y el Instituto Heffter de Investigacin, que inici su actividad en 1993. Debemos mencionar tambin la Fundacin Beckley,
en Inglaterra, y la Sociedad Psicodlica Rusa.
Estas organizaciones buscan investigadores

Corteza
cerebral

Corteza
frontal

GEHIRN & GEIST / SIGANIM

Cuerpo
estriado
Tlamo

40

interesados, proporcionan asesoramiento en


el desarrollo de los diseos experimentales
correspondientes a los estudios y contribuyen
a obtener nanciacin y autorizacin gubernativa para realizar ensayos clnicos. Han puesto
en marcha varios ensayos autorizados por la
FDA en EE.UU., Suiza, Israel y Espaa. Hasta el
momento, la FDA ha aprobado siete estudios, a
los que han de sumarse dos en revisin y otros
varios ms en espera.
Los trabajos emprendidos se centran en
los tratamientos psicodlicos para cefaleas
de racimo, depresiones, trastornos obsesivocompulsivos (TOC), ansiedad grave en casos
de cncer terminal, sndrome de estrs postraumtico (SEPT), alcoholismo y adiccin a
opiceos. Las nuevas sustancias han de pasar
por tres estadios clnicos antes de poder comercializarse: fase I (estudios de seguridad con
voluntarios, cuyo nmero oscila entre 20 y 80),
fase II (comprobacin de ecacia, esta vez con
varios cientos de sujetos) y fase III (datos ms
completos sobre seguridad y ecacia obtenidos
al ensayar la sustancia en grupos ms numerosos, de hasta varios miles de personas). Todos los estudios examinados en este artculo
han recibido aprobacin gubernamental; sus
investigadores se encuentran en el proceso
de reclutar participantes o han comenzado o
concluido investigaciones sobre humanos en
la primera o segunda fases de este proceso de
ensayos.
Las sustancias psicodlicas afectan a la totalidad de las funciones mentales: percepcin,
emocin, cognicin, conciencia del cuerpo y
del propio yo. A diferencia de sustancias de
otros tipos, los efectos psicodlicos dependen

Bloqueo en el ujo de datos


Los estmulos sensoriales llegan al tlamo, lo atraviesan y prosiguen, describiendo
un bucle (flechas negras) que recorre las reas sensoriales de la corteza cerebral, continan hasta la corteza frontal y desde all retornan al tlamo. En este bucle son ltradas
y moduladas en la corteza las seales ascendentes. En experimentos que se valen de
procedimientos que producen imgenes muestran que los alucingenos perturban el ltro
tlamo-cortical, que separa las informaciones internas de las procedentes de los sentidos.
Por esta razn, la corteza se ve inundada de seales. La psilocibina logra estos efectos
mediante la activacin de los receptores 2A de serotonina en el tlamo y la corteza
frontal. La ketamina produce el mismo efecto al bloquear el bucle de realimentacin entre
la corteza frontal y el tlamo, que depende del neurotransmisor glutamato (GLU).

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Mecanismos y dianas
Las sustancias psicodlicas clsicas se dividen en dos grupos qumicos fundamentales:
la triptaminas (LSD, DMT y psilocibina) y las
feniletilaminas (mescalina y MDMA). Algunos
profesionales han considerado que los anestsicos disociativos (ketamina y fenciclidina,
o PCP) entraran tambin bajo el epgrafe de
sustancias psicodlicas, si bien la forma en que
afectan al cerebro sea totalmente diferente.
Aunque existan divergencias en los mecanismos exactos, todos los alucingenos basados
en triptaminas que constituyen la mayora
de las sustancias psicodlicas se ligan selectivamente a receptores especcos de serotonina
en las neuronas, remedando as los efectos del
neurotransmisor sobre los receptores. Por su
parte, las feniletilaminas remedan la estructura qumica de otro neurotransmisor, la dopamina. En realidad se ligan a muchos de los
mismos receptores de serotonina activados por
las triptaminas. La serotonina es responsable
de muchas funciones importantes, entre ellas,
el estado de nimo, la memoria, el apetito, la
actividad sexual y el sueo. Tan esenciales son
las funciones de este neurotransmisor, que es
de esperar que cualquier sustancia que interera con su accin caso de los alucingenos produzca efectos impresionantes sobre
el funcionamiento cerebral.

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

As actan...
LSD
Intensamente alucinatoria, hace
que se tomen como autnticos
formas y colores que carecen de
existencia real. Las fronteras entre el individuo y el ambiente se
tornan difusas. El tiempo parece
discurrir lentamente.

Psilocibina
Los principios activos del hongo
mgico provocan alucinaciones
parecidas, que se producen todava ms rpidamente que con el
LSD. Las impresiones sensoriales
y el pensamiento no obedecen a
relaciones lgicas, sino asociativas. Tambin en este caso se
difuminan los lmites entre el
individuo y el medio.

DE ARRIBA A ABAJO: BILDAGENTUR ONLINE; GEORG MLLER (WWW.PILZEPILZE.DE); U.S. DRUG ENFORCEMENT ADMINISTRATION; CARO

en buena medida del entorno y de las expectativas del sujeto. Ah reside la importancia
mxima de combinarlas con psicoterapia.
En palabras de Rick Strassman, de la facultad de medicina de la Universidad de Nuevo
Mxico,las sustancias psicodlicas pueden tener funcin teraputica en la medida en que
suscitan procesos cuya utilidad en contexto
teraputico es conocida: reacciones de transferencia y actuaciones mediadas por ellas; intensicacin del simbolismo y de la imaginacin;
acentuacin de la sugestibilidad; refuerzo del
contacto entre emociones e ideaciones; regresin controlada, etc. Strassman llev a cabo
entre 1990 y 1995 el primer estudio, desde haca unos 20 aos, de administracin de sustancias psicodlicas a humanos. Investig los
efectos de la DMT (dimetiltriptamina) en 60
probandos. Pero advierte: Todo lo dicho depende del planteamiento y el ambiente. Estas
mismas propiedades podran convertirse en
experiencias muy negativas si no se cuenta con
el respaldo y la expectativa de que la experiencia resulte beneciosa.

Extasis
Esta droga, habitual en determinadas estas, tiene un papel
liberador. El sujeto se desinhibe y se siente en sintona con su
ambiente. El individuo gana en
iniciativa, el apetito disminuye.
Al aumentar la dosis se puedenn
producir ligeras alucinaciones.

Ketamina
Esta sustancia narctica alivia los
dolores, limita la coordinacin de
los movimientos y puede llegar a
producir la prdida completa del
control corporal. A dosis elevadas
provoca alucinaciones disociativas: como si el cuerpo y la mente
se separasen y nalmente volvieran a reunirse.

De qu forma provocan estas sustancias sus


efectos sobre la percepcin? Se supone que la
activacin de un conjunto particular de receptores de serotonina, los del subtipo 2A, que se
encuentran muy expresados (es decir, estn
presentes) en la capa ms externa del cerebro,
la corteza, obstaculiza el procesamiento de informacin sensorial. Se admite que el estado de
consciencia entraa una compleja interaccin
entre la corteza cerebral, el tlamo y el cuerpo

41

GLOSARIO

Un chispazo creador?

Aspectos legales
sicin, cultivo, manufactura,
compra, venta o donacin
de estupefacientes gura entre
los delitos contra la salud
pblica y es motivo de fuertes
multas y penas de prisin.
(L.O. 15/2003; arts. 368 y sigs.
del Cdigo Penal.)

Contraindicaciones
Quienes sufran enfermedades
cardiovasculares, hepticas o
renales deben abstenerse de
consumir sustancias psicodlicas. Otro tanto vale para
personas proclives a angustiarse, con expectativas negativas
o tendencias psicticas.

Resaca
A menudo, desvanecidos los
efectos de la intoxicacin
alucingena, el sujeto se siente
dbil y fatigado, experimenta sentimientos depresivos y

Se dice que Francis Crick y Kary Mullis, galardonados con el premio Nobel, atribuyeron parte de
sus originales concepciones cientcas a sustancias psicodlicas. Y el diseo del hospital psiquitrico
ideal concebido por el arquitecto Kyosho Izumi, inspirado por LSD, mereci una citacin honorca de
la Asociacin Psiquitrica norteamericana. A otros, en cambio, la idea de que las drogas tengan algn
mrito les produce sobresalto. Qu nos dicen los estudios cientcos?
Louis Berlin investig en 1955 los efectos de la mescalina y el LSD sobre las capacidades plsticas
de cuatro pintores de reconocida fama. Aunque el estudio demostr que las facultades tcnicas de los
artistas sufran merma, un grupo de crticos de arte sin relacin con el experimento opin que las pinturas
experimentales posean mayor valor esttico que los trabajos normales de los mismos artistas.
Dos aos ms tarde, Oscar Janiger, otro psiquiatra, les solicit a 60 distinguidos artistas que
pintasen una mueca de los nativos americanos, primero, antes de tomar LSD, y despus, cuando ya
estuvieran bajo sus efectos. Un jurado independiente compuesto por historiadores y crticos de arte
efectu despus una evaluacin de los resultados. La opinin general fue que la destreza tcnica del
segundo grupo de pinturas se haba resentido, pero muchas de estas piezas recibieron puntuaciones
ms altas por su originalidad e imaginacin.
En 1965, James Fadiman, psiclogo, y Willis Harman, socilogo, de la Universidad de San Francisco,
administraron mescalina a voluntarios de diversas especialidades, que haban de buscar soluciones
originales para un problema propio de su profesin. Tras cierta preparacin psicolgica, los probandos
trabajaron en sus respectivos problemas, tras habrseles administrado mescalina. Los tests psicolgicos, los informes subjetivos y la eventual validacin comercial o industrial del producto nal o de
la solucin denitiva sirvieron para medir lo producido por cada voluntario. Prcticamente todos los
individuos produjeron soluciones tenidas por satisfactorias y sumamente originales de acuerdo con
esos criterios.
Sin embargo, Stanley Krippner, de Saybrook Graduate School and Research Center de San Francisco,
se maniesta escptico. Resulta pueril armar, sostiene, que las sustancias psicodlicas engendran
experiencia creadora. En el mejor de los casos, puede que constituyan uno de los muchos factores
que fructican en que algo nuevo adquiera existencia.

dicultades de recordacin y
concentracin.

Riesgos y efectos
secundarios
Adems de los efectos deseados, los alucingenos suelen
elevar la frecuencia cardaca, la
presin arterial, la temperatura
corporal y provocar nuseas,
mareos y desasosiego. En personas proclives a la angustia,
los efectos que acompaan al
LSD producen una cada ms
violenta que los hongos. En
particular, los individuos angustiados pueden sufrir ataques
de pnico.
Bajo los efectos de LSD: Una pintura abstracta creada en condiciones experimentales por un artista a las dos horas de la ingestin del cido (a la izquierda) y una mueca kachina pintada antes
de la ingestin de la sustancia.

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MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

FROM LSD, SPIRITUALITY AND THE CREATIVE PROCESS: BASED ON THE GROUNDBREAKING RESEARCH OF OSCAR JANIGER,
M.D., BY MARLENE DOBKIN DE RIOS AND OSCAR JANIGER. INNER TRADITIONS/PARK STREET PRESS, 2003

En Espaa, la posesin, adqui-

estriado. La perturbacin de esta red mediante


la activacin de los receptores 2A de serotonina
constituye en la actualidad la teora ms aceptada para dar cuenta del mecanismo de accin
de los psicodlicos basados en triptaminas y en
feniletilaminas.
Existen al menos dos posibles mecanismos
para acciones beneciosas, explica Nichols. El
primero entraa una simple modicacin del
nmero de receptores cerebrales 2A de serotonina. La activacin mediante sustancias psicodlicas de receptores 2A de serotonina provoca
una disminucin en el nmero de receptores
expresados sobre la supercie de las neuronas, proceso conocido por hiporregulacin o
regulacin descendente. En el caso de algunos
trastornos, como el obsesivo-compulsivo, pudiera ser que esta hiporregulacin ejerciera
una funcin teraputica. Y prosigue: El otro
mecanismo posible consiste en un efecto psicolgico de ms difcil denicin, que modica la forma en que el sujeto percibe el dolor
y el sufrimiento. Las sustancias psicodlicas
parecen capaces de producir un profundo
cambio en la cognicin, que le proporciona al
paciente una nueva concepcin la capacidad
de ver el mundo desde una nueva perspectiva que alivia la ansiedad y eleva el umbral
de dolor.
La MDMA (3,4-metilendioxi-N-metilanfetamina) se incluye por su composicin qumica,
entre las feniletilaminas. Mas su accin cerebral diere sustancialmente de la ejercida por
otras sustancias mencionadas. Distnguese de
la mayora de las sustancias psicodlicas porque la MDMA no estimula directamente los
receptores 2A de serotonina. Lo que s provoca,
en cambio, es la liberacin de dopamina, serotonina y norepinefrina (otro neurotransmisor) desde los reservorios de las terminaciones
neuronales. Existe cierta controversia sobre la
neurotoxicidad potencial de la MDMA. No obstante, la mayora de los investigadores juzgan
que el uso moderado y espordico de MDMA a
dosis teraputicas no resultara lesivo. No existen estudios recientes que utilicen mescalina,
pero la asociacin MAPS tiene la intencin de
iniciar alguno en el futuro.
En contraste con las sustancias psicodlicas
tradicionales, los anestsicos disociativos se
ligan selectivamente a receptores del cido
N-metil-D-asprtico (NMDA); impiden con ello
que otro neurotransmisor, el glutamato, active dichos receptores. Dado que el glutamato
es un neurotransmisor esencial que activa las

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

neuronas, este efecto bloqueante parece evitar


el procesamiento cerebral de la informacin
que le envan los sentidos, razona Nichols.
La ketamina se muestra prometedora para
la terapia psicodlica. Se encuentra entre los
frmacos admitidos por la farmacopea de la
medicina occidental. Adems de pertenecer
a una categora qumica distinta de las otras
sustancias psicodlicas, la ketamina se encuadra en un estatuto legal aparte, pues gura
entre los frmacos aprobados por la FDA para
actuaciones de tipo III. Tal designacin signica que cualquier mdico puede prescribirla
para uso compasivo si juzga que le ser til
al paciente.
Aunque algunas investigaciones sealan
que las sustancias psicodlicas pueden acentuar la sugestibilidad y ciertos aspectos de la
psicoterapia, los benecios de los anestsicos
disociativos ketamina e ibogana pueden
ser simple consecuencia de modificaciones
bioqumicas duraderas en el cerebro. Carlos
Zrate, del Instituto Nacional de Salud Mental
estadounidense, public en 2006 un estudio
donde pona de manifiesto las propiedades
inslitas de la ketamina en su funcin antidepresiva. Una sola infusin de ketamina alivi
en algunos pacientes sntomas de depresin al
cabo de pocas horas, alivio que persisti durante varios das.
Era ste el tercer estudio que demostraba la
potencia y duracin de los efectos antidepresivos de la ketamina. En uno de los estudios
anteriores se hizo un descubrimiento harto
curioso. A los probandos se les anestesi con
ketamina para una intervencin quirrgica
ortopdica, con lo que ni siquiera estuvieron
conscientes durante el intervalo en que la accin de la sustancia alter su estado mental;
los efectos antidepresivos se produjeron tras
la operacin.
En otro trabajo en el que se buscaba la curacin de adicciones, un trabajo preliminar
con ketamina, en el que Evgeny Krupitsky,
psiquiatra de San Petersburgo, trat a 59 heroinodependientes, produjo resultados alentadores. Por su parte, Iboga Therapy House, de
Vancouver, ha iniciado un estudio en el que
han sido tratados con ibogana tres probandos
de un colectivo de 20 adictos a opiceos, con
resultados satisfactorios hasta la fecha. El procedimiento experimental redujo el sndrome
de abstinencia asociado a las adicciones por
opiceos, y ayud a estas personas a recuperarse y a romper su drogodependencia.

Las drogas
psicodlicas
afectan a la
totalidad de
las funciones
mentales:
percepcin,
emocin,
cognicin, a la
conciencia del
cuerpo y del
propio yo.

Observamos
una drstica
reduccin en la
sintomatologa.
Nos dijeron que
no se haban
sentido tan
bien desde
haca aos.

43

DOC, cefaleas de racimo, y cncer

BIBLIOGRAFIA
COMPLEMENTARIA
HALLUCINOGENS. D. E. Ni-

chols en Pharmacology
& Therapeutics, vol. 101,
n.o 2, pgs. 131-181; febrero de 2004.
SAFETY, TOLERABILITY, AND
EFFICACY OF PSYLOCYBIN IN
9 PATIENTS WITH OBSESSIVECO M P U L S I V E D I S O R D ER .

F. A. Moreno, C. B. Wiegand, E. K. Taitano y P. L.


Delgado en Journal of
Clinical Psychiatry, vol. 67,
n. o 11, pgs. 1735-1740;
noviembre de 2006.
THE USE OF PSYLOCYBIN IN
PATIENTS WITH ADVANCED
CANCER AND EXISTENTIAL
ANXIET Y. C. S. Grob en

Psychedelic Medicine: New


Evidence for Hallucinogens
Substances in Treatments,
vol. 1. Compilacin de Michael J. Winkelman y Thomas B. Roberts. Praeger/
Greenwood Publishing
Group, 2007.
MDMA-ASSISTED PSYCHOTHERAPY FOR THE TREATMENT OF POSTTRAUMATIC
STRESS DISORDER . M. Mi-

thoeffer. Ibid.

44

Adems de los prometedores trabajos con ibogana y otros anestsicos disociativos, se est
avanzando en el conocimiento de las sustancias psicodlicas tradicionales. Un grupo de
investigadores de la facultad de medicina de
la Universidad Johns Hopkins publicaron en
2006 los resultados de un proyecto, de seis
aos de duracin, sobre los efectos de la psilo
locibina. Ms del 60 por ciento de los participantes informaron de cambios positivos en
su estado de nimo y su conducta despus de
tomar la sustancia, benecio que se prolong
varios meses.
En otro estudio, tambin de 2006, un equipo
de la Universidad de Arizona, encabezado por
Francisco Moreno, apreci que la psilocibina
aliviaba los sntomas de nueve pacientes que
sufran trastornos obsesivo-compulsivos. Estos
sujetos padecan un amplio abanico de obsesiones y compulsiones. (Algunos se duchaban
durante cuatro horas; otros se vestan y desnudaban una y otra vez hasta que nalmente
se sentan bien.) Los nueve probandos experimentaron mejora con al menos alguna de las
dosis ensayadas.
Lo que observamos fue una drstica disminucin de los sntomas durante cierto tiempo,
explica Moreno. Estas personas nos dijeron
que haca aos que no se sentan tan a gusto.
Moreno advierte que el ensayo se propona determinar la seguridad de la administracin de
psilocibina a pacientes de DOC, y que la autntica ecacia de la sustancia sigue estando en
cuestin en tanto no se realice un estudio ms
amplio. Tal investigacin se encuentra en proyecto, aunque por el momento no se dispone
de nanciacin para acometerla. No obstante,
segn Moreno, ninguno de los tratamientos
expuestos en la bibliografa mdica alivia los
sntomas del DOC con la presteza con que lo
hace la psilocibina. Mientras que otros frmacos tardan semanas en ejercer su efecto, la psilocibina actu casi inmediatamente.
Segn resultados preliminares de un estudio en curso, dirigido por Charles Grob, del
Centro Mdico Harbor-Universidad de California en Los Angeles, cabe la posibilidad de
que la psilocibina reduzca el padecimiento
psicolgico asociado al cncer terminal. Esta
investigacin se propone determinar la ecacia de la psilocibina para aliviar la ansiedad, la
depresin y el dolor fsico de los pacientes en
fases avanzadas de cncer. Tambin estn en
marcha investigaciones sobre sustancias psi-

codlicas en la Universidad de Harvard desde


1965. En concreto, John Halpern y su equipo
est examinando la posibilidad de utilizar LSD
y psilocibina para tratar los sntomas debilitantes de las cefaleas en racimo, o cefaleas
histamnicas.

Ansiedad aguda y SEPT


En Harvard, en otro estudio tambin dirigido
por Halpern, se estudiar la aplicacin de psicoterapia concomitante con MDMA en vctimas de cnceres en fases avanzadas. Un tanto
similar al estudio de Grob con la psilocibina,
se utilizan medidas para evaluar la ansiedad,
el dolor y la calidad general de vida.
Michael Mithoefer, en Charleston, investiga
la aplicacin de MDMA en el caso de pacientes
de estrs postraumtico que responden mal a
los tratamientos habituales, como a menudo
les acontece a quienes han sido vctimas de
delitos, guerras o abusos sexuales infantiles.
Hasta el momento han sido 17, de un total de
20, los pacientes en quienes se ha ensayado
ya la terapia experimental. En este momento,
los resultados son muy alentadores, dice Mithoefer. Me parece que estamos observando
efectos robustos y vigorosos en algunos pacientes. Me apresuro a aadir que se trata de
resultados preliminares, de los que todava
no estamos en situacin de extraer conclusiones. Pero suponiendo que las cosas sigan
por el mismo camino hasta el nal del estudio,
parece no haber duda de que hay muy buenas
razones para pasar a ensayos de fase III, con
grupos ms numerosos.
Aunque nos hallamos todava en los primeros das de la investigacin en terapias psicodlicas, los datos iniciales resultan alentadores.
Cada vez es mayor el nmero de cientcos que
opinan que las sustancias psicodlicas pueden
ayudar de forma ecaz y segura a pacientes que
sufren trastornos psiquitricos resistentes a
los tratamientos disponibles y contribuir a que
otras personas que solamente logran un alivio
parcial con los mtodos actuales alcancen una
curacin ms completa.
David Jay Brown, psicobilogo, ha publicado Mavericks of Medicine (Smart Publications, 2007), entre
otros libros relativos a las fronteras entre la medicina y la ciencia. El autor desea agradecer al qumico
y neurofarmaclogo David E. Nichols, de la Universidad Purdue, su inestimable ayuda en la descripcin
de los aspectos neuroqumicos de las sustancias
psicodlicas.

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

ENTREVISTA

Felicidad
Cincuenta y seis alumnos de bachillerato y de formacin
profesional de la localidad alemana de Heidelberg
han estudiado durante el pasado ao acadmico una asignatura
optativa denominada Felicidad. Su objetivo docente era
la consecucin de un estado de bienestar fsico y mental.
Nuestros redactores han preguntado al director de la escuela
y pionero en esta docencia Ernst Fritz-Schubert sobre
la experiencia con este proyecto docente, el nico en su gnero

ERNST FRITZ-SCHUBERT naci en Fulda en

llevado a cabo en el territorio federal alemn

1948. De 1972 a 1976 estudi economa


poltica y derecho en la Universidad de
Heidelberg. Terminada la carrera, ha venido

CHRISTIANE GELITZ

enseando economa poltica, economa de


empresa y tica. Dirige, desde el ao 2000,
el Instituto Willi-Hellpach de Heidelberg.

erlan la entrada de la escuela WillyHellpach dos palmeras; el conjunto


deja una primera impresin de abandono.
Sin embargo, este edicio sobrio y funcional, construido en los aos cincuenta,
es el escenario de un proyecto docente
piloto que ha causado una enorme sensacin: formar alumnos para convertirlos
en personas sanas y felices mediante una
asignatura especcamente concebida a
tal n. En su plan de estudios encontramos, con la gramtica y el lgebra lineal,
la satisfaccin de vivir y el desarrollo
de la personalidad.
Desde principios de 2009, los alumnos
pueden realizar el examen nal de bachillerato tambin con esta nueva asignatura
optativa, denominada Felicidad. El ministerio de cultura del estado de BadenWrttenburg apoya la iniciativa del director de la escuela, Ernst Fritz-Schubert, pues
coincide plenamente con el plan educativo
del land: la escuela debe transmitir a los jvenes en el aprendizaje, entre otras cosas,
conanza, autoestima e ilusin.
Seor Fritz-Schubert: lleva usted un
ao enseando la asignatura optativa
Felicidad. Tena usted la impresin de
que exista entre sus alumnos una demanda a este respecto?
Nosotros no nos hemos movido con esta
asignatura para solventar una posible ca-

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

rencia. Su implantacin ha partido de un


proceso de reexin sobre lo que estimula la salud fsica y psquica de nuestros
alumnos. Esta nueva asignatura tiene
que ayudarles a que sepan formarse un
almohadn anmico y cmo pertrecharse
ante los posibles problemas de cualquier
tipo que les salgan al paso en el futuro. La
escuela intenta con ello solucionar una
brecha abierta por la carencia de una adecuada red social, pues muchas familias
no se encuentran hoy en situacin de
transmitir a sus hijos los fundamentos
para alcanzar una vida feliz.
Cul es el objetivo docente fundamental de la nueva asignatura?
Nos proponemos reforzar la personalidad entera y preparar a los jvenes
para una vida razonable llevada a cabo
con una serenidad tan jovial como sea
posible; esto es, para que tengan una
vida feliz. El socilogo y padre de la salutognesis, Aaron Antonovsky, escribi
que, cuando alguien cree que su vida
tiene sentido, que puede analizar los
problemas y dominarlos, entonces se
halla capacitado para experimentar el
estrs de forma positiva, como euestrs
o estmulo para vivir. Antonovsky considera que un estado anmico estable es
la condicin principal para ello. Tambin
la investigacin actual sobre la resilencia

ha mostrado que los nios y los jvenes


necesitan la adquisicin de esos recursos para superar las crisis que puedan
sobrevenirles.
Las asociaciones cientcas se quejan
con frecuencia de que los alumnos de bachillerato no dominan ni siquiera la ortografa. No deberan concentrarse en la
adquisicin de habilidades bsicas como
calcular y escribir correctamente?
No se puede decir que no hayamos odo
con frecuencia este tipo de crticas. La mayora de las personas piensan que nuestra
idea est bien. Cierto es que siempre hay
voces que arman que la felicidad es algo
que no se puede aprender o transmitir.
Pero existen pruebas empricas de que
la satisfaccin vital es un rasgo propio
de personalidades estables, que slo se
puede modicar en una pequea proporcin.
Seguro. Y por eso hay personas que son
capaces de recuperar rpidamente el
bienestar, incluso tras haber sufrido golpes severos del destino. Pero yo creo tambin que la felicidad es algo que puede
ser aprendido. Por ejemplo, quien practica la atencin puede llegar a percibir
las cosas de una forma ms consciente. A
nuestro bienestar contribuyen distintos
factores, de tipo material y espiritual: la

45

Evaluacin: Hace la asignatura Felicidad realmente ms feliz?


Porcentaje de los alumnos que tras el ao acadmico se sintieron bien o muy bien
Localizacin

Alumnos que cursaron Felicidad

Grupo de control

En la familia

85

66

En la clase

68

34

En la escuela

56

27

En la salud y en la forma fsica

59

43

En general

71

30

Retrospectiva: 3 aos antes

50

51
Schulfach Glck, por E. Fritz-Schubert. Herder; Friburgo, 2008

satisfaccin de las necesidades corporales, as como la sensacin de vinculacin,


reconocimiento y signicacin cuando,
por ejemplo, encuentro una pareja o una
tarea que me llenan o me permiten realizarme. En la investigacin sobre resilencia se habla en este caso de sensacin de
autoecacia, es decir, del convencimiento
de tener el destino de uno mismo en las
propias manos. Aristteles describi ya
las tres actividades que podan transmitir ese sentimiento: lograr algo, superar
una crisis y experimentar algo.
Cmo se dan las clases?
Nosotros trabajamos predominantemente con proyectos que fomentan la propia
experiencia, que van desde la realizacin
de obras de teatro hasta la compra de v-

Plan de estudios
de la asignatura
optativa Felicidad
80 horas por ao acadmico
para cinco temas:
Primer ao acadmico
1. Alegra de vivir
2. Alegra por los propios rendimientos
3. Alimentacin y bienestar corporal
4. El cuerpo en movimiento
5. El cuerpo como medio de expresin
Segundo ao acadmico
1. Bienestar mental
2. La felicidad del momento
3. La aventura cotidiana
4. Cultura y tcnicas de cultura
5. Responsabilidad social

46

veres. Durante el pasado ao acadmico


los alumnos aprendieron, en el primero de los cinco mdulos de que consta
el primer ao de la asignatura, cmo
educar positivamente su emotividad.
Empleamos, por ejemplo, la tcnica de
los viajes realizados con la fantasa en los
cuales se dirigen de forma recproca
unos a otros a regresar mentalmente a
aquellos lugares asociados con buenos
recuerdos. Los sentimientos de felicidad
se producen tambin acabando el da con
pensamientos positivos. Sonja Lyubomirsky ha comprobado que el recuerdo
de acontecimientos por los cuales uno
siente agradecimiento sigue provocando
sentimientos de bienestar.
Son hoy sus alumnos ms felices que
hace un ao?
Sin duda. Al nal del curso hemos observado que en el sentimiento de colectividad o las experiencias sensoriales
son mucho mejores que los del grupo
de control. Segn sus propias informaciones, los alumnos que haban cursado
la asignatura Felicidad se encontraban
ms felices y contentos en relacin con
la amistad, el compaerismo, la familia
y la sociabilidad.
En general, tambin se sentan a gusto en su clase y en la escuela. Entre los
participantes en el curso de Felicidad,
slo uno de cada cuatro sealaba haber tenido preocupaciones o crisis relacionales, mientras que en el grupo de
control, la proporcin era uno de cada
dos. Adems, pocos alumnos de Felicidad reconocan haberse pasado con la
bebida, fumar ms de diez cigarrillos
diarios o consumir hachs.

No podra ser que los alumnos que han


elegido esta asignatura llevaran ya antes
una vida ms sana y satisfactoria?
Lo temamos. Y por esa razn pedimos
a todos los participantes que echaran la
vista hacia atrs y pensaran cmo se sentan hace tres aos. Y los resultados mostraron que en esa poca todava no haba
ninguna diferencia entre los asistentes
al curso y los del grupo de control. Ms
valor informativo a este respecto tienen
los resultados publicados recientemente
por Wolfgang Knrzer, de la facultad de
pedagoga de Heidelberg.
Knrzer encuest a 28 alumnos de formacin profesional que haban seguido
la asignatura de Felicidad y a un grupo
de control al principio y al nal del ao
acadmico. Lleg al siguiente resultado:
respecto a las relaciones interpersonales y la autoestima, transcurrido un ao,
los alumnos que cursaron Felicidad no
slo conocan mejor lo que les iba bien
sino tambin lo que ellos mismos podan
hacer para mejorarlas. El fundamento
de este estudio valorativo es una teora de
Klaus Grawe, fallecido en 2005. Grawe supona que las personas eran felices cuando podan satisfacer sus necesidades en
relacin con las relaciones, la autoestima,
el placer y los controles.
Dnde considera usted que se han
conseguido los mejores resultados?
Me ha alegrado especialmente que los
participantes en el curso ganaran conanza en s mismos y se haya incrementado el sentimiento comunitario. Ahora
me atrevo a hacer cosas que mis compaeros no consideran que estn bien,
declaran.

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

Salutognesis
En vez de concebir el cuidado de
la salud como una evitacin de la
enfermedad (patognesis), Aaron
Antonovsky (1923-1994) se interroga
sobre las condiciones de aparicin
de la salud: la salutognesis. Su concepto de prevencin se orienta hacia
el fortalecimiento de las facultades
que estimulan la salud.

Euestrs
Estrs positivo, en el sentido de
desafo que incrementa el rendimiento;
lo contrario recibe el nombre de distrs: estrs negativo, sobreexigente,
que daa la salud a largo plazo.

Resilencia
El sistema inmunitario psquico del
cuerpo: la fuerza de resistencia anmica o la capacidad de superar el estrs
y las crisis, saliendo indemne.

Atencin
Actitud meditativa en la tradicin
budista: estar en el aqu y en el ahora;
percibir conscientemente los propios
sentimientos, pensamientos y actos, y
admitirlos tal como son, sin valorarlos
y sin cambiarlos.

Hubo aspectos en los que usted detect pocos cambios?


En tenacidad. Mientras que la autoecacia en lo que compete a la asignatura
se increment, no se consigui que el
sentimiento comunitario saliera del mbito de la asignatura y abarcara a todo
el curso. En otras palabras: los alumnos
se sintieron unidos entre s en nuestra
clase, pero ese sentimiento no se traslad a las clases de deporte o de matemticas.
Cmo denira usted tener buenos resultados en la asignatura Felicidad?
Nosotros no valoramos la cantidad en la
que se ha conseguido disfrutar de la vida,
sino el grado de intensidad con el que el
alumno interacciona con los contenidos
de la asignatura, los docentes y sus propios compaeros.

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

Se han puesto en contacto con usted


otras instituciones con la intencin de
imitar su ensayo piloto?
Ms de una docena. Hay un colegio privado en Weinheim en el que ya se va a
dar la asignatura el ao que viene. Hay
adems experiencias semejantes en otras
escuelas de Rhein-Neckar-Dreieck y de
Nordrhein-Westfalen. Y tambin existe inters muy maniesto por parte de
algunas sociedades: los futbolistas del
TSG 1899 Hoffenheim quieren introducir un curso de estas caractersticas
para su cantera. Tambin se han interesado el equipo de ftbol del Schalke 04,
la Compaa Alemana de Ferrocarriles
(Deutsche Bahn) y la Fuerza Area Federal alemana, as como varios consejeros
empresariales que quieren probar la posible aplicabilidad de nuestros conceptos
para sus trabajadores.
Cul sera el ideal de la asignatura
Felicidad y a qu edad debera ensearse?
Nunca es demasiado pronto para asimilar las competencias fundamentales
para la vida y para aprender a disfrutar
de ella. La escuela es indispensable para
sentar las bases de una asignatura especca complementaria; se puede encargar de los contenidos al profesor de la
clase. Tomar una postura ms concreta
en esta cuestin resulta arriesgado, por
prematuro. En el momento presente estamos todava desarrollando mdulos
para la formacin de los docentes en la
materia.
Qu conocimientos debe poseer el docente que desee ensear la disciplina?
Entre otras cosas, debe ser competente
en terapia familiar, poseer conocimientos de pedagoga teatral y del movimiento, de alimentacin y nutricin
y de prevencin de dependencias. Es
decir, ha de gozar de una serie de habilidades cuya interaccin se traduzca en estmulos para el alumno. Y es
importante tambin despertar en los
candidatos a la docencia la consciencia
sobre la necesidad de llevar a cabo un
desarrollo de su personalidad: es decir,
que se conciencien de que deben forjarse como pedagogos y sentirse como

tales para sacar lo mejor de las fuerzas


de los jvenes.
Usted ha dado en persona las clases
de uno de los cursos. Cmo y dnde ha
adquirido las competencias necesarias
para hacerlo?
Con el n de reforzar nuestros conocimientos, solicitamos la colaboracin de
unos diez especialistas para que nos pusieran al da en sus respectivos recursos.
Entre ellos, un terapeuta familiar, un entrenador en motivacin, una psicloga,
un pedagogo en relajacin, dos actores
teatrales y una bailarina. Nos ensearon
muchas cosas en relacin con la puesta
en prctica de sus distintas especialidades. Y, junto al profesor Knrzer de
la Universidad de Heidelberg, tambin
nos ha dado su apoyo Bernhard Peters,
director deportivo del TSG Hoffenheim,
un equipo de ftbol de la Bundesliga.
Cree usted que hasta ahora nuestras
escuelas se han limitado a formar a los
alumnos en distintas materias, descuidando su formacin como personas?
Afortunadamente siempre ha habido
profesores muy interesados en fomentar
este segundo aspecto. Mas hoy los contenidos educativos de la escuela vienen
planificados de antemano en relacin
con las supuestas nuevas exigencias de
la economa y de la sociedad. Cuando los
empresarios esperen que sus trabajadores vayan ms all de los conocimientos
especializados y busquen que tengan
tambin ciertas competencias personales, entonces la escuela deber transmitir
tambin esas competencias. Slo as las
expectativas para una vida ms plena comenzarn a hacerse realidad. Y ensear
eso es algo ms que ensear a contar y
escribir.

BIBLIOGRAFIA COMPLEMENTARIA
SCHULFACH GLCK. E. Fritz-Schubert.

Herder; Friburgo, 2008.


SALUTOGENESE. ZUR ENTMYSTIFIZIERUNG
VON GESUNDHEIT. A. Antonovsky. DGVT;

Tubinga, 1997.

47

MENTE, CEREBRO Y SOCIEDAD


COMO SERA SER ABEJA?
Las abejas exhiben un notable repertorio de talentos:
facultades que en mamferos asociaramos con la consciencia
CHRISTOF KOCH

a consciencia, ese don maravilloso, nos parece algo natural, que no valoramos por su
misma evidencia. Desde el instante en que me
despierto hasta que vuelvo a caer en un sueo
profundo, sin ensueos, me inunda una riada
de sensaciones conscientes. Y contrariamente
a lo que arman lsofos, novelistas y otros
literatos, tomada en conjunto, esta riada de
consciencia poco tiene que ver con la reexin
tranquila ni con el pensamiento introspectivo.
No. Casi toda ella consiste en sensaciones en
crudo.
Hace un par de semanas, un amigo y yo
escalbamos un acantilado marino, cerca de
Malib, en California. Cuando es mi turno en
lo alto de la cordada, mi crtico interno esa
voz mental que me recuerda fechas de entrega,
que canta mis preocupaciones y debilidades
se esfuma, queda en silencio. Toda mi mente
se concentra en lo que hago, consciente de la
orientacin exacta, pendiente de la forma y
textura de la roca, en busca de pequeas hendiduras donde encontrar asidero para manos y
pies, siempre consciente de la altura a la que
me encuentro de la ltima clavija.
Por un momento tengo una exquisita conciencia de que los pies se encuentran en roca
demasiado lisa, y extiendo la mano izquierda
en busca de asidero. Un instante despus me
balanceo en el aire, con la mano derecha ensangrentada y doloridas las costillas de ese
lado. Despus de recuperar algo de aliento y
gritarle a mi angustiado compaero que me encuentro bien, saturado de adrenalina por haber
sobrevivido a otra cada, no puedo contener
mi entusiasmo y ro a pleno pulmn.
Hoy queda slo el testimonio de la costilla
lacerada para recordarme que una grandsima
parte de esa riada de consciencia es pura sensacin. No importa que estemos conduciendo
una moto, esquivando el trco, corriendo
por los montes, bailando un rpido rock and
roll, leyendo un libro apasionante, haciendo
el amor o discutiendo con un amigo: nuestros
ojos y odos, la piel y todos los sensores de

48

JEFF WILSON / UNIVERSIDAD NACIONAL AUSTRALIANA

1. Una abeja, extendidas sus antenas, inmvil en el aire ante una or.

que disponemos estarn pintando en el lienzo de nuestra mente un cuadro fascinante del
exterior, incluido el propio cuerpo.

Consciencia animal?
Sospecho que este sentimiento no diere mucho de cmo experimentan conscientemente su
mundo los animales. Con la posible excepcin
de los grandes simios, y de algunos animales ms, que cuentan con el privilegio de un
cerebro grande, sern raras las especies que
posean un sentimiento muy desarrollado del
yo, esa facultad de reexionar sobre uno
mismo, tan desarrollada en las personas.
Casi todos los bilogos y dueos de animales de compaa aceptarn de buena gana

que gatos, perros y otros mamferos poseen


consciencia. Nuestras intuiciones, empero, nos
abandonan por completo cuando se trata de
peces o pjaros, y no digamos, de invertebrados como los pulpos, las moscas o los gusanos.
Experimentarn estos seres las vistas y sonidos, los dolores y los goces de la vida? No es
posible que sean conscientes: son demasiado
diferentes de nosotros, demasiado extraos.
Los insectos, en particular, se han venido
considerando desde antiguo criaturas simples,
gobernadas por actos reejos y de comportamiento instintivo, cableado en placa, por
as decirlo. Pero ya no. Echemos una mirada a
las increbles facultades de la abeja melfera,
Apis mellifera.

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

La prueba no puede ser correctamente ejecutada si el animal no recuerda la imagen.


Una versin ms compleja, la tarea de discordancia demorada con una muestra (DDCM),
requiere una etapa de procesamiento adicional: la eleccin de la imagen situada al lado de
la que realmente haba sido presentada.
No se puede esperar que las abejas pulsen
palancas, pero s es posible entrenarlas para
que salgan por la izquierda o por la derecha de
un cilindro modicado para la prueba CDCM.
Un disco de color, a la entrada del laberinto,
sirve de muestra, que las abejas vern antes
de entrar. Una vez en el laberinto, la abeja
tiene que elegir el brazo que exhibe el mismo
color (CDCM) que la entrada, o el diferente
(DDCM).
Las abejas realizan bien ambas tareas. Se
hallan capacitadas, incluso, para generalizar
a situaciones con las que nunca se haban
encontrado antes. Es decir, una vez que han
sido entrenadas con colores, lo entienden,
y ahora son capaces de rastrear una serie de
franjas verticales, si a la entrada del laberinto
se coloca un disco con rayas verticales.
Estos experimentos nos dicen que las abejas han aprendido una relacin abstracta (la
igualdad en CDCM, la diferencia en DDCM),
con independencia de la naturaleza fsica del
estmulo. La generalizacin a nuevos estmulos puede darse incluso pasando de aromas
a colores.

Inteligencia de insecto
Aunque los experimentos descritos no demuestran que las abejas tengan consciencia,
s nos advierten de que en este punto no
disponemos de una razn de principio para
descartar semejante posibilidad. Las abejas
poseen una gran capacidad de adaptacin.
Son seres complejos, dotados de algo menos de un milln de neuronas, interconectadas
de formas que trascienden nuestros actuales conocimientos, condensadas en menos
de un milmetro cbico de tejido cerebral.
La densidad neuronal del cerebro de una
abeja decuplica la observada en la corteza
cerebral de mamferos, que para la mayora

RANDOLF MENZEL / UNIVERSIDAD LIBRE DE BERLIN

Martin Giurfa, de la Universidad de Toulouse, junto con Mandyam Srinivasan y Shaowu


Zhang, ambos de la Universidad Nacional de
Australia en Canberra, entrenaron a abejas
que volaban en libertad, valindose como
recompensa de agua azucarada, para que
realizasen una serie de complejas tareas de
aprendizaje.
Los neuroetlogos ensearon a las abejas a
entrar y salir, volando, de altos cilindros dotados de una entrada y de dos agujeros de salida.
Cada abeja tena que elegir una de las dos
salidas para abandonar el cilindro y continuar
su vuelo. (En las colonias de abejas, los machos
constituyen una exigua minora y realizan slo
una tarea, y sa, durante el vuelo nupcial de
la reina de la colonia.)
Los cilindros del ensayo fueron montados
en laberintos con mltiples niveles de bifurcaciones en Y, que las abejas iban encontrando antes de llegar a la deseada estacin
de aprovisionamiento. En una de las series de
experimentos, las abejas fueron entrenadas
a seguir un rastro de marcas de color, como
cuando salen de forrajeo. Las abejas pudieron
seguir, aproximadamente, la misma estrategia en un laberinto que les era completamente
desconocido.
Llama la atencin que las abejas sepan valerse del color de una forma abstracta, y girar
a la derecha, por ejemplo, cuando el punto
de bifurcacin est coloreado de azul, y a
la izquierda cuando es de color verde. Estos
insectos, individualmente, desarrollaron estrategias muy elaboradas, como la regla de
girar siempre a la derecha en el laberinto, que
conduce siempre hasta el objetivo, aunque no
sea por la ruta ms corta.
En los humanos, el almacenamiento a corto
plazo de la informacin simblica por ejemplo, cuando registramos en nuestro mvil el
nmero de telfono de un conocido est
asociado con el procesamiento consciente.
Podrn las abejas recordar informacin de
inters para las tareas?
El patrn oro para la evaluacin de la
memoria de trabajo es el paradigma de concordancia demorada con una muestra (CDCM).
El sujeto ha de examinar una imagen durante
escuetos segundos. Despus, la imagen de prueba desaparece durante cinco o diez segundos.
A continuacin, se presentan dos guras, una
al lado de la otra, y el animal ha de elegir, sea
pulsando una palanca o moviendo los ojos,
cul de las dos corresponde a la de prueba.

2. Una vista posterior del cerebro de la


abeja. El cerebro, incluidos los prominentes
lbulos (en amarillo) que procesan la informacin visual, yacentes justamente debajo
de los ojos compuestos, mide unos dos
milmetros en su dimensin mxima.

de nosotros constituye el pinculo de la evolucin en este planeta.


En los humanos, la prdida generalizada
de corteza cerebral, como en el caso de Terri
Schiavo, que permaneci en estado vegetativo,
desemboca en una prdida irreversible de la
consciencia. Pero no se deduce por ello que
la existencia de corteza cerebral sea imprescindible para que se d consciencia en criaturas
de diferente logenia.
Las abejas viven en organizaciones sociales
sumamente estratificadas, aunque flexibles.
Cuentan con destrezas de adopcin colectiva de decisiones cuya eciencia rivaliza con la
de los comits universitarios, corporativos o
gubernamentales. En primavera, cuando las
abejas forman enjambres, han de elegir en el
plazo de dos o tres das una nueva colmena,
que ha de satisfacer muchos requisitos. Se
comunican informacin sobre la ubicacin y
calidad de las fuentes de alimento mediante
una especie danza del vientre. Son capaces de volar varios kilmetros y regresar a
su colmena, una hazaa de navegacin muy
notable.
Los cerebros de las abejas parecen haber
incorporado un mapa de su entorno. Y la llegada de un cierto aroma a la colmena puede
desencadenar un regreso al punto en el que la
abeja encontr previamente ese aroma. Este
tipo de memoria asociativa fue descrito de for-

Las abejas cuentan con destrezas de adopcin grupal


de decisiones cuya ecacia rivaliza con las comisiones
acadmicas o empresariales.

49

ma inolvidable por Marcel Proust en su novela


En busca del tiempo perdido.
En vista de todas estas destrezas, por qu
razn rechazamos casi instintivamente que las
abejas u otros insectos puedan poseer consciencia? El problema estriba en que las abejas
son tan diferentes de nosotros, que nuestras
intuiciones nos fallan. Pero el mero hecho de
su pequeo tamao y su vida en colonias no
entraa que hayan de carecer de estados subjetivos, que no puedan oler la fragancia del
dorado nctar o disfrutar de los clidos rayos
del sol, e incluso, quiz, disponer de un rudimentario sentido de s mismas. No soy un mstico. No estoy defendiendo el pan-psiquismo,
ni la idea de que todo es consciente. Tampoco
estoy suponiendo que las abejas puedan razo-

nar o reexionar sobre su suerte, como las que


vemos en los dibujos animados.
Lo que este dilema pone en primer plano
es que no existe una teora de la consciencia de aceptacin general, que no existe una
teora fundada en principios que nos aclare
qu sistemas, sean orgnicos o articiales, son
conscientes, ni por qu lo son.
Ante la ausencia de una tal teora nos mantendremos como mnimo agnsticos sobre
la consciencia de esos insectos. Por tanto, la
prxima vez que una abeja se cierna sobre
la tostada de su desayuno, atrada por la dulzura de la mermelada, aprtela sin violencia.
Porque tal vez sea un ser sintiente, que disfruta
de su efmero interludio bajo el sol, enmarcada
entre este instante y la eternidad.

BIBLIOGRAFIA COMPLEMENTARIA
THE CONCEPTS OF SAMENESS AND DIFFERENCE IN AN INSECT. Martin Giurfa,

Shaowu Zhang, Arnim Jenett, Randolf


Menzel y Mandyam V. Srinivasan en
Nature, vol. 410, pgs. 930-933; 19
de abril, 2001.
THREE- DIMENSIONAL AVER AGE-SHAPE
ATLAS OF THE HONEYBEE BRAIN AND ITS
APPLICATIONS. Robert Brandt et al. en

Journal of Comparative Neurology, vol.


492, n.o 1, pgs. 1-19; 7 de noviembre,
2005.

ATAQUES PERSONALES
Una nueva teora analiza el uso correcto e incorrecto del argumento ad hominem
YVONNE RALEY

Los ataques
ad hominem pueden
ser legtimos cuando la
crtica est relacionada
con el punto debatido.

50

FOTOLIA / HOHOJIROZAME

a doctora recomienda a su paciente que


adelgace, mientras sta piensa: Si realmente creyera en lo que dice, ella misma sera
la primera en no estar tan gorda. Un acionado al cine critica la ltima pelcula de Tom
Cruise porque el actor pertenece a la Iglesia
de la Cienciologa. El propietario de una casa
ignora los consejos de su vecino sobre el cuidado del csped porque el vecino es... lo que
sea: de derechas, de izquierdas, catlico o
ateo. Estos ejemplos muestran el uso clsico
de los ataques ad hominem, que consisten en
rechazar o analizar un argumento basndose
en las caractersticas personales del individuo
y no en las razones a favor o en contra del
propio argumento.

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

Centrarnos en el argumentador puede


hacernos olvidar lo importante. En lugar de
atender a las caractersticas de un individuo,
deberamos preguntarnos si la recomendacin
del mdico es sensata, si entretenida la pelcula de Tom Cruise o si se encuentra en buen
estado el csped del vecino. Los ataques ad
hominem pueden tambin desacreditar a una
persona, pues se trata de un tipo de reproche
sumamente ecaz.
A pesar de que los argumentos ad hominem se han venido considerando errores de
razonamiento, un anlisis reciente sugiere que
no siempre es el caso. En Argumentacin de
los Medios: Dialctica, Persuasin y Retrica,
Douglas Walton, de la Universidad de Winnipeg, sugiere que las falacias del tipo ad
hominem son perversiones o corrupciones de
argumentos perfectamente vlidos. En cuanto
a los argumentos ad hominem, Walton arma
que, a pesar de que dichos ataques suelen ser
falacias, pueden resultar legtimos cuando la
crtica de una caracterstica de una persona
guarda relacin directa o indirecta con el tema
de la discusin.
Si Walton est en lo cierto, habr que distinguir claramente cada caso para evaluar la
validez de las crticas que escuchemos sobre
otras personas. De hecho, el buen uso de las
crticas ad hominem debera convencernos,
pero no su mal uso.

Corrupciones
Qu argumentos ad hominem deberamos ignorar? En un argumento ad hominem injusto,
se sugiere que, debido a determinada caracterstica negativa del agredido, no deberamos
creer sus armaciones. Durante la campaa
presidencial de 1800, se calic a John Adams
de tonto, hipcrita y opresor sin principios.
A su rival, Thomas Jefferson, se le acus de
ateo incivilizado, antiamericano y marioneta
de los impos franceses. Este tipo de acusaciones puede acabar fcilmente con debates
polticos racionales sobre qu candidato sera
el mejor presidente.
Otra forma ilegtima de ad hominem es la
versin tu quoque, o t tambin, que consiste en un intento de desacreditar el discurso de una persona porque no ha seguido los
consejos que predica. El ejemplo de la doctora
con sobrepeso corresponde a esta categora.
El uso del tu quoque es injusto porque hay
buenas razones para perder peso; el hecho de
que la doctora no haya conseguido seguir su

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

propia recomendacin no debera disuadir a


los dems de seguirla.
El ataque a Tom Cruise, por otro lado, constituye un ejemplo de ataque a la fuente, otro
tipo de ataques ad hominem en los que la
ofensiva comienza sin dar tiempo a formar una
opinin sobre el tema, en este caso la pelcula
de Cruise. Si el ataque tiene xito, el hecho de
que el actor pertenezca a la Iglesia de la Cienciologa, inuir en el potencial espectador. Se
trata de una inuencia injusticada, ya que la
religin de Cruise no est relacionada con sus
habilidades de interpretacin o la calidad de
su pelcula.

Uso correcto
Qu argumentos ad hominem podran estar justificados? Walton considera que un
ad hominem es vlido cuando los argumentos sobre las caractersticas o acciones de
una persona guardan relacin con el tema
discutido. Por ejemplo, podemos recordar
el caso del ex-gobernador de Nueva York,
Eliot Spitzer, a quien se grab en una conversacin negociando los servicios de una
prostituta por 4300 dlares. Dado que este
comportamiento era contrario al programa
anticorrupcin lanzado por Spitzer, su descubrimiento impidi que Spitzer llegase a
gobernar; por lo tanto, criticar este aspecto
del ex-gobernador fue pertinente y adecuado. En un escndalo anterior, en 1987, el
telepredicador Jimmy Swagger fue visto en
un motel con una prostituta. Dado que este
comportamiento iba en contra de su propia
predicacin y de su figura como cristiano
modelo, un ataque personal basado en este
incidente hubiera estado justificado.
En otro ejemplo, cuando el presidente Bill
Clinton jug con la verdad en la televisin
sobre su affair con la becaria de la Casa
Blanca Monica Lewinsky, las acusaciones de
perjurio no estaban del todo infundadas. A
pesar de que un seguidor podra aducir que
la vida sexual de Clinton nada tena que ver
con su capacidad para gobernar, s importaba
su capacidad de decir la verdad; su disposicin a mentir en esta ocasin poda poner en
duda la veracidad de sus afirmaciones sobre
otros temas.
Por supuesto, no deberamos dejar de creer
todo lo que dice una persona, no importa
cun desacreditada est. El hecho de que
una persona mienta o se comporte inadecuadamente en una ocasin no significa que

Hasta que punto


afecta la personalidad
de un poltico
a su capacidad
de ejercer el cargo?

mienta o se comporte inadecuadamente todo


el tiempo. De nuevo, la crtica de las caractersticas de una persona no debera impedir
el anlisis de sus argumentos. Despus de
todo, la validez de un argumento no depende
de las caractersticas de una persona o de
su conducta.
Ser conscientes de cmo funcionan los ataques personales ad hominem puede ayudarnos a evaluar cundo considerarlos y cundo
debemos ignorarlos. Hay que preguntarse a
uno mismo: Hasta qu punto afectan las
caractersticas o acciones de un candidato
poltico a su capacidad para ejercer el cargo?
Es importante el pasado de una persona o
su pertenencia a ciertos grupos para determinar la calidad de sus declaraciones o de sus
conocimientos sobre un asunto determinado?
Si los ataques personales no son relevantes
para estos temas de gran amplitud, entonces
sera mejor ignorarlos. En cambio deberamos
centrarnos en lo sustantivo: Qu est diciendo esa persona? Por qu deende un punto
de vista determinado? Es ese punto de vista
sostenible?
Yvonne Raley es profesora adjunta de filosofa en la Universidad Felician en Lodi, Nueva
Jersey, EE.UU., donde ensea razonamiento
crtico, entre otras materias.

BIBLIOGRAFIA COMPLEMENTARIA
MEDIA ARGUMENTATION: DIALECTIC,
PERSUASION AND RHETORIC . Douglas

Walton, Cambridge University Press,


2007.
BECOMING A CRITICAL THINKER: A USER
FRIENDLY MANUAL . Quinta edicin. She-

rry Diestler. Prentice Hall, 2008.

51

MAS MEDICIONES, MENOS DISCURSOS


Nuevos e ingeniosos mtodos de medicin de la consciencia pueden contribuir
a comprender la relacin entre mente y cuerpo
CHRISTOF KOCH

52

La tcnica ha venido en ayuda con la demostracin por Adrian M. Owen y su grupo


de investigacin de la Universidad de Cambridge de la existencia de consciencia en
una paciente insensible, merced a imaginologa funcional cerebral. La paciente, una mujer
joven vctima de una lesin cerebral masiva a
resultas de un accidente de automvil, cumpla
todos los criterios de estado vegetativo. En
particular, era incapaz de hacer seales con los
ojos o las manos en respuesta a rdenes.
Owen instal en un escner magntico
a su nulamente comunicativa paciente y le
pidi que imaginase que estaba jugando al
tenis, o visitando las habitaciones de su casa.
Ni usted ni yo tendramos dificultad en esas
tareas. Al serles dadas estas instrucciones
a voluntarios sanos, se iluminaron en el escner ciertas regiones cerebrales que participan en la planificacin de movimientos y
en la navegacin por un espacio. Otro tanto
aconteci en la infortunada joven. Su actividad cerebral se prolong mucho despus
de pronunciadas las breves palabras que le
fueron dirigidas. Su especificidad no puede
ser atribuida a un reflejo cerebral. El patrn

de actividad pareca corresponder a una


voluntariedad plena, lo que indicaba que la
paciente se hallaba, en ocasiones, al menos,
consciente, aunque impedida de sealar este
hecho, pues se hallaba ms eficazmente aislada de sus seres queridos que un preso en
confinamiento solitario.
Tal vez sea posible desarrollar esta tcnica
hasta convertirla en una especie de radiocomunicacin bidireccional entre la paciente y el
resto de la humanidad.
Est por saber cun prevaleciente es una situacin tan trgica: la de poseer consciencia e
imposibilidad de comunicacin. Los escneres
cerebrales de 17 pacientes en estado vegetativo
han mostrado slo a otro paciente refractario
que presentase tal seal cerebral voluntaria.
No se olvide, empero, que la inexistencia de
pruebas no demuestra su inexistencia, y que la
manifestacin de consciencia depender de
la naturaleza exacta de la lesin cerebral.
Lo que deseo dejar claro es que Owen y
otros investigadores como l estn desarrollando, mediante escneres, mtodos para la
deteccin de consciencia cuando sta no ofrece
manifestaciones externas.

FOTOLIA / FOTOFLASH

n el meollo de la ciencia hallamos observaciones y medidas juiciosas. Tal realidad


presupone que lo estudiado es susceptible de
medida. Ahora bien, cmo se podra medir la
consciencia, esa sustancia tan etrea e inefable, que ni siquiera ha sido posible denirla
con rigor? Progresos recientes, sin embargo,
me hacen optimista.
Consideremos un problema de importancia
clnica, tica y jurdica: inferir la existencia
de consciencia en personas que han sufrido
graves lesiones cerebrales. A menudo, en las
vctimas de accidentes de trco, de paros
cardacos o de sobredosis de droga, se dan
perodos en los que se hallan despiertos; puede
incluso que abran los ojos espontneamente.
En ocasiones, vuelven la cabeza en respuesta
a un ruido fuerte, o tal vez sus ojos se jen
unos instantes en un objeto, aunque nunca
por mucho tiempo. Es posible que hagan crujir
los dientes, que traguen saliva o que sonran,
pero tales actividades se producen espontneamente, no en obediencia a una orden. Estas
acciones fragmentarias se asemejan a actos
reejos; estaran generadas por un tronco cerebral intacto.
Hay en hospitales y residencias no menos de
25.000 de tales pacientes vegetativos que
otan durante aos en ese limbo, con un costo
emotivo y econmico muy elevado. La extensin de las lesiones y la persistente carencia
de conducta intencional apenas hace dudar de
que ese cuerpo haya perdido denitivamente la
consciencia. Terri Schiavo fue uno de tales casos. Permaneci con vida, inconsciente, durante 15 aos, hasta que los tribunales de Florida,
en 2005, consintieron en dejarla morir.
Ms grave todava es la posibilidad de que
algunos de tales pacientes experimenten residuos de consciencia, pero sean incapaces de
comunicar al mundo exterior sus sentimientos
de dolor o malestar, sus angustiosos pensamientos o sus recuerdos ms conmovedores.
Hasta hace poco, nada poda hacerse para
diagnosticar en qu casos una mente despierta hallbase sepultada en el seno de un
cerebro lesionado.

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

Apostar por la consciencia

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

Imgenes
cerebrales del tenis

Imgenes
de navegacin espacial

Paciente

LA ACTIVIDAD CEREBRAL
en un paciente insensible
a estmulos externos no
diere sustancialmente
de la correspondiente a
la de voluntarios sanos,

Voluntarios sanos

cuando se les pidi que


se imaginasen jugando
un disputado partido
de tenis (a la izquierda)
o paseando lentamente
de una habitacin a otra

ADRIAN M. OWEN

En ltima instancia, el juzgador denitivo sobre


sentimientos conscientes es el propio sujeto.
Este truismo se aplica en la vida cotidiana:
Puede usted ver el rostro enojado? Bueno,
pues si no puede, no tiene usted conciencia de
l. Esta estrategia, de tan seductora sencillez,
esconde dos inconvenientes; en particular, no
existe acuerdo acerca del signicado exacto
de ver conscientemente si tal rostro no ha
sido ms que un destello en la pantalla de
un ordenador. (Ha visto usted parte de un
rostro? Cree usted haber visto algo similar a
un rostro?) Para eludir este problema, Navindra
Persaud, Peter McLeod y Alan Cowey, de la
Universidad de Oxford, sacan partido de las
apuestas.
La investigacin de este equipo se funda en
la nocin, respaldada por una teora losca de la consciencia llamada pensamiento de
orden superior, de que cuando se tiene conciencia de algo, se puede juzgar con conanza
lo que se ve. Supongamos que viene usted a
mi laboratorio y le muestro cierto nmero de
pseudopalabras de seis letras, como XTNVMT,
y le pido que recuerde de ellas lo ms posible.
Despus de que usted haya visto estas letras
de entrenamiento, le explico que en realidad
se generan mediante ciertas reglas jas (por
ejemplo, que a una X siempre le sigue una T).
A continuacin, le presento nuevamente palabras parecidas, sin sentido, que usted no haya
visto antes, y le indico que ha de juzgar si cada
una de las palabras del ensayo obedece a las
mismas reglas desconocidas que las palabras
preparatorias que vio un momento antes.
Es bien sabido que obtendr usted resultados mucho ms acertados que los correspondientes al puro azar, a pesar incluso de que
usted crea que lo est haciendo as. Aunque no
es consciente de las reglas gramaticales, en su
cerebro hay algo que sabe si las palabras del
ensayo se atienen o no a las reglas, pese a que
no sienta usted certeza en tal conocimiento.
Persaud y sus colegas modificaron este
juego de forma muy sagaz. Se basaron en la
ambicin por el dinero. En esta variante, cada
vez que el jugador va a decidir si la palabra
se atiene, o no, a la desconocida regla, ha de
apostar 1 o 2 euros. Si acierta, puede quedarse con el dinero; si yerra, lo pierde. Parece
obvio que la apuesta ser ms fuerte cuando
se tenga conanza en el pronstico.
Los voluntarios de Oxford contradijeron tales expectativas. Aunque sus elecciones fue-

de su casa (a la derecha).

ron correctas en la mayora de los casos, sus


apuestas fueron ojas. As pues, los voluntarios no supieron convertir en dinero su ventaja
frente al azar puro. Su incapacidad para cosechar un benecio, a pesar de que acertaron
ms de lo que correspondera al puro azar,
indica que los sujetos estaban haciendo uso
de un procesamiento inconsciente. Una ventaja
de esta medicin por apuestas consiste en que
no fuerza a los sujetos a enfocar su consciencia sobre aquello de lo que son conscientes,
perturbando en el proceso el fenmeno mismo
que se pretenda medir.
Resulta irnico que uno de los temas recurrentes de la losofa occidental desde los das
del templo de Apolo en Delfos, Concete a ti
mismo, pudiera haber dado fruto dinerario si
los probandos hubieran aprendido a conar en
su instinto al apostar por cosas de las que todava no eran conscientes. Que otros averigen
si tales pautas de pensamiento inconsciente
han contribuido al lamentable estado de los
mercados nancieros y de nuestros planes de
pensiones.
En lugar de discutir con los individuos sobre
si tienen constancia de posibles reglas gramaticales, o de cundo son infringidas tales reglas,
el mtodo de apuestas signica que podemos
estudiar la consciencia aunque no se disponga
de una denicin formal de consciencia.
Tanto la medida basada en escneres como
la tcnica de apuesta distan de ser instrumentos perfectos para inferir la existencia o carencia de sentimientos en cualesquiera criaturas,
sean adultos o bebs humanos sanos, monos
o abejas. La situacin recuerda la deteccin

de agujeros negros. No es posible observarlos


directamente, pues absorben toda la materia
y toda la radiacin. Aun as, es posible inferir
su posicin por los efectos gravitatorios que
ejercen sobre las estrellas de la vecindad. No
me cabe duda de que la ciencia desarrollar mejores mediciones de consciencia. Y en
ello estriba el progreso, pues es mucho ms
probable que lleguemos a comprender lo que
podemos medir que aquello sobre lo que slo
podemos argumentar.
Christof Koch es profesor Lois y Victor Troendle de biologa cognitiva y conductual en el
Instituto de Tecnologa de California.

BIBLIOGRAFIA COMPLEMENTARIA
DETECTING AWARENESS IN THE VEGETATIVE STATE. Adrian M. Owen et al. en

Science, vol. 313, pg. 1402; 8 de septiembre, 2006.


POST-DECISION WAGERING OBJECTIVELY
MEASURES AWARENESS . Navindra Per-

saud, Peter McLeod y Alan Cowey en


Nature Neuroscience, vol. 10, n.o 2,
pgs. 257-261; febrero, 2007.
MEASURING CONSCIOUSNESS: RELATING
BEHAVIOURAL AND NEUROPHYSIOLOGICAL APPROACHES. Ani K. Seth et al. en

Trends in Cognitive Sciences, vol. 12,


n.o 8, pgs. 314-321; agosto, 2008.

53

Simulacin
cerebral
Un equipo de investigacin suizo est construyendo
un cerebro articial dentro de un supercomputador.
Se trata del Blue Brain. Con l se proponen descifrar
el funcionamiento del encfalo
FELIX SCHRMANN

1. UN ENREDO
DE VIDA INTERIOR.
TODAS LAS IMAGENES: BLUE BRAIN PROJECT / EPFL

Si se realiza una
ampliacin de la visualizacin del tejido
nervioso simulado se
pueden reconocer los
somas de las neuronas, de donde arrancan las prolongaciones celulares (axones
y dendritas).

54

mo aprehender el modo de funcionamiento del cerebro humano? Henry Markram


est convencido de que puede lograrlo a travs
de la simulacin. Desde hace 15 aos, nuestro
bilogo viene investigando los componentes
elementales, las neuronas. En el Instituto Max
Planck de Investigaciones Mdicas en Heidelberg abord, en 1990, junto con Bert Sakmann,
premio Nobel, la comunicacin sinptica entre
neuronas, in vivo.
Markram sostena entonces que la secuencia temporal de los impulsos de activacin de
ambas clulas resulta clave dentro del proceso.
Bastaba el retraso de un potencial de accin
en pocos milisegundos para interrumpir la
comunicacin elctrica dentro de las redes
neuronales biolgicas.
En 2002 Markram fund el Instituto Brain
Mind adscrito a la Escuela Politcnica Federal
de Lausana, destinado a la investigacin de la
estructura, funcin y plasticidad de la corteza
cerebral. Inicialmente se centr en la corteza somatosensorial en la rata, regin donde
se reciben y someten a un primer procesado
las seales relacionadas con el tacto y otras
informaciones provinentes de la superficie
corporal.
Como el resto de la corteza cerebral, esa rea
est formada por un tejido nervioso de seis capas. Es tan denso, que un milmetro cbico de
dicho tejido, equivalente a la cabeza de un aller, alberga los ncleos de aproximadamente

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

2. CENTELLEO
DE COLORES.
Modelo de una
columna cortical
completa, con unas
10.000 neuronas.
A n de facilitar la
visualizacin del conjunto slo se muestra
aqu simultneamente
una de cada diez clulas; en total, 1000.
Los colores corresponden a las excitaciones
elctricas calculadas
en el modelo informtico en un determinado
instante. Semejante
informacin detallada
sobre la vida interior
de la corteza cerebral
no puede ponerse
de maniesto en experimentos de laboratorio al uso.

55

3. SUPERORDENADOR.
En el dispositivo negro
de paredes oblicuas
trabajan ms de 8000
microchips, destinados
cada uno a simular el
comportamiento de
una neurona. En conjunto constituyen un
modelo informtico de
una columna cortical:
un milmetro cbico de
tejido neuronal procedente de la corteza
cerebral de una rata.

4. LABORATORIO
DE ALTA TECNOLOGIA.
Hasta doce neuronas
con sus respectivas
conexiones pueden ser
investigadas en paralelo gracias a la tcnica
de pinzamiento de
membrana (el ejemplo
de la izquierda de la
imagen adjunta abarca siete neuronas en
paralelo). Ello aporta la
recopilacin de datos
necesaria para alimentar el superordenador
Blue Brain.

56

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

10.000 neuronas. Sus prolongaciones se unen


en millones de conexiones, las sinapsis, que les
sirven para intercambiar informacin. Unidades funcionales de ese tamao en la corteza cerebral equiparables a los microprocesadores
en un ordenador se denominan columnas
corticales.
Markram y sus colaboradores comenzaron a
analizar minuciosamente los procesos elctricos y moleculares que se daban entre neuronas,
dentro de una de dichas columnas. Se apoyaron en la tcnica de pinzamiento de membrana
(patch clamp), que permite registrar simultneamente los impulsos elctricos de hasta doce
neuronas. Los datos captados constituyen la
base del proyecto Blue Brain, con el que en
2005 empezamos a convertir en realidad la
idea descrita al principio: construir un modelo informtico de una columna cortical lo ms
real posible y capaz de simular los procesos
biolgicos reales hasta el nivel celular.
Cada una de las 10.000 neuronas de una
columna presenta su propia peculiaridad;
las prolongaciones y ramicaciones desde el
soma determinan su forma individual; millones de canales de iones a lo largo de la membrana celular definen su comportamiento
elctrico. A todo ello debe aadirse un sinfn
de conexiones sinpticas entre neuronas que,
dinmicamente, se van fortaleciendo, debilitando, desapareciendo o constituyndose en
nuevas conexiones, siempre en funcin del
estmulo recibido por la neurona. Todos esos
detalles deben tomarse en consideracin a
n de establecer un modelo dedigno de la
naturaleza.

Medicin de canales
automatizada
Por ese motivo una parte de nuestro equipo
contina con el anlisis de los procesos celulares dentro de la columna cortical mediante
la tcnica de pinzamiento de membrana, aportando permanentemente nuevas informaciones que realimentan el modelo. En paralelo, se
aplica un sistema automtico para investigar
las propiedades de los aproximadamente 200
canales de iones presentes en las neuronas.
La recopilacin de semejante ujo de datos es procesada por un superordenador
BlueGene/L de IBM con capacidad de 22,4 teraops, es decir, 22,4 billones de operaciones
con coma otante por segundo. Una potencia
de clculo inmensa, que permite representar,
desde la clula, los detalles de los componentes

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

Investigacin basada
en la simulacin
Cada modelo de vehculo que abandona la cadena de montaje tiene un
equivalente virtual, previamente desarrollado en el ordenador. Los ingenieros
pudieron as investigar, durante la fase de proyecto, un sinfn de aspectos: optimizacin de materiales y procesos, acstica y realizacin de pruebas de choque
virtuales. Todo eso es posible gracias a una simulacin el de la realidad de los
fenmenos fsicos, realizada por un ordenador de alta capacidad. Importante conocer tanto la forma de cada una de las partes interesadas como las propiedades
de los materiales; por ejemplo, la adherencia.
Son numerosas las disciplinas de ingeniera y ciencias de la naturaleza donde
la experimentacin mediante simulacin se ha erigido en tercera columna central,
junto con la teora y la experimentacin. En la prctica, la aplicacin de mtodos
basados en la simulacin lleva a productos ms optimizados y reduccin de los
tiempos de desarrollo.
En el caso de los sistemas biolgicos los investigadores se hallan ante un reto
ms formidable, al tratarse de entidades ms complejas y sutiles en sus detalles.
Adems, los componentes de tales sistemas no han sido creados por el hombre ni
diseados por un ordenador. De ah que no resulte tan sencillo crear una simulacin
y alimentarla de datos sin ms.
El proyecto Blue Brain de Lausana se propone aplicar mtodos basados en
la simulacin en la neurobiologa. Para ello se plante, en primer lugar, la cuestin sobre si nuestro conocimiento de la corteza cerebral y sus componentes es
suciente para poder crear un calco vlido en forma de modelo informtico, es
decir, que la descripcin matemtica de las propiedades biofsicas que abarcan
desde la estructura hasta la funcionalidad fuese correcta.
Otro problema adicional: Se puede evitar que la diversidad y variabilidad
observadas en los experimentos biolgicos reales se vean mermadas por las simplicaciones del modelo? Al n y al cabo, con la simulacin se trata de generar
datos en la calidad y cantidad sucientes como para permitir a los bilogos llevar
a cabo las mismas investigaciones, sea en experimentos sea en el ordenador. Por
ejemplo, se puede visualizar la concentracin de un tipo determinado de iones
en un fragmento de tejido mediante simulacin, en vez de medirla mediante
uorescencia con el microscopio.
Con la coronacin de la primera fase del proyecto Blue Brain a nales de 2007,
se pudo responder a ambas cuestiones armativamente. De ello se concluye que
la investigacin basada en la simulacin es posible tambin en el mbito de la
neurociencia.

57

5. MULTITUD
DE RAMIFICACIONES.
Una neurona piramidal con todas
sus proyecciones.
Los diferentes colores
codican las diferencias de potencial en
la membrana celular.

58

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

6. ESPINAS BRILLANTES.
La visualizacin de una neurona en el ordenador revela
abundantes aspectos; por
ejemplo, las espinas dendrticas: pequeas eminencias de
las prolongaciones que aparecen brillantes en la imagen.

de una columna cortical de forma simultnea


(vase la gura 3).
Previamente hubo que congurar y programar la mquina, tarea que ms tiempo requiri
por parte del equipo del proyecto. Con el apoyo
de nuestro socio colaborador estratgico IBM,
desarrollamos programas que permiten recopilar, pulsando una tecla, toda la informacin
disponible de una neurona y generar a partir
de ah un modelo de ordenador. Ello incluye,
entre otras caractersticas, su aspecto externo,
sus propiedades elctricas y su dotacin gentica. Cuanta ms informacin biolgica se
halle disponible, tanto ms fcil le resultar al
ordenador desarrollar la simulacin.

Estudios virtuales
de medicamentos
Nuestro superordenador calcula la actividad
de los canales de iones simulados en distintas
secciones de cada una de las neuronas simuladas. Eso permite representar con precisin
la actividad de una neurona real en el cerebro.
De forma inversa, el resultado del ordenador
puede someterse a comprobacin y ajustarse
mediante su comparacin con los datos biolgicos propiamente dichos, pues la calidad del
modelo se demuestra en funcin del grado de
exactitud con que se reproduce un experimento de laboratorio en el ordenador.
A nales de 2007 concluy la primera fase
del proyecto Blue Brain. Habamos desarrollado un mtodo para consolidar multitud de
datos en un modelo de corteza cerebral vlido

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

para todos los tipos de clulas nerviosas, tal


y como los conocemos merced a los experimentos de laboratorio. Ahora conocemos, con
notable precisin, qu datos resultan imprescindibles para la simulacin. Nuestro modelo
describe una seccin de la corteza cerebral
con gran exactitud, desde los canales de iones
hasta la actividad de partes completas de tejido cerebral. Blue Brain representa la primera
demostracin de que la investigacin basada
en simulaciones constituye una opcin vlida
para la neurociencia.
Del milmetro cbico de tejido cerebral
virtual en toda su finura celular hasta la
comprensin de la bioqumica molecular
compleja de un cerebro humano completo
media un largo camino. Slo la cantidad de
neuronas involucradas en el segundo caso es
10 millones de veces superior a la de nuestro
modelo. No obstante, es posible que, de aqu
a unos aos, el proyecto Blue Brain ofrezca
a los cientficos y mdicos un laboratorio
virtual donde investigar de forma informatizada las causas de patologas neurolgicas y
la eficacia de novedosos medicamentos para
tratarlas. De esta forma, la simulacin no
slo contribuira a una mejor comprensin
del sistema cerebral, sino que tambin hara
cada vez ms prescindibles los experimentos
con animales.

Prximos
pasos
El equipo de Henry Markram
concentra sus esfuerzos en
descender a niveles moleculares ms profundos y aplicar
la metodologa empleada a
otras regiones del cerebro.
Un modelo de un cerebro de
rata abrira nuevos horizontes
para comprobar teoras sobre
el aprendizaje y la memoria.
Contribuira tambin a descubrir nuevos mecanismos para
el tratamiento de enfermedades neurolgicas. El objetivo
nal es la integracin del conocimiento existente del cerebro
en un modelo informtico que
pueda ponerse a disposicin
de la investigacin mundial.

BIBLIOGRAFIA
COMPLEMENTARIA
THE BLUE BRAIN PROJECT.

H. Markram en Nature Re-

Felix Schrmann, doctor en fsicas, dirige el Proyecto


Blue Brain en el Instituto Brain Mind de la Escuela
Politcnica Federal de Lausana.

views Neuroscience, vol. 7,


pgs. 153-160; 2006.

59

Por qu necesitamos evocar el pasado para imaginar el futuro?


THOMAS GRTER

l cuerpo vive el aqu y el ahora, mas la mente, con frecuencia, se traslada al maana.
Da igual que recorramos mentalmente el plan
diario, anotemos las fechas del mes en el calendario o planiquemos las vacaciones del verano; siempre nos hacemos ideas muy concretas
de los acontecimientos futuros. Cmo controla el cerebro esa tarea? Por muy paradjico que
parezca, simplemente lo recuerda. Segn los
neurocientcos, cuando contemplamos el futuro, evocamos sobre todo la memoria.
Ya en los aos ochenta, los psiclogos sospechaban que la memoria participaba en los
planes e imaginaciones del futuro. Endel Tulving, de la Universidad de Toronto, sostena
en Elements of Episodic Memory (publicado en
1983) la tesis de que la capacidad de evocacin
nos faculta para realizar viajes mentales en el
tiempo. Al parecer, durante la evocacin, vamos combinando nuevos retazos de memoria
(engramas) y almacenamos el resultado. Cuando imaginamos el futuro, al menos el personal,
ocurre algo muy parecido.

60

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

EIST /

N&G

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1. TE ACUERDAS CUANDO?
La excursin fantstica a la
nieve, el triciclo y el gran amor
sientan los patrones del futuro.

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

61

Memoria elevada a tres: las formas de la evocacin


La memoria humana est constituida por una compleja red de
sistemas interrelacionados. Todas las percepciones y ocurrencias
se almacenan inicialmente durante un tiempo corto y luego se olvidan o pasan a la memoria duradera. Desde hace tiempo se viene
examinando su constitucin y funcionamiento. Se distinguen tres
componentes:
La memoria semntica contiene datos y nmeros. Cmo se llama la
capital de Francia? Cul es la montaa ms alta de la Tierra? Cundo
nac? Las vivencias personales apenas la rozan. Las particularidades
de la vida propia corresponden a la memoria episdica. Su contenido
lo solemos recordar sin necesidad de un contorno exacto; por ejemplo,
cundo y dnde aprendimos algo.
Las memorias episdica y semntica suelen englobarse dentro de
la memoria declarativa, que abarca, en principio, todo lo aprendido,
aquello que se puede expresar con palabras. Frente a ella se sita la
memoria implcita de las acciones automticas: para atarse los zapatos
o escribir una carta con el teclado del ordenador no tenemos que pensar en la coordinacin de los dedos, lo que incluso resultara molesto.
De la misma manera, nos costara describir con palabras qu estamos
haciendo exactamente. El cerebro ha interiorizado de forma implcita
los programas motores correspondientes.

Se dan tambin estos recuerdos diferentes en el cerebro? Almacena datos como Pars es la capital de Francia de forma distinta o
en un lugar diferente al recuerdo de la ltima puesta de sol en las
vacaciones de verano?
Existen, desde luego, formas de prdida de la memoria que
afectan a un componente y dejan intactos los dems. En 1997, Faraneh Vargha-Khadem y sus colaboradores, del Colegio Universitario
de Londres, comunicaron los casos de tres nios que sufran una amnesia antergrada por lesiones cerebrales: la memoria implcita y la
semntica se encontraban intactas, pero los nios no conservaban
ningn contenido de tipo episdico. Por esta razn, aprendan sin ningn problema la materia cuando estaban en el aula; mas, por la tarde,
se haban olvidado de que haban acudido a la escuela. De la misma
manera, olvidaban enseguida dnde haban colocado determinado
objeto. Su mundo se compona de una pequea franja del presente;
el pasado se suma al momento en una espesa niebla.
En cambio, la memoria semntica puede daarse, y conservarse
gran parte de los recuerdos personales, al mismo tiempo. As pues,
las diferentes memorias humanas estn tambin separadas desde el
punto de vista neuronal.

Memoria declarativa
Intuicin
signica voluntad

Semntica
7 por 7,
49

Pars
es la capital
de Francia

Mi vestido
de novia

Episdica
Las manos
de la abuela
La ltima noche
del verano

Memoria implcita

Montar
en bicicleta
Dormir bien
antes de conducir

El cerebro almacena la vida personal en la


memoria episdica: memoriza pequeas secuencias de olores, imgenes, sonidos o sentimientos asociados entre s. Durante la evocacin, el cerebro activa dichos elementos y los
vuelve a reagrupar. Por eso, renueva y reagrupa
constantemente los engramas y las crticas. El
cerebro trabaja, pues, de forma constructiva elaborando patrones de recuerdos. Y no siempre
acierta, como lo ilustra el ejemplo siguiente.
El: Qu vacaciones ms horrorosas! Ya al salir, el coche nos dej tirados. Durante la marcha,
sobrevino una tormenta en la montaa y nos
vimos obligados a pernoctar en un refugio.

62

El jersey incmodo
que pica

Cepillarse
los dientes

Ella: Pero eso fueron dos vacaciones diferentes! Te ests confundiendo.


El: De verdad?
Ella: S, no anduvimos por el monte porque
tuvimos que llevar el coche al taller de reparacin.
El: Ah, es verdad, tienes razn.
Como le ocurre a este hombre cticio, con
frecuencia confundimos los recuerdos de las
vacaciones de diferentes aos. Una vez que
hemos hablado de todas las catstrofes veraniegas juntas en un entorno social, podemos
asociar de manera inconsciente nuevos rastros
de la memoria. Este fenmeno demuestra que

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

la memoria episdica no cuenta los sucesos vividos uno a uno, sino que va reuniendo retazos
del pasado que son evocados por diferentes estmulos clave.

Las alteraciones de la memoria


borran la visin del futuro

Se comprob entonces que los recuerdos


contenan, en conjunto, ms detalles y una
informacin temporal y espacial ms precisa
que las imgenes del futuro. Exista, sin embargo, un denominador comn: cuanto ms
remotamente se alejaban los probandos en el
pasado o en el futuro, menos detalles apuntaban sobre el papel.
Karl Szpunar, Jason Wilson y Kathleen McDermott, de la Universidad de Washington en
St. Louis, solicitaron tambin a sus probandos
que imaginaran escenas pretritas o futuras,
de hecho, alguna en la que ellos mismos o bien
Bill Clinton tuvieran un papel protagonista. Los
cientcos consideraron especialmente idneo
para esta tarea al expresidente de Estados Unidos porque la mayora de la gente sabe qu
aspecto tiene y es muy fcil imaginrselo. Durante el ejercicio mental se registr la actividad
cerebral de los probandos.

A primera vista, las visiones del futuro requieren mucha ms creatividad: hemos de inventar
hechos y detalles plausibles y buscar un marco
de espacio y tiempo creble. Sin embargo, en la
realidad, este proceso no parece diferir de la
evocacin. Cuando se pide, por ejemplo, a pacientes con alteracin de la memoria episdica
que se imaginen el futuro personal, suelen verse desbordados. Apenas alcanzan a vislumbrar
su propio futuro.
Esta asociacin tambin se ha probado, por
diversos grupos de investigacin, entre personas sanas. En el ao 2004, Arnaud dArgembeau
y Martial Van der Linden, de la Universidad de
Lttich, propusieron a los probandos que recordaran algn suceso anterior o que imaginaran
una escena futura a partir de determinadas
palabras clave. Los voluntarios deban anotar
enseguida sus ocurrencias y disponan de unos
minutos para imaginar el contenido con la mayor precisin posible.

ARCO

EYER

M
VAHR

);
(lbum

se esconden en la memoria
y despiertan esperanzas.
De la misma manera que se
vive la propia boda, se imagina
tambin con agrado la boda
futura de conocidos y amigos.

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LIA (fo

REGA

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GEHIR

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2. GRANDES SENTIMIENTOS

MENTE Y CEREBRO 37 / 200


220099

63

3. Y AHORA, COMO SIGUE?


Imaginarse lo que suceder en
el futuro no es tanto cuestin

La ensoacin
diurna: a qu se
dedica el cerebro
cuando no hacemos nada
El grupo investigador de
Malia Mason, del Colegio
Dartmouth en Hannover
(EE.UU.), describe una
forma de ensoacin
(default mode), a la que
recurre el cerebro cuando
no tiene nada que hacer. El
patrn de activacin que se
observa en ese momento
se corresponde, a grandes
rasgos, con el de la planicacin del futuro o el de la
evocacin de los recuerdos
personales. Al parecer, el
denominador comn es el
desplazamiento de la atencin del mundo exterior al
mundo imaginario interior.
Wandering Mind:
the Default Network and Stimulus-Independent Thought,
por M. Mason y cols. en Science,
vol. 315, pgs. 393-395; 2007.

64

GEH

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EIST

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ITZ

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RM

EYE

de fantasa como de recuerdo.

Del estudio, publicado en 2007, se infera


que los recuerdos personales activaban bsicamente las mismas regiones cerebrales que
las visiones del futuro, a saber, la corteza prefrontal, parietal y temporal de manera especial. Unicamente las reas de planicacin del
movimiento participaron ms en la imaginacin del futuro, quiz porque los probandos
se movan mentalmente con la imaginacin.
Mas, cuando la escena la protagonizaba Bill
Clinton, se activaba sobre todo la memoria
semntica, asociada principalmente a la actividad del hipocampo.

El alto valor de los viajes mentales


en el tiempo
Donna Addis, Alana Wong y Daniel Schacter,
de la Universidad de Harvard, compararon la
actividad de los probandos durante la evocacin y las ensoaciones; deba recordarse una
escena o proyectar una escena sobre el futuro
(primera fase). Luego, haba que darle forma
(segunda fase). Las imaginaciones sobre el futuro de la primera fase activaron casi las mismas
reas que los recuerdos. En la segunda fase,
las diferencias se redujeron. La produccin y

el colorido de las visiones del futuro parecen


constituir, pues, un elemento esencial de la
memoria episdica.
Nuestras fantasas sobre el futuro se aferran
a la memoria. Lo que imagino en un momento
puedo recuperarlo ms adelante y congurarlo
a voluntad. Sin embargo, los vnculos de aquellos engramas, basados en vivencias reales, no
pueden modicarse bruscamente; de lo contrario, la planicacin del futuro podra desordenar los recuerdos. Los viajes mentales en el
tiempo supondran, entonces, una empresa
arriesgada.
De hecho, este tipo de errores ocurre pocas
veces entre las personas sanas, aunque hace
unas semanas recib un correo electrnico de
un colega en el que me preguntaba si me haba enviado ya determinado chero o si slo
lo haba soado. Nuestra memoria se concede ms bien otro tipo de imprecisiones, que
pueden ocasionar fallos en la planicacin del
futuro.

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

En un experimento dirigido por Kathleen


McDermott se pidi a los probandos que se
aprendieran de memoria una lista de palabras
relacionadas entre s, como cansado, noche,
almohada, bostezar, roncar y otras por el estilo.
Momentos ms tarde se les entreg otra lista
de palabras y se les indic que mencionaran
las que ya haban grabado. Cuando se inclua
una palabra nueva, pero relacionada, como
sueo, muchos probandos se confundan: la
mencionaban como palabra de la primera lista. Al parecer, el cerebro graba slo el campo
lxico, en vez de anotar cansinamente cada
detalle.
Normalmente existe un compromiso adecuado entre esfuerzo y benecio. Sin embargo,
los recuerdos son suavizados y recortados desde el principio. El cerebro, cuando almacena la
informacin, la somete a evaluacin, seleccin
y condensacin. La memoria congura la esencia de un suceso, lo nico que conservamos
durante toda la vida. Los recuerdos antiguos
palidecen y se pierden en el caudal de los detalles, pero el marco general permanece.

La conanza es buena,
pero la plausibilidad es mejor
Para no generar un estado de confusin continua, la reconstruccin de los contenidos de la
memoria se somete a un control de plausibilidad. As se ha comprobado en estudios sobre
pacientes con una alteracin de esta funcin.
El abuso crnico del alcohol y el ictus pueden
daar esa instancia probatoria interna. A las
personas afectadas, como los pacientes con el
sndrome de Korsakow, les cuesta distinguir los
recuerdos verdaderos de los falsos. Suelen tener
lagunas de memoria que rellenan de contenidos cticios, por lo que fabulan.
Por qu es preferible asociar cada vez los
nuevos patrones de recuerdo? Randy Buckner
y David Carroll, de Harvard, consideran esa
facultad como un modo de autoproyeccin
universal que permite viajes a lugares y tiempos remotos y tambin a la mente de otras
personas. Las emociones desempean una
misin capital: la imaginacin de una escena
desencadena casi siempre sentimientos. Con
frecuencia slo nos imaginamos el futuro para
comprobar de qu manera nos sentiramos. En
una palabra, no slo vemos, sino tambin sentimos, por adelantado.
Esta facultad la aprovechamos, por ejemplo,
para colocarnos, a modo de prueba, delante
de una situacin. Sea una velada en el teatro.

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

Nos vemos disfrutando del espectculo en un


ambiente acogedor, en el que probablemente
saludaremos a amigos, con los que tomaremos
un vaso de vino. Enseguida levantamos el auricular del telfono para solicitar dos entradas.
Sin embargo, al hacerlo no nos habamos percatado de que la representacin empezaba a
las siete y media y que, si salimos con el tiempo justo, no podramos disfrutar de la cena.
Tambin podra llover a cntaros y no haber
ningn sitio libre para aparcar cerca del teatro.
Con los pies hmedos, mal se puede gozar del
espectculo, por brillante que ste sea.
Daniel Gilbert y Timothy Wilson, de Harvard
y Charlottesville, respectivamente, han investigado los casos de error en la planicacin del
futuro y establecen cuatro fuentes principales
de error:
1. Concentracin en aspectos aislados: el
espectculo en el caso de la velada del teatro.
Nuestra expectativa positiva nos defrauda de
inmediato, pues las circunstancias inuyen,
tanto como el acontecimiento real, en el xito
de la celebracin.
2. Valoracin a partir de experiencias recientes: si la ltima visita al dentista la asociamos a
dolor, imaginaremos que la siguiente resultar
desagradable, aun cuando las que precedieron
a la infausta hubieran transcurrido con total
normalidad.
3. Perspectiva recortada: quien suea con el
ascenso, piensa probablemente en el reconocimiento del crculo de colegas o en el nuevo rol
que le ser asignado y mide a partir de ah el
sentimiento esperado de xito, despreciando
la cotidianeidad posterior que se instaura en
un abrir y cerrar de ojos.
4. Falta de contexto: cuando nos imaginamos el futuro, no podemos ocultar las circunstancias actuales. Si sueo en tomar una cerveza
fra en un da caluroso de verano, probablemente sobrevalorar luego su sabor.
A pesar de todas las trampas, tenemos una
gran capacidad para superar mentalmente
nuestro propio cuerpo, el espacio y el tiempo.
Esta facultad nos ha resultado muy til a lo
largo de la evolucin. La simple fabricacin de
un instrumento de piedra no sera concebible
sin la imaginacin de su uso futuro. Es probable que el sistema no sea perfecto, pero nos ha
proporcionado enormes ventajas para la supervivencia. Y eso es lo que cuenta, al n y al cabo,
desde el punto de vista evolutivo.

BIBLIOGRAFIA
COMPLEMENTARIA
PHENOMENAL CHARACTERIS T I CS A SSOCI AT ED W I T H
PROJECTING ONESELF BACK
INTO THE PAST AND FORWARD INTO THE FUTURE.

A. DArgembeau y M. van
der Linden en Consciousness and Cognition, vol. 13,
pgs. 844-858; 2004.
SELF-PROJECTION AND THE
BR AIN. R. L. Buckner y
D. C. Carroll en Trends in
Cognitive Sciences, vol. 11,
pgs. 49-57; 2007.
PROSPECTION EXPERIENCING THE FUTURE. D. T. Gilbert
y T. D. Wilson en Science,
vol. 317, pgs. 1351-1354;
2007.
DECONSTRUCTING EPISOD I C M EM O RY W I T H CO N STRUCTION. D. Hassabis,
E. Maguire en Trends in
Cognitive Sciences, vol. 11,
pgs. 299-306; 2007.
THE COGNITIVE NEUROSCIENCE
OF CONSTRUCTIVE MEMORY.
D. L. Schacter y D. R. Addis
en Philosophical Transactions
of the Royal Society B, vol.
362, pgs. 773- 786; 2007.
THE GHOSTS OF PAST AND
FUTURE. D. L. Schacter y
D. R. Addis en Nature,
vol. 445, pgs. 27; 2007.
REMEMBERING THE PAST TO
IMAGINE THE FUTURE: THE
PROSPECTIVE BRAIN. D. L.

Schacter et al. en Nature


Reviews Neuroscience, vol.
8, pgs. 657-661; 2007.
NEURAL SUBSTRATES OF ENVISIONING THE FUTURE. K. K.

Szpunar et al. en Proceedings


of the National Aca demy
of Science, vol. 104, pgs.
642-647; 2007.

Thomas Grter es mdico y trabaja en Mnster.

65

Los que sufren el sndrome de Korsakoff muestran una prdida grave de memoria.
Para ellos, carecen de sentido el futuro, los proyectos, la historia personal
o la capacidad de no permanecer bloqueado en el instante presente
PATRICK VERSTICHEL

que esta maana, cuando abra la puerta


de la habitacin 1037 del servicio de neurologa, volver a encontrarme con una situacin
difcil creer. Ah! Otra vez, alguien nuevo, exclamar el paciente desde la cama.
La escena se ha repetido en diez ocasiones.
Aunque el dilogo se reitera, l cree siempre
que es la primera vez:
Hace mucho que est aqu?
Un da o dos, no ms, contesta el seor F.;
va siendo hora de que vuelva a casa.
Espere... Dnde estamos?
Vaya pregunta, pero eh... al veros vestido
as, yo dira qu... en el hospital?
S, as es. Sabe qu da es hoy?
El seor F. se rasca la frente...
Bueno, yo creo que debemos estar en verano.
S, de qu ao?
1999?
Le extiendo el peridico. El seor F. frunce el
entrecejo. En la primera pgina se lee la fecha
del 21 de julio de 2001.
Qu broma es sta?exclama.
Me llaman por telfono y dejo al seor F.
muy perplejo. Vuelvo minutos ms tarde a su
habitacin.
Ah! Otra vez, alguien nuevoproere.
Hay tanta gente aqu!
Procuro no hacer las mismas preguntas,
acompaadas de la entrega del peridico. No
habr novedad en las consabidas respuestas.

Un da sin n
El seor F. es un paciente singular. Aunque viva
diez veces seguidas un mismo suceso, ser para
l, de ahora en adelante, una experiencia nueva. Cada maana, se despierta en el hospital y
se asombra de estar all. Cada da, encuentra

66

la fecha en el peridico y se entristece, para


olvidarse luego. A cada visita del personal, aunque observa a las mismas personas, las recibe
como extraos, se presenta y, despus, nombre
y cara de los saludados se borran de su memoria hasta la ronda siguiente. Su vida es como
si se hubiera detenido en el verano de 1999. El
mdico no se escapa al desvanecimiento universal de sus recuerdos. Dos o tres veces a la
semana, visito a este hombre que acta como
si fuera nuestro primer encuentro. Ninguna
traza de mi nombre, de mi aspecto, nada de lo
que hemos hablado ha dejado la menor huella
en su memoria. Hace un ao y medio que el
seor F est en la habitacin 1037.
El olvido permanente del seor F. parece, a
primera vista, total y absoluto. No puede, por
ejemplo, retener durante ms de un minuto
una informacin que se le ha trasmitido por
va oral o escrita. Esta amnesia evoca la de ciertos pacientes que sufren la enfermedad de
Alzheimer, que olvidan de inmediato lo que
se les acaba de decir y que plantean sin cesar
las mismas preguntas. Sin embargo, dejando
aparte algunas semejanzas, el problema del
seor F. es muy diferente. En su caso, la amnesia apareci de repente, hace ao y medio. El
seor F., soltero, era tcnico de mantenimiento
y tena una arraigada inclinacin por la bebida.
Beba con desmesura y prescinda a menudo de
la comida. Hasta que cierto da pierde el equilibrio, empieza a ver doble y su mente comienza
a desvariar. Llega al hospital en un estado de
confusin mental. Un anlisis de sangre fue
suciente para emitir un diagnstico: carencia
grave de vitamina B1. Unas perfusiones de esta
sustancia le devolveran la vista y el equilibrio,
pero haba perdido para siempre la memoria.
Padeca el sndrome de Korsakoff.

HUELLAS QUE SE BORRAN.


Quienes padecen el sndrome
de Korsakoff olvidan a los
pocos minutos sus experiencias
cotidianas. Viven encerrados
en un angosto presente.

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

GEHIRN & GEIST / MORITZ VAHRMEYER

El sndrome de Korsakoff
El sndrome de Korsakoff es una enfermedad,
descrita a nales del siglo XIX por Sergio Korsakoff, mdico ruso que la haba observado entre los bebedores de vodka. Aos ms tarde, se
estableci una relacin entre dicha amnesia y
la carencia de vitamina B1, o tiamina, inducida
por el alcohol y la malnutricin. En general, tras
una fase aguda en la que se asocian confusin
mental, parlisis de los nervios motores de los
ojos y prdida del equilibrio y de la coordinacin de los movimientos, los pacientes salen de
ese estado con una amnesia maniestamente
completa.
En adelante no jarn ya nada en su memoria. Con mucha frecuencia, la amnesia afecta
incluso a los hechos que precedieron a la crisis

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

aguda. Puede tambin suceder que al paciente


se le borren todos los recuerdos correspondientes a un perodo de aos o decenios. Se sume en
un pasado ms o menos lejano, en el que permanece prisionero por un tiempo indenido;
el olvido le impide modicar sus impresiones
en funcin de los datos del entorno.
Olivier Sacks evoca en su libro El hombre que
confundi a su mujer con un sombrero el caso de
un hombre de 49 aos que pensaba tener todava 19 y se crea an radiotelegrasta del ejrcito
norteamericano. Cada maana, se sobresaltaba
de miedo al mirarse en el espejo y descubrirse
mucho ms viejo que la imagen de s mismo
que guardaba en su memoria. Otros pacientes
olvidan que han cambiado de profesin, que se
han casado o que han tenido hijos.

La memoria dentro de un dedal


Las lesiones cerebrales de quienes padecen sndrome de Korsakoff se analizan en el examen
postmortem o con tcnicas de formacin de

67

El neurlogo Oliver Sacks


habla en su libro El hombre
que confundi a su mujer
con un sombrero de un paciente que estaba convencido de que tena diecinueve
aos y acababa de servir
en el ejrcito durante la
Segunda Guerra Mundial.
Sin embargo, se quedaba
espantado cuando el espejo
le mostraba su verdadera
edad: tena 49 aos!
Sacks, Oliver: El hombre que
confundi a su mujer con un
sombrero. Editorial Anagrama

Saba usted que...


En Australia, donde antao
la frecuencia de sndrome de
Korsakoff era la ms elevada (a causa del alcoholismo
provocado por la cerveza), el
enriquecimiento obligatorio
con vitamina B1 de la harina
industrial ha hecho que el nmero de casos disminuya a la
mitad. Esta vitamina es esencial
para el funcionamiento de las
neuronas y, en particular, las
de los cuerpos mamilares, que
son cruciales para la creacin
de los recuerdos de la vida.

68

imgenes, como la resonancia magntica nuclear (RMN), in vivo. Las lesiones afectan sobre
todo a ciertas estructuras, pequeas y situadas
a ambos lados de la regin media del cerebro:
los cuerpos mamilares. El volumen total de las
zonas daadas no supera el medio centmetro
cbico de materia gris. No obstante, muchos
otros enfermos presentan, por diferentes razones, lesiones cerebrales mucho ms importantes sin volverse amnsicos.
As pues, para entender la razn de esta singular amnesia, resultado de lesiones reducidas,
hay que conocer cmo los cuerpos mamilares
se integran en los circuitos de la memoria. Se
sabe que la memorizacin de los hechos sigue
una secuencia precisa. Las informaciones entran por el hipocampo (as llamado en razn de
su parecido con el caballito de mar), situado en
la zona interna de los lbulos temporales. Todas las informaciones recibidas por el cerebro
mientras ocurre algo se dirigen al hipocampo,
que se activa entonces segn una conguracin neuronal caracterstica del acontecimiento, lo que constituye una especie de cdigo de
almacenamiento y de recordatorio del mismo.
El propio hipocampo est conectado a los cuerpos mamilares, al tlamo y a la circunvolucin
cingular (vase la gura 1), creando un bucle o
circuito de Papez. Se debe al neuroanatomista
norteamericano James Papez la identicacin
del circuito en cuestin.
Todos los elementos del bucle de marras son
indispensables para la jacin de los recuerdos a
largo plazo. Cualquier tipo de destruccin del hipocampo, por infeccin, traumatismo, accidente
cerebrovascular, o por enfermedad de Alzheimer,
da lugar a una amnesia grave. En el sndrome de
Korsakoff, resultado de una carencia de tiamina,
la amnesia es idntica, con la diferencia de que
el hipocampo sigue intacto. En este sndrome
son los cuerpos mamilares, estructuras clave
del circuito de Papez, los que estn destruidos
debido al dcit de vitamina B1.
Se desconoce por qu una carencia de esa
vitamina destruye las neuronas de los cuerpos
mamilares y de otras estructuras cerebrales.
La vitamina B1 es necesaria para el funcionamiento de las neuronas. Pero, por qu algunas
de estas clulas mueren en caso de carencia y
otras no? Lo ignoramos. En cualquier caso, las
tcnicas actuales de formacin de imgenes
han permitido mostrar que la destruccin de
los cuerpos mamilares impide la activacin
normal del hipocampo cuando se trata de crear
nuevos recuerdos.

Qu le ocurre a un sujeto cuando se le arruinan los cuerpos mamilares? Mantiene su capacidad de percibir el momento presente, gracias
a las zonas cerebrales cuya funcin es independiente del circuito de Papez. Sin embargo,
ese instante presente es barrido para siempre
por las sensaciones siguientes: las zonas sensoriales no pueden guardar mucho tiempo en la
memoria el contenido de las sensaciones y, en
ausencia del circuito de Papez, no se inscriben
en la historia a largo plazo del individuo. Se borran automticamente tras unos instantes... De
este modo, toda lesin en un punto cualquiera
del circuito de Papez es susceptible de producir
un sndrome de tipo Korsakoff.
Los pacientes afectados por el sndrome de
Korsakoff lo olvidan todo. Es al menos la impresin que dan; pero si abordamos la cuestin
con mayor detenimiento, nos percatamos de
que sigue recordando su nombre, el de sus padres, qu es un perro o un tractor, cmo se usa
un tenedor o se conduce un coche. Es decir, que
el circuito de Papez slo interviene en determinado tipo de memoria, la memoria episdica
o memoria de las experiencias vividas, las que
conciernen directamente al individuo y se sitan en el tiempo y en el espacio.

Montar en bicicleta no se olvida


Los conocimientos sobre el mundo que nos
rodea, o la memoria semntica, no se resienten. Los pacientes reconocen el entorno y comprenden el significado de las palabras. Esta
memoria depende de otras regiones cerebrales
que estn situadas en la cara externa de los
lbulos temporales. Parece ser que las informaciones de carcter semntico no necesitan
el bucle complejo de Papez para mantener su
integridad. Estn separadas de todo contexto
espacio-temporal. Acontece as tambin con
la memoria procedimental, la que nos permite aprender a montar en bicicleta, por dar un
ejemplo. Este tipo de memoria, al igual que la
semntica, est disociada de todo contexto
espacio-temporal y es por lo que los pacientes
que padecen el sndrome de Korsakoff no olvidan ciertos ejercicios como esquiar, conducir o
tocar un instrumento musical.
En la memoria procedimental se activan
estructuras de regiones profundas del cerebro que se conectan a zonas motoras, como la
sustancia negra, el ncleo caudado o el ncleo
lenticular, que gobiernan los aprendizajes motores. Ni la memoria procedimental, ni la memoria semntica estn asociadas a un momen-

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

Tres sistemas de memoria a largo plazo coexisten en el cerebro


Corteza motora

El sistema de memoria episdica (azul), que permite acordarse del


nombre del restaurante donde se cen la vspera, une el hipocampo a los cuerpos mamilares, al tlamo y a la corteza cingular. El
circuito de la memoria semntica (verde, slo se representa una
parte del circuito), que conecta el hipocampo a la corteza temporal; el circuito est intacto y el paciente conoce el signicado
de las palabras. El circuito de la memoria procedimental (naranja,
slo una parte del circuito est representada), que une la sustancia
negra al ncleo caudado y a la corteza motora. Esta va permite
aprender nuevos gestos (jugar al ping-pong...) y tampoco est
afectado. En el paciente descrito en el artculo, los cuerpos mamilares se hallan destruidos y el circuito de la memoria episdica,
interrumpido; nunca memorizar nueva informacin.

Corteza cingular

Ncleo caudado

Tlamo

Cuerpos
mamilares

DELPHINE BAILLY

Corteza temporal
Hipocampo
Sustancia negra

to dado en el tiempo o a un lugar en particular.


De este modo sabemos montar en bicicleta sin
que sea necesario acordarse ni en qu fecha
precisa, ni dnde se aprendi a hacerlo.
El sndrome de Korsakoff, aun siendo tan
lamentable para quienes lo padecen, sirvi de
catapulta para el gran avance de nuestros conocimientos sobre la memoria humana; as, puso
de maniesto que est formada por diversos
componentes y que hay varias regiones dedicadas al funcionamiento de la memoria.
Uno de los hechos ms fascinantes del sndrome de Korsakoff estriba en la capacidad demostrada por los enfermos de aprender comportamientos nuevos, pese a su olvido inmediato. En
el marco de la memoria procedimental, estos
pacientes pueden adquirir competencias particulares como la lectura y la escritura especular,
o incluso se les puede ensear a jugar al tenis.
Cada vez que lo intentan, declaran que nunca en
su vida han realizado este ejercicio, pero sus resultados mejoran de da en da. Tambin pueden
aprender a orientarse en nuevos lugares.
En efecto, cierto paciente del mdico y psiclogo suizo douard Claparde (1873-1940), que
llevaba interno en la clnica psiquitrica diez
aos, consegua llegar sin dicultad al cuarto de
bao, aun diciendo que no conoca dnde se encontraban; haba aprendido el camino para llegar, pero no poda acordarse de dnde ni cundo. En el caso de otra paciente, Claparde haba
puesto de maniesto una suerte de memoria
emocional mediante un experimento curioso.

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

Un da, oculta una aguja en la palma de su mano


y despus se la estrecha a una paciente, que recibe un pinchazo doloroso. Cuando, ms tarde, la
paciente haba olvidado el incidente, se negaba
a darle de nuevo la mano al mdico. Ella no se
acordaba del percance, pero haba interiorizado
el dolor asociado al apretn de manos.
Todos estos aprendizajes, que se inscriben en
el mbito motor, emocional espacial o incluso
verbal, se desarrollan en el registro inconsciente. El paciente dispone de ciertas informaciones y habilidades tcnicas, que puede usar de
manera juiciosa, aunque sin tomar conciencia
de ello. Por el contrario, la memoria episdica,
afectada en el sndrome de Korsakoff, es por
encima de todo una memoria explcita, de la
que uno tiene conciencia.
No obstante su inters para el progreso de
las neurociencias, lo duro del caso es que no
hay cura para los pacientes que sufren el sndrome de Korsakoff. No existe forma de hacer
funcionales las estructuras hipocmpicas de
estos enfermos. El seor F. no escapar a esta
triste suerte y continuar amnsico hasta el n
de sus das. No podr vivir fuera de un centro
especializado, tendr siempre 42 aos en su
cabeza y guardar la impresin, repitiendo en
cada instante los mismos gestos en los mismos
sitios, de vivir en alguna parte hacia la mitad
del verano de 1999...

BIBLIOGRAFIA
COMPLEMENTARIA
SYNDROME AMNESIQUE DE
KORSAKOFF. P. Verstichel

en La Presse Mdicale,
vol. 30, pgs. 1670-1676;
2000.
EL MARINERO PERDIDO. O.

Sacks en El hombre que


confundi a su mujer con
un sombrero. Ed. Anagrama, 2004.
FUNCTIONAL MRI STUDY OF
DIENCEPHALIC AMNESIA IN
WERNICKE-KORSAKOFF SYNDROME . M. Caulo et al.

en Brain, vol. 128, pgs.

Patrick Verstichel es neurlogo en el Centro Hospitalario Comarcal de Crteil.

1584-1594; 2005.

69

En qu estriba la diferencia entre el cerebro del genio y el del sujeto comn?


Durante mucho tiempo la investigacin ha venido dando palos de ciego.
Por n comienza a descorrerse el velo que ocultaba el encfalo
de la persona brillante
CHRISTIAN HOPPE Y JELENA STOJANOVIC

u tienen en comn el matemtico


Carl Friedrich Gauss (1777-1855), el
lsofo John Stuart Mill (1806-1873) y el
pianista Lang Lang (1982-)? Todos ellos
al igual que Wolfgang Amadeus Mozart
(1756-1791) llamaron la atencin desde
su infancia por una inteligencia extraordinaria. Eran superdotados. Posean una
capacidad de rendimiento muy superior
a la media propia de su edad.
Qu distingue a un superdotado de un
sujeto normal? La cuestin tard mucho
en suscitar el inters de los neurlogos.
Pese al camino avanzado, a lo largo de
los ltimos 150 aos, en el conocimiento de las relaciones entre las capacidades
cognitivas y los procesos cerebrales, no
es menos cierto que esos conocimientos
proceden sobre todo de investigaciones
realizadas sobre deciencias funcionales, subsecuentes a lesiones enceflicas.
La investigacin de funciones psquicas
intactas con cerebros sanos sigue constituyendo un reto para la ciencia.
Los procesos cognitivos se basan en
la elaboracin de seales neuronales.
Por ello, las diferencias entre un sujeto
normal y un superdotado deberan tambin encontrarse en tales seales. Los
superdotados, a la vista est, emplean
su mente de una forma ms exitosa y

70

efectiva. Pero, cmo se alcanza tamaa


capacidad de rendimiento cognitiva? Se
debe a un cerebro mayor? Se trata de un
mayor nmero de clulas nerviosas o de
sinapsis dedicadas a determinada tarea
intelectual? O resulta quiz de un incremento de la ecacia neuronal, de suerte
que se consiga el mismo rendimiento con
un menor empleo de energa y de masa
cerebral? Esas y otras cuestiones centran
hoy la atencin de la neurociencia.
Werner Krause, de la Universidad de
Jena, lleg a la conclusin de que las labores intelectuales de los superdotados se
desarrollan de forma especialmente habilidosa: extraan rpidamente los datos
del problema que eran fundamentales
para su resolucin. Su mente se adaptaba al problema y lo trabajaba de forma flexible, consiguiendo aprovechar
al mximo la limitada capacidad de la
memoria operativa. Los pasos necesarios
para llegar a una solucin transcurran
con mayor eciencia y rapidez. Los superdotados obtenan rendimientos mayores
en menos tiempo y con menos esfuerzo
que los individuos normales.
A qu se debe semejante eciencia
cognitiva del cerebro? Edward Miller, de
la Universidad de Nueva Orlens, lanz
la hiptesis en 1994 de que las clulas

RESUMEN

Una mente rutilante


en un supercerebro

Los superdotados logran sus rendimientos extraordinarios mediante


una eciencia cognitiva superior.

Esta eciencia cognitiva superior podra conseguirse en teora mediante


un incremento de la eciencia neuronal,
de tal manera que el cerebro superdotado podra lograr los mismos resultados
con un menor empleo de masa y de
energa.

La mayora de las mediciones de la


actividad cerebral no proporcionan,
sin embargo, ninguna prueba de una
eciencia neuronal incrementada. Es ms
probable que los superdotados posean,
en comparacin con los sujetos normalmente dotados, un engrosamiento de
reas cerebrales regionales que posibilite
una actividad cerebral incrementada en
dichas zonas cuando pasan a ocuparse
de unas tareas cognitivas que se corresponden con sus capacidades mentales
especcas.

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

NIO PRODIGIO.
Desde que cumpli los quince aos el pianista Lang Lang est realizando conciertos
en pblico. Con once aos ya haba ganado
DPA

su primer premio internacional.

nerviosas de los superdotados haban


adquirido una mielinizacin ms intensa. La mielina, que acta como una
capa aislante de los axones, aumenta la
rapidez de la transmisin de las seales
nerviosas. Si los animales inteligentes
llegaran a poseer bras nerviosas ms
rpidas, actuaran de manera ms ecaz
con una menor actividad cerebral y un
menor gasto de energa.

Agotarse en las fases de descanso


A nales de los aos noventa del siglo XX,
Norbert Jauovec, de la Universidad eslovena de Maribor, encontr indicios de
una potenciacin de la eciencia neuronal: sus mediciones mediante encefalografa (EEG) mostraron que, durante la
resolucin mental de un problema, los
superdotados, comparados con los sujetos normales, no mostraban signos de
un mayor esfuerzo, sino de un menor

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

trabajo. En los perodos de descanso, sin


embargo, ocurra el fenmeno contrario:
la cabeza del genio pareca trabajar ms
que la del grupo control.
El grupo, dirigido por Aljoscha Neubauer, de Graz, comprob en una serie
de ensayos que una capacidad de rendimiento mental aumentada poda guardar relacin con una actividad cortical
escasa, razn por la cual las clulas grises
geniales trabajaban menos. Estos resultados no coincidan, sin embargo, con
las mediciones electroencefalogrcas
emprendidas en 1996 con jvenes superdotados por Joel Alexander, de la Universidad de Western Oregon en Monmouth,
conjuntamente con Michael OBoyle, de
la Universidad Tcnica de Texas en Lubbock, y Camilla Benbow, de la Universidad estatal de Iowa en Ames. Los tres
investigadores corroboraron la tesis de
Norman Geschwind y Albert Galaburda,

segn la cual los genios utilizan sobre


todo la mitad cerebral derecha. Estos
autores vieron, adems, que la actividad
mental de los superdotados era ms elevada durante la realizacin de tareas que
la de sus coetneos normales.
Con todo, los datos aportados por la
electroencefalografa resultan demasiado groseros como para determinar con
exactitud aproximada la cuanta de las
regiones cerebrales implicadas en las
distintas tareas. Un retrato ms cabal
lo ofrece la tomografa por resonancia
magntica (TRM), tcnica que ha permitido probar que las estructuras cerebrales
interesadas podan, a travs del ejercicio,
engrosar su tamao.
Pamela Shaw, del Instituto Nacional
de Salud Mental en Bethesda, descubri
en 2006 el dinamismo del desarrollo
cerebral de los superdotados, al evaluar
los estudios realizados con ms de 300

71

El nio prodigio clsico: superdotado para la msica

Vanesa Sluming, de la Universidad de Liverpool, y sus colegas


mostraron en 2002 utilizando la tomografa de resonancia magntica
que los msicos de orquesta posean una capa de sustancia gris es
decir, de cuerpos de clulas neuronales ms engrosada en el rea de
Broca del cerebro izquierdo en comparacin con el grupo de control.
Esta estructura cerebral desempea, segn se sabe, un papel decisivo
en la produccin del lenguaje. Como mostraron estudios posteriores
realizados con tomografa por resonancia magntica funcional (TRMf),

los msicos necesitan dicha rea para la elaboracin espacio-visual de


los estmulos cuando ejecutan una pieza, empleando una partitura. El
grosor aumentado del rea de Broca no parece sin embargo que sea algo
innato, pues en los msicos con menos de 50 aos dicho engrosamiento
aumenta en funcin de la prctica instrumental. Es evidente que aqu
tambin se cumple la mxima de que la prctica hace al maestro.
En 2003 Christian Glaser, de la Universidad de Jena, y Gottfried
Schlaug, de la facultad de medicina de Harvard en Boston, conrmaron
los resultados obtenidos por Sluming. En 1995 Schlaug y sus colegas de
la Universidad de Dsseldorf ya haban encontrado en msicos dotados
de una audicin absoluta un planum temporal izquierdo engrosado en
la corteza cerebral del lbulo temporal. En la mayora de las personas,
esta regin, que interviene en la comprensin del lenguaje, es ms
gruesa en la parte izquierda que en la derecha. Pero esa asimetra
parece ser ms intensa en las personas con una audicin absoluta que
en los msicos que no poseen ese don o que en los ajenos al mbito
de la msica.
Un equipo de investigadores dirigido por Thomas Elbert, de la Universidad de Constanza, descubri el mismo ao que el comportamiento
asimtrico se extiende incluso hasta la punta de los dedos: los violinistas
disponen para el pulgar y el meique de la mano izquierda de reas
cerebrales claramente mayores que para la mano derecha, que tan
slo se limita a conducir el arco. Pero esta caracterstica nicamente
acontece cuando el msico ha empezado a tocar el violn antes de
cumplir los siete aos de vida.
La genialidad se alimenta de un trabajo duro: si requieren alcanzar
altos rendimientos musicales se recomienda que los nios empiecen con
la msica cuando cumplan siete aos. Para llevar a cabo un concierto
de forma madura se necesita haber trabajado previamente durante al
menos 10.000 horas de ejercicios. Una personalidad artstica o cientca acabada solamente puede desarrollarse, por tanto, cuando se
conjugan unas aptitudes adecuadas con un eciente entrenamiento en
un entorno coadyuvante.
FOTOLIA / DRAGAN TRIFUNOVIC

Los talentos humanos son mltiples. Tambin bajo el concepto


de genio se cobija una abigarrada confusin: unos se revelan
como ases de las matemticas, otros como pianistas agraciados. En
todo caso, las investigaciones realizadas con voluntarios, superdotados
en sectores dispares, coinciden en algunos aspectos bsicos. Marianne
Hassler, de la Universidad de Tubinga, conrmaba a comienzos de los
noventa, mediante un elenco extenso de ensayos, el modelo GeschwindGalaburda en relacin con el talento musical: los zurdos presentaban
un CI musical ms elevado y la mayora de los msicos profesionales
utilizaba preferentemente la mano izquierda.
La actividad cerebral de los genios musicales mostraba caractersticas
comunes con la de los superdotados. En 2003 el equipo de Christo
Pantev, ahora incorporado a la Universidad de Mnster, inform que
los msicos que escuchaban notas de piano tenan aumentada, en comparacin con los carentes de sentido musical, en torno a un veinticinco
por ciento la actividad cerebral. Los investigadores obtuvieron estos
datos mediante encefalografa magntica (EGM), tcnica que consiste en
registrar en el cuero cabelludo los potenciales de campo magnticos.
La actividad cerebral mental de los msicos parece surgir, sin embargo, slo cuando escuchan msica, como puso de relieve otro grupo de
investigacin encabezado por Joydeep Bhattacharya en 2001: cuando
los voluntarios escuchaban atentamente un texto ledo, el modelo de
actividad cerebral de los msicos y de los ajenos al mundo de la msica
era similar.

RENDIMIENTO MADURO.
El talento y el trabajo incansable
son los requisitos imprescindibles
de una carrera musical.

72

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

FOTOLIA / SEBASTIAN KAULITZKI

nios. Segn sus conclusiones, los nios


con una alta dotacin intelectual comienzan, cuando tienen menos de ocho aos,
con una corteza cerebral ms na que la
media, pero sta crece rpidamente y, al
lo de la pubertad, se hace ms gruesa
que la de sus coetneos. Esta relacin
entre dinmica del desarrollo e inteligencia se pone de relieve en la corteza
prefrontal, es decir, en el campo anterior
del lbulo frontal, sede de los procesos
cognitivos racionales.

Rompecabezas fciles y difciles


La masa no lo es todo. Lo que resulta
decisivo es cmo y bajo qu circunstancias utiliza el cerebro sus clulas grises.
La dicultad de las tareas intelectuales
a resolver condiciona los procesos cerebrales. Si se trata de tareas complicadas,
las estructuras de los lbulos frontal y
temporal de ambos hemisferios trabajan
estrechamente de forma conjunta. Ahora
bien, los jvenes superdotados establecen esa red cognitiva mucho ms intensamente que los sujetos normales de su
misma edad. Eso lo descubri en 2006 el
grupo encabezado por Kun Ho Lee, de la
Universidad Nacional de Sel, al medir la
actividad cerebral de 36 jvenes mediante tomografa por resonancia magntica
funcional (TRMf).
Resultados muy semejantes fueron
obtenidos un ao antes por el equipo
de Michael OBoyle y, en 2003, por el de
Jeremy Gray, de la Universidad de Washington en San Luis. En cuanto se estimulaba el cerebro de los superdotados,
se mostraba, en comparacin con el de
las personas comunes de la misma edad,
mucho ms activo.
Pero este estado de cosas no aparece
totalmente aclarado. Otros investigadores, as Richard Haier, de la Universidad
de California en Irving, haban llegado a
conclusiones opuestas: una menor actividad de las reas cerebrales frontales en
los superdotados. Cul poda ser la causa de resultados tan dispares? Ya en 1995
Haier, conjuntamente con Gerald Larson,
del Centro de Desarrollo e Investigacin
de Personal Naval en San Diego, ofreci
una explicacin de la aparente contradiccin: todo dependa de para quin
estaban diseados los rompecabezas en

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

PRECIOSAMENTE SIMETRICOS.
Los dos hemisferios cerebrales, aunque
maniestamente iguales, desarrollan
funciones distintas.

De doble cara: el modelo Geschwind-Galaburda


Norman Geschwind (1926-1984) es considerado, por sus investigaciones sobre las diferencias funcionales de los dos hemisferios cerebrales, el padre de la neurologa de la
conducta. Junto a su colega Albert Galaburda, el investigador de Harvard propuso en los
aos ochenta que la testosterona y otras hormonas sexuales determinaban el desarrollo de
los hemisferios cerebrales. Resulta curioso que algunos superdotados zurdos o ambidiestros
perciban el lenguaje mejor por el odo izquierdo, sean miopes y tiendan a padecer enfermedades autoinmunitarias, como las alergias o el asma. Todos ellos son rasgos que pueden
ser desencadenados mediante una dominancia condicionada hormonalmente del hemisferio
derecho. La tesis de Geschwind y Galaburda es la siguiente: en el marco de un sndrome
de lateralizacin atpica se produce la superdotacin debido a un sobrepeso de la mitad
cerebral derecha o, si se preere, por una menor dominancia izquierda en comparacin con
los sujetos normalmente dotados.

los que se basaban los experimentos. Lo


que para un sujeto comn era un hueso
duro de roer, un superdotado intelectual
lo resolva apenas sin esfuerzo. Su menor
actividad cerebral en relacin con la solucin de las mismas tareas se deba a que
necesitaba realizar un trabajo cerebral
mucho menor. Cuando los investigadores
adaptaban la dicultad de las tareas al
nivel de rendimiento individual de sus
voluntarios, los superdotados mostraban
entonces una actividad ms intensa de
las reas cerebrales correspondientes, las
cuales pertenecan, como haban supues-

to Geschwind y Galaburda, preponderantemente al hemisferio derecho.


En resumen, la mayora de los estudios
de investigacin trasmiten la impresin
de que, para alcanzar una mejor capacidad de rendimiento cognitivo, es imprescindible un mayor volumen de determinadas reas cerebrales, especialmente
de las derechas, que pueden tener as
una actividad aumentada. Pero los superdotados pueden mostrar una menor
actividad cerebral cuando se les requiere
que realicen las mismas tareas que los
sujetos normales.

73

Una mirada al interior de la cabeza:


las tcnicas de formacin de imgenes en la investigacin cerebral
En 1929 el neurlogo Hans Berger invent la ELECTROENCEFALOGRAFIA (EEG). Esta tcnica permite medir la actividad elctrica
cerebral mediante unos electrodos que registran los potenciales
de campo elctricos en la supercie de la cabeza. El crneo y la
piel de la cabeza ocasionaban al principio distorsiones espaciales,
pero con el tiempo este mtodo econmico e inofensivo se ha ido
haciendo altamente preciso. De una forma semejante funciona la
encefalografa magntica (EGM), mediante la cual se recogen los
potenciales de campo magnticos.
LA TOMOGRAFIA POR RESONANCIA MAGNETICA (TRM) o de
espn nuclear fue introducida en el diagnstico mdico en 1985.
Mediante esta tcnica se consigue que un potente campo magntico
externo alinee el eje de giro de los tomos de agua de los tejidos
cerebrales. Una seal electromagntica desva los giros brevemente. Cuando los tomos excitados vuelven a su posicin de partida

Una alta eciencia cognitiva, por tanto,


no puede realizarse estructural y funcionalmente mediante una menor masa y actividad cerebral es decir, gracias a una
ecacia neuronal aumentada sino, justo
al contrario, mediante una mayor masa y
actividad del cerebro. Tambin los resultados de medicin obtenidos en el caso de
nios prodigio msicos indican una actividad cerebral aumentada. Y este plus no
parece estar ya colocado en la cuna. Surge
mucho ms con el adiestramiento intensivo, pues carecemos hasta el momento de
pruebas denitivas que pongan de relieve
la existencia de una dotacin innata.

Con diligencia y disciplina


A los seres humanos les gusta hacer lo
que pueden hacer bien; y pueden hacer
bien aquello que hacen a menudo. No
podemos prescindir de los factores genticos ni ir tan lejos como el psiclogo
norteamericano John B. Watson (18781958), fundador del conductismo, para
quien toda facultad poda ser entrenada
y modulada a voluntad. A este respecto,
Angela Duckworth y Martin Seligman, de
la Universidad de Pennsylvania en Philadelphia, descubrieron en 2005 que un CI
de 100 es decir, un CI que corresponde
a la media basta para obtener resultados acadmicos brillantes.

74

emiten una seal caracterstica, que puede medirse. A partir de esta


seal, un ordenador proporciona imgenes de corte del cerebro. Este
procedimiento inocuo, que funciona sin rayos Rngten o cualquier
otro tipo de radiacin ionizante, permite obtener imgenes de la
estructura cerebral de un milmetro de exactitud.
LA TOMOGRAFIA POR RESONANCIA MAGNETICA FUNCIONAL
(TRMf) permite medir el ujo sanguneo de determinadas reas
cerebrales cuando los voluntarios se encuentran realizando determinadas tareas. Esta tcnica se basa en recoger las variaciones en
el aporte de hemoglobina, la protena que transporta el oxgeno,
a los tejidos cerebrales. Su capacidad de resolucin espacial es de
alrededor de tres milmetros, algo peor que la TMR estructural, pero
considerablemente mejor que las mediciones obtenidas por EEG,
aunque la exactitud temporal de estas ltimas es bastante menor
que las mediciones obtenidas por TRMf.

En un grupo de 140 estudiantes con


esta dotacin mnima se producan
entre ellos diferencias de rendimiento
individuales debido a la autodisciplina
y al duro entrenamiento que de ella se
derivaba, de tal forma que una inteligencia con un CI de 115 apenas supona una
ventaja real.
Pero, qu es lo que mueve a una
persona, quiz no superdotada pero en
todo caso con un nivel intelectual suciente, a dedicarse durante muchos aos
varias horas al da a una tarea con total
entrega? En la voluntad de una persona se expresa su individualidad, pero
la motivacin est sujeta a inuencias
genticas, sociales y pedaggicas. Por
esta razn podemos nosotros aventurar
aqu una prediccin: en cinco aos se
publicar un artculo panormico sobre
cerebro y dotacin con conocimientos
especialmente dedicados a los procesos
de motivacin de los altamente dotados,
cuya plasticidad se debe tanto al entrenamiento y a las inuencias sociales como
a sus fundamentos genticos.
Christian Hoppe y Jelena Stojanovic investigan
en la Clnica Universitaria de Epileptologa en
Bonn. Desde 2006 ambos se vienen ocupando,
con el apoyo de la Fundacin Kart, de los correlatos neurolgicos de la mente del superdotado.

BIBLIOGRAFIA COMPLEMENTARIA
LEBEN FR MUSIK. EINE BIOGR APHIESTUDIE BER MUSIK ALISCHE (HOCH -)
BEGABUNGEN. H. G. Bastian. Schott;

Mainz, 1989.
INDIVIDUAL DEVELOPMENT FROM THREE
TO TWELVE: FINDINGS FROM THE MUNICH
LONGITUDINAL STUDY. W. Schneider.

Cambridge University Press; Cambridge, 1999.


FUNCTIONAL NEURAL ANATOMY OF TALENT. M. L. Kalbeisch en Anatomical

Record Part B: The New Anatomist, vol.


277 B, n.o 1, pgs. 21-36; 2004.

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

Cmo se reconoce una capacidad intelectual extraordinaria, cmo se convive


con ella y qu prejuicios sobre el tema sera mejor abandonar?
DETLEF H. ROST

Denicin
de un concepto resbaladizo
No es fcil responder a la pregunta de
qu se entiende por superdotado. Los expertos ni siquiera se ponen de acuerdo
en qu consiste esa capacidad intelectual
que se supone extraordinaria. Cada investigador posee su propia interpreta-

cin. Los hay incluso que, por afn de


exhaustividad en la denicin, trazan
esquemas con recuadros y crculos y se
introducen todas las variables de los temas tratados en psicopedagoga. Sin embargo, examinados con detencin, a estos
modelos recuadrolgicos rara vez se les
puede conceder rigor cientco.

La idea de capacidad intelectual, que


tan buena acogida tiene entre legos y
docentes, ocupa slo una posicin marginal en la psicologa experimental. Lo
mismo acontece con el concepto de inteligencia superdotada. Vaya por delante
mi descripcin de lo que yo denominara una inteligencia superdotada: Una

Hoy s que tambin se me quiere por ser


simplemente yo misma. Eso me permite
respirar tranquila.

NELLY NGUYEN
26 aos de edad
Estudi deporte y actualmente cursa su segundo
diploma en fsica. Suea con ser profesora de universidad. A pesar de que esta joven de Hamburgo
aprendi a leer por s misma a los cuatro aos, fue
siempre la mejor de su clase y tambin en natacin
lograba los mejores tiempos, padeci temor al fracaso. La razn era que crea que se la valoraba slo por
sus rendimientos. Hoy Nelly cree que su mayor xito
ha sido liberarse un poco del ansia de perfeccin.

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

75

HITOS EN LA INVESTIGACION DE LA CAPACIDAD INTELECTUAL


Ao 400 a.C.

1250

En torno a 1800

1869

En su utopa del estado (en

En las familias nobles de la

Carl Friedrich Gauss (1777-

Francis Galton

griego politeia) el lsofo

Espaa musulmana hay instruc-

1855), matemtico y astrnomo

(1822-1911)

griego Platn describe los

ciones secretas para identicar y

de Gttingen, descubri la

publica en

exmenes que habra que hacer

estimular a sus nios particular-

gura que en su honor lleva el

Londres Here-

para seleccionar los mejores

mente inteligentes y dotados.

nombre de curva de Gauss,

ditary Genius,

gobernantes. Deben preocupar-

Esta Antropologa rabe se

que expresa la distribucin esta-

obra todava

se por la estabilidad y bienestar

tradujo al espaol en 1575.

dstica normal de los elementos

muy espe-

de la comunidad. Junto a la

de un determinado fenmeno;

culativa. Esa

autodisciplina, valor e insobor-

por ejemplo, el nivel de inteli-

fecha puede considerarse como

nabilidad se examina tambin

gencia.

el comienzo de la investigacin

su inteligencia.

persona superdotada tiene la capacidad


de adquirir rpidamente conocimientos
de contenidos y de procedimientos. Puede
utilizar ecazmente estos conocimientos
para solucionar problemas nuevos que
se le puedan presentar en situaciones
muy dispares: escuela, familia, ocio, formacin y ejercicio profesional. Es capaz
de extraer enseanzas de la experiencia
adquirida. Y sabe en qu situaciones y
problemas nuevos puede aplicar los conocimientos adquiridos y cundo esta
aplicacin no sera conveniente. Todo
esto es capaz de hacerlo mucho mejor
que la mayora de las personas del grupo
a que pertenece; por ejemplo, los de su
misma edad.
La definicin de mucho mejor es
arbitraria, convencional. Por regla general, se toma por superdotado a quien
tiene un cociente intelectual por encima de 130. Esta denicin resulta muy
prxima a la de inteligencia; podramos
aqu sustituir superdotado por muy
inteligente. Para aquellas capacidades
extraordinarias en campos no discursivos, como el deporte o la msica, suele emplearse en psicologa el trmino
talento.

Los superdotados piensan


de un modo ms gil
Acostumbra creerse que los superdotados
piensan de manera diferente del comn
de las personas. Sin embargo, las investigaciones encaminadas a demostrar en

76

cientca de los superdotados.

los individuos de inteligencia superior


a la media unas estructuras mentales
cualitativamente diferentes han fracasado. Slo parece existir una diferencia
cuantitativa, no cualitativa. Los superdotados se limitan a pensar de forma ms
rpida y efectiva que el resto. Tesis que
ha recibido el respaldo de la investigacin neurolgica apoyada en tcnicas de
formacin de imgenes.
Durante la solucin de problemas se
activan las mismas zonas del cerebro,
pero en las personas con una inteligencia superior a la media lo hacen en
menor grado que en las personas sin
tanta capacidad cognitiva. Dirase que
los cerebros disponen de los mismos
recursos, pero en los superdotados se
aprovechan de forma ms ecaz. Para
explicarlo se han formulado diversas
hiptesis; ninguna de ellas ha superado de forma contundente la prueba de
contrastacin.

Diagnstico
Mediante tests de inteligencia centrados
en determinadas aplicaciones, desde los
cinco o seis aos de edad puede hacerse
ya un pronstico del nivel intelectual
que se alcanzar, siempre referido a un
intervalo temporal limitado. El pronstico resulta ms verosmil si los tests
se realizan entre los nueve y diez aos.
Pero no es hasta los 14 o 15 aos cuando se pueden hacer pronsticos ables
sobre decenios por delante. A partir de

esa edad, el nivel de capacidad cognitiva, expresado por el cociente intelectual,


permanece estable.
Mas, si desde esos aos aparecen graves empeoramientos del cociente intelectual, suelen deberse a dos motivos: o no
se ha hecho un diagnstico correcto o
hay una situacin patolgica subyacente
que inuye sobre la capacidad intelectual. En ocasiones, la causa estriba en una
fuerte sobrecarga emocional que en el
momento del diagnstico no ha sido todava superada; por ejemplo, la muerte
de un ser querido o la prdida del puesto de trabajo.
Algunas asociaciones de padres o
centros de asesoramiento, y desgraciadamente tambin algunas instituciones
estatales, ofrecen cuestionarios para
reconocer nios superdotados. All aparecen caractersticas muy generales que
se suponen distintivas de nios superdotados. Por ejemplo, tiene buen humor,
puede pensar bien, necesita dormir
poco o es sensible a las cosas bellas.
Nada de esto est empricamente demostrado; pertenece ms bien a las tertulias
de sobremesa.

Qu expresan
los tests de inteligencia?
Todos los investigadores de la inteligencia se muestran de acuerdo sobre la
estructuracin jerrquica de nuestras
capacidades cognitivas. El lugar ms
elevado lo ocupa la inteligencia general

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

1879

1888

1901

1904

Wilhelm Wundt (1832-1920)

Konrad Rieger, psiclogo

Paul Mbius (1853-1907),

Charles Spearman (1863-1945),

funda en Leipzig el Instituto de

alemn, propone un primer m-

psiquiatra alemn que goz de

psiclogo ingls, observa que

Psicologa Experimental. Estable-

todo para medir los dcits de

predicamento en su tiempo, pu-

por regla general todas las

ce las bases de la investigacin

inteligencia. Se examinan per-

blica en Halle el estudio Sobre

facultades intelectuales se

cientco-natural de la inteligen-

cepcin, comprensin, memoria

la debilidad mental siolgica

relacionan positivamente entre

cia con sus mediciones y tests.

y expresin de las impresiones

de las mujeres. En l arma que

s. Llega a la conclusin de que

sensoriales exploradas.

la mujer se sita, somtica y

la inteligencia es el resultado de

mentalmente, entre el hombre

la interaccin de dos factores:

y el nio. Todos los estudios

un factor general g y un factor

modernos sobre la inteligen-

especial individual s que se

cia consideran absurdas estas

valora en determinados puntos

armaciones.

del test.

(g), es decir la facultad del pensamiento


abstracto y lgico, premisa fundamental
para el xito en una sociedad como la
nuestra, dominada por la informacin.
En el lugar inmediato inferior descubrimos un amplio grupo de factores mentales: los de tipo verbal-escolar frente a
los de tipo prctico-mecnico. Siguen
otros grupos de factores, a saber, la
comprensin del lenguaje, la capacidad
imaginativa visual y otras capacidades
especficas. En ocasiones, resulta til
considerar por separado estas subcapacidades de la inteligencia general.
Muchos tests de inteligencia tienen
esto perfectamente en cuenta, pero en
la mayora de los casos se toma por suficiente la cuantificacin de un test de
inteligencia general.
La valoracin de estos tests corresponde exclusivamente a un psiclogo
experto. Mdicos, docentes, pedagogos
y otros profesionales ajenos a la psicologa deben abstenerse de la valoracin, si no disponen ni de los necesarios
conocimientos psicolgicos diagnsticodiferenciales ni de conocimientos estadstico-psicomtricos.
Si un test de inteligencia es realizado, valorado e interpretado por una
persona especializada, sus resultados
son perfectamente vlidos. Mas, si
para valorar la capacidad cognitiva se
utilizan procedimientos distintos del
test de inteligencia, que es uno de los
mejores instrumentos diagnsticos de

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

que dispone la psicologa, no se llega a


ningn sitio.

Qu tests son recomendables


Hay diversos tests de inteligencia acreditados y reconocidos. Necesitamos no slo
uno, sino muchos tests buenos. Cuando
procede corroborar el resultado de un
primer test, para asegurar su validez hay
que recurrir a un test diferente. En todo
caso, el segundo test ha de ser conceptualmente similar al primero.
Hay estudios empricos que demuestran que los resultados de la valoracin
de la inteligencia general son los mismos con unos tests que con otros; es
decir, la preferencia por un test apenas
desempea un papel importante. A ello
se reeren los investigadores de la inteligencia cuando hablan de indiferencia
de indicadores.
La eleccin del test depende de la edad
de la persona sometida al mismo y de
los motivos de dicha exploracin. Sin un
planteamiento concreto no se llega a ningn diagnstico vlido. Por ejemplo, para
el pronstico del xito escolar, conviene
aplicar un test de rendimiento; para la
exploracin de nios inmigrantes que
tienen dicultades con el idioma, es sensato utilizar mtodos en los que el uso
del lenguaje sea mnimo. Hay tambin
tests especiales para nios con defectos
de visin o de audicin. Y tests que resultan particularmente apropiados para
nios infradotados, y otros que son pre-

feribles cuando se sospecha que se trata


de un nio superdotado.
Los tests de inteligencia que se ofrecen por Internet son, en el mejor de los
casos, una prdida de tiempo.

Superdotados:
idiotas especializados
o genios universales?
La inteligencia general es polivalente.
Las capacidades extraordinarias para
campos muy concretos son muy raras,
si es que existen. Todas las capacidades
intelectuales estn interrelacionadas
en sentido positivo. Si alguien se muestra capacitado para un tema concreto,
lo ms probable es que en otros temas
demuestre tambin una habilidad superior a la media. Esta polivalencia
positiva es el mejor resultado que se
ha aportado al cabo de cien aos de investigacin de la inteligencia. La idea
de un genio despistado que en cuanto
se sale de su campo especializado es
incapaz de desenvolverse en la vida,
no pasa de ser un estereotipo caricaturizado.
En qu campo alcance realmente xito una persona dotada de una mente
extraordinaria depender del entorno
en que se encuentre. Si un profesor consigue que una alumna se entusiasme
con el latn y le ofrece apoyo y estmulo,
es muy probable que la chica llegue a
ser una excelente latinista. Si, por el
contrario, esta alumna se encuentra al

77

1912

1921

1939

1946

Basndose en observaciones

Lewis Terman (1877-1956) inicia

David Wechsler (1896-1981),

En la ciudad

de Alfred Binet (1857-1911)

un estudio basado en un total

psiclogo norteamericano,

britnica de

(abajo), el psiclogo germano-

de 1528 escolares entre ocho

desarrolla un test de inteligencia

Cambridge se

americano William Stern (1877-

y doce aos con un cociente

apropiado tambin para adul-

funda el primer

1956) establece la relacin entre

intelectual superior a 135.

tos. En 1956 este test se adapta

club de super-

la inteligencia y la edad e intro-

Los resultados contradicen

para Alemania y se normaliza.

dotados con la

duce el concepto de cociente

los prejuicios segn los cuales

Existen dos versiones, una para

nalidad de reunir en torno a

intelectual (CI).

los superdotados suelen ser

adultos y otra para nios. Se

la misma mesa (en latn mensa)

personas aisladas, infelices y

trata de uno de los ms utiliza-

a las personas ms inteligentes.

neurticas. Los nios de Terman

dos en Alemania.

Puede ser miembro quien tenga

gozaron luego de una salud

un cociente intelectual superior

mejor que la media, fueron

a 130. La rama alemana lleva el

amables y tuvieron xito.

nombre de Mensa in Deutschland e.V.

Binet

principio con una profesora de matemticas que le transmite la fascinacin


por los nmeros y los ejercicios mentales formalizados, cabr esperar que
evidencie inters por esta materia y
llegue a dominar las matemticas superiores.

Inteligencia emocional
e investigacin de la pericia
Constantemente van apareciendo hiptesis sobre diferentes formas de inteligencia. De un tiempo a esta parte
se habla de la inteligencia emocional,
introducida por Daniel Goleman. Se tra-

ta de un concepto popular y escaso de


contenido. La afirmacin de Goleman
de que la inteligencia emocional tiene
al menos el doble de importancia que
la inteligencia clsica para predecir el
xito profesional carece de soporte emprico.

La msica es mi pasin, porque en ella


se da una extraordinaria conuencia
de lgica y creatividad.

JRG BRUCKNER
35 aos de edad
Curs la carrera de ciencias econmicas,
complet sus estudios musicales y desde los
diez aos colecciona premios como clarinetista,
pianista de jazz y cantante. Hoy trabaja como
monitor de proyectos en un banco nacional
y es profesor de varias escuelas superiores.

78

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

1957

1975

A partir de 1980

1997

El gran impacto que supuso

Se publica en Nueva York The

En los aos ochenta se empe-

Robert Lehrke presenta en su

el lanzamiento por la Unin

Gifted Child, escrito por el

zaron en Alemania dos estudios

libro Sex Linkage of Intelli-

Sovitica del primer satlite

psiclogo britnico Cyril Burt

ambiciosos sobre los super-

gence: The X-Factor nuevos

articial en rbita desencaden

(1883-1971). Por su estudio

dotados. Kurt Heller public

resultados sobre la herencia de

en los pases occidentales una

sobre las bases hereditarias de

en Mnich sus resultados en

la inteligencia; la madre, se re-

bsqueda intensiva de recursos

la inteligencia alcanz fama

1991. Poco despus aparecieron

suelve, determina la transmisin

intelectuales y creativos entre la

entre sus contemporneos.

tambin los resultados de una

hereditaria de una superior inte-

poblacin. Puede hablarse del

Pero despus de su muerte se

extensa investigacin a largo

ligencia. Otro resultado es que

momento inicial de la avidez

descubri que haba falsicado

plazo realizada en Marburg por

superdotados e infradotados

por los superdotados.

muchas estadsticas: su insisten-

Detlef H. Rost. Se vienen actua-

abundan ms entre varones.

cia en las causas genticas de

lizando desde entonces.

la inteligencia fueron ms tarde


relativizadas.

La rama de la psicologa que se ocupa


de las capacidades extraordinarias en
un dominio circunscrito se denomina
investigacin de la pericia. Por definicin, la pericia guarda una relacin ms
laxa con la inteligencia o la capacidad
que con el entrenamiento intensivo. Por
regla general, los logros cientficos extraordinarios son el resultado de una
larga formacin y un duro trabajo a lo
largo de muchos aos en los que se ha
dado, segn Edison, un 5 por ciento de
inspiracin y un 95 por ciento de transpiracin.

As se desarrolla la inteligencia
Al principio, durante la lactancia y la
primera infancia, en todos los nios
sanos se observa un rpido crecimiento de la capacidad intelectual. Con el
paso del tiempo, ese incremento procede con parsimonia y, llegados a la
edad adulta, se observa una meseta
que permanece estable durante aos.
A la edad en que se inician los procesos
fisiolgicos de la decadencia biolgica
van disminuyendo tambin las facultades intelectuales [vase Antienvejecimiento, por Isabella Heuser; M ENTE
Y CEREBRO, n. o 29].
La decadencia comienza antes en la
inteligencia bsica, no dependiente de
la formacin inteligencia disponible,
que en la inteligencia cristalizada, en general a partir de los 25 o 30 aos. Los

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

psiclogos llaman inteligencia cristalizada a las capacidades intelectuales que,


sobre la base de la inteligencia disponible, se van adquiriendo y perfeccionando
merced a la constante interaccin con
nuestro acervo cultural, es decir, son el
resultado de un cmulo de experiencias
aprendidas.
Quien siga ejercitndose puede evitar
el deterioro de la inteligencia cristalizada hasta edades avanzadas; en ocasiones,
puede incluso aumentarla. Con ello no se
est hablando de los muchos programas
de entrenamiento, que se presentan comercialmente, difcilmente evaluables
y, en el mejor de los casos, eficaces a
corto plazo. Son tiles sobre todo slo
para quienes los venden; al menos no
parecen producir dao.
La conservacin de las facultades
mentales sirve para mantener tambin
la constante actividad mental en los
quehaceres diarios y, sobre todo, en el
tiempo de ocio: lectura de peridicos
y obras de creacin, atencin a los debates polticos, ingreso en alguna asociacin, desarrollar relaciones, aumentar la formacin (conferencias o clases
para adultos), jugar al ajedrez, conocer
otras regiones o pases, preocuparse de
los nietos, ver comedidamente la televisin, intercambiar recuerdos con los
amigos, con los vecinos o con la pareja,
y muchas ms cosas. Eso y slo eso es lo
que produce un efecto duradero.

As estimulan
correctamente los padres
las facultades del nio
Segn una plausible hiptesis, durante
la poca del desarrollo rpido, es decir,
en preescolar y primaria, es cuando se
aprovechan mejor los estmulos intelectuales. Los padres deben estimular el desarrollo del nio de forma precoz, continuada y bien dosicada. Bien dosicada
y sin exagerar. Un exceso de estmulo,
tal y como propagan algunos autodenominados expertos y asociaciones de
padres, resulta a menudo ms lesivo que
benecioso.
Unos programas similares en escolares
no son apropiados para nios de tres o
cuatro aos pese a que los negociantes
de los cursos precoces de ingls para nios de dos aos, por ejemplo, digan lo
contrario.
Un desarrollo sano requiere que los
nios dispongan de tiempo propio, para
jugar, relacionarse con sus amigos y
conversar con los padres. Tambin para
los jvenes es necesario tener su propio
tiempo.
En lugar de caer en la histeria de los
estmulos, los padres deberan dedicarse
ms a sus hijos, conversar con ellos, divertirse juntos, visitar museos, parques
zoolgicos o ir a casa de amigos con
ellos. Cuando los nios crecen viendo
cmo los libros forman parte de la vida
familiar, y observan que sus padres leen

79

JAROSLAV BLAHA
44 aos de edad
Durante su formacin como ocial del ejrcito del
aire alemn estudi informtica, fue profesor de la
Academia Tcnica Militar en Ausburg y trabaj como
funcionario civil de la OTAN en Bruselas. Hoy dirige
dos empresas propias de proyectos internacionales.
Volar siempre ha sido y sigue siendo la pasin de este
joven nacido en la Repblica Checa.

Si se ha desarrollado la diplomacia de trasladar su


superdotada capacidad intelectual a la vida real pueden
alcanzarse xitos formidables. Es un duro trabajo...
todos los das, se ha dado un paso importante.
Por el contrario si tanto los nios como
los padres se pasan horas y horas delante
del televisor, poco a poco se va realizando un programado entontecimiento. Se
trata de encontrar la dosis y la eleccin
apropiadas de estmulos, televisin y
tiempo libre. Sin olvidar un punto capital, la eleccin de la escuela. Una buena
escuela es el factor central que decide las
oportunidades que reserva la vida para el
nio. Dentro del bien entendido de que
buenas escuelas no signica necesariamente escuelas privadas.

Escuelas especiales
para superdotados?
La segregacin de alumnos en clases
especiales o en escuelas para superdotados debe ser la excepcin, nunca la
regla. Esa medida se basa en la tesis de
la homogeneizacin, que es falsa. A travs de la segregacin no se consiguen
clases homogneas, pues la motivacin,
la capacidad de esfuerzo, la capacidad
de concentracin y otras caractersticas
personales varan tanto entre superdotados como entre el resto de los nios. Al
cabo de pocos meses de escolarizacin
en estas clases especiales se comprueban
enormes diferencias de rendimiento de
unos nios a otros. Por eso los maestros
procuran evitar ensear en estas clases
para superdotados.

80

Junto a la familia, la escuela constituye


el principal elemento socializador. Los
nios se percatan de que cada uno es
diferente y de que la heterogeneidad
puede suponer un enriquecimiento de
la vida diaria. Lo ms probable es que
en la vida diaria un nio superdotado
no tenga que convivir con otros nios
superdotados. Una separacin precoz
priva a los superdotados, como al resto
de nios, de importantes experiencias
en el trato mutuo.
La mayora de las veces una enseanza
diferenciada, en la que la individualizacin no es la excepcin sino la regla, convierte en superuas estas instituciones
especiales. Resulta grotesco: en el marco
de la histeria general por el informe PISA
muchos pedagogos y polticos que se
ocupan de la enseanza se cuestionan el
sentido de un sistema escolar articulado
en tres sectores. Paralelamente, muchos
ministerios de educacin convierten el
sistema escolar de tres sectores en otro
de cuatro, al aadir las escuelas y las
clases para nios superdotados. En Finlandia, que ocupa el primer lugar en los
resultados del informe PISA, ni se habla
de clases o escuelas especiales para los
superdotados.
El mejor mtodo para el estmulo de
las capacidades a largo plazo es una buena formacin continuada del profesorado. Los buenos maestros ensean bien.
Y de su preparacin se benecian todos,

los infradotados, los normales y los superdotados.


En caso de nios superdotados con
problemas puede estar indicado sacarlos de la escuela normal y escolarizarlos
en instituciones especiales; por ejemplo,
un internado. Parece oportuno, sobre
todo, cuando los padres y profesores se
sienten permanentemente sobrecargados, cuando se presenta un grave trastorno de las relaciones entre alumno y
profesor o se desencadena la confrontacin entre la escuela y la familia. Siempre, no obstante, el objetivo deber ser
reintegrar al nio en el sistema escolar
normal.

Fracaso escolar inteligente


Capacidad no equivale a rendimiento, a
pesar de que hay una clara relacin positiva entre ambos factores. Para que una
capacidad destacada se traduzca en mejores rendimientos han de conuir muchos factores, entre otros un ambiente
estimulante en el hogar y una enseanza
interesante y exigente.
Por regla general, el rendimiento de los
nios superdotados es siempre inferior
a lo que se esperaba. Esta discordancia
entre capacidad y rendimiento es tanto
mayor cuanto ms se alejan las capacidades intelectuales de las normales. La
razn de ello es puramente estadstica:
por una parte un valor extremo suele relativizarse en alguna medida mediante

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

la repeticin de las mediciones de control; por otra parte, el potencial medido


y el rendimiento esperable, que tambin
puede calcularse, no estn en proporcin
de 1 a 1. El sujeto con un cociente intelectual de 140 es incluido entre el 2 % de las
personas mejor dotadas; sin embargo, el
rendimiento que de l se espera estadsticamente se aproxima mucho a la media de la poblacin general, es decir, est
claramente por debajo. A ese fenmeno
se le denomina regresin al trmino
medio.
Resulta preocupante que el rendimiento indicado sea muy inferior al
que pudiera esperarse de las capacidades. Los psiclogos de habla inglesa le
aplican el trmino underachivement
(sublogros).
Cuando un nio superdotado abandona durante mucho tiempo el aprendizaje y deja interiormente de lado la
escuela y la enseanza, puede ocurrir
que se convierta en un mal alumno e
incluso en un fracasado escolar. Debe
analizarse con sumo cuidado el motivo
de semejante comportamiento. En cada
caso. No existe ninguna causa que pueda
reducirse a comn denominador. Deben
personalizarse las medidas pedaggicas,
psicolgicas y psicoteraputicas que haya
que aplicar.

Inteligencia superdotada:
bendicin o huida
de la vida cotidiana?
La investigacin a lo largo de muchos
aos en muy diversas reas geogrcas
sobre la biografa de los nios superdotados y su comparacin con la de los nios
de inteligencia normal permite armar
que, por regla general, los superdotados
no tienen una vida ms difcil que los
dems. S se desenvuelven mejor. Cabe
presumir que unas facultades cognitivas
privilegiadas suponen un factor protector, ms que un riesgo.
Es innegable que no faltan superdotados que han fracasado en la vida. Pero no
son menos los normales frustrados. La
posibilidad de fracaso no es exclusiva de
los superdotados. Lo nico que ocurre es
que en ellos llama ms la atencin.
En la bibliografa se informa a veces que personas extraordinariamente

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

superdotadas (con un cociente intelectual de 180 o superior) han encontrado


grandes dicultades consigo mismas y
con el entorno. Desde el punto de vista
cientco y prctico esto carece de inters ya que unas capacidades tan elevadas no pueden medirse. Por otra parte,
el nmero de tales superdotados, harto
exiguo, no permite extraer conclusiones
signicativas.

Qu es lo que les espera


en la vida profesional
Si como jefe de personal ha de elegir para
un puesto de trabajo entre un candidato con un cociente intelectual superior
a 130 y otro con una inteligencia normal
pero con una motivacin superior a la
media, la decisin depender de las exigencias de la actividad de que se trate.
Si la capacidad mental lgico-abstracta
supone la premisa central por ejemplo, para un trabajo de investigacin
cientca valorar mucho la superior
inteligencia sin ser indispensable que se
trate de un extraordinario superdotado.
Con un cociente intelectual por encima
de 120 cualquiera puede aprenderlo todo
y cumplir con xito las tareas que se le
encomienden.
Hace poco se investig la inteligencia
de todos los investigadores y profesores
de una universidad inglesa de lite. El
valor medio de su cociente intelectual
era de 122 con una oscilacin entre 110
y 150. Muchos tenan una inteligencia
superior a la media, sin alcanzar el dominio de los grandes superdotados. Para
un buen rendimiento cientco se exige
sobre todo un duro trabajo en un campo
muy concreto.
Cuando la actividad profesional no
demanda una capacidad desmesurada
para el pensamiento lgico-abstracto,
la inteligencia cede su primaca a otros
factores decisivos para el xito profesional: motivacin, gusto por el trabajo, constancia, honradez, sociabilidad y
muchos ms. Se tendr xito en la profesin cuando el talento, la aficin y las
facultades personales se corresponden
con el trabajo a realizar, es decir, cuando se requiere que el profesional no sea
ni muy superior ni muy inferior a su
capacidad.

Exigencia
de superdotados
en la poltica y la sociedad
Nuestra compleja sociedad de la informacin reclama grandes capacidades
intelectuales. A menudo, y en determinados pases europeos, se dedica mucho
dinero a escuelas y clases especiales,
pero se ahorra en invertirlo en un racional control de los efectos conseguidos. Nadie se toma unos comprimidos
si antes no se ha demostrado que no
causan dao y que son ms eficaces
que un placebo. Si un mdico aplica a
sus pacientes terapias previamente no
comprobadas va a la crcel. Si los polticos responsables de la educacin caen
en una frentica reformitis y adoptan
medidas de efecto no comprobado para
estimular nios superdotados van a la
televisin.
En la mayora de los casos se desconoce qu medidas son ecaces, cules
los efectos colaterales indeseables, qu
normas suponen slo un tratamiento
aparente y cules sera mejor no aplicar.
Los polticos responsables de la educacin haran bien en buscar consejeros
adecuados.
Detlef H. Rost es profesor de psicopedagoga
y de psicologa del desarrollo en la Universidad
de Marburg y desde hace ms de 20 aos
investiga sobre nios superdotados.

BIBLIOGRAFIA COMPLEMENTARIA
THE G FACTOR. THE SCIENCE OF MENTAL
ABILITY. A. Jensen. Prager; Westport,

Canad, 1998.
HOCHBEGABTE UND HOCHLEISTENDE JUGENDLICHE. NEUE ERGEBNISSE AUS DEM
MARBURGER HOCHBEGABTENPROJEKT. D.

H. Rost. Waxsmann; Mnster, 2000.


DIE IQ-BIBEL. INTELLIGENZ VERSTEHEN UND
MESSEN. H. J. Eysenck. Klett-Cotta;

Stuttgart, 2004.
HOCHBEGABUNG: TIPPS FR DEN UMGANG
MIT FAST NORMALEN KINDERN . C. Alva-

rez. dtv; Mnich, 2006.

81

El factor humano en los


Quienes colaboran con personas de otras nacionalidades
deben conocer las formas de trabajo tpicas
del pas respectivo y as evitar fciles
malentendidos. La psicologa ha emprendido
un ambicioso estudio mundial sobre
las relaciones humanas implicadas

TODAS LAS FOTOS DE ESTE ARTICULO: FOTOLIA / ANDROFROLL

SUSANNE RYTINA

82

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

equipos multitnicos
1. CUANDO LOS MUNDOS SE ENCUENTRAN.
La cooperacin internacional a menudo fracasa
debido a conictos de base cultural.

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

83

an T., jefe de proyecto en un proveedor de


componentes del sector de la automocin,
se ha quedado atnito. Acaba de recibir una
queja de un cliente por las piezas entregadas,
que no se ajustan bien a las prestaciones exigidas. Fueron fabricadas en una lial de Hungra donde los ingenieros gozan de fama por
su competencia y profesionalidad. Cmo ha
podido suceder? Hace ya meses, los hngaros
haban comunicado un error en los planos a
la central en Stuttgart. El responsable alemn
con en que el fallo, una vez detectado, se
corrigiera. Por qu no lo habis corregido?,
pregunta desconcertado. Respuesta oficial:
Hemos noticado el problema en reiteradas
ocasiones y nunca nos habis indicado que
debamos hacerlo...
La reaccin de los colegas hngaros puede
resultar sorprendente. La verdad es que, en
los pases del Este, la comunicacin con los
superiores jerrquicos funciona de manera
diferente. Llevndolo al extremo, informar al
jefe de un eventual fallo es una cuestin delicada, pues se evita colocarlo en una situacin
comprometida. Ms, cuando es el nico que
puede decidir si hay cambios en la marcha de
las actividades.
Cada pas tiene sus propios usos y costumbres. Para el xito de la cooperacin internacional resulta imprescindible saber si existen
valores especcos o modelos de comportamiento del pas que deban considerarse. No
slo se trata de ser consciente de las particularidades de otras culturas, sino tambin reejar las propias, maniesta Felix Brodbeck,
profesor de psicologa aplicada a la economa
y la organizacin en la Universidad munique-

sa Ludwig Maximilian. Si no se reconocen las


diferencias, habr sorpresas, y no siempre favorables.
Brodbeck habla por experiencia propia.
Desde hace aos coordina el programa Globe-Studie, la investigacin ms ambiciosa
emprendida nunca sobre las peculiaridades
interculturales en el mbito de la direccin
empresarial. Ciento setenta investigadores de
62 pases colaboran en el estudio. Parten de la
hiptesis segn la cual cada cultura tiene su
propia jerarqua de valores, lo que condiciona
a su vez el comportamiento de los trabajadores
y el estilo de direccin de los superiores.
En 1994, psiclogos, socilogos y expertos
en organizacin comenzaron un meta-anlisis
de los resultados acumulados en diversos estudios sobre culturas comparadas. Tomando
dicha informacin como base, desarrollaron
una serie de cuestionarios con dimensiones
culturales preseleccionadas, cuyo objetivo era
plasmar divergencias mensurables (de escala),
variables y dependientes del contexto cultural
que se producen en la sociedad y tambin en
las organizaciones. Uno de tales parmetros
es la distancia jerrquica entre directivos y
equipo; si el jefe de proyecto cree que dispone de colaboradores con autonoma para la
toma de decisiones en su mbito de competencia, pero stos opinan que no estn autorizados
para tomar dichas decisiones, no tardarn en
producirse malentendidos y conictos, como
el mencionado anteriormente.
Para cuanticar el grado de distancia jerrquica en los diferentes pases, los investigadores del programa Globe abordaron la reaccin
de mandos intermedios ante armaciones de
En lo que respecta a la evi-

TODOS LOS GRAFICOS TELARAA DE ESTE ARTICULO: GEHIRN & GEIST,


SEGUN: ROBERT J. HOUSE ET AL., CULTURE, LEADERSHIP AND ORGANIZATIONS:
THE GLOBE STUDY OF 62 SOCIETIES, SAGE PUBLICATIONS, 2004

tacin de la inseguridad,
Evitacin de la inseguridad

Distancia jerrquica

Alemania

Alemania
EE.UU.

India

los suecos y alemanes son los


lderes (lnea roja del grco

EE.UU.

India

superior). Les gustara afrontar


las cuestiones de forma ms

Brasil

China

Brasil

China

distendida y directa, en lugar de


planicar cada detalle, lo que se
reeja en la lnea azul que mar-

Italia

Turqua

Italia

Turqua

ca los valores deseados, que


en ambas culturas y de forma

Francia

Sudfrica
Hungra

Suecia

Francia

Sudfrica
Hungra

Suecia

llamativa da valores igualmente


bajos. En el caso de la distancia jerrquica todos los
mandos intermedios encuesta-

La lnea roja une los valores reales (escala


1 a 7, de dentro, poco presente, hacia
fuera, muy presente). La azul indica los
valores deseados en los distintos pases.

84

dos desearan una jerarqua ms


horizontal, independientemente
de su cultura de origen.

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

El estudio Globe. Investigacin sobre estilos en las diferentes culturas


El estudio Globe (Global Leadership and Organizational Behavior
Effectiveness) se inici en 1994 y en l participan 170 investigadores
de todo el mundo. Se realizaron encuestas a 17.000 mandos intermedios procedentes de 62 pases pertenecientes a diez diferentes reas
culturales.* En la primera parte de la investigacin, los cientcos estudiaron nueve dimensiones culturales, para cuanticar modos
de comportamiento tpicos y sus correspondientes escalas de valores
dentro de la cultura de cada pas. Algunos factores derivan de cuatro
dimensiones culturales (distancia jerrquica, evitacin de la inseguridad,
individualismo y masculinidad) que ya fueron formuladas a principios
de los aos setenta del siglo pasado por Geert Hofstede.

Obediente sin reparos?


La distancia jerrquica describe cun importante es dentro de una
empresa u organizacin la existencia de una distribucin de poder
heterognea.
Experimentar o planicarlo todo?
La evitacin de la inseguridad es un indicativo del peso de seguir
el proceder tradicional en pos del control social para reducir la impredictibilidad de sucesos futuros.
Reformular amablemente o bien asentir con la cabeza?
Determinacin: en funcin del grado de decisin y rmeza que hay
en el trato y si se buscan confrontaciones.
Ser ambicioso o dejarse llevar?
Orientacin a resultados: mide el impulso propio hacia la implicacin, el desarrollo personal y la excelencia en el trabajo, as como el
reconocimiento de dichos factores.

Duro o tolerante?
Orientado a las personas: mide si la buena fe, el altruismo, la generosidad, los cuidados a terceros y la amabilidad son importantes, se
buscan y recompensan.
Actuar pensando en el presente o en el futuro?
Orientacin a futuro: indica si se promueven conductas como la
planicacin estratgica o la renuncia de aspectos del corto lazo en
pos del crecimiento futuro.
Individuo o pertenencia a un grupo?
Sentimiento de grupo: si el individuo expresa apego a un colectivo,
como la organizacin o la familia.
Cada uno por su cuenta o todos juntos?
Colectivismo institucional: marca el grado en el que se promueve
el reparto de bienes y tareas en un colectivo mediante reglas institucionales y prcticas propias.
Expectativas de rol?
Igualdad de derechos: indica en qu medida se evita la desigualdad
de trato de hombres y mujeres.
(Culture, Leadership, and Organizations. The Globe Study of 62 Societies. R. J. House et al. Sage Publications Inc.; Thousand Oaks, 2004.)
Los encuestados deban opinar sobre enunciados referidos a cada dimensin y valorar, en una escala de 1 a 7, su menor o mayor desacuerdo.
Deban valorar tanto la situacin actual de su pas u organizacin, as
como la situacin ideal bajo su punto de vista.

* los pases investigados


y su agrupacin en regiones culturales
Nrdicos (Europa): Finlandia, Suecia, Dinamarca, Pases Bajos
Germnicos (Europa): Alemania, Suiza
(cantn alemn), Austria
Europa del Este: Polonia, Albania, Georgia,
Grecia, Kazajstn, Rusia, Eslovenia, Hungra
Romnicos (Europa): Francia, Suiza (cantn
francs), Italia, Portugal, Espaa, Israel
Anglosajones (Europa): Irlanda, Inglaterra
Anglosajones (mundial): Australia, Nueva
Zelanda, EE.UU., Canad, Sudfrica (poblacin blanca)
Oriente Medio: Turqua, Egipto, Arabia
Saud, Kuwait, Marruecos, Qatar
Amrica Latina: Argentina, Bolivia, Brasil,
Colombia, Costa Rica, Ecuador, El Salvador,
Guatemala, Mxico, Venezuela
Asia confucionista: China, Hong Kong,
Japn, Corea del Sur, Singapur, Taiwn
Zona sur de Asia: Filipinas, Indonesia,
Malasia, Tailandia, Irn, India
Zona sur de Africa: Zimbabwe, Namibia,
Zambia, Nigeria, Sudfrica (negra)

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

85

Cmo deben
dirigir los jefes?
La segunda parte del estudio Globe constaba de las
respuestas de los gerentes
a la cuestin de cules eran
los rasgos principales de los
directivos efectivos. El estilo
de direccin se describi
en seis dimensiones:
Tu puedes!

Carismticos
Cmo motivar e inspirar a los
colaboradores con mensajes
positivos y con elevadas expectativas sobre ellos mismos
y el fruto de su trabajo.
Todos en un barco

Espritu de equipo
En qu medida se llevan
a cabo planes, se consiguen objetivos conjuntos
y se desarrolla el equipo.
Qu opinis al respecto?

Participativo
Cmo hacer partcipes a
otros en la toma de decisiones.

tenor dispar: En esta empresa se espera de los


empleados que obedezcan ciegamente a sus
superiores, sin cuestionar nada. Su grado de
acuerdo con el enunciado deban plasmarlo en
una escala, que iba del 1 (no se aplica) a 7 (de
acuerdo). Unos 17.000 empleados, procedentes
de los cuatro puntos cardinales, rellenaron el
cuestionario. (Teora y resultados del estudio
se han recopilado en dos tomos de un millar
de pginas cada uno.)
La idea de investigar la dimensin cultural como elemento clave de organizaciones
y sociedades no es nueva. La introdujo Geert
Hofstede. De fama reconocida por su trabajo
pionero, este profesor de la Universidad de
Maastricht realiz ya en los aos setenta del
siglo pasado una encuesta mundial a 100.000
empleados de la empresa IBM. Sobre la base
de la misma, estructur sus conclusiones en
cinco dimensiones o criterios culturales; entre
ellos, la distancia jerrquica o la evitacin de
la inseguridad, que determina cmo tienden
a actuar las personas ante situaciones de desenlace incierto.
Hofstede haba observado la distancia jerrquica, moderada, mostrada por los trabajadores
procedentes del crculo cultural formado por
los pases nrdicos, germnicos y anglosajones.
Su investigacin marc el camino, en particular en el terreno de la teora.

Necesitas ayuda?

Deseo y realidad

Orientado a lo humano

Las encuestas de Globe no se han presentado


de forma exclusiva a empleados de una misma
organizacin, que al n y al cabo estn enmarcados en una misma cultura empresarial, la
de IBM en el caso del estudio de Hofstede. Se
ha generalizado a trabajadores de diferentes
empresas y sectores varios (telecomunicacin,
servicios nancieros y alimentario).

Cun cooperador, amable,


atento a las necesidades
ajenas y prudente es el
comportamiento.
Con letra propia

Orientado a la autonoma

En el caso de Globe, se trata de mandos intermedios, instalados en la clsica posicin


de sndwich; vale decir, pueden opinar como
empleados y como jefes. Los investigadores
denieron en total nueve dimensiones culturales. Junto a la informacin correspondiente
a la valoracin de la situacin real, los gerentes
deban indicar en el cuestionario con qu intensidad les gustara que el factor y modelo de
comportamiento se entronizara en la cultura
de su pas o de su empresa.
Si la divergencia entre la realidad y el deseo
para un pas es clamorosa, podramos hallarnos ante un cambio de valores. Por ejemplo,
en todas las culturas analizadas, los gerentes
querran reducir la distancia jerrquica; si realmente detrs de esas conclusiones se esconde
un potencial de cambio, lo dirn estudios de
largo plazo.
En el apartado sobre evitacin de la inseguridad se observaron diferencias notables
entre pases. Se valoraba si ante una situacin
de desen lace incierto se prefera proceder de
manera estructurada y conservadora o bien
se afrontaba la situacin de forma abierta,
experimentadora. Los lderes en la bsqueda de la seguridad son, segn el estudio, los
suizos, los alemanes y los habitantes de los
pases nrdicos. Valores inferiores se obtuvieron en Rusia, Hungra, Grecia, Espaa,
Italia y Amrica Latina. En los equipos multiculturales, a los colaboradores procedentes
de estos pases les suelen exasperar el afn
de puntualidad y de reglamentaciones de sus
colegas procedentes de los pases ms concienciados con la seguridad. Los alemanes
se sientan, crean una tabla Excel y escriben
un plan de proyecto y, si no funciona segn
lo planificado, entonces hay problemas, presagia un ingeniero hngaro.

Con qu grado de independencia de los dems y de

Sentimiento de grupo

estilo diferencial se acta.

Alemania

Mantengamos las distancias!

EE.UU.

India

2. TAMBIEN PUEDO CONSEGUIRLO SOLO!

Defensivo
Con qu grado de autorre-

Los suecos y alemanes se sienten poco vinculados

Brasil

China

pliegue y proteccionismo
del estatuto propio se
reacciona.

grupo superior sera mejor (lnea azul).


Italia

Turqua

Sudfrica

Francia
Hungra

86

a un grupo o a una familia (lnea roja), aunque


opinan que un sentimiento de pertenencia a un

Suecia

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

3. ESTILO DE DIRECCION
PARTICIPATIVO.
A tenor de los resultados del
estudio Globe, los directivos
alemanes toman las decisiones
haciendo partcipes a sus empleados con mayor frecuencia
que los rusos o chinos.

Los estadounidenses son ms resueltos que


los alemanes. Se reeja en la forma de trabajar:
en los equipos con inuencia anglosajona suele
decidirse en primer lugar un concepto global,
explica Felix Brodbeck, y posteriormente se
van detallando acciones concretas. Los alemanes, por el contrario, suelen analizar primero
cada detalle, pues detestan corregir y mejorar
a posteriori, que supone aceptar que se han
cometido errores de planicacin.

Tendencia al despilfarro
La obsesin por la planicacin, caracterstica
de los alemanes, fue ya subrayada en 2001 por
Hora Tjitra, de la Universidad de Zhejiang, en el
marco de un anlisis comparado entre grupos
de trabajo alemanes e indonesios. Se llev a
cabo a travs de un juego con una simulacin
por ordenador. Los alemanes necesitaban ms
tiempo y tendan a malgastar sus energas. Por
el contrario, los indonesios afrontaban la tarea
de forma ms prctica que analtica e interactuaban entre s en su afn de resolucin.
Los expertos en organizacin saben que,
para lanzar al mercado un producto de xito, se requiere precisin y puntualidad en la
ejecucin de las etapas del proceso de trabajo.
Se exige tambin libertad y exibilidad para
crear algo nuevo. Slo la unin de ambos mundos arroja resultados ptimos. Pero la sinergia
requerida no sale de la nada. Brodbeck opina
que, sin competencia intercultural y formacin, apenas puede existir.
Algunas grandes corporaciones se han percatado ya. La empresa SAP achaca un 30 por

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

ciento de los problemas a fallos de estrategia


o falta de conocimiento y atribuye el 70 por
ciento restante a dicultades en la comunicacin y en la cooperacin. Dado que dicha
corporacin tiene representantes de ms de
100 nacionalidades diferentes, se programan
cursos de concienciacin, donde se abordan las
repercusiones de la multiculturalidad.
Ser consciente de cmo se denen los colegas
en cuanto a su pertenencia a un grupo es un
factor determinante para una buena colaboracin. Se trata de la dimensin sentimiento de
grupo. Encontramos valores altos en China, en
los pases con inuencia latina, Iberoamrica,
Europa del Este, Africa y Oriente Medio. En las
culturas mencionadas, cada persona es miembro de una malla de relaciones sociales.
En Alemania y ms an en los pases nrdicos, as como en Estados Unidos, las personas se
sienten menos dependientes de los dems. De
hecho, se utiliza el yo con mayor asiduidad.
No es por tanto casualidad que el personaje de
Pipi Calzaslargas sea una herona en Suecia,
al tratarse de una nia que lleva su vida sin
necesidad de la gura de los padres. Eso sera
impensable en China, que otorga un gran valor
a los vnculos familiares.
Las uniones guanxi, ms estrechas que las
burocrticas y ociales, constituyen la va principal de resolucin de problemas en el Lejano
Oriente. No resultan fcilmente inteligibles
para un gerente estadounidense, convencido
de que puede alcanzar el xito por s solo, ni
para un alemn, que preere emprender el camino a casa a charlar con su cuado. Tambin

87

BIBLIOGRAFIA
COMPLEMENTARIA
SYNERGIEPOTENZIALE UND
I N T ER K U LT U R EL L E P RO B LEME. CHANCEN UND HERAUSFORDERUNGEN

en pases de Europa del Este y de Oriente Medio


es habitual utilizar los contactos como elemento clave de la actividad laboral: en caso de un
problema se llama al amigo de un amigo.
Para obviar malentendidos en las relaciones
laborales internacionales, hemos de buscar el
equilibrio adecuado en el trato social. No son
los alemanes muy dados a ese comportamiento. La asertividad es una dimensin cultural
que tambin ha sido captada y estudiada por
los investigadores de Globe. Hace referencia a
ser decidido, directo. En ese apartado, los directivos alemanes obtienen puntuaciones de
rcord: comunican de forma directa y la indulgencia suele considerarse una debilidad. En
Asia y el norte de Europa la situacin cambia,
pues se tiende a evitar cualquier ofensa.
Los alemanes pueden criticarse y discutir
en las reuniones hasta hacer sentir vergenza
ajena, sin que eso constituya bice para compartir mesa acto seguido en el comedor de
la empresa. Una conducta sorprendente para
quien proceda de pases como la India, donde
cuesta expresar verbalmente un desacuerdo.
Segn Brodbeck, en Alemania no es ningn
tab criticar y ser criticado en reuniones numerosas, ya que suele considerarse de forma objetiva como un medio de mejora continua para
encontrar la solucin ptima. En las culturas
con tendencia a evitar el conicto, sin embargo,
la crtica en pblico tiende a encajarse mal y a
generar inhibicin y retraimiento.

AM

BEISPIEL DEUTSCH-INDONE-

Quin se adapta a quin?

SISCHER ARBEITSGRUPPEN .

Al observar todas estas diferencias de comportamiento y mentalidad surge de inmediato la


pregunta prctica: quin debera adaptarse a
quin cuando se coincide en equipos multiculturales? Segn Brodbeck, eso depende de
la situacin. Si se trata de un individuo aislado
que es enviado a un pas extranjero, deber
adaptarse a la cultura dominante en un tiempo
anterior a su incorporacin a su destino. Pero si
los equipos multiculturales cooperan de forma
virtual, esto es, se renen slo espordicamente en persona, debera negociarse el estilo del
grupo: en unos casos, podra instaurarse una
distancia jerrquica notable para establecer
mayor control; en otros, habra que privilegiar
la capacidad de autogestin y toma de decisiones autnoma de cada miembro.
Si en un equipo cooperan con ecacia miembros de diferentes nacionalidades, se puede desarrollar un hbrido cultural en el que cada
uno obtiene lo mejor del otro maximizando el

H. W. Tjitra. Deutscher
Universitts Verlag; Wiesbaden, 2001.
NAVIGATIONSHILFE FR INTERNATIONALES CHANGE
MANAGEMENT. ERKENNTNISSE AUS DEM GLOBE PROJECT.

F. Brodbeck en Organisations Entwicklung, vol. 3,


pgs. 16-31; 2006.
DIE DEUTSCHEN WIR DEUTS CH E. F R EM DWA H R N EH MUNG UND SELBSTSICHT IM
BERUFSLEBEN. GT TINGEN

(3. a edicin). S. SchrollMachl. Vandenhoeck und


Ruprecht; 2007.

88

aprovechamiento de la diversidad. Todos aportan sus rasgos peculiares y se fomenta la sinergia. Acontece as en los equipos acadmicos,
segn raticaron Brodbeck y sus colegas, de
la Escuela Aston de Ciencias Empresariales en
Birmingham. Los miembros de los equipos de
estudio con mayor heterogeneidad recibieron
mejores calicaciones en las pruebas individuales que los miembros de equipos monoculturales. Por supuesto, existe el riesgo de coartar
las minoras; en un grupo formado por cuatro
britnicos, un chino y un israel, los ingleses
obtuvieron las mejores notas.
Qu pueden aprender los directivos responsables de equipos internacionales del anlisis
de los resultados de la investigacin comparada
sobre psicologa del trabajo y social? En primer
lugar, deben saber cmo a personas de distinta
cultura originaria les gustara ser dirigidas.
En palabras de Brodbeck, de la investigacin
sobre gestin directiva se sabe que las expectativas de los subordinados desempean una
funcin central en la repercusin positiva de
la actividad y aspiraciones gerenciales de un
superior. Por este motivo, los investigadores
de Globe encuestaron a mandos intermedios de
todo el mundo sobre cmo debe conducirse
un gerente idneo. En el proceso se basaron
en seis dimensiones para clasicar los estilos
de direccin.
Merece la pena comprobar que el estilo carismtico y el orientado al equipo resultan muy
efectivos en los 62 pases. En las otras cuatro
dimensiones restantes haba diferencias. En el
caso particular de Alemania, las caractersticas de un directivo exitoso, segn Globe, son
voluntad de rendimiento, rme orientacin al
futuro y orientacin a lo humano llamativamente baja. La investigacin en habilidades
gerenciales y direccin conrma ese resultado, poniendo de relieve que los jefes alemanes
estn orientados a la tarea y a lo tcnico, pero
tienden a fomentar poco la inspiracin individual; en muchos casos se les reputa socialmente incompetentes. Se podra resumir en la
mxima duro con la tarea y duro con la persona, que parece gozar de amplia aceptacin
entre los trabajadores alemanes. No obstante,
en un equipo multicultural, un gerente que
practique dicha mxima podra naufragar. Lo
que es seguro es que quien conozca los escollos culturales podr salvarlos y llevar la nave
a buen puerto.
Susanne Rytina es periodista especializada en psicologa.

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

ILUSIONES

NEUROLOGIA DE LA BELLEZA
Por qu, por lo general, nos parece un delicado dibujo de un desnudo ms atractivo que la foto
de un desnudo, ms realista? Porque nuestro sentido de lo esttico sigue leyes biolgicas
VILAYANUR S. RAMACHANDRAN Y DIANE ROGERS-RAMACHANDRAN

u es arte? La pregunta recibe tantas respuestas como artistas y crticos se pronuncien. En general, podemos
armar que el arte brinda a las personas
una posibilidad de ocuparse de la belleza
y la esttica. Por eso, las reacciones varan
mucho de un sujeto a otro. Hay as quien
pasa ligero ante un cuadro de Pablo Picasso, que a otros extasa y lo erigen en
prototipo de lo bello y de la fuerza expresiva. Con frecuencia salen tambin a
la luz diferencias culturales: el olor acre
de la marmita una pasta vegetariana de
extracto de levadura les encanta a los
ingleses, pero les produce repugnancia a
la mayora de los norteamericanos.
Debido a la multitud de preferencias
y corrientes estilsticas parece dudoso, a
primera vista, que puedan darse principios estticos universales, comunes para
todos. A pesar de todo, el hombre parece
poseer una gramtica artstica innata, similar a los universales sintcticos de la
lengua postulados hace medio siglo por
Noam Chomsky, del Instituto de Tecnologa de Massachusetts. Ms an, posiblemente las leyes humanas de la esttica
valgan tambin para el reino animal.
Al n y al cabo, los hombres encontramos atractivos los pjaros y las mariposas, aunque stos slo hayan adquirido
su forma externa para gustar a otros pjaros o a otras mariposas. Los capulineros
machos construyen extraos y elegantes

lugares de celo, que probablemente les


gustaran a los crticos de arte ms obstinados de Manhattan, al menos si se vendiesen en Sotheby y nadie supiese que en
realidad han sido ideados por el cerebro
de un pjaro.
En 1994 elaboramos una lista de leyes
de la esttica, de las cuales proponemos
aqu las seis ms importantes.
1) La ley de la agrupacin, ilustrada
en la figura 1. Nuestro sistema visual

debe, al principio, esforzarse mucho para


unir los fragmentos aparentemente inconexos en un objeto determinado, en
este caso un perro dlmata. Pero si lo
consigue, es graticado con una experiencia satisfactoria de aj. Esta agradable experiencia podra originarse por
medio de seales en los centros de placer
del sistema lmbico. Su mensaje dictara
algo as como: Aqu hay algo importante. Atencin!. Lo que sera una suerte de

FOTOLIA / ARTHUR BAUMANN

1. MANCHE OTRA VEZ.


Tan pronto como reconoce en las manchas
carentes de estructura un dlmata, los
centros cerebrales de placer activan la experiencia aj.

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

89

2. A LA IZQUIERDA COMO A LA DERECHA.


El sepulcro indio del Taj Mahal, del siglo
XVIII,

constituye un ejemplo clsico del efec-

to esttico de la simetra en el arte.

a un patrn extraordinario y as enven al


sistema lmbico una seal-aj intensa.

iSTOCKPHOTO / DAVID MORGAN

Galera de arte
para polluelos de gaviota

condicin mnima para experimentar la


belleza esttica.
La facultad de agrupacin nos capacita
para localizar objetos incluso en entornos
confusos. Imagnese un tigre escondido
en un follaje verde (vase la figura 4).
Aunque percibe en realidad fragmentos
amarillentos de tigre, su cerebro acepta
que estas piezas van ms all de la mera
apariencia aleatoria y reconstruye el objeto original, que llama su atencin.
2) Seguramente tambin la evolucin
estuvo implicada en que desarrollemos
una anidad especial por la simetra. En
la naturaleza la mayora de los objetos
importantes para nuestra supervivencia
(presa, depredador o pareja sexual) son
simtricos. Merece la pena gozar de un
sistema de alerta precoz que advierta
la simetra y emita rpidamente la reaccin apropiada. En las parejas sexuales
potenciales, la asimetra indica adems
problemas de salud. Podran ser portadores de malas disposiciones hereditarias
o haber sufrido de parsitos durante su
desarrollo temprano.
La atraccin de la simetra es universal. Se muestra en el nio que juega con
un caleidoscopio, del mismo modo que
en el Taj Mahal (vase la gura 2), que el
gran mogol indio Shah Jahan (1592-1666)
hizo erigir en memoria de su esposa
Mumtaz.
3) Una ley menos conocida es la del
estmulo supernormal. El investigador
del comportamiento Nikolaas Tinbergen
(1907-1988), de la Universidad de Oxford,

90

observ ese fenmeno ya hace ms de 50


aos, en el curso de sus trabajos sobre
cras de gaviota recin eclosionadas. Los
polluelos piden comida con insistencia
hasta que golpean el pico de su madre,
que es marrn con una mancha roja. Pero
un polluelo golpeara tambin de modo
incansable un pico aislado. Semejante
comportamiento instintivo se ha producido en el curso de la evolucin, a lo largo
de millones de aos, durante los cuales
se ha grabado en el cerebro de los polluelos que una cosa larga con un punto
rojo en ella signica madre y alimento.
Los investigadores del comportamiento
hablan de un estmulo clave.
Podemos provocar tal comportamiento suplicante incluso sin pico alguno,
descubrira Tinbergen. Basta con un palo
con un punto rojo. Las neuronas pticas
del cerebro de los polluelos no son muy
exigentes en cuanto a los requisitos
exactos del estmulo clave. Tinbergen
descubri algo ms: cuando el polluelo
vea un pedazo de cartn largo y delgado
con tres lneas rojas al nal, saltaba de
entusiasmo, y prefera la cartulina al pico
autntico. As se encontr Tinbergen con
el fenmeno del estmulo supernormal.
Los investigadores no saben exactamente hasta el da de hoy por qu se da
este efecto. Probablemente guarda relacin con la manera como las neuronas
responsables de la visin elaboran la informacin aferente. La forma en la que
estn interconectadas las clulas podra
conducir a que reaccionen con ms fuerza

Qu tiene que ver tal superpico con el


arte? Si los polluelos de gaviota tuviesen una galera de arte, colgaran en la
pared un palo largo con rayas rojas, lo
admiraran y sacricaran mucho por el
privilegio de poseer uno. Las personas
se comportan de la misma manera con
el arte: los coleccionistas apasionados
pagan sin vacilar miles y miles por un
cuadro, sin poder explicar realmente
por qu lo encuentran tan atractivo. A
lo largo de los siglos, los artistas han
descubierto, por el mtodo de ensayo y
error, nuevos caminos para aprovechar
las particularidades de la gramtica de
la percepcin del cerebro. Cada vez sala
a la luz un equivalente para el palo rayado del polluelo de gaviota.
4) Similar al estmulo supernormal
es el fenmeno del desplazamiento del
pico (Peak-Shift). Desempea un papel
en los retratos y, sobre todo, en las caricaturas. Estas refuerzan los rasgos que
diferencian un rostro determinado de
un rostro comn y los resalta de modo
evidente. Hay base neuronal de ese mecanismo. De acuerdo con Doris Tsao, de
la Universidad de Harvard, determinadas
neuronas de los monos que reaccionan
selectivamente a los rostros individuales de otros monos, se excitan ante una
caricatura de este rostro con intensidad
mayor que ante el original.
5) La ley del aislamiento explica por
qu el dibujo esbozado de un desnudo habitualmente nos atrae ms que una foto
en color y en tres dimensiones de una
persona desnuda (vase la gura 3). A ella
le subyace un amplio mecanismo neurobiolgico; un cuello de botella de nuestro encfalo: la capacidad de atencin de
nuestro cerebro es limitada, porque en
un momento dado slo puede existir un
solo modelo de la actividad neuronal. Por
eso, la atencin se polariza directamente

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

3. EL ARTE DE LA INSINUACION.
Un boceto de un desnudo habitualmente
atrae ms que la foto en color de una persona desnuda, porque nuestra atencin
puede rastrear de manera tranquila la for-

iSTOCKPHOTO / JOANNE WELCH

ma esttica del cuerpo.

siempre hacia la informacin que parece ms importante. Intervienen otros


factores, no menos signicativos, que se
reparten la atencin; cada elemento slo
resalta de manera atenuada. En un dibujo
hbilmente ejecutado, el sistema visual
no ser monopolizado por informaciones
subordinadas, como el color, la sombra,
la estructura; por eso puede dirigir toda
la atencin a lo esencial, en este caso al
contorno del cuerpo humano.
Las observaciones sobre determinados
autistas, los llamados savants, apoyan
nuestra tesis. Nadia mostraba su destre4. BUSCAR PROVOCA ALEGRIA.
Nuestro cerebro muestra un espritu
deportivo, que se ejercita al descubrir
y ordenar objetos medio ocultos.

za infantil con unos dibujos asombrosamente perfectos. A pesar de su reducida


capacidad de rendimiento intelectual, al
menos una parte de su lbulo parietal estaba bien dispuesta; aqu se asienta el
sentido para las proporciones artsticas
correctas. Nadia poda, pues, concentrar
toda su atencin en este mdulo artstico. Cuando, con los aos, fue renando
paulatinamente sus habilidades sociales,
desaparecieron sus talentos artsticos; la
atencin hubo de repartirse por diferentes territorios, como es tambin el caso
de los no savants.
Bruce Miller, de la Universidad de California en San Francisco, descubri que
los pacientes adultos con demencia
frontotemporal desarrollaban a veces de
modo sbito facultades artsticas. Puesto
que en estas personas degeneraban los
lbulos frontal y temporal, podran gozar
tambin aqu de una atencin cada vez
menos dividida en los aspectos elaborados por el lbulo parietal.
6) Al igual que el aislamiento, la solucin del problema de la percepcin, o
Peekaboo, tiene un efecto. Retomemos
el ejemplo del desnudo: una persona
sin ropa, de la cual se ven slo los bra-

zos o los hombros asomando detrs de


una cortina o que se oculta detrs de un
pao transparente, agrada ms a nuestro
sentido para lo esttico que si estuviese completamente desnuda. En general
alegra ms a nuestro cerebro descubrir
objetos ocultos y clasicarlos correctamente (vase la gura 4). El lsofo indio Abhinavagupta describi el efecto ya
en el siglo X d.C. En nuestros das, Ernst
Gombrich (1909-2001), historiador del
arte britnico-austriaco, se ocup de su
redescubrimiento.
Adems, la propia bsqueda nos produce alegra, no slo el descubrimiento.
Cada mirada que se echa a un objeto parcialmente escondido inicia un programa
de bsqueda en el cerebro que por una
parte provoca ya ella misma una pequea
experiencia de aj y por otra inuye sobre un bucle de realimentacin de los estadios previos del procesamiento visual.
Eso impulsa una bsqueda ulterior hasta
que nalmente acontece el aj nal de
la revelacin. De modo anlogo, los artistas y los diseadores de moda intentan
enriquecer sus obras con pequeos trucos
perceptivos ambigedad, omisin, paradoja para recompensar al observador,
si es posible, con muchos miniajs.
Desde los polluelos de gaviota hasta
Monet hay un largo camino. Por suerte,
los investigadores pueden moverse tambin, en su viaje de exploracin por el
procesamiento visual de lo esttico en
el cerebro, de un miniaj a otro miniaj,
con el objetivo de la gran experiencia del
aj constantemente a la vista.
Vilayanur S. Ramachandran y Diane RogersRamachandran investigan en el Centro para
el Cerebro y la Cognicin en la Universidad
de California en San Diego.

BIBLIOGRAFIA COMPLEMENTARIA
EINE KURZE REISE DURCH GEIST UND GEHIRN . V. S. Ramachandran. Rowohlt;

Reinbek, 2005.
NEUROARTHISTORY: FROM ARISTOTLE
AND PLINY TO BA X ANDALL AND ZEKI .

J. Onians. Yale University Press; New


CORBIS

Haven, 2008.

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

91

SYLLABUS

LA ESPERMINA Y EL DAO CEREBRAL


Qu es la espermina? Qu son las poliaminas?
NURIA DE VERA, LLUISA CAMON, CORAL SANFELIU Y EMILI MARTINEZ

a espermina, la espermidina y la putrescina son poliaminas presentes


en todas las clulas eucariotas. Fueron
descubiertas en 1678 por Antonie van
Leeuwenhoek en el semen humano; se
encontraron tambin en la materia en putrefaccin. De ah derivan sus nombres.
Las poliaminas tienen un metabolismo
complejo. A partir de la ornitina se forma
putrescina, que origina espermidina que
a su vez da lugar a la forma espermina;
un ecaz ciclo de interconversin transforma, si es necesario, a la espermina
en espermidina y a sta en putrescina.
As, en condiciones normales, la clula
mantiene estables las concentraciones
intracelulares de poliaminas. Aunque
este breve artculo est dedicado sobre
todo a la espermina no puede aislarse
esta poliamina de las dems.
Desde hace aos se conocen importantes funciones de estas molculas en la sntesis proteica y la divisin y el crecimiento
de todas las clulas del organismo. El sistema nervioso central, con clulas tan poco
proclives a crecer en la edad adulta, tiene
de manera siolgica un alto contenido
de poliaminas, con una concentracin de
espermina y de espermidina de unos 50
microgramos/g siendo la concentracin
de putrescina 50 veces menor.

Cmo se sospech
que las poliaminas podan
intervenir en el dao cerebral?
Tras una lesin cerebral, el metabolismo
de las poliaminas se altera. Los estudios
realizados con modelos animales de
dao cerebral modelos de isquemia,
epilepsia, traumatismos craneales, etc.
coinciden en que, unas horas despus de
producirse la lesin, la concentracin de

92

CORTESIA DE LOS AUTORES

Cultivo de tejido cortical embrionario humano con neuronas (echas rojas), astrocitos (echas azules) y alguna clula de microgla (asterisco). En el recuadro inferior las neuronas
teidas con un colorante vital. [Los cultivos se han realizado con tejido fetal humano cedido
por la Clnica Tutor Mdica, con permiso del Comit Etico del CSIC.]

putrescina aumenta de manera exorbitante en el tejido, mientras que las


concentraciones de espermina y espermidina disminuyen. La actividad de las
enzimas de su ciclo metablico se halla
tambin profundamente alterada.
Hacia los aos noventa se descubri
que las poliaminas ayudaban al funcionamiento del neurotransmisor glutamato (el
agente excitador mayoritario del sistema
nervioso), al actuar como moduladoras de
algunos de sus receptores. El glutamato
posee varias clases de receptores; se sabe
que la excesiva excitacin de algunos de
ellos puede perjudicar a la neurona, llevndola incluso a la muerte, fenmeno
que se conoce como excitotoxicidad.
De entre los receptores del glutamato implicados en esa forma de muerte

neuronal destaca el receptor llamado Nmetil-D-asprtico (NMDA), aunque tambin hay informacin suciente como
para incluir al DL--amino-3-hidroxi-5metil-4-isoxazol (AMPA).
Se trata de un mecanismo que posiblemente interviene en la muerte del tejido
cerebral en patologas de curso agudo
como la isquemia y tambin, aunque se
dispone de menos datos, en algunas enfermedades degenerativas.
Pues bien, los primeros trabajos in vitro
indicaban que la espermina y en menor
grado la espermidina intervenan en la
activacin del receptor NMDA, mientras
que la putrescina ejerca un efecto inhibidor. Si esto funcionaba as tambin en
el cerebro vivo, las poliaminas deban liberarse desde las clulas cerebrales (neu-

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

ronas y gla) hacia la hendidura sinptica


y all activar a este receptor.
Demostrar esto no era fcil. Si bien las
clulas del cerebro contienen concentraciones elevadas de poliaminas, sus niveles en la hendidura sinptica son muy
bajos y, por lo tanto, difciles de detectar.
Para solucionar este problema fue necesario forzar las condiciones recurriendo a
estudios in vivo, inyectando directamente
un excitotxico (un potente anlogo del
glutamato) en una zona del cerebro de la
rata. Con ello se consigui que el tejido se
necrosara y las poliaminas salieran de las
clulas destruidas y se acumularan en el
espacio extracelular en concentraciones
sucientes como para ser detectadas.
Qued claro que, por lo menos en condiciones patolgicas, las poliaminas podan
alcanzar al receptor NMDA de las clulas
sanas cercanas a la lesin e intervenir en su
activacin (y quizs agravar esta lesin).
Paralelamente a los descubrimientos
en el receptor NMDA, se ha demostrado
que la espermina y la espermidina se jan a las protenas de ciertos canales inicos e intereren en su funcin. Esto es lo
que ocurre con algunos tipos de canales
de potasio y de receptores AMPA. Las
consecuencias siolgicas y patolgicas
no se conocen todava.

La espermina y la muerte
neuronal. Qu pruebas hay?
Los datos directos de la muerte neuronal
por la espermina se han logrado en estudios de cultivos de clulas cerebrales. Hemos comprobado que la espermina mata
las neuronas humanas en cultivo. Este efecto es mayor si se aade glutamato. Incluso
en concentraciones que individualmente
no son letales, cuando estos compuestos se
aplican juntos las neuronas mueren.
Por otro lado, frmacos que impiden
la activacin excesiva del receptor NMDA
y, por tanto, protegen a las neuronas de
sus efectos txicos, tambin protegen
de los efectos letales de la espermina.
De ello se inere que la espermina acta
a travs del receptor NMDA. Es de sealar
que las neuronas humanas en cultivo son
mucho ms resistentes a la espermina y
al glutamato que las de rata.
La espermina y la espermidina pueden
producir tambin dao cerebral a travs

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

de sus productos de oxidacin generados


por la enzima amino-oxidasa, que son
altamente txicos. As, el agua oxigenada, el 3-aminopropanal y la acrolena que
son productos metablicos pueden daar
o matar a las neuronas sumndose al mecanismo de excitotoxicidad descrito.

Intervencin de la espermina en
algunas enfermedades del cerebro
Hay pruebas indirectas que sugieren que
la espermina y la espermidina pueden
contribuir al dao cerebral de la enfermedad de Alzheimer. El cerebro de esos
pacientes presenta aumentada la actividad de algunas enzimas metablicas de
las poliaminas e incrementada tambin
la concentracin de espermidina, lo que
induce a pensar en una estimulacin intensicada del receptor NMDA.
Adems, se ha comprobado que, al
aadir protena -amiloide a cultivos
de neuronas de rata, se estimula la liberacin de espermina en el cultivo, que a
su vez estimulara la actividad del receptor. La protena -amiloide es un componente de la placa senil que abunda en
los cerebros de enfermos de Alzheimer
y que es txico para las neuronas. A su
vez, la espermina potencia la toxicidad
de esta protena.
El dao neuronal se producira, pues,
por dos mecanismos: la espermidina y la
espermina sobreestimularan el sistema
glutamatrgico y adems potenciaran la
toxicidad de la protena -amiloide.
Tambin se han detectado alteraciones
en el metabolismo y la concentracin de las
poliaminas en enfermedades mentales graves como la esquizofrenia y la depresin,
aunque la informacin es todava escasa.
Disponemos, pues, de datos directos e
indirectos que nos indican que la espermina y, en menor grado, la espermidina pueden intervenir con ms de un mecanismo
en el dao neuronal que se produce en
situaciones de lesin aguda (por ejemplo,
la isquemia). Aunque ambas molculas
pueden tambin estar implicadas en otras
patologas (enfermedad de Alzheimer), se
necesitan ms datos para asegurarlo.
Nria de Vera, Llusa Camn, Coral Sanfeliu
y Emili Martnez, Instituto de Investigaciones
Biomdicas de Barcelona, CSIC.

93

LIBROS

FUNCION CEREBRAL
Mtodos y tcnicas de aproximacin

ATLAS OF BRAIN FUNCTION ,

por William W. Orrison, Jr. Thieme;


Nueva York-Stuttgart, 2008.
THE NEUROBIOLOGY OF LEARNING AND MEMORY,

por Jerry W. Rudy. Sinauer Associates, Inc.;


Sunderland, 2008.

l estudio de las facultades mentales,


antao dominio de la psicologa racional rama de la losofa, ha pasado
a convertirse en objeto de atencin de
bioqumicos, bilogos celulares, electrosilogos, neuroanatomistas y neuropsiclogos; es decir, de las ciencias empricas.
Las nuevas tcnicas de imagen acaban de
sumarse a esa apropiacin y, en su breve
historia, han provocado ya una autntica
revolucin en los mtodos de abordaje
(Atlas of Brain Function).
En concreto, los avances registrados
en la tcnica de formacin de imgenes
por resonancia magntica han trado
un conocimiento ms profundo de la
estructura y funcin del cerebro. En
combinacin a veces con la electroencefalografa o la tomografa por emisin
de positrones, los neurocientcos exploran las estructuras enceflicas con
una nura de detalle sutilsima e identican zonas especcas que se activan
cuando el sujeto ejercita la mente, vale
decir, toma una decisin o experimenta
una emocin.

94

Los sistemas de resonancia magntica


se basan en la capacidad de imanes cilndricos con una intensidad de entre tesla
y media y 15 tesla, para alinear protones.
Se generan otros campos electromagnticos de radiofrecuencia, ms tenues, para
sacar a esos protones fuera de la alineacin. Los protones desplazados producen
seales que son detectadas por el aparato
de resonancia y traducidas en una imagen. El atlas de Orrison se ha levantado
con tcnica de resonancia magntica de
3 tesla.
Abramos ese mazo de ilustraciones
por el hipocampo, integrante del sistema
lmbico. Desempea un papel importante en el aprendizaje y la memoria, en el
comportamiento emocional y en la regulacin del sistema nervioso autnomo. Su
fuente principal de aferencia procede de
la corteza (a travs de la va perforante),
en tanto que el eferente dominante es
hacia los cuerpos mamilares a travs del
frnix. Las lesiones bilaterales del hipocampo y las regiones parahipocampales
asociadas causan dficits de memoria

graves (The Neurobiology of Learning


and Memory).
La informacin aportada al cerebro a
travs de nuestros canales sensoriales
pueden dejar una impronta permanente
en los circuitos neurales. Esas redes no
slo pueden ser modicadas, sino tambin retener la informacin contenida en
las modicaciones y permitir ms tarde
su recuperacin para orientar la conducta.
As vamos tejiendo lo que somos, creando
nuestra propia autobiografa de sucesos,
tiempos y lugares en que se desarrollan
nuestras experiencias. La singularidad
del hombre procede en buena parte de
las adaptaciones evolutivas que permiten que la experiencia modique las conexiones entre neuronas. Estamos, de ese
modo, uncidos a nuestro pasado.
Aprender es el proceso de adquirir
nueva informacin. La memoria, un concepto psicolgico, remite a la persistencia
de lo aprendido en un estado que puede
revelarse en un momento posterior. Aunque el aprendizaje y la memoria son conceptos tericos, poseen una base fsica

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

cerebral. Nuestro conocimiento de cmo


se forman los recuerdos en el cerebro demanda capacidad de manipular el encfalo para determinar si una regin particular o una molcula resultan decisivos
para generar recuerdos. Estos no pueden
observarse directamente. Debemos recurrir a la contrastacin conductual para
inferir que se han establecido.
Los neurobilogos se proponen averiguar de qu modo el cerebro adquiere,
almacena y mantiene representaciones
de experiencia en un estado que permite que la informacin contenida en
la representacin se recupere e inuya
en la conducta. En esa tarea, las sinapsis
constituyen las unidades elementales del
almacenamiento de la informacin. En
cuanto tales, deben ser modicables y las
modicaciones resultantes mantenerse
estables. Han de ser plsticas.
Aunque insinuada por William James,
el concepto de plasticidad fue desarrollado por Santiago Ramn y Cajal. La intensidad sinptica se mide por la cuanta
de despolarizacin postsinptica, producida a instancias del estmulo; es decir,
cuntos iones positivos uyen hacia las
neuronas que rodean el electrodo extracelular. En la investigacin sobre plasticidad sinptica, el estmulo que modica
las sinapsis suele ser una estimulacin

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009

Hipocampo
de roedor

Colaterales
de Schaffer

Clula
piramidal CA1

Clula
grano

CA3

Clula
piramidal CA3
Fibras
de Mossy

Giro
dentado

Va
perforante

Representacin esquemtica del hipocampo de un roedor en la que se muestra


la direccin de ujo de la informacin.

elctrica de alta frecuencia. (Los recuerdos, sin embargo, se establecen como resultado de una experiencia conductual,
es decir, la conducta de un organismo en
su interaccin con el medio. Se supone
que esta experiencia produce cambios de
intensidad sinptica en regiones del cerebro que almacenan la experiencia.) Timothy Bliss y Terje Lomo se centraron en la
anatoma del hipocampo en un conejo
para determinar si era posible modicar
la intensidad de la sinapsis. Comprobaron
que un estmulo fuerte potenciaba la respuesta a un estmulo dbil.
El estmulo dbil tiende a inducir potenciacin a largo plazo (PLP) de duracin
limitada. Se degrada en el intervalo de
una hora, a contar desde la induccin.
Por el contrario, con un estmulo fuerte
el PLP puede durar meses; de ah la respectiva denominacin de PLP de breve
duracin y PLP de larga duracin. De una
manera ms pormenorizada, en las secuencias bioqumicas que intensican las
sinapsis, medidas como potenciacin a
largo plazo, se han identicado varios pasos: el glutamato se libera de la neurona
emisora o presinptica; el glutamato se
enlaza con los receptores AMPA y NMDA;
la clula se despolariza cuando penetra

suciente ion sodio en su interior a travs de receptores AMPA; la combinacin


de glutamato enlazante con el receptor
NMDA y la despolarizacin de la clula
elimina el ion magnesio del canal NMDA;
el calcio penetra en la espina dendrtica a
travs del canal NMDA. El aujo de calcio
en la espina constituye un episodio signicativo en la induccin de la PLP.
Se supone que la memoria inicial a
corto plazo emerge rpidamente, tiene
una tasa de rpida desintegracin y es
vulnerable a la disrupcin. La traza de la
memoria a largo plazo requiere tiempo
para desarrollarse y es menos vulnerable
a la disgregacin. De esos supuestos se
inere que si pretendemos recuperar un
recuerdo al poco de haberse establecido,
su recuerdo de tal episodio depender de
la traza de memoria a corto plazo. Ahora
bien, puesto que esa traza decaer, si uno
lo somete ms tarde a prueba, su memoria depender de la recuperacin de la
traza de memoria a largo plazo,
James McGaugh ha dedicado reconocido esfuerzo a la creacin de recuerdos
permanentes. Distingue dos tipos. Uno
es la prctica o la exposicin repetida
a episodios memorables, y otro cuando
la experiencia conductual entraa un

95

contenido altamente emotivo. Una experiencia de conducta puede tener dos


efectos independientes: puede activar
conjuntos especcos de neuronas que
representan y almacenan el contenido
de la experiencia, y puede activar sistemas hormonales y neurales que condicionen los mecanismos que almacenan
la memoria. Estos sistemas hormonales
y neurales se denominan moduladores
de memoria.

El contenido de la experiencia importa al cerebro. Pueden asignarse diferentes atributos a diferentes regiones
del cerebro para su almacenamiento.
La teora de que el cerebro tiene mltiples sistemas de memoria es ahora tesis
central de la neurobiologa del cerebro.
El sistema de memoria episdica capta
el contenido de nuestras experiencias
en una forma que nos permita recolectarlas o sustituirlas. Cuando queda

NOVEDADES
E INNOVACIONES

CEREBRUM 2009. EMERGING IDEAS IN BRAIN


SCIENCE . Dirigido por D. Gordon y prlogo

de Thomas R. Insel. Dana Press; Nueva


York-Washington, 2009.

a Dana Foundation selecciona en


esta obra artculos recientes de su
revista Cerebrum. La mayora est escrita por cientcos y, en algunos, colaboran periodistas especializados en
divulgacin cientca, nicos autores
en ciertos casos. Est coordinado por
un especialista en trastornos neurolgicos asociados a desrdenes mentales
y, aunque tiene una orientacin ms
bien clnica, contiene cuestiones tericas, ticas, y reseas de libros publicados en 2008.
Los artculos clnicos tratan de la
relacin entre algunos trastornos de
disociacin de personalidad y sndromes postraumticos, los problemas
cognitivos secundarios a la ciruga cardaca, las posibilidades de la estimulacin cerebral profunda para tratar
algunas depresiones, la aplicacin de
la terapia cognitiva en la depresin, los
problemas neuropsicolgicos deriva-

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dos de traumatismos craneales aparentemente inocuos, y la conexin entre


el trabajo de las personas mayores y su
salud neurolgica.
Entre los ms tericos, dos tratan
sobre la correlacin de la neuroimagen funcional con las intenciones de
voto (ste incluye reflexiones muy
sensatas e incluso divertidas), y con
las decisiones econmicas (ste, aunque atina en la implicacin de los
sentimientos y la tica, adolece de
planteamientos econmicos muy tpicos). Un profesor emrito reflexiona
sobre la zona gris entre la normalidad y la anormalidad psicolgica, y
su relacin con las exigencias que
plantea la vida actual. Y otro plantea
que tras la genmica (y cartografiar
el genoma humano), y la protemica
(algo similar con las protenas), deberemos iniciar la conectmica (un
mapa de las conexiones neuronales)

daado el hipocampo, esa capacidad se


pierde y quedamos desconectados de
nuestro pasado. El hipocampo constituye, en efecto, un componente crtico
del sistema neural que presta soporte al
almacenamiento y recuperacin de las
memorias episdicas. La informacin
uye de las regiones neocorticales hacia
el hipocampo y luego vuelve a los sitios
de proyeccin neocorticales.
LUIS A LONSO

para conocer el cerebro; cuando el escner total que vimos en una entrega
de Alien est listo, podremos empezar
en esta direccin.
Aparecen tres artculos sobre problemas ticos: el empleo de la naltrexona para tratar adictos en comunidades teraputicas, que se ha
demostrado eficaz en ese contexto,
debe ser obligado, libre pero recompensado o puramente optativo?
Cmo se debe gestionar la publicacin de artculos para evitar sesgos
y conflictos de intereses? El cribado
diagnstico de las enfermedades peditricas, de cara al tratamiento precoz, es siempre lo ms aconsejable?
Dentro de la brevedad de su texto,
apuntan ideas clave interesantes en
todos los casos.
Las tres reseas tratan de una historia de las ideas de la era moderna
para conseguir la longevidad, de una
visin del cerebro desde el nivel atmico al global conectada con aspectos clnicos, y otra sobre dos obras
(una sobre la hipemnesia y otra sobre
la prdida de la memoria), que apunta las inexactitudes observadas en las
obras escritas por periodistas, aun los
especializados.
El tono general es de divulgacin de
alto nivel. Proporciona un panorama
de las ideas clnicas y tericas novedosas o puestas recientemente en el candelero en la literatura cientca sobre
neurologa y psiquiatra.
A NTONIO PARDO
Departamento de Humanidades
Biomdicas, Universidad de Navarra

MENTE Y CEREBRO 37 / 2009