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No 20/2006

6,50

Aprender
a hablar
Hippolite-Marie Bernheim
Las claves del altruismo
La erradicacin
de los recuerdos
Percepcin intuitiva
Parmetros indicativos
de neurodegeneracin
El mal sagrado
de Dostoievski
00020
Septiembre/Octubre 2006

9 771695 088703
SUMARIO
Septiembre / Octubre de 2006
N 20

30 Primeros pasos
en el desarrollo del habla
Sabine Kersebaum
La lista de expresiones con que los nios
rompen a hablar est encabezada por
mam y pap. Qu pasos se dan
en la adquisicin del lenguaje?

36 Tardos en hablar
Christina Kauschke
Son nios sanos y se desarrollan con absolu-
ta normalidad. Por qu, no obstante, tienen
dificultades para aprender su lengua materna?

50 Percepcin intuitiva
Gnther Knoblich y Michael llinger
La percepcin intuitiva de la solucin
de los problemas tiene que ver con una
aproximacin a los mismos desde
una perspectiva diferente.

58 Las claves del altruismo


Nicolas Guguen
Segn experimentos cientficos recientes,
los comportamientos altruistas se pueden
estimular (o inhibir) a discrecin con peque-
os detalles: una sonrisa o el ejemplo
de un amigo compasivo.

68 La erradicacin de los recuerdos


R. Douglas Fields
La memoria a largo plazo de los recuer-
dos desagradables podra borrarse con
la administracin de ciertos frmacos en
el momento adecuado durante la evocacin
de la situacin traumtica.

80 Parmetros indicativos
de neurodegeneracin
Vicente Molina
Con determinados tratamientos farmacolgi-
cos, los pacientes con esquizofrenia podran
perder materia gris cerebral en exceso.

84 El mal sagrado de Dostoievski


Sebastin Diguez
La obra de Dostoievski est constelada de
signos que revelan la enfermedad que pade-
ca: la epilepsia. Sus personajes manifiestan
sntomas bien conocidos, como el aura
esttica, que suscita la impresin de tocar
durante algunos segundos lo absoluto divino.
SECCIONES
11 Oscilaciones talamocorticales
durante el sueo ENCEFALOSCOPIO
Angel Nez
5
Dos idiomas, dos mentes.
Durante el sueo, el electroencefalograma Trazador de Alzheimer. Verlo,
asirlo. El cerebro despecha-
registra diferentes actividades oscilatorias. do. Por qu no podemos ha-
El estudio de los mecanismos de generacin cernos cosquillas? Mejor que
del electroencefalograma nos descubre el a solas. Por qu algunos
funcionamiento del sistema nervioso central. futuros padres sufren unos
sntomas propios del emba-
razo, tales como vmitos y
nuseas?

16 Sincronizacin neuronal RETROSPECTIVA


Andreas K. Engel, Stefan Debener
8
Hippolite-Marie Bernheim (1837-1919)
y Cornelia Kranczioch
Crtica del concepto de hipnotismo de Charcot
Cmo decide el cerebro que algo resulta y psicoterapia sugestiva
interesante? Los nuevos datos demuestran
que las neuronas descargan de manera con- ENTREVISTA
junta y con una secuencia rpida para atraer
41
Ria De Bleser y Michel Paradis:
la atencin de la conciencia.
Ventajas del plurilingismo

22 Una nueva imagen del hombre


Thomas Metzinger
Comienza a configurarse una nueva discipli-
na que estudia la tica de las neurociencias y
las bases neurocientficas de la moral.

26 Acotaciones epistemolgicas MENTE, CEREBRO Y SOCIEDAD


al problema mente-cerebro
44
Neurologa de la re-
Michael Esfeld y Michael Herzog lacin social. Con
quin nos compara-
Durante siglos era incumbencia de los filso- mos? Aromaterapia
fos investigar nuestro mundo interior. A esa
tarea se han apuntado hoy los neurocientfi-
cos, con su instrumental experimentador.

62 Siempre guiados por las antenas


Paul F. M. J. Verschure, Tim C. Pearce,
Bill S. Hansson y Eric Chanie
Se prepara un robot volador que se orienta
SYLLABUS
olisqueando el entorno. En un futuro inmedia-
89
Neurodidctica
to, estar capacitado para detectar de forma Pedagogos y polticos esperan de la investigacin cerebral
autnoma incendios forestales y contamina- indicaciones prcticas para mejorar la enseanza en la es-
ciones del entorno. Se construye a imagen cuela. Qu nos puede aportar esa lnea de investigacin?
de cierta mariposa nocturna que posee el
sentido del olfato ms fino del reino animal.

76 Dopaje mental
Stephan Schleim
Ciertas pldoras, que prometen una vida ms
intensa, pueden dar lugar a alteraciones LIBROS
somticas. Conviene aclarar conceptos y
92
Neurociencia: gnesis
mantener cierta prevencin ante los intereses
de los laboratorios farmacuticos.
COLABORADORES DE ESTE NUMERO
ASESORAMIENTO Y TRADUCCIN:

IGNACIO NAVASCUS: Sincronizacin neuronal, Percepcin intuitiva;


DIRECTOR GENERAL I. NADAL: Una nueva imagen del hombre, Acotaciones epistemolgicas
al problema mente-cerebro, Las claves del altruismo, Syllabus;
Jos M.a Valderas Gallardo
F. ASENSI: Primeros pasos en el desarrollo del habla, Tardos en hablar,
DIRECTORA FINANCIERA Entrevista; JUAN AYUSO: Neurologa de la relacin social, Con quin
Pilar Bronchal Garfella nos comparamos?; ANGEL GONZLEZ DE PABLO: Aromaterapia, Dopaje
EDICIONES mental; ALEX SANTATALA: Siempre guiados por las antenas; DAVID
COSTA: La erradicacin de los recuerdos; LUIS BOU: Dos idiomas, dos
Juan Pedro Campos Gmez
mentes, Trazador de Alzheimer, Verlo, asirlo, El cerebro despechado, Por
Laia Torres Casas qu no podemos hacernos cosquillas?, Mejor que a solas, El mal sagrado
PRODUCCIN de Dostoievski; J. VILARDELL: Por qu algunos futuros padres sufren
M.a Cruz Iglesias Capn unos sntomas propios del embarazo, tales como vmitos y nuseas?
Albert Marn Garau
SECRETARA
Purificacin Mayoral Martnez
ADMINISTRACIN
Victoria Andrs Laiglesia
SUSCRIPCIONES
Concepcin Orenes Delgado
Olga Blanco Romero

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Gehirn & Geist


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CHEFREDAKTEUR: Portada: Corbis
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ENCEFALOSCOPIO

Dos idiomas, dos mentes


M uchos individuos bilinges dicen sentirse personas distintas segn el idioma en
que se estn expresando. Un estudio reciente da pbulo a tal aserto.
Nairn Ramrez Esparza, doctorando de la Universidad de Texas en Austin, ha
cartografiado los rasgos de personalidad de 225 sujetos bilinges en espaol y en
ingls, residentes en EE.UU. o en Mxico, mientras stos respondan a preguntas
formuladas en uno y otro idioma. Ramrez Esparza y sus colegas apreciaron tres
diferencias importantes: los sujetos, al usar ingls, eran ms extravertidos, ms
complacientes y responsables que al usar espaol.
Se haba demostrado anteriormente que los individuos biculturales pueden adoptar
roles diferentes en funcin de circunstancias ambientales. Pero los nuevos resultados
indican que el propio carcter puede metamorfosearse. Segn Ramrez Esparza,
al mostrar que puede haber cambios en la personalidad aunque sean modes-
tos motivados por algo tan sutil como el lenguaje que se est hablando, se sugiere
que la personalidad es ms maleable de lo que generalmente se supone. El cambio
de idioma no va a convertir a un ratn de biblioteca en la estrella de las fiestas, pero
aun as, los cambios resultan perceptibles.
Los investigadores lograron evitar que diferencias entre las traducciones de las
preguntas pudiesen constituir factores de confusin, y todos los probandos domi-
naban ambos idiomas con fluidez. La importancia de los resultados reside en que
documentan la naturaleza contextual de la personalidad, opina Daniel Heller, pro-
fesor de psicologa en la Universidad de Waterloo en Ontario, que no intervino en la
investigacin. Los EE.UU. se estn volviendo cada vez ms biculturales y bilinges
seala Ramrez Esparza y por eso es importante que empecemos a comprender

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mejor las mentes de las personas anficulturales.
Matthew Hutson

Trazador de Alzheimer
E s posible que algn da se utilice un nuevo trazador radiactivo para pronosticar si una persona caer vctima de la enferme-
dad de Alzheimer.
Los cerebros de los pacientes de Alzheimer suelen hallarse repletos de placas de la protena beta-amiloide y de ovillos o
maraas de protena tau. Aunque existen trazadores radiactivos para las placas beta-amiloides, se muestran incapaces de
discriminar entre tejidos sanos y patolgicos, afirma Gary Small, de la Universidad de California en Los Angeles. Small y sus
colegas realizaron una serie de tomografas por emisin de positrones en las que utilizaban un compuesto sinttico radiactivo,
denominado FDDNP, que se adhiere a las placas y a los ovillos. Investigaron a 60 sujetos, algunos de estado mental normal
y otros con deficiencias cognitivas leves o con Alzheimer. Cuanto mayores eran los problemas de cognicin del individuo, ms
claramente se apreciaba el trazador en el cerebro, en ciertos patrones de signatura.
En escaneos de seguimiento efectuados a 12 individuos dos aos despus, quienes acusaban mayor deterioro de sus facul-
tades mentales mostraban mayor acumulacin del trazador, lo que sugiere su posible valor predictivo. Segn Mony de Leon, de
la Universidad de Nueva York, los resultados son alentadores para el diagnstico de la enfermedad de Alzheimer y la prognosis
de su progresin. Por otra parte, la prediccin del momento en
que se declare la enfermedad puede resultar ms complicada,
porque ignoramos cmo se comportan las placas y ovillos en
personas sanas o en sujetos con otras enfermedades.
En otros experimentos se estn identificando factores que
podran contribuir al pronstico del avance de la enfermedad.
Por ejemplo, Nikolaos Scarmeas, de la Universidad de Colum-
bia, y colegas han informado recientemente al respecto de
312 nuevos pacientes diagnosticados de Alzheimer, a quienes
siguieron, en promedio, durante seis aos. Cuantos ms aos
de escolarizacin formal haban tenido los pacientes, tanto ms
veloz fue el declive de sus memorias, lo que respalda conclu-
siones de estudios anteriores menos amplios, dice Scarmeas.
Segn ste, aunque las personas de ms elevada educacin
sucumben ms tardamente al Alzheimer tal vez, porque
SPL / AG. FOCUS

logran compensar ms fcilmente las minusvalas de las fases


iniciales, los resultados indican que tal retraso puede entraar
el costo de contar con menores reservas para hacer ms lento
el progreso del mal desde el momento en que la enfermedad
La prediccin de prdida tisular (representada simblicamente a la izquierda) acaba por abrirse paso.
es cada vez mejor. J. R. Minkel

Mente y cerebro 20/2006 5


Verlo, asirlo
C uando abrimos los ojos y alargamos el brazo para acallar
el despertador, se activan dos sistemas cerebrales: uno
reconoce el reloj; el otro, gua la mano. Aunque se tena noticia
desde hace mucho de esta disociacin entre los sistemas de
reconocimiento y de guiado, no haba sido posible observar a
uno y otro en accin. Ahora Lior Shmuelof y Ehud Zohary, de la
Universidad Hebrea de Jerusaln, se han valido de la tcnica
de resonancia magntica funcional para observar en accin en
voluntarios humanos tal dualidad.
Los sujetos contemplaron vdeos de manos que entraban
en la pantalla desde uno de los lados y asan objetos situa-
dos en lado contrario. La mayora de los estudios realizados
anteriormente sobre los dos sistemas visuales se efectuaron
explica Shmuelof sobre individuos que haban sufrido una
lesin cerebral. Quienes padecan de agnosia eran incapaces
de reconocer objetos, mientras quien sufra de ataxia podan
reconocer los objetos, pero no eran capaces de guiar sus ma-

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nos para asirlos. Shmuelof afirma que su trabajo con Zohary
es el primero que pone a prueba individuos en quienes ambos
sistemas funcionan normalmente.
Nuestro estudio permiti confirmar que existen dos siste-
mas, dice Shmuelof, pero, tambin, hizo ver que este modelo
es demasiado simple. Ciertas regiones parietales del cerebro,
El cerebro despechado asociadas con la planificacin de asir objetos, participan tambin
en la observacin de acciones efectuadas por otros (la mano

C asi todos nosotros sabemos por experiencia cunto dolor y


congoja se siente tras una ruptura amorosa. Pero ahora
los cientficos conocen tambin su imagen. Helen Fisher, an-
de la pantalla) para asir objetos. El equipo ansa determinar
qu funcin cumple esta doble actividad.
Jonathan Beard
troploga de Universidad de Rutgers, y varios colegas neuro-
cientficos han observado ciertas correlaciones interesantes tras
escanear los cerebros de 10 mujeres y de 5 hombres afligidos
por la prdida de un amor.
Los investigadores situaron a cada uno de los afligidos proban-
dos en un escner de resonancia magntica funcional. Cuando
les pidieron a los voluntarios que contemplasen una fotografa
de su perdido amor y una imagen neutra, observaron que las
mismas reas que intervienen en un nuevo amor por ejemplo,
el nucleus accumbens que regula las recompensas seguan
estando activas cuando el infortunado miraba a su amor ido. Pero
tambin se activaban nuevas reas, entre ellas, las que regulan
los pensamientos obsesivo-compulsivos y la rabia, lo que sugera
un torrente de emociones contradictorias.
Tambin brillaron con fuerza las regiones de estrs. Ser recha-
zado en el amor se cuenta entre las experiencias ms dolorosas
que el ser humano puede soportar, afirma Fisher, quien sospecha
que tales reacciones cerebrales se van atenuando con el tiempo,
probablemente por diseo biolgico, tal vez para contribuir a la
propia defensa. Mas, si los individuos intiman con otras personas,
los procesos biolgicos recomenzarn de nuevo.
Jamie Talan

Por qu no podemos hacernos cosquillas?


L a respuesta se encuentra en la parte posterior del cerebro,
en una zona llamada cerebelo, que interviene en el control
de los movimientos. Nuestros estudios en el University College
sensaciones placenteras. Hemos descubierto que esas zonas
estn menos activas durante al auto-cosquilleo que cuando otra
persona nos hace cosquillas.
de Londres han demostrado que el cerebelo puede predecir las Estudios con robots han demostrado que puede conseguirse la
sensaciones cuando nuestro propio movimiento es su causante, sensacin de cosquilleo introduciendo un pequeo retraso entre
pero no cuando las causa el movimiento de otra persona. Por nuestro propio movimiento de inicio del cosquilleo con la mquina
tanto, cuando intentamos cosquillearnos, el cerebelo predice y el estmulo consiguiente. Desde luego, a mayor retraso, ms
la sensacin, y esa prediccin sirve para anular la reaccin al intenso se percibe el cosquilleo. As pues, puede usted hacerse
cosquilleo de otras zonas del cerebro. cosquillas, si est dispuesto a adquirir una pareja de robots.
En la percepcin del cosquilleo intervienen dos zonas ce- Sarah-Jayne Blakemore
rebrales. La corteza somatosensorial predice el tacto, y la Instituto de Neurociencia Cognitiva,
corteza cingulada anterior procesa la informacin relativa a las University College, Londres

6 Mente y cerebro 20/2006


Mejor que a solas
C uando tres, cuatro o cinco personas se renen para
resolver un problema, es probable que logren mejores
resultados que los de un nmero igual de personas que tra-
bajen a solas, por separado, incluso aunque estos solistas
sean los ms brillantes virtuosos disponibles. Tal concluye
un equipo dirigido por Patrick R. Laughlin, de la Universidad
de Illinois.
Los investigadores enrolaron a 760 estudiantes en la reso-
lucin de complejos problemas de letras y palabras. Algunos
trabajaron individualmente, mientras que otros funcionaron en
grupos de dos, tres, cuatro o cinco personas. Los grupos de
tres, cuatro o cinco lograron mejores resultados que cualquier
coleccin de individuos.
El nmero es crtico, sin embargo. Los equipos de dos perso-
nas funcionaron al mismo nivel que dos individuos por separado,
lo que induce a pensar que un equipo as es demasiado pequeo
para alentar ese dinamismo que engendra una capacidad ptima
de resolucin de problemas. Tambin resulta interesante que los
grupos de tres, de cuatro y de cinco obtuvieron parejos logros
en mutua comparacin. No hubo ventajas al aadir nuevos
miembros a un tro.
Laughlin opina que, adems de las dificultades que se dan en
la vida laboral, la resolucin grupal de problemas podra mejorar
el rendimiento escolar. Es necesaria una investigacin ms
amplia para determinar si los grupos de estudiantes obtienen
mejores resultados que los individuos en el contexto escolar,

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y, de ser as, a qu edades y en qu tareas.
Mark Fischetti

Por qu algunos futuros padres sufren


unos sntomas propios del embarazo,
tales como vmitos y nuseas?
S on numerosos los factores desde sociales hasta hormo-
nales que podran desempear un papel en los efectos
secundarios caractersticos de las embarazadas, tales como
intervienen en las relaciones sociales, o bien podran ser el
resultado de esos procesos.
Estudios recientes demuestran tambin que algunas de las
nuseas, aumento de peso, cambios de humor e hinchazones, mismas hormonas que en las mujeres encintas fluctan re-
que a veces sufren los futuros padres. Esta situacin se conoce sultan tambin afectadas en los futuros padres. Los hombres
como couvade, palabra acuada con el verbo francs couver, con tasas ms altas de prolactina, causante de la lactancia
que significa empollar o incubar. En toda una amplia gama femenina, presentan ms sntomas de couvade. La prolactina
de estudios y en toda una gama igualmente amplia de de- paterna provoca el descenso de la produccin de testosterona
finiciones de lo que constituye la couvade la estimacin de y esperma y alcanza su mximo justo antes del parto. En el
su frecuencia vara desde menos del 20 por ciento a ms del padre cambian tambin los niveles de cortisol (una hormona
80 por ciento de los padres en ciernes. esteroide que se secreta como reaccin al estrs) y el estradiol
Este fenmeno no recibi atencin de los cientficos hasta y la progesterona, esteroides sexuales, aunque no tanto como
hace poco, generando toda una variedad de hiptesis. Como en la madre.
los dos miembros de la pareja experimentan juntos un cambio Por desgracia, an no sabemos si las conexiones presentes
en su modo de vida, los antojos y el aumento de apetito de entre los cambios hormonales y los de conducta obedecen a
una esposa embarazada podran preparar el terreno para el patrones causa-efecto o son simples correlaciones. No hay
aumento de peso, el ardor de estmago y las indigestiones del dudas de que la concentracin de testosterona es ms baja
marido. Las conversaciones domsticas podran variar desde entre los hombres que mantienen relaciones sexuales, por
la incapacitacin frustrante hasta una alegra esperanzada sin ejemplo, pero no est nada claro si a los hombres les baja la
lmites, como buscando aliento a la capacidad de tener un nio, testosterona tras iniciar la relacin, o si los hombres con menos
sentimientos de culpa por ser la causa del cambio sufrido por la testosterona es ms probable que entablen relaciones estables.
compaera y una auto-atencin egosta. Contribuiran tambin Tienta considerar a las hormonas como races biolgicas de la
los cambios en la actividad sexual y en las prioridades sociales, couvade, pero tambin podran influir igualmente otros factores
los das de baja en el trabajo, o la llegada de una suegra para sociales y emocionales. De un modo u otro, las cuestiones
una visita larga potencialmente estresante. planteadas en este terreno han ampliado discretamente los
Sugieren algunos estudios que los hombres que se identifican horizontes de la investigacin sobre los niveles de hormonas
profundamente con sus compaeras embarazadas y que son masculinas, la testosterona ya no es obviamente lo que resume
propensos a los sntomas de la couvade acaban desarrollando a un hombre.
un fuerte cario por sus hijos. Si tal fuese el caso, los sntomas Katherine E. Wynne-Edwards
podran estimular unos procesos biolgicos subyacentes que Universidad Queens de Kingston (Ontario)

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RETROSPECTIVA

Hippolite-Marie Bernheim
(1837-1919)
Crtica del concepto de hipnotismo de Charcot y psicoterapia sugestiva

Jos Mara Lpez Piero

N
acido en la ciudad alsaciana de
Mulhouse, Bernheim curs me-
dicina en Estrasburgo y ampli
sus estudios en Pars y en Berln. En
1878, tras la guerra franco-prusiana y el
traslado a Nancy de la Universidad fran-
cesa de Estrasburgo, obtuvo la ctedra
de clnica de su facultad de medicina,
que ocup hasta su jubilacin en 1910.
No fue un seguidor de los planteamien-
tos anatomoclnicos de la escuela de
Pars, sino de la mentalidad fisiopatol-
gica alemana, cuya visin dinmica del
organismo condicion su obra sobre el
hipnotismo y la psicoterapia.
Durante sus primeros aos en Nancy,
Bernheim realiz intentos de hipnotiza-
cin y experiencias sobre magnetotera-
pia, a los que se refiri en su madurez,
destacando que correspondan a una
poca en la que yo no conoca la suges-
tin y en la que atribua a los imanes
una accin que hoy creo puramente su-
gestiva. En 1882 comenz a utilizar el
mtodo de Ambroise Auguste Libeault,
que haba estudiado rigurosamente los
fenmenos del magnetismo animal e
introducido la sugestin verbal como
fundamento. Un ao ms tarde, public
su primer trabajo sobre el hipnotismo,
iniciando una amplia produccin es-
crita en la que destacan los libros De
la suggestion et ses applications la
thrapeutique (1886) e Hypnotisme,
suggestion, psychothrapie (1891). Sus
puntos de vista, opuestos desde el pri-
mer momento a los de Charcot, fueron
duramente criticados por los miembros
de la escuela de la Salptrire, dando
lugar a una clebre polmica durante
cerca de diez aos.
Frente a la concepcin del hipno-
tismo como una neurosis provocada,

1. PAGINA INICIAL de la ponencia


que Bernheim present en 1889 al Primer
Congreso Internacional de Hipnotismo.

8 Mente y cerebro 20/2006


Bernheim puso de relieve, de acuerdo al punto central de su labor crtica al que he observado. Sin la sugestin no
con las aportaciones de Libeault, que demostrar que los signos objetivos de he podido producirlos. Por ltimo, de-
una elevada proporcin de personas ps- la hipnosis, en los que Charcot haba ba- dic un captulo de su segundo libro a
quicamente normales podan ser hip- sado sus concepciones, eran fenmenos exponer la artificiosidad de la descrip-
notizadas. Tambin contradijo las tres sugeridos por el hipnotizador, que sin cin clnica de la histeria realizada por
fases propuestas por Charcot: Si no he darse cuenta provocaba los resultados Charcot, indicando la participacin de
aceptado como punto de partida de mis que esperaba encontrar. El fundamento factores sugestivos. Desminti el gran
estudios las tres fases del hipnotismo de esta crtica era la verificacin de la ataque histrico con una serie de expe-
histrico, tal como Charcot las describe, teora de Libeault sobre la sugestin: riencias, en alguna de las cuales utiliz
letargia, catalepsia y sonambulismo, es La sugestin, es decir, la penetracin enfermas de la Salptrire, en las que
porque no he podido comprobar por de la idea del fenmeno en el cerebro mediante la sugestin produjo crisis his-
mis observaciones la existencia de esos del sujeto por la palabra, el gesto, la tricas variando a voluntad los sntomas
estados diversos como fases distintas. vista o la imitacin, me parece que es y el orden de las fases. Su conclusin
Desde estas discrepancias iniciales lleg la clave de todos los hechos hipnticos fue terminante: Creo que el ataque de
gran histeria que la Salptrire da como
clsico, desarrollndose en fases netas
y precisas como un rosario histrico,
es una histeria de cultivo.
Partiendo de la obra de Libeault,
Bernheim formul tres fundamentos
conceptuales de la psicoterapia sugesti-
va: el carcter relativo de los mtodos de
hipnotizacin, la peculiar individualidad
de cada hipnotizado y la sugestin en
estado de vigilia. En 1889 present al
Primer Congreso Internacional de Hip-
notismo la ponencia Valeur relative des
divers proceds provoquer lhypnose
et augmenter la suggestibilit au point
de vue theraputique, en la que comenz
destacando la paradoja de que existien-
do tantos procedimientos como hipnoti-
zadores, ya que cada uno tiene su propio
mtodo, todos consiguieran resultados
similares. Tras exponer sus anlisis de
los ms difundidos, lleg a la conclusin
de que todos los procedimientos, pases,
tocamientos y excitaciones sensoriales
son solamente efectivos cuando estn
asociados a la idea dada al sujeto o
adivinada por l... Impresionar al sujeto
y hacer penetrar la idea en su cerebro,
tal es el problema. En consecuencia,
resultaban innecesarias las minuciosas
reglamentaciones tcnicas, siendo acon-
sejable una prctica flexible adaptada
a las peculiaridades del mdico y el
enfermo: Cada operador debe llegar a
hacerse su propio modo... e igualmente
conviene que vare para adaptarlo a la
individualidad psquica de cada uno de
sus pacientes.
Bernheim tambin realiz un minucioso
anlisis de los fenmenos hipnticos y
de los diferentes tipos, grados y fases
que haban intentado sistematizarlos. En

2. PORTADA DEL LIBRO de Bernheim


cuyo ttulo corresponde a su trayectoria
desde que asimil las aportaciones de
Libeault hasta la formulacin de estos
tres fundamentos conceptuales de la
psicoterapia sugestiva.

Mente y cerebro 20/2006 9


3. MUJERES HIPNOTIZADAS en la
Salptrire mediante ruidos intensos.
Grabado copiado de una fotografa en
tudes cliniques sur lhystro-pilepsie (1881)
de Paul Richer.

las teoras de la ms prestigiosa escuela


neurolgica de Francia e incluso del
mundo. De esta forma, la influyente
Gazette Hebdomadaire resumi en cinco
lneas casi despectivas la comunicacin
de Bernheim en Rouen y, al ao siguien-
te, una personalidad ajena a la medicina,
el filsofo Paul Janet, se permiti inva-
lidar en una revista cultural las ideas
expuestas por Bernheim en un folleto
que adelantaba parte de lo que despus
su libro de 1891, desde una perspectiva y en la concentracin de la atencin en sera su primer libro, con el sencillo
diametralmente opuesta a los cuadros torno a una idea, que explic en el plano argumento de que no encajaban en el
tpicos y regulares de la escuela de la psicolgico, por la debilitacin momen- esquema de las tres fases del grand
Salptrire, neg la existencia de datos tnea del control de la razn sobre las hypnotisme de Charcot. La doctrina
clnicos que permitieran su diferencia- ideas presentes en la conciencia y en de la Salptrire pareca, en efecto, tan
cin y ordenacin. Atribuy la falta de el neurofisiolgico, por la disminucin indiscutible para todo un ambiente, que
regularidad a la decisiva influencia en de la actividad funcional de la corteza no pudieron ser valorados en este mo-
cada caso de la peculiar individualidad cerebral: Todo aquello que disminuye mento inicial hechos tan significativos
del sujeto hipnotizado, su grado y modo la actividad de las facultades racionales, con una perspectiva posterior como la
especial de sugestibilidad: No hay un todo lo que suprime o atena el con- desercin de Amde Dumontpallier,
estado hipntico especial, no hay ms que trol cerebral, refuerza por una parte la jefe clnico del hospital parisino de la
sugestibilidades diversas que podemos de- credulidad y por otra exalta el automa- Piti que se haba destacado durante
mostrar, que afectan las diversas funciones tismo cerebral, es decir, la aptitud de los aos 1881 y 1882 como uno de los
motoras, sensitivas, ideativas, emociona- transformar la idea en acto. ms fieles partidarios de las ideas de
les, de cumplimiento de actos; cada sujeto El ttulo de su libro de 1891, Hyp- Charcot, llegando en sus estudios a
presenta acerca de estas funciones una notisme, suggestion, psychothrapie, autnticas caricaturas del cientificismo
impresionabilidad especial... Cada sujeto corresponde a su trayectoria desde que de la Salptrire. El 27 de octubre de
tiene una individualidad sugestiva. asimil las aportaciones de Libeault 1883, en una sesin de la misma Socit
La falta de relacin entre los diversos hasta la formulacin de estos tres funda- de Biologie que hasta entonces haba
grados del sueo y, sobre todo, la po- mentos conceptuales de la psicoterapia escuchado sus comunicaciones acordes
sibilidad de producir fenmenos como sugestiva. De acuerdo con su mentalidad con la doctrina de la neurosis hipn-
los hipnticos en estado de vigilia le fisiopatolgica, afirm que la sugestin tica, Dumontpallier tom como punto
condujo a considerar que el sueo o produce efectos ideodinmicos, es de partida las experiencias expuestas en
la idea de sueo no es ms que uno decir, la realizacin automtica de la Rouen por Bernheim dos meses antes y
de los fenmenos obtenidos... sin que idea sugerida una vez aceptada por se declar total partidario de la suges-
este fenmeno sea ni preludio obligado el cerebro, mediante un mecanismo de tin en estado de vigilia como mecanis-
ni mecanismo generador de los otros, inhibicin o dinamogenia del corres- mo explicativo de todos los complejos
que pueden estar disociados del sueo, pondiente centro cerebral. fenmenos que haba estudiado en sus
como igualmente pueden estarlo entre En la reunin de la Asociacin Fran- anteriores intervenciones. No sabemos
s. Por otra parte, estudi fenmenos cesa para el Progreso de las Ciencias la reaccin de Charcot y sus discpu-
similares en estados patolgicos, no que tuvo lugar en Rouen el 20 de agosto los ante tan radical cambio de frente.
slo en las neurosis y en la catalepsia de 1883, Bernheim inici sus comuni- Aparte de la natural indignacin, quiz
y el sonambulismo espontneos, sino caciones al mundo cientfico acerca de se sintieran inclinados a experimentar
tambin en las psicosis, los tumores sus estudios sobre el hipnotismo y la un cierto alivio por la prdida de tan
cerebrales y en enfermedades infeccio- sugestin. Su consecuencia final sera el poco equilibrado partidario. Sin duda
sas, especialmente en la fiebre tifoidea. hundimiento de la doctrina de la Salp- hubiera sido distinto su estado de ni-
Confirm el carcter inespecfico de la trire sobre las neurosis, incluida la que mo si hubieran podido saber entonces
hipnosis al comprobar su semejanza con en ella se llamaba neurosis hipntica. que el camino de Dumontpallier lo se-
una serie de funciones automticas y Toda la construccin nosogrfica y se- guiran ms tarde importantes mdicos
reflejas habituales de la vida normal: miolgica que haban formulado Char- europeos, e incluso la opinin pblica
El estado normal, el estado fisiolgico, cot y sus discpulos se vendra abajo parisiense, llevando a Charcot al esta-
presenta de forma rudimentarias fen- por estar fundamentada en fenmenos do de indignacin y resentimiento que
menos anlogos a los que se observan sugestivos. Sin embargo, en un primer tan grficamente describe en su novela
en el hipnotismo. Cit como ejemplos momento, nada poda hacer pensar lo Historia de San Michele Axel Munthe,
tpicos las modificaciones de nuestro peligrosos que iban a resultar los puntos uno de tantos mdicos, como Freud, que
estado psquico en los estados emotivos de vista de un profesor provinciano para cambiaran la Salptrire por Nancy.

10 Mente y cerebro 20/2006


Oscilaciones
talamocorticales
durante el sueo
Durante el sueo, el electroencefalograma registra diferentes actividades oscilatorias.
El estudio de los mecanismos de generacin del electroencefalograma nos descubre
el funcionamiento del sistema nervioso central

Angel Nez

L
a actividad neuronal de la cor-
teza cerebral y del resto del
sistema nervioso central
(SNC) cambia durante el ci- PB Cx
clo de vigilia y sueo. Cambia tam-
bin el electroencefalograma (EEG),
que registra la actividad elctrica de
las clulas de la corteza cerebral. Du-
rante la vigilia y el sueo paradjico
predominan en el EEG actividades
con frecuencias rpidas, dentro de las
bandas de frecuencia beta y gamma
(> 15 hertz).
Existe, adems, el sueo de ondas
lentas (etapas 2 y 3-4 del sueo). En
Th-cx
su transcurso, el electroencefalograma
refleja diferentes actividades oscilato-
rias, generadas por la actividad de las
neuronas situadas en el tlamo y la
corteza. Las actividades en cuestin,
fundamentales para el procesamiento de
la informacin en el sistema nervioso
central, filtran la informacin irrelevante
que llega a la corteza. Durante el sueo
de ondas lentas (SL) el electroencefa-
lograma se caracteriza por la presen-
cia de ondas de < 4 hertz (banda de RE
frecuencias delta), de husos de sueo
(actividad oscilatoria a 7-14 hertz que
ANGEL NUEZ

aparece en el EEG en forma de brotes


con una duracin de 1-2 segundos) y de PPT-LDT
complejos K. Estos ritmos no aparecen
de forma aislada, sino que interaccio- 1. CIRCUITO SINAPTICO implicado en la generacin de las oscilaciones lentas del
nan entre s para dar lugar a un EEG electroencefalograma. La actividad de las neuronas talmicas de proyeccin cortical
caracterstico.
(Th-Cx), las neuronas del ncleo reticular talmico (RE) y las neuronas corticales (Cx)
En la generacin del electroence-
falograma es fundamental el circuito son fundamentales en la generacin del EEG, durante el sueo de ondas lentas. Estas
sinptico talamocortical, un bucle cons- neuronas reciben dos entradas sinpticas que modulan su actividad: desde los ncleos
tituido por neuronas talmicas, que se colinrgicos del puente (PPT y LDT) y desde el prosencfalo basal (PB).

Mente y cerebro 20/2006 11


2. MECANISMO DE GENERACION
DE LOS HUSOS DE SUEO. Los husos EEG
de sueo son una actividad oscilatoria
a 7-14 hertz que aparece en el EEG en
forma de brotes con una duracin de 1-2
segundos. Durante los husos de sueo, las Neuronas corticales

20 mV
neuronas reticulares descargan y provocan
potenciales sinpticos inhibidores (PSI)
rtmicos en las neuronas talmicas de
relevo. Estas, a su vez, disparan espigas
de Ca2+ de bajo umbral que provocan
Neuronas talmicas
potenciales sinpticos excitadores (PSE)

20 mV
de relevo
rtmicos en las neuronas corticales.

proyectan hacia la corteza cerebral, y


neuronas corticales, que a su vez se
proyectan de nuevo a las neuronas ta-
lmicas (figura 1). Neuronas reticulares
Las neuronas talmicas reciben otras talmicas
dos entradas sinpticas muy importan-

20 mV
ANGEL NUEZ

tes en el control de la generacin del


EEG: desde las neuronas del ncleo re- 0,5 s
ticular talmico y desde las neuronas de
los ncleos colinrgicos (PPT y LDT),
situados en el puente que controlan
la forma de descarga de las neuronas Por tanto, las neuronas talmicas de es suficiente para disparar una espiga
talmicas. Las neuronas corticales reci- relevo disparan potenciales de accin en de Ca 2+ de bajo umbral. Durante la
ben, a su vez, importantes proyecciones el rebote de los PSI rtmicos y trans- activacin de este potencial de accin
colinrgicas y GABArgicas desde el miten esta ritmicidad hacia la corteza de Ca2+, la corriente Ih se inactiva, para
prosencfalo basal (ncleo de Mey- cerebral. Tales potenciales de accin activarse de nuevo una vez agotado el
nert). Este circuito sinptico determina generan potenciales sinpticos excitado- potencial de accin. Se trata de un ciclo
qu tipo de actividad se genera en la res (PSE) y potenciales de accin a la que se repite siempre en el rango de
corteza cerebral y, por tanto, la apari- frecuencia de los husos de sueo en las 1-4 hertz y depende del nivel de hi-
cin de oscilaciones que caracterizan neuronas corticales, que se registran en perpolarizacin alcanzado en el poten-
el ciclo vigilia-sueo y se registran el electroencefalograma (figura 2). cial de membrana (figura 3, cabeza de
en el EEG. flecha). El nivel de hiperpolarizacin
Ondas delta del potencial de membrana en el que
El EEG durante el sueo lento Las ondas delta son otra de las activi- las neuronas talmicas oscilan a la fre-
Los husos de sueo es uno de los acon- dades rtmicas que caracterizan el EEG cuencia delta lo alcanzan las neuronas
tecimientos que caracterizan la etapa 2 durante el sueo de ondas lentas, lo talmicas de forma natural durante el
del sueo. Esta actividad oscilatoria se mismo en animales que en el hombre. sueo de ondas lentas.
genera por la descarga rtmica de las Clsicamente se ha considerado que se
neuronas situadas en el ncleo reticu- generan en las neuronas corticales, pues Potencial de membrana
lar talmico. Las neuronas talmicas cuando la corteza se aislaba del resto Los registros intracelulares en gatos
disparan brotes de potenciales de ac- del encfalo, el electroencefalograma durante el sueo espontneo muestran
cin de Na +, generados por espigas de presentaba gran cantidad de ondas a que su potencial de membrana se hi-
Ca 2+ de bajo umbral, a la frecuencia la frecuencia delta. perpolariza al comienzo del sueo de
de los husos de sueo. Sin embargo, se ha demostrado que ondas lentas y alcanza los valores ms
El neurotransmisor de las neuronas las neuronas talmicas pueden tambin negativos durante el SL con ondas lentas
reticulares talmicas es el cido gam- contribuir a la generacin de las ondas de gran amplitud. Por tanto, es lgico
ma-aminobutrico (GABA). Generan, delta del EEG porque tienen propie- pensar que estas descargas de neuro-
pues, potenciales sinpticos inhibido- dades electrofisiolgicas que producen nas talmicas se trasmitan a la corteza
res (PSI) en las neuronas talmicas de descargas de potenciales de accin a la cerebral y contribuyan a la generacin
proyeccin cortical, a la frecuencia de los frecuencia delta. Esta actividad talmi- de las ondas delta que aparecen en el
husos de sueo (figura 2). Por su parte, ca se genera por la activacin de una EEG, siempre que esta actividad se
las neuronas talmicas de relevo corti- corriente de Na+ y K+, denominada IQ inicie sincrnicamente en las neuronas
cal disparan espigas de Ca2+ a niveles o Ih, que, a niveles hiperpolarizantes talmicas.
hiperpolarizantes de su potencial de del potencial de membrana, tiende a En consecuencia, los registros in-
membrana, lo que significa que estas llevar ese potencial a niveles ms des- tracelulares de neuronas de la corteza
neuronas se hallan capacitadas para polarizados. cerebral de gatos anestesiados o sumi-
disparar espigas en la repolarizacin El cambio de potencial de membrana dos en el sueo espontneo presentan
provocada por los PSI. generado por esta corriente de iones PSE a la frecuencia de 1-4 hertz. Tales

12 Mente y cerebro 20/2006


EEG
3. MECANISMO DE GENERACION
DE LAS ONDAS DELTA DEL EEG. En
presencia de ondas delta en el EEG
predominan, en las neuronas reticulares
Neuronas corticales y corticales, oscilaciones del potencial de
membrana a frecuencias < 1 hertz. En las
neuronas talmicas de relevo predominan

20 mV
las oscilaciones delta a frecuencias de 2-4
1s hertz (cabeza de echa), que son abolidas por
la inyeccin de corriente despolarizante
Neuronas talmicas (echas verticales).
de relevo

20 mV
sorial. Por ejemplo, un estmulo tctil
2s
genera una descarga sincrnica en las
neuronas de la corteza somestsica pri-
maria y, posteriormente, la excitacin
Neuronas reticulares de las neuronas reticulares talmicas,
talmicas ocasionando la descarga del huso de
sueo (figura 4b).

20 mV
Para que se generen estas actividades
1s rtmicas en las neuronas talmicas y
corticales, su potencial de membrana
debe encontrarse a un determinado ni-
vel: despolarizado, para la generacin
de frecuencias beta y gamma, e hiperpo-
potenciales sinpticos son generados no lentas espontneo y en el EEG humano larizado, para generar frecuencias delta
slo por esta actividad delta talmica, durante el SL nocturno. o los husos de sueo.
sino tambin por la actividad de otras El prosencfalo basal contiene neu- El nivel del potencial de membrana
neuronas corticales; pensemos, por ronas colinrgicas y GABArgicas que de las neuronas talmicas est controla-
ejemplo, en las neuronas piramidales, se proyectan hasta la corteza. Esas c- do fundamentalmente por la proyeccin
que disparan brotes de potenciales de lulas nerviosas constituyen la principal colinrgica desde el PPT y el LDT. La
accin rtmicos que provocaran PSE fuente de acetilcolina para la corteza. actividad de estos ncleos es menor du-
rtmicos mediante proyecciones crti- Las proyecciones colinrgicas y GA- rante el sueo de ondas lentas que duran-
co-corticales. BArgicas modulan la actividad de las te la vigilia y el sueo paradjico. La
Adems, los registros en cuestin neuronas corticales y sus respuestas a entrada colinrgica genera una rpida
muestran una actividad ms lenta en estmulos sensoriales. Durante el sue- excitacin de las neuronas talmicas
las neuronas corticales a una frecuencia o generado por los anestsicos, las de relevo, a travs de la activacin de
< 1 hertz, que provoca despolarizacio- neuronas colinrgicas y GABArgicas receptores nicotnicos, y una excitacin
nes e hiperpolarizaciones rtmicas del oscilan sincrnicamente con las neu- de larga duracin, a travs de la acti-
potencial de membrana de las neuro- ronas corticales a una frecuencia delta vacin de receptores muscarnicos. En
nas corticales y que se correlaciona de < 1 hertz. cambio, la acetilcolina genera en las
con brotes de ondas delta en el EEG neuronas GABArgicas del ncleo re-
(figura 3). El complejo K ticular talmico una excitacin inicial,
La fase despolarizante coincide con El complejo K es otra de las activi- mediante la activacin de receptores
la presencia de potenciales sinpticos dades electrogrficas que caracteriza nicotnicos, y una inhibicin posterior,
excitadores o inhibidores simultnea- la fase 2 del sueo. Se distingue por mediante la activacin de otros recep-
mente. Eso significa que tanto las neu- una onda bifsica en el electroence- tores muscarnicos.
ronas excitadoras de la corteza como falograma, a la que suele seguir un Por consiguiente, el efecto de los
las interneuronas inhibidoras se hallan huso de sueo (figura 4a). La fase ncleos colinrgicos del puente es pro-
sincronizadas por este ritmo < 1 hertz. despolarizante del ritmo < 1 hertz se vocar el disparo tnico de las neu-
Tal actividad no aparece de forma registra en la superficie de la corteza ronas talmicas de relevo cortical y
aislada en las neuronas corticales, cerebral como una onda positiva, se- del ncleo reticular talmico y, a su
sino que ocurre sincrnicamente en guida por una onda negativa: refleja, vez, de las neuronas corticales, para
reas extensa de la corteza debido a pues, la excitacin e inhibicin de las as promover la transferencia de in-
las conexiones crtico-corticales. Por neuronas piramidales. formacin sensorial hacia la corteza
tanto, cuando se interrumpen tales Dotados de las mismas caractersticas cerebral. Durante el sueo de ondas
conexiones, no desaparece la ritmici- que los espontneos, los complejos K lentas, cuando disminuye la actividad
dad < 1 hertz, pero s la sincronizacin inducidos pueden generarse por la es- de los ncleos colinrgicos, se hiper-
entre diferentes reas corticales. La timulacin de otra rea cortical o por polariza el potencial de membrana de
actividad de < 1 hertz, demostrada en un estmulo sensorial (figura 4b). Lo las neuronas talmicas de relevo. Ello
el gato anestesiado, se registr luego habitual es que se deban a la activacin permite que se generen los patrones
en gatos durante el sueo de ondas cortical provocada por un estmulo sen- oscilatorios que aparecen en el EEG.

Mente y cerebro 20/2006 13


4. LOS COMPLEJOS K pueden aparecer a
espontneos o inducidos por diferentes
estmulos: registro del EEG durante el EEG
sueo espontneo en el hombre (a); un
C3
estmulo tctil (echa vertical) genera un
complejo K en la actividad de campo
P3

0,5 mV
cortical y la descarga rtmica de una
neurona de la corteza somestsica O1 +
primaria, a la frecuencia del huso de
sueo (b). Los ejemplos de complejos K C4
se muestran con echas rojas (a). P4 A1 A2
C3 C4

P3 P4

O2
La gla O1 O2

Durante mucho tiempo se supuso que el


nico elemento que generaba el electro- b 1s

encefalograma era la actividad neuronal.


Actividad de campo
Se ha demostrado, sin embargo, que las
clulas de la gla pueden modular la
actividad sinptica al secretar el neu-

1 mV
rotransmisor glutamato en respuesta a
la actividad neuronal. Se impone, pues,
considerar una nueva relacin entre las
clulas de gla y las neuronas. Neurona
La relacin de la gla con las neu-
ronas se plasma en la aportacin de
aqulla al electroencefalograma. Los
registros intracelulares y simultneos
de clulas de gla y neuronas corticales
ponen de manifiesto oscilaciones en sus
potenciales de membrana, sincrnicos 500 ms
con la actividad lenta cortical < 1 hertz
(figura 5). El acoplamiento elctrico
que existe entre las clulas de la gla

ANGEL NUEZ
sugiere que su actividad sincrnica
puede contribuir a la generacin del
electroencefalograma.

Oscilaciones del EEG


durante el sueo lento amplitud de los potenciales evocados sensoriales. Ahora bien, si un estmulo
Durante el sueo de ondas lentas las disminuye durante la fase 2 del sueo de inters suficiente llega al SNC, la
neuronas talmicas estn inhibidas. Su lento en comparacin con la vigilia; sincronizacin favorece que la respuesta
potencial de membrana se encuentra hi- la disminucin de la amplitud es an neuronal resulte ms intensa y despierte
perpolarizado por la disminucin de las mayor durante los perodos de fase 2 una respuesta conductual.
entradas colinrgicas excitadoras desde del sueo en los que abundan los husos La respuesta puede tener ciertas
los ncleos del puente. Por su parte, de sueo. ventajas. Durante el sueo de ondas
los husos de sueo y actividad delta Otra de las posibles funciones de las lentas, al SNC no le importa perder
provocan hiperpolarizaciones rtmicas oscilaciones durante el sueo de ondas resolucin. Acontece as al determi-
de las neuronas talmicas de relevo lentas es la sincronizacin de grandes nar la localizacin e intensidad de
cortical. grupos neuronales. Tanto los husos de un estmulo tctil. Ms decisivo que
Las neuronas talmicas disminuyen sueo como las oscilaciones delta ob- conocer si el estmulo sensorial de
su respuesta a los estmulos sensoriales servadas en la corteza adquieren, en marras indica algn tipo de peligro o
porque el potencial sinptico generado el encefalograma, una amplitud mucho si encierra un determinado contenido
por un estmulo difcilmente alcanza el mayor que las oscilaciones rpidas ob- informativo, resulta ser que sirva para
umbral de generacin de un potencial de servadas en vigilia o sueo paradji- despertar al individuo.
accin. Por tanto, la hiperpolarizacin co, lo que indica que tales oscilaciones Un ejemplo del aumento de la am-
de las neuronas talmicas determina que sincronizan una poblacin de neuronas plitud de la respuesta sensorial durante
se filtre el paso de los estmulos a la mayor. el sueo de ondas lentas lo hallamos
corteza. Una elevada sincronizacin de una en el complejo K. Durante la vigilia,
Estos resultados, demostrados en ani- extensa poblacin neuronal cortical un estmulo tctil produce un potencial
males anestesiados, han sido corrobo- comporta, a buen seguro, una mer- evocado de unos pocos microvolt de
rados en el hombre mediante registros ma en la finura del anlisis que estas amplitud que slo es perceptible en el
de potenciales evocados auditivos. La neuronas pueden hacer de los estmulos EEG si promediamos la respuesta a un

14 Mente y cerebro 20/2006


Actividad de campo Bibliografa complementaria
NETWORK MODULATION OF A SLOW INTRIN-
Neurona SIC OSCILLATION OF CAT THALAMOCORTICAL
NEURONS IMPLICATED IN SLEEP DELTA WAVES:
CORTICALLY INDUCED SYNCHRONIZATION AND
BRAINSTEM CHOLINERGIC SUPPRESION. M. Ste-
riade, R. Curro-Dossi y A. Nez en Journal of
Neuroscience, vol. 11, pgs. 3200-3217; 1991.
CELLULAR SUBSTRATES OF BRAIN RHYTHMS.
M. Steriade en Electroencephalography. Dirigido
por E. Niedemyer y F. Lopes da Silva, pgs.
27-62. Williams & Wilkins; Baltimore, 1993.
A NOVEL SLOW (< 1 HERTZ) OSCILLATION

20 mV
OF NEOCORTICAL NEURONS IN VIVO - DE-
Gla
POLARIZING AND HYPERPOLARIZING COMPO-
NENTS. M. Steriade, A. Nez, F. Amzica
1s en Journal of Neuroscience, vol. 13, pgs. 3252-
3265; 1993.
UNIT ACTIVITY OF RAT BASAL FOREBRAIN

10 mV
NEURONS: RELATIONSHIP TO CORTICAL AC-
TIVITY. A. Nez en Neuroscience, vol. 72,
pgs. 757-66; 1996.
LOW-FREQUENCY (< 1 HERTZ) OSCILLATIONS

2 mV
IN THE HUMAN SLEEP ELECTROENCEPHALO-
GRAM. P. Achermann, A. A. Borbely en

ANGEL NUEZ
0,2 s Neuroscience, vol. 81, pgs. 213-22; 1997.
THE K-COMPLEX: ITS SLOW (< 1 HERTZ) RHYTH-
MICITY AND RELATION TO DELTA WAVES.
F. Amzica y M. Steriade en Neurology, vol. 49,
5. OSCILACIONES LENTAS EN CELULAS DE GLIA. La actividad de campo y de una
pgs. 952-59; 1997.
neurona del rea 5 de la corteza oscila a la frecuencia de las ondas delta en un gato
EVENT-RELATED POTENTIALS TO TONES IN
anestesiado. El registro intracelular de una clula de gla cortical muestra oscilaciones en
THE ABSENCE AND PRESENCE OF SLEEP SPIN-
su potencial de membrana sincrnicamente con la neurona y con la actividad de campo. DLES. M. Elton, O. Winter, D. Heslenfeld,
En la parte inferior se muestra un detalle de las oscilaciones. D. Loewy, K. Campbell y A. Kok en Journal
of Sleep Research, vol. 6, pgs. 78-83; 1997.
THALAMOCORTICAL SYNAPSES. M. A. Cas-
nmero elevado de estmulos. En cam- Durante el sueo de ondas lentas tro-Alamancos y B. W. Connors en Progress
bio, durante el sueo de ondas lentas las neuronas talamocorticales expresan in Neurobiology, vol. 51, pgs. 581-606; 1997.
basta un solo estmulo para generar actividades rtmicas a la frecuencia de ELECTROPHYSIOLOGICAL CORRELATES OF
un complejo K observable en el EEG las ondas delta y de los husos de sueo, SLEEP DELTA WAVES. F. Amzica y M. Ste-
(figura 4b). debido a la combinacin de propieda- riade en Electroencephalography and Clinical
des electrofisiolgicas de esas clulas Neurophysiology, vol. 107, pgs. 69-83; 1998.
Facilitacin sinptica nerviosas y a sus conexiones sinpti- DYNAMIC SIGNALING BETWEEN ASTROCYTES
Por ultimo, importa recordar que la cas. La elevada sincronizacin de las AND NEURONS. A. Araque, G. Carmignoto
activacin sincrnica y rtmica de oscilaciones provoca su difusin a otros y P. G. Haydon en Annual Review of Physiology,
las clulas en la corteza durante las centros subcorticales, modificando su vol. 63, pgs. 795-813; 2001.
oscilaciones caractersticas del sueo actividad. Estas oscilaciones lentas son THE ROLE OF SLEEP IN LEARNING AND ME-
de ondas lentas puede provocar fen- tan importantes en el procesamiento MORY. P. Maquet en Science, 294, pgs. 1048-
menos de facilitacin sinptica. Por de la informacin que maneja el SNC 1052; 2001.
ejemplo, la estimulacin elctrica del como las oscilaciones ms rpidas del
tlamo a la frecuencia de los husos EEG observadas durante la vigilia o GLIAL AND NEURONAL INTERACTIONS DU-
de sueo, 10 hertz, insta una respuesta el sueo paradjico. Se trata, simple- RING SLOW WAVE AND PAROXYSMAL AC-
TIVITIES IN THE NEOCORTEX. F. Amzica y
cortical de intensificacin. Se trata mente, de que la actividad del SNC
M. Massimini en Cerebral Cortex, vol. 12, pgs.
de una estimulacin repetitiva de las se acomoda a otros niveles de neuro-
1101-13; 2002.
fibras talamocorticales. transmisores que originan cambios en
La respuesta cortical de intensifica- la descarga de las neuronas. ELECTROPHYSIOLOGICAL EVIDENCE FOR THE
cin insta potenciales sinpticos exci- EXISTENCE OF A POSTERIOR CORTICAL-PRE-
tadores, los PSE, que se generan en la FRONTAL-BASAL FOREBRAIN CIRCUITRY IN

corteza cerebral. Con ello se privilegia MODULATING SENSORY RESPONSES IN VISUAL


ANGEL NUEZ es profesor titular de biologa
AND SOMATOSENSORY RAT CORTICAL AREAS.
la aparicin de potenciales de accin celular de la facultad de medicina de la Uni-
L. Golmayo, A. Nez y L. Zaborszky en
y, por tanto, la incoacin de procesos versidad Autnoma de Madrid. All dirige un
Neuroscience, vol. 119, pgs. 597-609; 2003.
de consolidacin de la memoria o el laboratorio de electrosiologa interesado en el
aprendizaje. procesamiento de la informacin sensorial.

Mente y cerebro 20/2006 15


Sincronizacin
neuronal
Cmo decide el cerebro que algo resulta interesante? Los nuevos datos demuestran que las neuronas
descargan de manera conjunta y con una secuencia rpida para atraer la atencin de la conciencia

Andreas K. Engel, Stefan Debener en movimiento. Cuando se pidi a los Por otro lado, tambin podemos regu-
y Cornelia Kranczioch probandos que siguieran los pases del lar la atencin de una manera activa
equipo vestido de negro, 8 de cada 10 y voluntaria, por ejemplo, al espiar la

C
on una sonrisa socarrona, el reconocieron al gorila. conversacin de la mesa de al lado en
profesor anuncia un pequeo Como neuroinvestigadores de la cog- una fiesta ruidosa.
experimento: Ahora vern nicin deseamos averiguar qu se oculta William James estableci asimismo
ustedes un pequeo vdeo, en detrs de estos fenmenos: Qu ocurre estos dos tipos de atencin a los que
el que dos equipos juegan al baloncesto. en nuestro cerebro cuando nos concen- denomin ascendente y descendente.
Les ruego que cuenten cuntas veces se tramos voluntariamente en algo? Hay Segn el contexto, estos dos concep-
pasa el baln el equipo con la cami- alguna instancia en nuestra cabeza que tos tienen un uso muy diferente. La
seta blanca. Y, por favor, no hablen en decida qu informacin debe dirigirse a definicin ms habitual hace referencia
ningn momento con sus compaeros. la conciencia y qu otra, no? Cmo in- a la secuencia jerrquica de los procesos
Unos segundos ms tarde, aparece una fluyen nuestras intenciones, necesidades neuronales: en un proceso ascendente
pelcula muda sobre el teln del audito- y expectativas en lo que percibimos? los estmulos llegan de forma autom-
rio. Tres jugadores con camiseta oscura tica a nuestra conciencia debido a su
y otros tres con camiseta clara no paran Wundt, Helmholtz y James espectacularidad. En un proceso descen-
de corretear de un lado a otro. La psicologa se ocup desde el prin- dente el proceso inicial tiene lugar en
El pblico se mantiene quieto con al- cipio en averiguar la influencia que los los centros superiores del cerebro que
guna que otra risa. No es nada fcil fijar procesos de la atencin ejercen sobre la nos impulsan a prestar atencin activa
la vista en los blancos. Al cabo de unos percepcin. Ya en 1890, el filsofo y psi- a un estmulo determinado.
minutos, acaba la pelcula. Casi todos los clogo norteamericano William James Los trabajos de William James y
espectadores opinan que la tarea es muy (1842-1910) analiz en su conocida obra Hermann von Helmholtz a comienzos
sencilla. Alguno intercambia entre cuchi- Principios de Psicologa muchos rasgos del siglo XX propiciaron multitud de
cheos el nmero con los compaeros. esenciales de la atencin. Se basaba en estudios psicolgicos, pero la inves-
A continuacin, el profesor universitario los estudios de otros cientficos, como tigacin neurocientfi ca del tema se
se dirige de nuevo a sus alumnos: Qu por ejemplo Wilhelm Wundt (1832- inici mucho ms tarde: en 1985, el
les ha parecido el gorila? 1920) o el fisilogo berlins Hermann grupo de trabajo de Robert Desimone,
Silencio total. El vdeo empieza de nue- von Helmholtz (vase el recuadro Ins- del norteamericano Instituto Nacional
vo y a los pocos segundos se oye un mur- tantneas de la conciencia). de Salud Mental en Bethesda, observ
mullo entre la multitud: delante de todos La capacidad de la conciencia est por primera vez cmo la actividad de
se pavonea una persona con un disfraz de muy limitada, concluy James, por lo algunas neuronas de la corteza visual
mono. En todo momento visible, el gori- que no podemos prestar atencin simul- de los macacos de la India se modificaba
la no se mueve detrs de los jugadores, tnea a todo. La atencin representa, segn la atencin. Estos experimentos
no, se queda en medio del tumulto y se ms bien, un mecanismo de seleccin resultan muy laboriosos porque no es
golpea triunfante el pecho. que concentra la conciencia en determi- necesario narcotizar a los animales sino
Cuando los dos psiclogos Daniel J. nados estmulos para procesarlos de ma- que deben participar activamente en el
Simons y Christopher F. Chabris, de nera eficaz. Adems, este investigador experimento. Por suerte, el cerebro no es
la Universidad de Harvard, proyectaron separ diversas variantes de la atencin. sensible al dolor, por lo que los monos
esta pelcula a los probandos en 1999, La atencin se dispara sola ante un no sienten las sondas implantadas.
se sorprendieron mucho: uno de cada olor penetrante, una sirena de la poli-
dos no haba visto al monstruo peludo la ca o una mujer que se pasee, con un Monos atentos
primera vez. Cmo era posible? Quiz vestido de noche color rojo intenso, en Robert Desimone y su colaborador Jeff
los participantes se haban concentra- medio de hombres vestidos de gris o de Moran descubrieron que algunas neu-
do tanto en los jugadores blancos que negro; todos estos estmulos despiertan ronas del rea V4 de la corteza visual
haban extinguido los objetos oscuros nuestra atencin sin ningn esfuerzo. regin esencial para la percepcin de

16 Mente y cerebro 20/2006


los colores descargan con ms rapi- der Malsburg propuso una solucin al si se presentan dos objetos distintos.
dez si el animal de experimentacin problema de la asociacin. La sincro- La sincronizacin tiene lugar con osci-
se concentra en una barra coloreada. nizacin exacta de las actividades de laciones rpidas del potencial con una
En cambio, estas mismas neuronas se distintas neuronas podra servir para frecuencia caracterstica, entre 30 y 100
activan bastante menos si se presentan agrupar estas asociaciones las deno- hertz, franja que los investigadores del
las barras a los monos pero stos no minadas assemblies que colaboran cerebro denominan banda gamma.
les prestan atencin. con tanta eficacia. Los impulsos elctri- A comienzos de los aos noventa,
Los datos de Desimone resultaron cos de neuronas de la misma asociacin poco despus de que se hubiera es-
trascendentes pues demuestran que un funcional estaran, segn su hiptesis, tudiado mejor la descarga sincrnica
proceso mental, como la regulacin acti- sincronizados con una exactitud asom- neuronal, el premio Nobel de medicina
va de la atencin, se puede fijar en unas brosa, en cuestin de milsimas de Francis Crick (1926-2004) y el neuro-
cuantas neuronas. A continuacin, los segundos. Todas las neuronas, que se informtico californiano Christof Kock
estudios de la atencin experimentaron ocupan de distintos aspectos de la per- ampliaron la hiptesis de Malsburg.
un impulso enorme. As, otros investi- cepcin del mismo objeto, pueden vibrar Slo las seales del equipo neuronal
gadores demostraron ms tarde que la con la misma cadencia. La propiedad especialmente bien coordinado tenan
atencin activa no slo se refleja en comn de las caractersticas se manifies- la fuerza de penetracin suficiente para
las etapas de procesamiento superior ta, pues, con un ritmo conjunto. alcanzar la conciencia; ste era el pos-
del sistema visual, como el rea V4, Muchsimos grupos de trabajo, entre tulado de los dos investigadores. Hace
sino que sus efectos alcanzan los niveles otros el de Wolf Singer, del Instituto 15 aos, estas afirmaciones parecan una
jerrquicos inferiores del procesamiento Max Planck de Investigacin Cerebral provocacin porque no exista ningn
del estmulo cortical. de Frankfurt, han demostrado en los dato emprico directo que las probara.
ltimos aos que este ballet neuro- Entre tanto, diversos experimentos
Descarga sincrnica cerebral nal de Malsburg existe. Andreas Engel, confirman la hiptesis de Crick-Koch.
Todos estos estudios asocian la atencin Peter Knig y Wolf Singer realizaron, Pascal Fries, hoy en el Centro Don-
slo a un incremento de la tasa de des- a finales de los aos ochenta, un ex- ders de la ciudad holandesa de Nime-
carga neuronal. Los hallazgos neurobio- perimento muy revelador. Se present ga, Wolf Singer, Andreas Engel y otros
lgicos ms recientes se dirigen en una un patrn diferente de barras a un gato colaboradores del Instituto Max Planck
direccin totalmente opuesta: existe otro (vase la figura 2). Cuando se ofrece al de Frankfurt realizaron algunos experi-
aspecto importante en los procesos de animal un nico objeto como estmulo, mentos entre 1995 y 1998. Utilizaron
atencin, a saber, la posibilidad de sin- la sincronizacin entre las neuronas del para ello un paradigma experimental
cronizar la actividad o, de manera ms sistema visual, analizadoras de las ca- con el que se puede analizar la com-
precisa, los tiempos de los potenciales ractersticas del objeto, es muy intensa. petencia binocular: si se ofrecen dos
de accin de las diferentes neuronas. Sin embargo, este ritmo comn se rompe imgenes muy distintas al ojo izquierdo
Muchos neuroinvestigadores suponen,
desde hace ya algunos aos, que aqu
reside la solucin al mayor problema
de la investigacin de la conciencia, el
llamado problema de asociacin. Resumen/Fundamentos neuronales de la atencin
Supongamos que aparece de repente
sobre la mesa un saltamontes. Antes Cuando dirigimos nuestra atencin sobre algo, se sincroniza la actividad de
de que el animal tome una conciencia las neuronas que se ocupan de ese objeto. Al parecer, ste es un requisito
tridimensional, deben activarse regiones previo para que la informacin llegue a la conciencia.
del cerebro separadas entre s. Una pro- La atencin activa mejora la sincronizacin: si estamos atentos a la aparicin
cesa el color, otra el tamao, la tercera de un objeto, entonces sincronizamos las neuronas correspondientes con
la profundidad espacial y as sucesi- antelacin y propiciamos la transmisin de los datos.
Todo indica que el cerebro se responsabiliza de una anticipacin neuronal
vamente. Cmo une el cerebro todas
constante, que no slo depende de los estmulos externos sino tambin de la
estas caractersticas distintas en una sola
dinmica cerebral interna. Por eso, nuestras intenciones, expectativas o estado de
imagen, la del saltamontes verde? nimo inuyen en el modo en que percibimos y vivimos nuestro entorno.
Hace ms de 20 aos que el neuro-
informtico de Bochum Christoph von

Mente y cerebro 20/2006 17


S T U A Z
A S R J S
F C H L P

DIRE

A DA
Instantneas de la conciencia Z N F CFI V

IR
C
ON M
A
X DE E
L
Hermann von Helmholtz (1821-1894) realiz un descubrimiento W G +F
interesante a travs de un experimento sencillo, pero ecaz: peg OC
en la pared de su laboratorio una pantalla con letras. Si se acercaba, U Q L O DE L N G
la mayora de las letras se quedaba en la periferia de su campo A
B ENCIO O
AT
visual. Luego, oscureca la habitacin, regresaba a su posicin e S K M

SIGANIM, SEGUN GAZZANIGA, IVRY, MANGUN; COGNITIVE NEUROSCIENCE, THE BIOLOGY OF THE MIND, NORTON & CO, 2002
N
iluminaba la pared durante fracciones de segundo con las chispas
elctricas de una lmpara de arco voltaico. Y A E D I
Fascinado, Helmholtz comprob que, sin despegar los ojos
del centro, marcado con una cruz, poda reconocer los sm- Z W R H
bolos de una determinada parte de la pantalla si poco antes
de apagar la luz diriga su atencin a ellos. No as el resto de
las letras de la pantalla. Lo que Helmholtz descubri, gracias
a ese experimento, fue la selectividad espacial de la atencin.
Hoy sabemos ya que estas aplicaciones ocultas de la aten-
cin no reconocibles para un observador externo se dan
tambin en la audicin y el tacto.
Las observaciones de Helmholtz inspiraron a investigadores
posteriores, quienes compararon la atencin con un proyector
psquico que ilumina los estmulos como el cono luminoso
de una linterna y los hace conscientes. Con esta metfora
se asocia tradicionalmente la idea de que el rea iluminada por
el proyector tiene que relacionarse con el espacio y, por
consiguiente, slo debe existir un proyecto nico e indivisible,
dada la capacidad limitada de nuestro sistema de atencin. Por
este motivo, jams podremos contemplar simultneamente, en
nuestro campo visual, objetos situados a una distancia diferente,
sino de manera sucesiva.
Esta teora era admitida hasta hace muy poco tiempo. Sin
embargo, los datos ms recientes de la investigacin revelan
que no siempre sucede as. Los experimentos de doble tarea, LINTERNA EN LA CABEZA? Hermann von Helmholtz ofreci,
como los llevados a cabo en 2002 por FeiDei Li y Rufn
VanRullen, del Instituto de Tecnologa de California, lo con- ya en sus experimentos, un modelo clsico de la atencin: segn
rman. En los ensayos en cuestin, los voluntarios deban este modelo, la atencin se asemeja a un proyector que ilumina
resolver tareas de percepcin con formas geomtricas que se en la conciencia los estmulos contemplados. Sabemos ahora
fundan en el centro de una pantalla. Al mismo tiempo, se les que podemos dirigir simultneamente nuestra atencin a sitios
solicit que indicaran si se vea algn animal en las fotogra- diferentes sin ningn problema.
fas naturales, que aparecan brevemente en la periferia de la
pantalla; para asombro de los investigadores, los probandos
resolvieron la tarea. durante un cuarto de segundo. Por eso, no es muy probable
Los experimentos del grupo dirigido por Matthias Mller, de que las personas dirijan su foco de atencin, en un espacio tan
la Universidad de Leipzig, efectuados en el ao 2003, demuestran exiguo, primero a una posicin y luego a la otra.
tambin que la atencin visual se puede dirigir simultneamente El registro de las corrientes cerebrales con el EEG puso,
y sin problemas a dos objetos diferentes. Los investigadores asimismo, de maniesto que la elaboracin atenta de los estmu-
presentaron a sus probandos smbolos geomtricos en cuatro los presentados en las posiciones escogidas se desarrollaba de
lugares diferentes de una pantalla. Los participantes deban saber manera simultnea. En el futuro no debera hablarse ya de la
si apareca simultneamente un 8 en dos de las posiciones atencin como un proyector oscilante, sino entendida como
indicadas. Para la mayora de los probandos no supuso ningn una combinacin de instantneas con las que nuestro cerebro
problema este ejercicio, aunque los smbolos slo aparecieran toma conciencia de todo lo importante.

y al derecho a travs de unas gafas es- Competencia binocular lo que se refiere a la tasa de descar-
peciales, no es posible fusionarlas con Cmo se refleja la competencia bino- ga, los dos equipos de neuronas no se
una percepcin nica. Esta situacin cular en el plano neuronal? Nosotros diferenciaban entre s. Estos resultados
dual la resuelve el cerebro tratando comparamos dos grupos de neuronas de demuestran que la intensidad de la sincro-
preferentemente la informacin de uno la corteza visual de un gato: uno de ellos nizacin neuronal influye decisivamente
de los ojos y suprimiendo la del otro. se ocupa de los rasgos de la imagen en el procesamiento de las seales que
Por eso, los probandos slo reconocen izquierda y el otro, de los de la derecha. entran en el cerebro y, en consecuencia,
una de las imgenes. En primer lugar, Segn la conducta del animal, podamos en la percepcin consciente.
se representa una de las imgenes y, interpretar qu imagen estaba percibien- Pascal Fries demostr hace algunos
unos segundos ms tarde, la otra. Esta do en ese momento. Como se comprob, aos que la regulacin activa de la aten-
oscilacin regular de la percepcin la sincronizacin neuronal en el lado cin tambin influye en la sincroniza-
ocurre sin que se modifiquen los es- de la imagen ganadora era siempre cin gamma. Este investigador trabaj
tmulos externos. mayor que en el de la perdedora. Por en el laboratorio de Robert Desimone

18 Mente y cerebro 20/2006


CORTESIA DE DANIEL SIMONS. DE SIMONS, CHABRIS
EN PERCEPTION, VOL 28, PAGS. 1059-1074; 1999
1. EFECTO ASOMBROSO. Pdale a un amigo, antes de ver el vdeo, que cuente los
con monos a los que se les haba adies- pases que se dan los jugadores vestidos de blanco. Es muy probable que ni siquiera se d
trado para dirigir su atencin sobre un cuenta del mono!
lugar concreto de la pantalla al recibir la
seal; poco despus, se funda el estmu-
lo deseado. Si el estmulo apareca en el
lugar esperado, las oscilaciones gamma
eran mucho ms acusadas. En cambio, Neuronas con descarga sincronizada
la sincronizacin se debilitaba en cuanto
los animales de experimentacin ponan
su atencin en otros estmulos.
Estas mediciones con electrodos im-
plantados slo se pueden practicar entre
seres humanos durante la ciruga cere-
bral. Por eso, para medir la actividad
gamma solemos basarnos en la electro-
encefalografa (EEG, vase el recuadro
Neuronas con descarga sincronizada).
Hace poco realizamos un experimento
de atencin en el que ofrecimos a los
probandos una secuencia rpida de letras
que aparecan durante una dcima de
segundo en una pantalla. Casi todas ellas
eran oscuras, pero de vez en cuando
+
AMPLITUD DE LA SEAL

surgan letras verdes que los proban-


dos deban contar en silencio (vase
la figura 3). Tras analizar las seales
EEG registradas al mismo tiempo, se 0
comprob que slo el procesamiento
de las letras verdes se asociaba a un ESTIMULO
incremento en la actividad de alta fre-
cuencia en la regin gamma.
FRECUENCIA EN HERTZ

60
Neuronas expectantes
El efecto de la espera se refleja muy
bien en un experimento con estmulos 40
acsticos. Al escuchar una serie de to-
nos, prcticamente iguales, los proban- ESTIMULO
20
dos deban prestar atencin a aquellos
de diferente intensidad. Los estmulos
esperados potenciaron la actividad gam- TIEMPO DESDE EL COMIENZO DEL ESTIMULO
ma de alta frecuencia del cerebro: los
ruidos inesperados y altos, que atraen Las regiones activas del cerebro emiten seales elctricas que se pueden registrar
automticamente la atencin, carecieron con ayuda de electrodos implantados en el cuero cabelludo (parte superior
de este efecto. derecha ). Si se realizan estas mediciones EEG con muchos electrodos, es posible
La sincronizacin rtmica y reforzada reconstruir, a travs de procedimientos matemticos, el lugar donde se originan
CORTESIA DEL EQUIPO DE LOS AUTORES

de la banda gamma constituye, al parecer, las seales correspondientes (parte superior izquierda ). Los estmulos sensoriales
un buen indicador con independencia dan respuestas oscilatorias en el EEG (parte central ) que resultan de la actividad
del sistema sensorial que se evale de sincrnica de muchas neuronas. Se puede estudiar el reparto de frecuencias de
la atencin activa: cuando dirigimos ac- las seales medidas en cada electrodo y la modicacin de este reparto con el
tivamente la atencin a un estmulo, no tiempo, tras la aparicin del estmulo. Los colores intensos aumentan la actividad
en la zona correspondiente de tiempo-frecuencia (abajo ).
slo vara la tasa de descarga de cada
neurona sino que mejora tambin la

Mente y cerebro 20/2006 19


2. GATOS CON PROBLEMAS regiones del lbulo frontal superior y
lateral (corteza frontal) y en una regin
DE ASOCIACION. El animal de
del lbulo parietal superior (corteza pa-
experimentacin percibe, a la izquierda, rietal). Su participacin en la regulacin
dos barras que se mueven por la imagen atencional se conoce desde hace tiempo:
en distintas direccin (echas). Un grupo as, algunos pacientes, que han sufrido un
de neuronas direccionales de la corteza ictus en determinadas regiones del lbulo
visual responde al movimiento de la temporal, no pueden dirigir su atencin
primera barra y otro, al de la segunda. a determinadas partes del campo visual,
porque tampoco las perciben de modo
Las dos poblaciones neuronales descargan
consciente. Sin embargo, nos sorprendi

SIGANIM, SEGUN ANDREAS ENGEL


de forma independiente. Cuando se la diferencia hallada en el sistema lmbi-
contempla la barra vertical, en la imagen co, en concreto en el ncleo amigdalino
de la derecha, que se desplaza a la (amgdala), que interviene normalmente
izquierda o a la derecha, los dos grupos de en las reacciones emocionales. Al pare-
REPRESENTACION ESQUEMATICA neuronas sincronizan su actividad. cer, el control de la atencin y la eleccin
de las seales, que impulsan el estmulo
hasta la conciencia, depende tambin del
La atencin de los probandos durante estado de nuestro sistema emocional.
sincronizacin entre todas las neuronas el experimento revel claras lagunas: si Los experimentos descritos resuelven
que participan en la codificacin de este la X apareca muy poco despus de la otra pieza del rompecabezas en la bs-
estmulo, como una orquesta sinfnica letra verde un tercio de segundo no queda de las bases de la conciencia: la
que tras afinar cada instrumento, empieza era percibida en absoluto por la mitad oscilacin gamma, estrechamente aso-
a tocar al unsono. de los probandos. Si se prolongaba el ciada a la percepcin consciente, no slo
De qu manera pueden nuestras tiempo despus del primer estmulo, se depende de los estmulos externos, sino
intenciones y necesidades modificar la elevaba de nuevo la tasa de aciertos. tambin de la dinmica interna flexible
atencin? Gracias a la resonancia magn- del cerebro. Creemos que existe una an-
tica funcional (RMf) podemos localizar Letreros mal colocados ticipacin neuronal continua y activa de
las regiones del cerebro que deciden la Traducido a la vida cotidiana, esto los posibles estmulos. En verdad, Pas-
percepcin consciente de un estmulo. significa, por ejemplo, que las seales cal Fries y otros investigadores midieron
Para ello necesitamos un paradigma de de trfico colocadas una detrs de otra efectos de sincronizacin en las regiones
experimento en el que se puedan compa- se pasan ms fcilmente por alto. Si visuales antes de que se presentara el
rar dos estados: en el primero se dirige una persona conduce a 100 km/hora estmulo esperado por los animales.
la atencin a la percepcin consciente y se coloca un segundo letrero a unos Al parecer, ciertas regiones cerebrales,
del estmulo, y en el segundo, ese mismo 10 metros de otro cartel importante, este como la corteza frontal o el sistema
estmulo no llega a la conciencia. segundo incide en la laguna de atencin. lmbico, influyen en la sincronizacin
Nuestro grupo se sirvi del fenmeno Probablemente, sera mejor colocar los de las regiones sensoriales.
de percepcin de las lagunas atenciona- dos letreros juntos. Todos los estmulos que llegan al
les, en ingls attentional blink (parpa- Al final del experimento comparamos cerebro ponen en marcha patrones de
deo de la atencin). Para el experimento los resultados de la RMf de la siguiente acoplamiento temporales. Si stos se
volvimos a presentar una secuencia de manera: confrontamos a los probandos ajustan a las expectativas, se potencian
letras a los probandos en una sala de que haban percibido la X con aque- las seales correspondientes a travs de
resonancia magntica. Esta vez slo apa- llos a quienes se les haba presentado un efecto de resonancia y se retransmi-
reca una letra verde entre dos letras la X pero no la haban reconocido. ten. Si frustran la expectativa, se extin-
negras que cambiaban rpidamente y el Curiosamente, se observaron claras di- gue el mensaje neuronal transmitido.
probando deba indicar, al final de la ferencias de actividad en muy pocas Aplicado al experimento del gori-
prueba, si se trataba de una vocal (vase regiones cerebrales, entre ellas en dos la, esto quiere decir que los proban-
la figura 5). Al mismo tiempo, durante
el experimento, el probando deba prestar
atencin a la aparicin de una X negra
que se presentaba en distintos tiempos
despus del primer objetivo verde.
100
FRECUENCIA DE LA ACTIVIDAD

3. LETRA A LETRA. La atencin


CEREBRAL EN HERTZ

RESPUESTA
voluntaria se acompaa de ondas muy DE LA BANDA GAMMA
rpidas en el EEG. Si se pide al probando
CORTESIA DEL EQUIPO DE LOS AUTORES

que cuente las letras verdes que se


presentan en una secuencia de letras negras,
los estmulos contemplados desencadenan
ESTIMULO
una actividad de alta frecuencia en la
regin comprendida entre 30 y 100 hertz, 1
0 500
la denominada banda gamma.
TIEMPO DESDE EL INICIO DEL ESTIMULO
EN MILISEGUNDOS
20 Mente y cerebro 20/2006
SIGANIM, SEGUN EL EQUIPO DE LOS AUTORES
SFC
Red de seleccin PPC
pacientes esquizofrnicos se relaciona
LFC con anomalas en los acoplamientos de
la banda gamma. Sin embargo, el ce-
4. INSTIGADOR rebro sano no es ni mucho menos un
NEURONAL. Aunque receptor pasivo de noticias del medio,
la conciencia reclame la sino un sistema activo que se autorre-
AMY
gula a travs de una dinmica interna
interaccin de mltiples regiones
compleja. Nuestra experiencia, nues-
cerebrales, slo algunas de ellas tras intenciones, nuestras expectativas
despiertan ante lo que se presenta al y nuestras necesidades modifican esta
ojo psquico. Las lagunas atencionales dinmica y determinan la manera en que
obedecen, tal parece, a una red a la que percibimos y vivimos nuestro medio.
pertenecen, entre otros, las regiones Dicho de una manera exagerada, el
frontal (SFC, LFC) y parietal (PPC) y la yo contempla sobre todo sus propias
Area visual circunstancias. Y una de las estrategias
amgdala (AMY).
ms importantes consiste en seleccionar
de manera muy precisa a quin se le
concede acceso a la conciencia.
5. PARPADEO PSIQUICO. Si se pide dos esperan cualquier cosa menos la
a los voluntarios de un experimento presencia de un hombre disfrazado de
mono. Adems, sus cerebros se haban ANDREAS K. ENGEL es director del Instituto
que resuelvan dos tareas que se suceden
concentrado en los jugadores blancos. de Neurosiologa y Fisiopatologa de la Clni-
en muy poco tiempo, su atencin se ca Universitaria de Hamburgo-Eppendorf. STE-
Toda la informacin sobre los monos,
ve sometida a una dura prueba. Si el que llegaba a su retina, contradeca la FAN DEBENER trabaja en el Instituto MRC de
segundo estmulo se presenta de 200 a expectativa neuronal y era extinguida Investigacin de la Audicin en Southampton.
300 milisegundos despus del primero, sin miramientos. CORNELIA KRANCZIOCH es neuropsicloga
La sincronizacin neuronal aporta, en clnica del Centro sajn de Epilepsia de Ra-
las facultades para su reconocimiento
principio, orden al mundo psquico. deberg.
se derrumban. Slo cuando se dilata el
tiempo entre estmulos, se reconocen con En la realidad, los defectos cognitivos y
la incoherencia del pensamiento de los Bibliografa complementaria
mayor precisin.
GORILLAS IN OUR MIDST: SUSTAINED INAT-
PRIMER ESTIMULO SEGUNDO ESTIMULO TENTIONAL BLINDNESS FOR DYNAMIC EVENTS.
D. J. Simons y C. F. Chabris en Perception,
VOCAL? X? vol. 28, pgs. 1059-1074; 1999.
DYNAMIC PREDICTIONS: OSCILLATIONS AND
S YNCHRONY IN T OP -DOWN P ROCESSING.
100 A. K. Engel, P. Fries y W. Singer en Nature Re-
FACULTAD DE RECONOCIMIENTO

views Neuroscience, vol. 2, pgs. 704-716; 2001.


TEMPORAL BINDING AND THE NEURAL COR-
LAGUNAS DE ATENCION RELATES OF SENSORY AWARENESS. A. K. En-
(PORCENTAJE)

gel y W. Singer en Trends in Cognitive Sciences,


vol. 5, pgs. 16-25; 2001.
INVASIVE RECORDINGS FROM THE HUMAN
BRAIN: CLINICAL INSIGHTS AND BEYOND.
CORTESIA DEL EQUIPO DE LOS AUTORES

A. K. Engel et al. en Nature Reviews Neuro-


science, vol. 6, pgs. 35-47; 2005.
1 NEURAL CORRELATES OF CONSCIOUS PERCEP-
TION IN THE ATTENTIONAL BLINK. C. Kran-
100 200 300 400 500 600 700 czioch y S. Debener et al. en Neuroimage, vol.
DEMORA EN MILISEGUNDOS 24, pgs. 704-714; 2005.
ENTRE EL PRIMERO Y EL SEGUNDO ESTIMULOS

Mente y cerebro 20/2006 21


Una nueva imagen
del hombre
Comienza a congurarse una nueva disciplina que estudia la tica de las neurociencias
y las bases neurocientcas de la moral

Thomas Metzinger enfermedades genticas, que pueden cerebro es una vieja tradicin humana.
ser heredadas por los hijos, o en los Desde la infusin de hierbas medicina-

S
upongamos que el lector par- traumatismos craneales, que no pueden les hasta el peyote, en todas las pocas
ticipa, en calidad de persona originarse por casualidad. A las com- y culturas los hombres han tratado de
sana, en un estudio en el que paas de seguros no les alegran estos modificar su estado de conciencia.
se investiga, con tcnicas de diagnsticos fortuitos, pues han de cos- La moderna neurofarmacologa pone
formacin de imgenes, la relacin entre tear las eventuales revisiones mdicas en nuestras manos mejores medios para
la memoria a largo plazo y la estructu- posteriores. trucar nuestra mente. Se estn desarro-
ra de la personalidad. Al escanearle el La relacin ticamente correcta con llando los primeros potenciadores cogni-
cerebro se descubre, con gran sorpresa, estos diagnsticos casuales constituye tivos: frmacos que prometen aumentar
que debido a un tumor inextirpable le slo un ejemplo de los problemas con nuestra capacidad mental y la inteli-
quedan seis meses de vida. los que tiene que vrselas la neurotica. gencia general. Es previsible que dis-
Deseara el lector que se lo dijeran? Pero esa nueva disciplina se ocupa de pongamos pronto de medicamentos que
No sera preferible dejar pasar el tiem- mucho ms: la temtica de la neurotica mejoren el estado de alerta o la atencin,
po, vivir despreocupado hasta que apare- abarca desde la aplicacin militar de la memoria a corto plazo y la capacidad
cieran los primeros sntomas y retrasar los resultados de la investigacin en de concentracin.
lo mximo posible la noticia? Pero, no neurociencias hasta la transformacin Cree el lector que se ha de evaluar
tiene el lector derecho a no saber? Al de nuestra imagen del hombre; desde la de modo distinto una tesis doctoral re-
fin y al cabo, se ha ofrecido como sujeto poltica en torno a las drogas hasta las dactada bajo el influjo de tales medios
de control, no como paciente. Se le consecuencias sociales y culturales de modernos de dopaje mental, que otra en
podra permitir que siguiera conducien- las tcnicas innovadoras con las que el la que el doctorando se ha ayudado slo
do el coche, aunque no se sabe cundo hombre podra, en el futuro, extender, de los viejos mtodos de la ingesta de
aparecern las primeras manifestaciones manipular y controlar su propia mente caf y t? Deberan someterse en el fu-
del ataque? Deseara, quiz, que, en a travs del cerebro. turo al control de orina los universitarios
un caso as, se informara primero a sus La neurotecnia ser tambin, en mu- antes del examen oral de licenciatura?
parientes antes que a l mismo? chos casos, una tcnica de la concien- Otra categora que ir ganando en
Pngase ahora en el lugar del inves- cia. Por ese motivo, lo que en ltima importancia en el futuro son los fr-
tigador. Entre las personas de control instancia necesitamos es no slo neu- macos de estilo de vida. Supongamos
de un ensayo tpico suelen descubrirse, rotica, sino tambin una tica de la que existiese una pastilla sin apenas
hasta en un 40 por ciento de los casos, conciencia, es decir, una teora que nos efectos secundarios, ingerible a lo largo
anomalas cerebrales. De stas, presentan indique qu es un estado de conciencia de 30 o 40 aos sin crear adiccin. Una
importancia clnica directa entre el dos bueno. Los propios investigadores del pldora que le tranquiliza y le alegra,
y el ocho por ciento. El investigador de cerebro prestan atencin a los proble- que le hace sentirse durante todo el da
nuestro trabajo estudia la memoria; no mas ticos que surgen de su actividad mejor que muy bien y que le pone en
es ningn mdico radilogo. Podemos investigadora. la cara la magia de un sutil centelleo.
cargar sobre el investigador en cuestin el Le gustara tomarse una de estas pas-
peso de la responsabilidad de diagnosti- Refuerzo cognitivo tillas? Conoce usted a personas que,
car las graves alteraciones cerebrales, de La forma ms antigua de neurotecnia nos sin duda, deberan tomarse esta pldora,
consultar cuanto antes a los especialistas la ofrece el empleo, en fiestas rituales por ejemplo, su jefe?
y, dado el caso, informar a sus probandos, y ceremonias religiosas, de substancias
que quiz no lo desean? psicoactivas para curar enfermedades. La Poltica inteligente de drogas
Pueden verse afectados, amn de bsqueda de la euforia y el xtasis, de para el futuro
los voluntarios y el investigador, los mantenerse despierto y sentirse bien por Surgen nuevos problemas ticos ante
intereses de terceros. Pensemos en las medio de substancias que inciden en el la relacin entre el consumo legal y

22 Mente y cerebro 20/2006


SIGANIM
EN EL CENTRO, EL CEREBRO. Compete a la neurotica abordar los desafos que nos
presentarn el progreso del conocimiento y las aplicaciones de la investigacin del cerebro.
Tambin podra mostrar a un presunto
terrorista fotografas de campos de en-
trenamiento de Al Qaeda para descubrir
el ilegal de drogas. La industria far- existe demanda, se crea mercado. Que si ha estado all alguna vez. Pero de
macutica, en el desarrollo de nuevos este mercado sea legal o ilegal, podra igual modo podrase, como ya pasa en
medicamentos legales (por ejemplo, el ser irrelevante en el futuro. Por eso se EE.UU., sacar de la crcel a un inocente
modafinil, un estimulante), se plantea plantean tambin en este punto nuevas por medio de fotos y del controverti-
llegar a ciudadanos que demandan ese cuestiones para la neurotica. do mtodo de huellas dactilares del
tipo de recetas, pese a que no tienen cerebro, al evidenciarse que l no ha
necesidad clnica de ellos. El merca- La mente como objeto pblico visto jams ni a la vctima ni el lugar
do codiciado por la industria farma- Imaginemos el cuadro siguiente: En el de los hechos. En pocas palabras, el
cutica lo conforman los individuos aeropuerto de Frankfurt, la polica ha comn detector de mentiras ha quedado
que no se atreven a tomar sustancias apresado a un sospechoso, un presunto fuera de servicio por insolvente. Nuevos
psicoactivas ilegales y, sin embargo, agente secreto estadounidense. El poli- mtodos posibilitarn a la polica y a
quisieran incrementar su bienestar o ca tiene un ejemplar del manual secreto la justicia penetrar con mayor fiabilidad
su inteligencia. de los agentes del FBI, que slo utilizan en nuestra esfera mental ntima.
Seguir, por supuesto, existiendo el en su formacin los agentes del FBI y Pero, nos es lcito aplicar estos m-
mercado negro de drogas nuevas, cuyos que ninguna otra persona ha llegado a todos? Cun fiables son realmente?
posibles efectos secundarios peligrosos ver nunca. El polica puede blandirle Deberan autorizarse en las diligencias
nunca pasaron por controles clnicos. el manual. Ms an: puede descifrar, a policiales y como prueba juicial? La
La leccin de la ley seca nos en- travs de determinadas expresiones del neurotica se extiende, en efecto, a
sea que la represin gubernamental cerebro del sospechoso, si es o no la cuestiones que tienen tambin una di-
ejerce un control slo limitado. Donde primera vez en su vida que lo ve. mensin poltica.

Mente y cerebro 20/2006 23


si un sistema artificial le demuestra que
no slo est dotado de conciencia, sino
Con los acelerados progresos tambin de afectos y que, por tanto,
en las neurociencias adquieren merece su comprensin?

una importancia creciente Etica animal, hermandad,


las cuestiones ticas, jurdicas esclavitud o automatismo?
La investigacin moderna de la con-
y sociales. ciencia busca los correlatos neuronales
de la conciencia. Son aquellas caracte-
rsticas, apreciables en el cerebro, que
Judy Illes, directora bastan para que se formen determinadas
del programa de neurotica vivencias conscientes. Los primeros re-
sultados de la investigacin muestran
de la Universidad de Stanford. con creciente claridad que muchsimos
animales poseen tambin estos correla-
tos neuronales de la conciencia. La ca-
pacidad de percibir y tener vivencias no
aparecieron en el mundo con el hombre.
Poseen una larga historia de millones de
aos. No somos los nicos que podemos
sufrir experiencias dolorosas conscientes
Neurotica: un nuevo campo de investigacin o sentimientos negativos, como pnico o
miedo a la muerte. Los estudiosos del
La neurotica es una disciplina reciente, que se ocupa de problemas mo- conocimiento podan mostrar, adems,
rales que resultan del progreso del conocimiento de la investigacin del que ms de un animal por ejemplo,
cerebro en sus aplicaciones prcticas. el calamar es, de hecho, mucho ms
La neurotica investiga, adems, los orgenes evolutivos y los fundamen- inteligente de lo que suponamos hasta
tos neurobiolgicos de nuestra conducta moral: Qu zonas del cerebro ahora. Significa ello que deberamos
son competentes en la percepcin de una injusticia? Cmo surgen los ser todos vegetarianos? Qu estados
sentimientos morales de culpa y compasin o la disposicin a sacrifi-
de conciencia debemos imputar a los
carse? Cmo promovemos en los nios el desarrollo de estas reas
animales para lograr nuestros fines? La
cerebrales?
Planteamientos algo ms generales de la neurotica incluyen dimensiones neurotica se interesa tambin por la
culturales de la investigacin del cerebro. Qu consecuencias sociales moralidad de los experimentos con ani-
hay que esperar, si los humanos pueden controlar sus caractersticas males, no slo en clnica, sino tambin
psicolgicas y los contenidos de su conciencia gracias a las nuevas posi- en el marco de una investigacin sobre
bilidades de la tcnica? la conciencia.
La neuroantropologa es, en ltimo trmino, un campo parcial de la
neurotica que se ocupa especficamente del influjo ejercido por el aluvin Buenos y malos estados cerebrales
de nuevas perspectivas sobre la comprensin de nosotros mismos y la Los filsofos de la antigedad plantea-
imagen global del hombre. ron ya la cuestin de la vida buena. Se
trata no slo de acciones moralmente
ordenadas y de nuestro vivir en general,

Estados fenomnicos sintticos


Desde mi ptica filosfica, admito la
posibilidad de una conciencia artificial.
La misma teora del automodelo de la Puesto que la neurotica
subjetividad que propongo, seala, a
grandes rasgos, qu condiciones se han se entrelaza con el bienestar
de cumplir para generar en un sistema del individuo y de la sociedad,
no biolgico vivencias subjetivas. Ello
no empece que, al mismo tiempo y por su investigacin no debe
motivos ticos, me resista a la puesta encerrarse en una torre
en prctica de algo as.
Los investigadores que no comparten de marfil.
mis reparos ticos se disponen a produ-
cir no slo inteligencia artificial, sino
tambin conciencia artificial. Se subsu- Adina Roskies, filsofa
men en el campo de lo que se ha dado en en el College Dortmouth
llamar fenomenologa sinttica. Qu de New Hamshire.
haremos, si los robots exigen derechos
civiles? Cmo se comportara el lector,

24 Mente y cerebro 20/2006


Glosario Se trata de la imagen global
del hombre y de sus
Metatica: la disciplina bsica
propiamente losca, que se consecuencias poltico-culturales.
ocupa de qu son las normas La neurotica constituye
morales. A qu se reeren los
enunciados normativos (no slo una interfaz entre las ciencias
en la neurotica aplicada)? Exis-
ten hechos y cualidades morales? de la naturaleza y las
Podemos conocerlos? En qu ciencias del espritu.
se apoyan las exigencias ticas
concretas?
Neurotica descriptiva: exposi- Thomas Metzinger
cin y anlisis de las bases neu-
rolgicas de la conducta moral
humana.
Neurotica normativa: estudio
de los valores morales; en de- los constantes ataques de la jungla de y solidaridad, aunque no estn de
terminadas acciones y decisiones informacin de Internet. En las escue- moda [vase La visin materialista de
individuales tienen una funcin y, las podran organizarse cursos de con- la neurotica, en MENTE Y CEREBRO,
posiblemente, deben equilibrarse cienciacin para que nuestros nios se n.o 4, pg. 56].
en la aplicacin. sensibilicen ante la escasez de recursos Hasta ahora, la imagen cristiana del
y aprendan a desenvolverse con dicha hombre, a pesar de todas las disparida-
preocupacin. La neurotica abarca, pa- des de opinin, ha fijado por siglos la
rece claro, cuestiones particulares, de valoracin moral de las interacciones
mbito restringido, y problemas muy entre humanos. La antropologa neu-
sino tambin de los estados de concien- generales. rocientfica ha liquidado esta imagen
cia que consideramos buenos. Qu con- del hombre, pero sin aportar una teora
ciencia queremos moldear en nuestros Qu vendr tras la imagen alternativa capaz de sustituirla. Por eso,
hijos? Qu estado de conciencia nos es cristiana del hombre? ante los conocimientos de la moder-
lcito imponer a los animales? En qu La investigacin del cerebro nos ofrece na neurologa, no debemos mezclar el
estado de conciencia queremos morir? muchas posibilidades de mejorar nuestra ser con el deber y hemos de procurar
Qu estados de conciencia queremos vida. Traer consigo tambin un cambio mantener separadas las dos pregun-
eliminar de nuestra cultura y cules que- en la imagen global del hombre, mayor tas siguientes: Cmo es en realidad
remos fomentar e incorporar en nuestra que cualquier otra revolucin cientfi- el hombre? y Cmo debera ser el
vida social, con la ayuda de la moderna ca anterior. Neurociencias y teora de hombre en el futuro? Neurotica y
neurologa y ciencia del conocimiento? la evolucin hacen ms comprensible neuroantropologa tejen una relacin
Qu estados de conciencia se han de nuestra vulnerabilidad, nuestra finitud muy estrecha.
considerar legales en nuestra sociedad y nuestro origen intramundano. Para
y cules ilegales? Bremen Hans Flohr, la investigacin
Detallmoslo con un ejemplo, el del cerebro le ha cortado al hombre su THOMAS METZINGER es profesor adjunto
de la proteccin de nuestro cerebro raz divina. En esa perspectiva, Wolf en el Instituto para Estudios Avanzados de
ante el bombardeo de la publicidad y Singer ha vuelto a poner sobre el tapete Frankfurt y docente de losofa en la Univer-
ofertas de ocio. Resulta aconsejable conceptos filosfico-teolgicos clsicos sidad Johannes Gutenberg de Mainz.
disear entornos que nos defiendan de tales como abatimiento, humildad
Bibliografa complementaria
DER BEGRIFF EINER BEWUSSTSEINSKULTUR.
T. Metzinger en Jahrbuch 2002/2003 des Wis-
La incompatibilidad entre senschaftszentrums Nordheim-Westfalen, dirigido
por G. Kaiser. Wissenschaftszentrum NRW,
el enfoque intuitivo o religioso pgs. 150-171; Dsseldorf, 2003.
de la persona y el enfoque NEUROETHICS: MAPPING THE FIELD. Dirigido
de la neurologa tendr muy por S. Marcus. The Dana Press; Nueva York,
2004.
probablemente consecuencias EVERYDAY NEUROMORALITY. A. Roskies en
de gran alcance. Cerebrum, vol. 6, pgs. 58-65; 2004.
NEUROETHICS: THE PRACTICAL AND THE PHI-
LOSOPHICAL. M. J. Farah en Trends in Cognitive
Martha Farah, directora Sciences, vol. 9, pgs. 34-40; 2005.
del Centro de Neurociencia Cognitiva N EUROETHICS: DEFINING THE ISSUES IN
de la Universidad de Pennsylvania. THEORY, PRACTICE AND POLICY. J. Illes. Ox-
ford University Press; Oxford, 2005.

Mente y cerebro 20/2006 25


Acotaciones
epistemolgicas
al problema mente-cerebro
Durante siglos era incumbencia de los lsofos investigar nuestro mundo interior.
A esa tarea se han apuntado hoy los neurocientcos, con su instrumental experimentador

Michael Esfeld y Michael Herzog espacialmente expandida, las ideas, que, de una u otra forma, se encuen-
juicios y decisiones pertenecan a una tra representado en el cerebro; sea por

D
isputan un filsofo y un esfera inmaterial del espritu, a la que caso, el rbol plantado delante de la
neurlogo sobre cul de sus Descartes llam res cogitans. ventana.
disciplinas merece la supre- A la concepcin dualista se le hace Cmo llegan al cerebro estas infor-
maca. La filosofa busca, una objecin de peso: ante una dico- maciones? Al mirar en nuestro encfalo
en la oscuridad y con los ojos vendados, toma tan estricta del mundo, cmo slo vemos millones de clulas nerviosas;
un gato negro que no est en la habita- sera pensable que un espritu inmate- no observamos representaciones. No
cin, se burla el neurlogo. A lo que rial produzca movimientos del cuerpo? hay en la cabeza una cmara fotogrfica
responde el pensador: La investigacin Pero ste parece ser el caso de todas las que almacene retratos del entorno. Por
del cerebro busca, en la oscuridad y con acciones intencionadas del ser humano. ese motivo, cuando contemplo des-
los ojos vendados, un gato negro que Descartes, que reflexion largamente en de mi ventana el rbol, veo ese objeto
no est en la habitacin y... de pronto torno a ese problema, termin por situar en mi entorno, y no una imagen del
grita: ya lo tengo! la sede del encuentro entre cuerpo y rbol en mi cerebro.
El gato negro de marras es el espritu alma en la glndula pineal, la nica La teora de la copia, as se llama,
humano. Por ms que nadie niegue en parte del cerebro que no tiene par si- se basa en muchos experimentos de las
serio que exista, resulta, de hecho, di- mtrico. Pese a su creencia, no haba ciencias neurolgicas. Si se le presentan
fcil captarlo. Hace mucho que pasaron encontrado la respuesta concluyente a a un animal de laboratorio objetos de
los tiempos en que la filosofa poda la causalidad mental. su entorno y, a su vez, se miden las
reclamar para s sola el estudio del es- La mayora de los investigadores alteraciones de una o varias neuronas,
pritu. En nuestros das lo buscan los prefiere una hiptesis ms plausible: se acepta entonces que las clulas en
neurocientficos en las sinuosidades de los estados mentales slo pueden mo- cuestin codifican una imagen del ob-
nuestro cerebro, basados en la premisa ver algo porque se realizan en el cere- jeto. Pero se pasa por alto que los ani-
de que todo estado espiritual est inte- bro. Aunque supone ello un cambio de males del experimento podran tambin
grado por procesos cerebrales. Todos los postura de alcance histrico, no torna referirse intencionalmente a un objeto
pensamientos, sentimientos, conviccio- superflua la filosofa del espritu. Para de la percepcin.
nes y deseos se identifican con determi- abordar el modo de operar de nuestro Al igual que nosotros los humanos,
nados estados neuronales; se realizan pensamiento y de nuestra vida cons- los animales del ensayo no captan su
a travs de stos. Los investigadores del ciente, se requiere, hoy como ayer, de entorno pasivamente, como lo hara una
cerebro deberan poder, pues, explicar un anlisis conceptual preciso. Su omi- cmara. Si fuera as, no se explicara
todos los fenmenos mentales descu- sin ocasiona que los investigadores del por qu un animal reconoce un mismo
briendo su realizacin material. cerebro caigan, con sus experimentos, objeto pese a ofrecrsele en distintas
La popularidad de esos supuestos obe- en falacias mentales, de las que podra perspectivas. Las meras copias existi-
dece, en buena medida, a que solventan salvarles una prueba algo ms detallada ran inconexas unas al lado de otras.
un viejsimo problema filosfico, con de las ideas operativas en que se basan. El reconocimiento de que dos contor-
el que batall el filsofo francs Ren En qu consistan lo aclararemos con nos diferentes pertenecen a la misma
Descartes (1596-1650). Como dualista tres ejemplos: cosa constituye un acto de percepcin
defendi, al comienzo de la Edad Mo- activa.
derna, que el cuerpo y el alma eran Ejemplo 1: Representacin mental Reconocer un objeto no equivale a
dos substancias separadas y radicalmen- Percibir, pensar, querer; tales concep- hacer una copia del mismo: percibir es
te distintas. Mientras los rganos del tos describen estados mentales, inten- un proceso activo. La investigacin neu-
cuerpo (como res extensa) cumplen cionales en el argot filosfico. Todos ropsicolgica muestra que la respuesta
todas las caractersticas de la materia ellos se orientan hacia un objeto dado, de las neuronas ante los estmulos del

26 Mente y cerebro 20/2006


EMDE-GRAFIK
1. ARBOLITO, CAMBIATE. La ingenua
medio difiere segn contemplemos un de dicho contenido? Cmo influye en teora de la copia se queda corta, pero
objeto con especial atencin o slo de nuestro comportamiento? sigue abierta la cuestin sobre la forma en
pasada. Pero queda sin respuesta la pre- Imagine el lector que escribe una que el cerebro representa internamente los
gunta por las condiciones especiales en carta. Sus pensamientos y el contenido
estmulos del entorno.
virtud de las cuales un estado neuronal conceptual de los mismos, instalados en
puede representar algo. su cerebro, pueden traducirse en dicha
Adquirida una conciencia clara del conducta. Cierto. Pero lo es tambin que
problema, podemos pasar a la obra: el pensar depende de la lengua. El len- Pero ni siquiera una teora slida de
cmo logra el cerebro conectar entre guaje es un fenmeno social y pblico. las representaciones neuronales ofrece
s informaciones de diferentes canales Slo a travs de la interaccin con los tales resultados.
sensoriales y hacerlo de manera que el dems adquieren mis pensamientos su
individuo las componga en una percep- contenido conceptual, y esta interaccin Ejemplo 2: el libre albedro
cin ordenada de su entorno, que las tiene lugar en un entorno compartido. Desde comienzos de los aos ochenta
reconozca; por ejemplo, la vaca muge y Por tanto, no podemos separar el con- del siglo pasado, los experimentos de
suena el cencerro, y no a la inversa. tenido de un pensamiento de las cosas Benjamin Libet provocaron un revuelo
Para explicar qu significa exactamen- del mundo, a las que remite. mundial. El neuropsiclogo estadouni-
te formar representaciones, precisamos Una teora completa de los conteni- dense, rayando los noventa, cree haber
de una teora sobre las condiciones ne- dos intencionales ha de abarcar todos demostrado, con ayuda de la electroen-
cesarias y suficientes para tales estados. estos aspectos y explicar cmo se llevan cefalografa, que nuestras acciones se
La concepcin ingenua de las represen- a cabo en el cerebro. Es, pues, ante hallan planificadas en el cerebro antes
taciones como una suerte de copia en el todo un reto filosfico, que se apuntala incluso de que tengamos clara intencin
cerebro desemboca en un callejn sin con investigaciones neurolgicas. Los de ellas.
salida. El problema no se circunscribe ensayos fundados en tcnicas de for- En ensayos hoy famosos, realizados
slo a la percepcin; pensamientos, sen- macin de imgenes pueden ofrecer in- en su laboratorio de la Universidad de
timientos y deseos presentan tambin un formacin de si, para resolver una tarea San Francisco, Libet pidi a los vo-
contenido intencional. Ahora bien, en mental, intervienen o no reas cerebra- luntarios que se fijaran en qu instante
qu consiste el componente neuronal les que tambin procesan el lenguaje. preciso tomaban la decisin de acometer

Mente y cerebro 20/2006 27


una accin determinada, por ejemplo,
doblar un dedo. El investigador com-
EMDE-GRAFIK

paraba el momento exacto de esa pul-


sin a actuar con las seales elctricas
cerebrales de los probandos. Y observ
que, medio segundo antes de la toma
de decisin consciente, se formaba en
los centros motores del cerebro un po-
tencial de alerta, clave neuronal de la
orden de actuar.
Tenan las personas slo un senti-
miento subjetivo de que se decidan a
doblar el dedo? Iniciaba el cerebro en
realidad su accin ya mucho antes? Es
el libre albedro tan slo una ilusin?
Si consideramos estas preguntas des-
de un punto de vista filosfico, conviene
empezar por distinguir entre el concepto
de libertad de accin y el de voluntad
libre. El primero se refiere a la liber-
tad de actuar en general. La libertad
de accin se da siempre que estados
mentales ordenan un movimiento del
cuerpo: el deseo de tomarme un helado
acaba encaminndome a la heladera
ms prxima.
Slo si somos libres en nuestras ac-
ciones, pueden ser eficaces nuestros
propsitos en el mundo. Lo que, por
cierto, no dice nada sobre el modo en
que se llevan a cabo estos propsitos.
Si un hipnotizador sugiere a su vctima
que levante el brazo derecho, lo podr
alzar siempre que no lo tenga atado.
Pero de ese sujeto no predicaramos la
voluntad libre; su accin no se sigue de
una decisin autnoma.
Los argumentos de Libet minan nues-
tra idea del libre albedro en nombre del
determinismo. Si todo lo que sucede
en el mundo por tanto, tambin los
procesos cerebrales de decisin se
halla establecido por las leyes de la
naturaleza, entonces, segn esta con-
jetura, no hay voluntad libre. Pero a
quien reflexiona algo ms sobre esta
concepcin supuestamente obvia, le
surge la duda: se dara una voluntad
libre slo cuando sta no tiene ningn
tipo de causas? En qu se diferenciara,
pues, del puro azar?
Ser libre no significa saltarse un
semforo en rojo en vez de pararse.
Debe haber razones para infringir la
norma y pidamos responsabilidad de
ese acto voluntario. Un actuar ciego,
carente de fundamento causal no slo
no corresponde a una voluntad libre,
sino ni siquiera a una voluntad.
Si el mundo fsico obedece o no al
determinismo es irrelevante respecto a
la cuestin de la voluntad libre, pues
2. TITIRITERO NEURONAL. Para los lsofos del comienzo de la Edad Moderna incluso en un mundo determinista se
el hombre libre era la medida de todas las cosas. Pero, en realidad es slo la marioneta puede dar una libre voluntad. Esta es
de sus procesos cerebrales? la postura que sostiene hoy la inmensa

28 Mente y cerebro 20/2006


Diez conceptos bsicos de la neurolosofa
Cartesianismo: Concepcin que se remonta a Ren Descar- Intencionalidad: Caracterstica bsica de los estados men-
tes (1596-1650), segn la cual cuerpo y alma pertenecen a tales de referirse a un objeto determinado al que repre-
esferas distintas y separadas que, no obstante, se acoplan sentan.
una con otra. La formulacin histrica ms signicativa Monismo: Concepcin opuesta al dualismo, segn la
recibe el nombre de dualismo. cual slo hay una clase de fenmenos, o espirituales o
Compatibilismo: La voluntad libre es conciliable (compati- materiales. La variante materialista es la ms extendida.
ble) con el principio de causalidad del determinismo. Naturalizacin: Intento de explicacin de los fenmenos
Determinismo: Todos los acontecimientos que se produ- espirituales por medio de procesos siolgico-cerebrales.
cen en el mundo estn predeterminados causalmente por Qualia: Cualidades de nuestra experiencia consciente slo
acontecimientos anteriores. accesibles a la vivencia subjetiva.
Dualismo: Los fenmenos espritu-mentales son constitu- Reduccionismo: Los estados espirituales se identican con
tivamente distintos de los fsico-materiales. estados cerebrales y, por tanto, pueden explicarse por
Epifenomenalismo: Los estados espirituales son meras ma- stos. Todos los conceptos cotidianos de estados espi-
nifestaciones colaterales de procesos cerebrales, sin tener rituales se pueden reducir, en principio, a descripciones
ellos mismos un efecto. neurocientcas.

mayora de los filsofos. Se la conoce vemos el azul del cielo, nos enamo- una estrategia doble: los filsofos deben
como compatibilismo: la libre voluntad ramos e inquietamos y saboreamos un delimitar con ms precisin conceptual
es conciliable, es decir compatible, con buen vino? Por qu se siente de esta lo que queremos decir con la expresin
una causalidad fsica. El actuar de una o aquella manera un estado cerebral? vivencia consciente, y los neurocien-
persona es congruente con lo que sta Por qu as y no de otra forma? En tficos deben investigar cmo se realiza
admite en su reflexin como sus propios breve: no es inmediatamente obvio por sta desde una perspectiva fisiolgico-
objetivos de la accin, independiente- qu los estados cerebrales conforman cerebral.
mente de en qu puedan basarse. cualidades subjetivamente vivencia- La sola reflexin filosfica no alcanza
La libre voluntad de una persona bles; cualidades que los filsofos de- el objetivo. Cierto que puede ofrecernos
debe, pues, ser congruente con las ra- nominan qualia. informacin sobre cmo pueden relacio-
zones de su accin, apunta Peter Bieri La dedicacin a la cualidad vivencial narse, uno con otro, cuerpo y espritu.
en Das Handwerk der Freiheit. Un fu- subjetiva, al parecer inexplicable, pro- Pero slo empricamente se puede ex-
mador que, tras sopesar las razones, se porciona uno de los argumentos princi- plicar de qu manera el cerebro puede
declara partidario de fumar, fuma por pales del dualismo. De ah infieren algu- generar el espritu.
libre decisin; uno que quisiera dejarlo, nos que la vivencia consciente debera En este sentido hay contra el co-
pero no lo logra, no fuma por libre de- distinguirse de los estados cerebrales. mentario jocoso al principio del artcu-
cisin. Tras esta aclaracin, el problema Otros autores parten de la inconcilia- lo buenas perspectivas de apresar al
del libre albedro se presenta de muy ble falta de explicacin entre nuestra voltil gato negro: si impulsamos en
distinta manera. En lugar de la oposi- vivencia y los estados del cerebro, sin paralelo la investigacin de los funda-
cin, demasiado simple, entre libertad adscribirse por ello al dualismo. mentos neurolgicos y la aclaracin de
y determinismo, se discute ahora entre No hemos de cometer el error de los conceptos filosficos, debera ser
accin y los motivos subjetivos de sta. equiparar los estados cerebrales de un posible salvar un da el supuesto abismo
Y puesto que los motivos de una ac- individuo con su experiencia conscien- entre mente y cerebro.
tuacin, en cuanto estados espirituales, te. Imagnese, por ejemplo, que sobre
son tambin estados cerebrales, se han cada ojo de un probando se le proyecta
de realizar neuronalmente. un estmulo diferente, una casa en un MICHAEL ESFELD es catedrtico de epistemo-
Queda por decidir si se cumplen de ojo y un rostro en el otro. El cerebro loga y losofa de las ciencias en la Universidad
facto las condiciones de la voluntad resuelve este dilema percibiendo cons- de Lausana. MICHAEL HERZOG es neurocien-
libre y el modo en que acontece. En cientemente unas veces un estmulo y tco cognitivo en el Instituto Mente y Cerebro
cualquier caso, los resultados de los en otras ocasiones el otro. Los neuro- del Politcnico de Lausana.
experimentos de Libet no ofrecen una cientficos identifican esta alternancia de
respuesta taxativa. En resumen: as la percepcin con el cambio de estados Bibliografa complementaria
como la filosofa nos aclara bajo qu cerebrales. GRUNDPROBLEME DER PHILOSOPHIE DES GEIS-
condiciones puede existir libre voluntad No obstante, las correlaciones obser- TES. EINE EINFHRUNG. M. Pauen. Fischer;
en un mundo de causalidad natural, la vadas en este caso pueden inducirnos a Frankfurt, 2001.
investigacin neurolgica debe mostrar un grave error. Algunos animales infe-
DAS HANDWERK DER FREIHEIT. P. Bieri.
cmo se realizan o quiz no en riores (lagartos y ranas) estn provistos
Fischer; Frankfurt, 2003.
concreto tales condiciones. de un mecanismo de seleccin de es-
tmulos anlogo. Sin embargo, en estos PHILOSOPHIE DES GEISTES. EINE EINFHRUNG.
Ejemplo 3: Conciencia casos no est posiblemente en juego M. Esfeld en Bern Studies in History and Phi-
El aspecto ms complejo del problema ningn tipo de conciencia. losophy of Science Educational Material, vol.
cuerpo-mente es, sin duda, la compren- Para una mejor comprensin de la 8; Berna, 2005.
sin de la vida consciente. Por qu conciencia, parece sensato apostar por

Mente y cerebro 20/2006 29


Primeros pasos
en el desarrollo
del habla
La lista de expresiones con que los nios rompen a hablar est encabezada por mam y pap,
muy por delante de nene o baln Qu pasos se dan en la adquisicin del lenguaje?

Sabine Kersebaum
MAGDALENA BOGUS

30 Mente y cerebro 20/2006


Flix,
8 meses
FASE ORAL. Frente a gente extraa el
ms joven del grupo, Flix, de 8 meses,
se muestra retrado y se limita a or.
Preferentemente con un objeto en la
boca. Pero con su madre o persona que
lo cuida en la guardera balbucea muy a
gusto: ba-ba-ba, da-da-da, na-na-na. De
esta forma aprende a producir sonidos.
Otros nios no hacen tantas pruebas y la
primera palabra sale espontneamente de
sus labios.
MAGDALENA BOGUS

D
escanso de medioda en Le contrasta con el esfuerzo que nos cuesta
Jardin, una guardera in- aprender de memoria un par de frases
fantil al oeste de Frankfurt. en el idioma del pas donde vamos a
Hay algo dentro?, pre- pasar las vacaciones. Los expertos si-
gunta Kai (tres aos) al desmenuzar guen sin conocer los mecanismos por
con sus dedos el filete de pescado. los que aprendemos a hablar.
Sofa (once meses) seala su vaso Radica nuestra capacidad de hablar
vaco. Su mirada inquisidora dice en los genes y, en consecuencia, los
llnamelo!. Antonio (2 aos y 9 humanos adquirimos el habla lo mismo
meses) gira su cabeza en direccin que las araas adquieren la facultad de
al techo, de donde cuelgan recortes tejer telaraas? Aprendemos acaso por
con las imgenes de los nios. Luca imitacin, mediante la mera reproduc-
est pegada en el techo. explica el cin de los sonidos que nos llegan de
pequeo, mientras la Luca de carne nuestro entorno?
y hueso (apenas dos aos) se halla Probablemente sea una combinacin
sentada enfrente de ella y mira hacia de ambas lo que ponga en marcha la
arriba. Est pegada en el techo, corro- maquinaria interior del habla. Desde
Can, bora Teo (tambin de dos aos). To- el propio seno materno, cuando al feto
dos levantan hacia all la vista. Por le llegan las voces tranquilizadoras de
12 meses qu est pegada en el techo? Yo
no veo que est pegada en el techo.
su especie. A partir de las 27 semanas
el nio se acostumbra a los sonidos,
MOSAICO DE PALABRAS. Al ao de
Luca se remueve en su silla. Ahora el acento y la entonacin de la voz
simplemente no entiende nada. de la madre. En las postrimeras de
edad, los bebs pasan de emitir sonidos a
Todo es comunicacin, sobre todo los aos ochenta, algunos estudios
pronunciar palabras y denominar objetos. para ese ser social que es el hombre. sobre lactantes demostraron esa pre-
Se debate entre los expertos si se requiere, En las primeras etapas de la vida apren- coz captacin de la voz materna. Un
para ello, la existencia de un entorno demos a hablar de una manera auto- equipo dirigido por Jacques Mehler
adecuado. No menos ardor mantienen mtica, jugando. En un tiempo breve (investigador de los procesos de ad-
en su encuentro Can, de doce meses (a la adquirimos el lxico de nuestra lengua quisicin del conocimiento, hoy en
derecha en la imagen) y Emilio, de dos aos,
materna y nos familiarizamos con sus la Escuela de Estudios Avanzados de
reglas gramaticales, excepciones inclui- Trieste) prepar chupetes para recin
en el parque de arena de la guardera Le
das, y con las convenciones sociales nacidos, que le haba de permitir medir
Jardin de Frankfurt. Sobre el tema de la de los usos lingsticos. La facilidad la atencin del neonato por el nmero
conversacin guardan secreto. con que aprenden Luca, Kai y Antonio de movimientos de succin. Luego los

Mente y cerebro 20/2006 31


Federico,
18 meses
COMIDA DE LETRAS. Al ao y medio,
los nios disponen de un vocabulario
bsico de 20 a 50 conceptos y aprenden
otros nuevos con celeridad creciente.
Experimentan la explosin de vocablos.
En esta fase, el vocabulario aumenta, en
promedio, unas seis nuevas expresiones
diarias. Aunque con la boca llena no se
oye bien, Federico no ve en ello ningn
motivo para interrumpir su verborrea.
MAGDALENA BOGUS

pequeos fueron entrenados para dis- perfectamente los chasquidos tpicos Entrenamiento por la voz
tinguir entre la voz de su madre y la de los idiomas africanos. Entre los 9 A partir de una edad entre los 4 y los
de personas extraas, ambas grabadas y los 13 meses de edad, ese caudal de 8 meses los nios no se limitan a or
en magnetofn, segn el tiempo de capacidad perceptiva natural se adecua y a gritar. Su aparato articulador de la
succin del chupete. a cada una de las lenguas maternas voz se ha desarrollado hasta el punto
De los ensayos se desprenda que los y los nios van perdiendo ese talento de permitirles pronunciar sonidos gutu-
lactantes se tranquilizan de preferencia sorprendente. rales, repetir slabas y emitir chasquidos
con la voz de la madre, siempre y cuan- Como demostr Annette Karmiloff- y silbidos. Sobre todo antes de dormir-
do no pronunciara frases montonas, ni Smith, de la Universidad de Londres, se y al despertarse los pequeos entre-
forzara su entonacin natural. Si ocurre el cerebro puede todava reaccionar nan su voz e imitan preferentemente las
esto, el nio deja de reconocer la voz ms tarde ante diferencias sonoras en- vocales a o i.
de su madre. tre idiomas desconocidos. Es decir, Al llegar al sptimo mes, los peque-
Con slo cuatro das, los pequeos no perdemos la capacidad de distin- os repiten una y otra vez slabas. De
distinguen entre su madre y el resto guir matices sonoros. Sin embargo, sus cunitas salen sonidos tales como
del mundo; adems, se sienten atra- los sonidos que no forman parte de ba-ba-ba, ga-ga-ga. Los expertos
dos por el idioma con cuyos sonidos se la lengua materna quedan inhibidos, hablan de laleo repetitivo. Durante
hallan familiarizados, su futura lengua fuera de la percepcin consciente. Es estas prcticas los nios van cambiando
materna. Si se compara, por ejemplo, la evidente que el cerebro los considera de entonacin e intensidad. En la con-
frecuencia de movimientos de succin superfluos. versacin con sus bebs la mayora
de neonatos franceses cuando se les so- Si de adultos aprendemos un idioma de los padres practican una especie de
mete a los estmulos acsticos de frases extranjero, nos resulta difcil diferenciar lenguaje infantil: cambian automtica-
en ruso y en francs manifiestan una y reproducir los fonemas que no se pre- mente su entonacin y lalean cuando
decidida preferencia por el francs. sentan en nuestra lengua materna. Los quieren comunicarse con su retoo.
Apenas llegado el nio al mundo asiticos, por ejemplo, slo en el pri- Los expertos siguen discutiendo hoy
empieza a desempear un papel fun- mer ao de vida tienen capacidad para si este lenguaje simplificado de los pa-
damental la impronta que en l dejan las identificar el sonido r, que no existe dres estimula a los nios a aprender
unidades sonoras tpicas del idioma en en su idioma. Slo entonces pueden a hablar o nicamente les proporciona
el que se halla inmerso. A lo largo del diferenciarlo acsticamente del sonido satisfaccin al pap y a la mam. En
primer ao, los bebs parecen genios l. Ms tarde, pierden la capacidad lo que s que estn de acuerdo los in-
que, cumplido su primer aniversario, de establecer esta diferencia, porque vestigadores es en que este lenguaje
distinguen unos cien fonemas utiliza- en su ambiente lingstico carece de cumple dos funciones. Por una parte,
dos en todos los idiomas del mundo. importancia y permutan sin cesar la r llama la atencin del nio y le facilita
Los nios alemanes oyen y discriminan con la l. reconocer las relaciones entre su propia

32 Mente y cerebro 20/2006


conducta y la de los padres: empieza u, en particular. Por motivos anat-
a construirse representaciones concep- micos todava no los puede pronunciar.
tuales. Por otra parte, al exagerar la Hasta la edad de dos aos y medio an
articulacin de los fonemas se le est se confunden en la pronunciacin de
quiz facilitando su aprendizaje. As, los determinados sonidos. Muchos nios
bebs pueden identificar mejor las in- del jardn de infancia no consiguen
formaciones esenciales, entresacndolas pronunciar la t. No es raro que es-
de la maraa de sonidos que le llegan, tos problemas se prolonguen hasta los
y distinguir lo que es una palabra de siete aos.
lo que es un ruido irrelevante. Una vez dominados los primeros 50
conceptos, a la edad de unos 18 meses, Mareen,
Con el beee... (cordero) al hola se asiste al gran salto adelante de los
A los 12 meses se produce el gran
cambio: ahora los nios empiezan a
vocablos. El nio percibe que cada
objeto de su entorno tiene un nombre.
22 meses
utilizar conscientemente sonidos. De Cada da aumenta su lxico en unas
PRIMERA VISION DE SU PROPIA
repente, de sus labios empiezan a salir seis palabras nuevas. En esta fase van
protopalabras en forma de balbuceos: aumentando tambin sus capacidades IMAGEN. A partir de los dos aos los
pap, mam, brum-brum (para fonticas, lo que constituye un acicate nios pronuncian frases con dos o tres
un coche) o gua-gua (para el perro para aprender ms. palabras y adquieren cierto sentido de
domstico). El paso de la fase del la- Sin embargo, para que todo esto se la gramtica de su lengua materna; por
leo a las primeras palabras articula- consiga satisfactoriamente se necesita la ejemplo, el imperativo. La orden de lavarse
das dura alrededor de cuatro o cinco colaboracin de una persona de referen- las manos es entendida sin problemas por
meses y tiene lugar de forma fluida. cia. Lo ha demostrado Paul Bloom, del
todos los nios de Le Jardin. Ya no est
La mejor demostracin son creaciones departamento de psicologa de la Uni-
propias como beee... cordero, po- versidad de Arizona en Tucson. El nio tan claro para Mareen lo que quiere decir
po pjaro y no-no ir a dormir. slo se apropia de una palabra cuando su cuidadora Mariane cuando le pregunta
Con frecuencia, encuentran dificultades reconoce qu es lo que con ella quieren si el agua est caliente o fra. Mojada,
con determinados sonidos; con la vocal decir la mam, el pap, el hermano o la explica el nio de apenas dos aos, y se
sigue frotando las manos.
MAGDALENA BOGUS

Mente y cerebro 20/2006 33


Carlota,
3 aos
PEQUEA NARRADORA. Con tres aos
los nios utilizan conceptos abstractos
como alegra, amor o felicidad.
Desde el punto de vista gramatical no
suelen tener problemas en emplear
correctamente frases de tres palabras,
si bien siguen poniendo los verbos en
innitivo. Para Carlota esto es un juego
infantil, lo mismo en alemn que en
francs: junto a la educadora Aurelia,
de Burdeos, cuenta a los otros nios
del grupo francs la historia del color
amarillo.

MAGDALENA BOGUS
hermana. Segn los estudios de Bloom objeto. Por esa razn, mirar mucho la A mediados de los aos noventa, el gru-
los nios de 18 meses adquieren nuevos televisin, concluyen los expertos, no po de Steven Pinker, de la Universidad
conceptos cuando la persona de referen- contribuye necesariamente a aumentar de Harvard, estudi cmo afrontan los
cia les dirige la atencin a determinado el vocabulario. nios la formacin del pasado y del
objeto. No es suficiente la corresponden- plural en la lengua inglesa. Se puso de
cia entre palabra y objeto. Si la persona Trampas de la gramtica manifiesto que, con dos aos, el peque-
de referencia mira en otra direccin o En el tercer ao los nios dan otro paso o puede aplicar formas gramaticales
la voz procede de la pared, los nios importante en su desarrollo: empiezan irregulares: mice (plural de mouse
no establecen ninguna relacin con el a descubrir la sintaxis de su idioma. = ratn) o went (pasado de to go =
MAGDALENA BOGUS

Lou,
4 aos
PODEROSA COLECCION DE PALABRAS.
Perfecto francs y correcto alemn, as
calican las educadoras la competencia
idiomtica de Lou, de cuatro aos. No
es ningn milagro: su madre procede de
Francia, por lo que Lou ha crecido en un
ambiente bilinge. La mayor del grupo,
le gusta asumir la autoridad y mantener
el orden. Los adultos necesitan tambin
paciencia: a esta edad los nios utilizan
todo el espectro de sus conocimientos
idiomticos, para preguntar incansables
por qu?.

34 Mente y cerebro 20/2006


Lina,
6 aos
ANSIA DE DISCUTIR. Una conversacin
con Lina, de seis aos, puede ser
lingsticamente tan compleja como
con una joven de 16 aos. Lo nico que
cambian son los temas. A esta edad los
nios dominan el sistema fnico de su
idioma materno, la gramtica y una buena
parte del signicado de las palabras. De
acuerdo con su inters por la lectura Lina
se esfuerza en leer con su madre, Sandra,
una y otra vez su libro preferido.

MAGDALENA BOGUS
ir). En ocasiones acontece que extienden Las investigaciones de Neville demos- Los nios de dos aos disponen de 200
la aplicacin de reglas gramaticales que traron que en los nios que aprendieron a 300 palabras. A los dos aos y medio
ya dominan y dicen mouses (forma re- ingls a la edad de uno a tres aos predo- dominan ms de 500 conceptos. Segn
gular incorrecta del plural de mouse) minaba el hemisferio cerebral izquierdo, Pinker, a la edad de seis aos han apren-
o goed (forma regular incorrecta del que rige la correcta formacin de las dido a hablar espontneamente. Noam
pasado de to go). En otros se da la frases. Sin embargo, el aprendizaje del Chomsky, del Centro de Neurologa
tpica supergeneralizacin: ado pue- ingls como segundo idioma comporta Cognitiva del Instituto de Tecnologa
de significar, por ejemplo, al mismo una actividad cerebral distribuida por am- de Massachusetts, explica este proceso
tiempo un coche que un cortacspedes bos hemisferios, tanto mayor cuanto ms de la naturaleza diciendo que aprender
o una mesa de ordenador. tarde se realice el aprendizaje. Adems, un idioma no es algo que el nio haga
La mayora de los nios de dos aos quienes han aprendido ingls como se- sino algo que en un ambiente adecua-
utilizan todava frases de dos palabras gundo idioma obtienen peores resultados do le sucede. A partir de la pubertad,
(sujeto y verbo), pero pronto pasan a en los ejercicios gramaticales. Por tanto, como mucho, cualquier otro nuevo
construir frases de tres palabras. A los cuantos antes se empiece la enseanza idioma aprendido tendr la condicin
dos aos y medio aparece el primer de la gramtica, declara Neville, tanto subordinada de segunda lengua.
yo: los pequeos expresan ahora sus mejor se interiorizan sus reglas.
propias ideas y deseos. A menudo si-
guen empleando los verbos en infiniti- Por qu el pltano es curvo? Bibliografa complementaria
vo. Una forma simplificada de hablar, A los tres aos muchos nios pueden INTENTIONALITY AND WORD L EARNING.
el llamado estilo telegrfico, les es conjugar verbos y utilizar correctamente P. Bloom en Trends in Cognitive Sciences,
suficiente para comunicar a los ma- tiempos y casos. Muestran una notable vol. 4, n.o 1, pgs. 9-12; 1997.
yores lo necesario. Por el contrario, tendencia a servirse de la voz pasiva (el
SPRACHERWERB. G. Klann-Delius. J. B. Metz-
el uso correcto de adjetivos les supone helado debe comprarse). A los cuatro
ler; Stuttgart, 1999. DER SPRACHERWERB DES
importantes problemas. aos la mayora han asimilado las es-
KINDES. VERLAUF UND STRUNGEN. J. Ditt-
Cientficos del Laboratorio de De- tructuras bsicas de su lengua materna mann. C. H. Beck; Mnich, 2002.
sarrollo Cerebral de la Universidad de y dominan los principios sintcticos ms
Oregon han descubierto importantes di- importantes. Pero con todo ello no se C OMMON N EURAL B ASIS FOR P HONEME
ferencias en el aprendizaje de las nor- satisfacen las ansias de conocimientos P ROCESSING IN I NFANTS AND A DULTS .
mas gramaticales a esa edad. El equipo del nio. A partir de ahora utiliza la G. Dehaene-Lambertz et al. en Journal
que dirige Helen Neville demostr en mejor arma de que dispone: preguntar of Cognitive Neuroscience, vol. 16, n. o 8,
pgs. 1375-1387; 2004.
el ao 2000 que, al parecer, hay una por qu?
fase sensible en el aprendizaje de la En general el comienzo de la adqui- WIE WIR LERNEN. WAS DIE HIRNFORSCHUNG
sintaxis y que la forma en que el cerebro sicin fuerte del lenguaje vara de un DARBER WEISS. S.-J. Blakemore y U. Firth.
procesa las informaciones gramaticales nio a otro: las primeras palabras apa- DVA; Mnich, 2006.
va cambiando con el tiempo. recen a la edad de diez a veinte meses.

Mente y cerebro 20/2006 35


Tardos en hablar
Son nios sanos y se desarrollan con absoluta normalidad. Por qu, no obstante, tienen dicultades
para aprender su lengua materna? Nuevas terapias ofrecen esperanzas a los padres

Christina Kauschke

T
ILD
CH

FS
HO
IC
ER

36 Mente y cerebro 20/2006


retrasos del desarrollo psquico;

A
l principio, el desarrollo de una audicin perfecta y no presenta
segua su curso inalterado. defecto alguno en el aparato de la fo- dao o malformaciones del aparato
Cumplidos los doce meses, nacin. Pero no se expresa como los de la fonacin (fisuras palatinas);
Daniel pronunci sus pri- dems. Sus padres estn preocupados trastornos de la audicin (otitis me-
meras palabras. Pero luego se estanc. y se preguntan si tiene de veras un dias repetidas);
A los dos aos y ocho meses apenas desarrollo normal. graves trastornos emocionales o so-
pronunciaba sonidos con sentido ms Un siete por ciento de los nios ciales (autismo).
all de mam, ah, no y hola. muestran el comportamiento de Da- Todos estos procesos cursan muchas
A esa edad los nios suelen dominar ya niel. Padecen un trastorno especfico veces, aunque no siempre, con trastor-
varios cientos de expresiones y acompa- del desarrollo del lenguaje (TEDL). nos del habla. Si hay trastornos del ha-
ar determinados sustantivos (caballo, Laurence B. Leonard, de la Universidad bla sin que exista ningn proceso de
auto) con algunos verbos. Mientras Purdue en West Lafayette, denomina a los mencionados es cuando se habla
que los compaeros de Daniel combinan este trastorno especfico porque el de- de trastorno especfico del desarrollo
con soltura palabras e incluso forman sarrollo del habla supone el problema del lenguaje.
frases, de los labios de nuestro nio central, tal vez el nico, a diferencia Muchos autores consideran que una
slo salen palabras sueltas; se limita de otros casos, los nios autistas por definicin de TEDL basada slo en
a decir ua cuando sus compaeros ejemplo, en quienes el trastorno del criterios de exclusin no es satisfac-
pronunciaran: Vamos a jugar con el habla constituye uno ms entre los toria. Por ello los investigadores del
caballo?. dficits sufridos. proceso de adquisicin del lenguaje
A los nios de su edad aprender la Los pediatras diagnostican un TEDL tienden con creciente insistencia a es-
lengua materna no les supone un esfuer- de acuerdo con criterios de exclusin. forzarse por encontrar una definicin
zo especial. Para Daniel, en cambio, Se procede por descarte de otras causas positiva que se apoye en sus rasgos
parece que representa un grave proble- que comportan problemas de lenguaje y fundamentales. Entre tales caracters-
ma. Sus padres no entienden la causa cuyo tratamiento divergira. Entre estas ticas se numeran:
de su cortedad. Es un nio abierto y otras posibles causas estn: el desarrollo del habla est retardado
sociable, cuyo desarrollo intelectual lesiones neurolgicas por traumatis- y enlentecido;
procede sin obstculos, est sano, goza mos cerebrales o epilepsias; el desarrollo del habla queda estan-
cado;
las capacidades lingsticas estn
limitadas en diversos aspectos (pro-
nunciacin, lxico o gramtica). Todo
ello tiene consecuencias negativas
para la comprensin del lenguaje y
para el habla;
el dficit lingstico hace que la ca-
pacidad general de comunicacin del
nio se vea reducida.
El desarrollo lingstico de Daniel se
caracteriza por la iniciacin tarda del
habla. Se inscribe entre los nios cuyo
lxico a los dos aos es inferior a 50
palabras y a esa edad todava no pueden
formar ningn tipo de combinacin de
palabras. El desarrollo de esos infantes
puede seguir dos direcciones: entre el 35
y el 50 % de casos al cumplir los tres
aos se han recuperado perfectamente
y en lo sucesivo continan un desarro-
llo normal, simplemente han sido de
floracin tarda.
El resto de los nios no alcanzan tal
recuperacin y prosiguen con los sn-
tomas de TEDL incluso despus de su
tercer cumpleaos. Si el habla normal
no se consigue a tiempo despus de
una correcta terapia estimuladora, los
problemas pueden agravarse en la edad
preescolar. Aqu pueden presentarse si-
tuaciones muy diferentes.

1. ANTES DE SALIR. Cuando las palabras


se resisten a acudir a los labios los nios
echan mano a circunloquios.

Mente y cerebro 20/2006 37


TEDL determinadas reas del hemis-
ferio derecho se encuentran extraor-
Resumen/Cuando la adquisicin del lenguaje se estanca dinariamente desarrolladas. Dorothy
Bishop, de la Universidad de Oxford,
El 18 % de los nios de un curso tienen, sin causa aparente, problemas para denomina a ese hallazgo irregularidad
aprender su lengua materna. A la edad de dos aos estos tardos en hablar neuroanatmica y lo valora como un
pronuncian menos de 50 palabras y no son capaces de construir frases. factor de riesgo.
Algunos tardos en hablar recuperan su retraso, pero alrededor del 7 % Diversos estudios con nios con
afrontan un trastorno especco del desarrollo del lenguaje (TEDL). Deben TEDL descartan un prejuicio muy di-
someterse a una logoterapia. fundido que atribuye el trastorno a una
No hay que aconsejar a los padres de nios con TEDL que esperen a ver qu escasa interrelacin oral de los padres
ocurre. Para evitar trastornos a largo plazo, a los tres aos como mximo con sus hijos o al uso de un lenguaje
deberan someterse a una logoterapia personalizada. Con frecuencia estos pobre con ellos. Tal prejuicio carece
trastornos tardos suelen manifestarse en la escuela. de base. Aunque los padres concedan
mucha importancia a la lengua materna,
se esfuercen por utilizar un alto nivel
de lenguaje y dediquen a su hijo mucho
Expliqumoslo a travs del anlisis de la Universidad de Potsdam, que todos tiempo, no por ello hay garanta de que
un caso. Los padres de Catalina, nia de estos sntomas eran tpicos de un TEDL. ste no vaya a padecer TEDL.
cinco aos, le observaron algunas difi- Comparando un grupo de diez nios
cultades para hablar. Pronunciaba frases que sufra TEDL con otro grupo de Son los padres responsables?
que evidenciaban graves problemas con su misma edad sin trastornos del ha- Ya en 1998 Laurence Leonard demos-
la gramtica: no saltar quiere abajo o bla result que los primeros utilizaban tr que los padres de los nios con
la puerta despus cierra. Le costaba significativamente peor los verbos y trastornos en el desarrollo del lenguaje
colocar el verbo en su lugar correcto. los sustantivos. A menudo, cuando se no diferan, en lo relativo al comporta-
Conjugaba mal los verbos o no lo haca le solicitan esos trminos, Esteban ha miento con sus hijos, de los padres de
en absoluto; prescinda de artculos y de hacer un esfuerzo por buscarlos y nios normales. Dirigen con la misma
preposiciones (estoy ya escuela), o no siempre los encuentra. Cuando se frecuencia la palabra a los nios, tienen
formaba incorrectamente el plural (mu- le muestra, por ejemplo, la imagen de la misma interaccin con ellos y utili-
chos muchos techo). Ante las frases de una cebra dice: caballo, pato, vaca. El zan en sus conversaciones estructuras
Catalina, distorsionadas, no siempre nio se da cuenta de que no es capaz lingsticas de semejante complejidad.
se entiende qu quiere decir. de sacar las palabras, lo cual le pro- Pero s advirti cierta divergencia sutil:
duce una gran tensin. Con frecuencia en las familias con un nio afectado,
Cristales para ver reacciona de forma agresiva o intenta las expresiones infantiles rara vez son
Los problemas son diferentes en el caso pasar de la conversacin. modificadas. A modo de ejemplo: el
de Esteban, que tiene dificultades en Por qu aparecen en tantos nios nio dice All hay un tractor, y la
encontrar las palabras. Esteban ha cum- estos llamativos problemas con el len- madre repone A dnde va el trac-
plido seis aos y medio. En su perodo guaje, siendo completamente normal tor?. Los investigadores lo atribuyen a
preescolar slo llam la atencin por su desarrollo en todas sus dems fa- que los padres quieren adaptarse a las
un ligero titubeo al hablar. Resulta cetas? limitadas posibilidades expresivas del
obvio que no conoca muchas palabras Sabemos a ciencia cierta que los nio, sin sobrecargarlos. As pues, los
y conceptos y que no poda adquirir con factores genticos desempean una trastornos en el desarrollo del lenguaje
seguridad otros nuevos. Lo disimulaba funcin importante. Los trastornos en no se deben a que el nio se halle
con una pronunciacin defectuosa o el desarrollo del lenguaje se dan con sumergido en una lengua empobrecida,
interrumpiendo las frases una vez co- mucha frecuencia en algunas familias y sino a que puede aprovechar poco de
menzadas. Cuando tena que describir afectan ms a los nios que a las nias. lo que oye.
dibujos, de forma muy creativa, sustitua En las familias que tienen nios con Sin duda hay nios que, por mor
los sustantivos que pretenda usar, y no TEDL es frecuente encontrar parientes del ambiente que les rodea, aprenden
le salan, por palabras equivalentes. que adolecen tambin de problemas con menos lenguaje del que pudieran. Tal
En ocasiones creaba sus propias el habla. La investigacin con gemelos acontece con nios que crecen en un
expresiones como mueco de aire ha demostrado una mayor presencia de medio bilinge; por ejemplo, un nio
para designar una cometa. En otras problemas del habla en los univitelinos turco que viva en Alemania y apenas se
ocasiones daba un rodeo para describir que en los dicigticos. relacione con quienes tienen el alemn
un objeto; por ejemplo sol de noche Los TEDL pueden darse, asimis- por lengua materna. En este caso puede
para referirse a la luna, el banco del mo, de forma espordica, sin ningu- suceder que, valorando superficialmente
jardn era para l la silla del parque na tradicin familiar. En estos casos su alemn, d la impresin de padecer
y las gafas, cristales para ver. Por se plantean varias posibilidades; por un trastorno del desarrollo del habla.
lo que concierne a los verbos o no los ejemplo, un dficit en el procesamiento Para la neurloga Bishop, los nios
empleaba o los sustitua por formas ge- auditivo, sobre todo cuando se trata de con un autntico trastorno del lengua-
nricas como hacer: coger manzanas estmulos acsticos que se suceden con je procesan poco las seales acsticas
del rbol era hacer manzanas, cuando gran rapidez. En ocasiones se revela un recibidas, por la sencilla razn de que
bostezaba deca que abra la boca y retraso en la maduracin de las vas los mecanismos de aprendizaje no fun-
sentarse era para l ir al retrete. nerviosas que conducen los estmulos cionan bien. En consecuencia, no pue-
En 2005 demostramos, en el cur- acsticos. De acuerdo con la investi- den elaborar sus propios conocimientos
so de una investigacin realizada en gacin reciente, en algunos nios con lingsticos. Segn Bishop el motivo

38 Mente y cerebro 20/2006


Es mi hijo un tardo en hablar?
Cuando un nio de 24 meses habla poco el logoterapeuta cuntas y qu palabras entiende.
investiga:
si hay problemas de habla en la familia, A los treinta meses, los siguientes criterios se consideran
si el embarazo y el parto transcurrieron normalmente, signos de alarma:
si ha habido algn acontecimiento especial (un ingreso disponer de un vocabulario activo de menos de 100 palabras,
hospitalario), no utilizar ningn tipo de combinacin de palabras,
de qu modo procede hasta entonces el desarrollo extra- tener dicultad en entender frases,
gltico, presentar otras dicultades extraglsticas, por ejemplo
si en el primer ao el nio balbuce (pronunciando emocionales. Esto debe ser aclarado por los correspon-
slabas repetidas como ba-ba-ba o da-da-da el nio dientes especialistas.
entrena su aparato fnico), en caso de grave retraso hay que empezar la logoterapia.
cundo pronunci las primeras palabras y cules fueron, De lo contrario hay que seguir observando al nio.
cmo se comunica con los padres y con otros nios,
si el nio es consciente de su trastorno y cmo lo mani- A los tres aos el logoterapeuta ha de hacer:
esta, un perl diagnstico completo, que incluya todos los
qu palabras y frases pronuncia. Esto es explorado por el campos lingsticos.
terapeuta basndose en dibujos de los padres y en listas En caso de que siga observndose un retraso, deber de
de palabras: tiene el nio un vocabulario inferior a 50 inmediato ponerse en marcha la terapia. Aunque el nio se
palabras?, haya recuperado habr que explorarse de vez en cuando para
si combina las palabras entre s, detectar una falsa recuperacin.

fundamental estriba en un fallo en la retraso, conviene acometer un plan te- cinco. Cortas combinaciones de palabras
elaboracin y representacin neuronal raputico. Si en el tercer cumpleaos como jugar tambin son tpicas de
del habla. Al cerebro le cuesta mucho todava no se demuestra ningn pro- nios de apenas dos aos. Pero si a lo
aprender y lo hace muy lentamente; lo greso, nos encontramos ante un TEDL largo del ao siguiente todava no se
aprendido se halla, adems, expuesto a manifiesto, que reclama adoptar una ha superado esa fase hay que pensar
trastornos. serie de medidas. que existe algn problema.
Es evidente la importancia de afrontar Es esencial, pues, empezar a trabajar Se debate en torno a la mejor terapia
a tiempo y atender sin desmayo a los en serio con los nios que a los tres aos posible para el TEDL. Nosotros nos in-
nios problemticos. Si los pequeos no presentan dificultades del habla. E inclu- clinamos por una estimulacin individual
pueden aprovechar ptimamente lo que so en aquellos nios que a los tres aos en la que el logopeda se ocupa de los
se les ofrece todos los das, necesitan han mostrado signos de recuperacin distintos aspectos del lenguaje, tenien-
una estimulacin ms extensa e inten- hay que comprobar si la recuperacin es do siempre muy en cuenta la edad y la
sa, as como un ambiente pedaggico autntica. Pudiera acontecer que el nio personalidad del pequeo. Disponemos
favorable. Un plan teraputico cumpli- se limite a practicar estrategias sustitu- de los siguientes mtodos que pueden
r estas condiciones si, por una parte, tivas y compensatorias con las que se combinarse y adecuarse a cada nio:
ofrece abundantes estmulos lingsticos ayude para hablar de forma slo super- ejercicio: el nio debe dar nombre a
de forma tal, que el nio pueda perci- ficialmente correcta. Zvi Penner, cuyos unos dibujos o sealar los dibujos que
birlos, y, por otra, avive y dirija los programas de estimulacin lingstica correspondan a determinadas frases;
mecanismos de procesamiento por parte se estn introduciendo en jardines de especificacin de la captacin de
del propio nio. infancia alemanes, habla en estos casos estmulos: leer al nio breves rela-
Qu significa esto en la prctica? de falsa recuperacin. tos o describirle acciones en donde
A los dos aos ya puede verse si un nio figuren exactamente las estructuras
cumple las condiciones para considerar- Qu es en realidad una falta? lingsticas que pongan de manifiesto
lo tardo en hablar. Llegado el caso, Otra fuente de error en la valoracin de su grado de adquisicin del lenguaje,
los padres no deben limitarse a esperar, la situacin nos aguarda al final de la por ejemplo intercambiando oraciones
sino que han de comprometerse en el de- edad preescolar: los problemas parecen principales con subordinadas;
sarrollo lingstico y general del nio. Si disminuir. Pero en cuanto el nio empie- contraste: aclarar diferencias fo-
el nio se somete a un tratamiento logo- za a asistir a clase, para aprender a leer nticas, por ejemplo hielo y hie-
pdico o fonitrico, la anamnesis puede y escribir, tornan las dificultades. rro, o gramaticales sentarse a/en la
explicar la historia previa y, mediante Al explorar al nio, importa compro- mesa;
un estudio del vocabulario, comprobar bar si sus expresiones se corresponden modelacin (propuesto por Frie-
hasta qu punto puede aprovechar los con las habituales en los de su edad. No drich M. Dannenbauer, logopeda
estmulos que le llegan. se trata de examinar si comete faltas, terapeuta de Mnich): recoger las
El perodo entre los 24 y los 30 meses en el sentido de desviarse del lenguaje expresiones del nio y reproducirlas
de edad merece especial atencin por de los adultos. La sustitucin de ca- una vez corregidas o ampliadas. Si
parte de padres y terapeutas. Si durante co-cu por ga-go-gu o de ta-to-tu Catalina dice y el se del jardn va,
ese tiempo no hay sntomas de que el por da-do-du en un nio de tres aos el terapeuta le responder Ah, l
nio est recuperndose de un posible es normal, pero no lo es en un nio de se va del jardn?;

Mente y cerebro 20/2006 39


T
ILD
H
FSC
HO
ERIC
2. DELANTERO DEL CIELO. Los nios con retraso en el habla, apoyados por el viene una palabra, o simplemente le
terapeuta, aumentan su competencia lingstica, de forma espectacular a menudo. Esto es desconocida, ya no reacciona con
concuerda tambin con la cometa. agresividad o con evasivas, sino que ex-
presa su problema. Desaparecieron sus
frases entrecortadas y la pronunciacin
metalenguaje: explicar correlacio- utilizarlas. Dirigimos su atencin al lugar defectuosa. Qued, por ende, claro que
nes para estimular el enfrentamiento que debe ocupar el verbo; ponamos en las terminaciones errneas para el dativo
con el idioma. Por ejemplo, destacar contraposicin la frase principal con la (en alemn), no eran un defecto de pro-
palabras que suenen muy parecido; subordinada: hoy va Lisa a la piscina nunciacin, sino una dificultad genuina
insistir en el lugar de la frase donde frente a ...porque hoy va Lisa a la pis- para asumir las reglas gramaticales, que
ha de colocarse el verbo; explicar a cina. Con ello va aprendiendo que el poda afrontarse en una prxima fase
qu grupo pertenece una palabra. verbo no siempre ha de ocupar el final de la terapia.
de la frase (en alemn). Las frases de
Daniel, Catalina y Esteban llevaron Catalina fueron adquiriendo cada vez
a cabo su tratamiento en el Instituto de ms la correcta estructura de su idioma La lingista y logopeda CHRISTINA KAUSCH-
Lingstica de Potsdam. Daniel aprendi materno. Avanz merced a la terapia. KE trabaja en trastornos de desarrollo del len-
primero a combinar palabras y ampli su guaje en la Universidad de Potsdam, donde
vocabulario. Aprendi luego los verbos Con pelo y plumas desarrolla y experimenta tcnicas de diagns-
que constituyen el ncleo fundamental Esteban empez por aprender a afrontar tico y tratamiento en el campo de la pato-
de la frase: despus de familiarizarse su dificultad para encontrar la palabra lingstica infantil. Investiga especialmente el
con el significado de acciones como deseada. Aprendi a buscar conceptos, desarrollo de los nios tardos en hablar.
comprar, lavar o coser se aso- sin enfadarse cuando no le venan de in-
ciaron estos verbos con distintas piezas mediato a la mente. Le explicbamos las Bibliografa complementaria
de vestir: comprar un pantaln, la- caractersticas distintivas del concepto CHILDREN WITH SPECIFIC LANGUAGE IMPAIR-
var un pantaln, coser un pantaln. en cuestin preguntndole; por ejemplo, MENT. L. B. Leonard. The MIT Press; Cam-
Se aadieron las personas que realiza- Qu animales tienen pelo, cules plu- bridge, MA, 1998.
ban dichas tareas, con lo cual el nio mas y cules escamas?, o bien qu
PATHOLINGUISTISCHE DIAGNOSTIK BEI SPRA-
aprenda poco a poco a construir sus animales pueden nadar, cules volar y
CHENTWICKLUNGSTRUNGEN. C. Kauschke y
propias frases. Ms tarde trabajamos cules correr?. De esta forma podan ir
J. Siegmller. Urban & Fischer bei Elsevier;
la pronunciacin, pues Daniel sustitua llenndose sistemticamente los huecos Mnich, 2002.
muchos sonidos por una h aspirada de su vocabulario y memorizando de
(hesa en vez de mesa). Al final del forma ordenada conceptos emparenta- PATHOLINGUISTISCHE THERAPIE BEI SPRA-
tratamiento, Daniel pudo escolarizarse dos. Ms tarde, lo ejercitamos en la CHENTWICKLUNGSTRUNGEN. C. Kauschke y

sin problemas. bsqueda de la palabra adecuada. J. Siegmller. Urban & Fischer bei Elsevier;
Catalina aprendi las reglas de la co- Al final de la terapia Esteban haba Mnich (en prensa).
locacin de las palabras en la frase y a adquirido mayor seguridad. Si no le

40 Mente y cerebro 20/2006


ENTREVISTA

Ventajas del plurilingismo


La armacin de que quien desde pequeo aprende varios idiomas no aprende ninguno bien carece
de base. Para Ria de Bleser y Michel Paradis, el plurilingismo estimula el desarrollo cognitivo

Michael Springer sus hijos. Estas variantes lingsticas en que se pronuncian. En contadsimas
pueden tambin perderse a raz de una ocasiones lo que literalmente decimos es
Doctora De Bleser, doctor Paradis: lesin cerebral. Es conocido el caso del exactamente lo que opinamos. Si, pese
Cmo se desenvuelve el cerebro con britnico que despus de un acciden- a todo, nos entendemos es gracias a que
dos idiomas? te cerebral slo poda hablar dialecto disponemos de una serie de conocimien-
Dra. Ria De Bleser: La investigacin cockney, no el ingls acadmico, con tos aplicables a todos los idiomas.
sobre bilingismo constituye un fen- gran disgusto propio.
meno reciente. La conviccin de que lo Qu reclama su atencin en la in-
normal era la lengua materna se halla- Qu caractersticas tiene un idioma vestigacin del bilingismo?
ba muy arraigada. Pero en los ltimos que se domina como lengua materna? Paradis: Investigamos la afasia en los
aos la neurobiologa ha aportado des- Paradis: Toda persona dispone de com- pacientes bilinges. No recuperan los
cubrimientos singulares a travs, sobre petencia comunicativa, que utiliza para dos idiomas en la misma medida; a
todo, del estudio de afsicos bilinges. todas sus lenguas maternas. Esta com- veces se olvida por completo uno. Al-
Estos pacientes sufren una prdida total petencia comprende un conocimiento gunos pacientes, despus de esforzadas
o parcial del habla, subsiguiente qui- intuitivo de las reglas, no slo de las sesiones teraputicas, recuperan primero
zs a lesin cerebral. En tales casos no normas de la gramtica que se apren- un idioma y luego el otro. Aunque el
slo se investiga el plurilingismo, sino den en la escuela, sino tambin de las paciente slo domine un idioma ello no
tambin los mecanismos cerebrales del reglas de la pragmtica, de la aplicacin significa que el otro haya sido psquica-
procesamiento del lenguaje. correcta del idioma. Cuando alguien me mente destruido. Sabemos que el acceso
dice: Hay corriente! indirectamente a uno u otro idioma se halla bloqueado.
Significa esto que el bilingismo no me est indicando que quiere que cierre Se trata de investigar ese acceso.
supone nada especial? la ventana. Una exigencia que no slo
Dr. Michel Paradis: No existe ningn est contenida en las dos palabras pro- He crecido con el alemn por idio-
mdulo, ninguna funcin cerebral es- nunciadas, sino tambin en la situacin ma materno; en la escuela despus
pecfica que se utilice exclusivamente
para el bilingismo, es decir, que no
K. FRITZE

se halle activa en las personas que se


expresan slo en un idioma. Las perso-
nas que hablan nada ms que ingls o
alemn como lengua materna no hablan
siempre el mismo idioma, sino que
utilizan diversas variantes o jergas. No
se expresan igual cuando declaran ante
un juez que cuando se entretienen con

1. RIA DE BLESER ensea patolingstica


en la Universidad de Potsdam e investiga
el agramaticismo, la dislexia y otros
trastornos del lenguaje. Se sirve de las
tcnicas de formacin de imgenes para
conocer la actividad cerebral durante el
habla en las personas bilinges.

Mente y cerebro 20/2006 41


aprend ingls. Desde un principio llega a interiorizarse, en el mejor de los pues en sus idiomas permutar esos dos
mi nieta, a travs de sus padres, se casos casi igual que la legua materna. sonidos no supone ningn cambio de
familiariz tanto con el alemn como Sin embargo, los mecanismos cerebrales significado. No existe diferencia alguna
con el mandarn. Quin de nosotros difieren. En la adquisicin del segundo entre lata y rata. Hasta determinada
es ahora bilinge? idioma entran en funcionamiento regio- edad, los nios pueden distinguir en-
Paradis: El poliglotismo es, ante todo, nes cerebrales que no son especfica- tre l y r ya que tienen capacidad
un problema de definicin. La adqui- mente responsables del lenguaje, sino perceptiva para ello. Si un nio chi-
sicin precoz de varios idiomas pone que gobiernan capacidades cognitivas no aprende alemn, automticamente
de manifiesto una importante diferen- generales. Ello afecta tambin al pri- empezar a distinguir entre l y r.
cia: antes de los tres aos los nios mer idioma por ejemplo al recurrir al Sin embargo cuando un chino adulto
aprenden lenguas sin conciencia de su vocabulario, aunque en una medida aprende alemn, ese automatismo se
gramtica. Aunque se concentran en mucho menor. ha perdido.
los significados, van simultneamente
adquiriendo las reglas, que aplican de Qu ocurre con el acento? Deben los nios aprender precoz-
forma sistemtica. Dicen John swims Paradis: Todas las personas bilinges, mente varios idiomas?
y no swims John, es decir, colocan es decir, las personas que han aprendido De Bleser: Ver, no es indispensable
siempre el sujeto delante del verbo, sin un segundo idioma despus del materno, que sea una enseanza especial. Hoy
tener idea de las funciones desempea- tienen problemas con la pronunciacin es cada vez mayor el nmero de nios
das por uno y otro. Ahora bien, cuando correcta. Algunos franceses pueden leer que crecen en un ambiente multicultural
empiezan a aprender un segundo idio- a Shakespeare y hablar ingls con flui- y plurilingstico. Para la mayora de
ma en la escuela, a la edad de diez o dez, dominar la sintaxis y, no obstante, quienes ya en el jardn de infancia, o
doce aos, las reglas gramaticales no pronunciar con un acento tan marcado, incluso antes, se ven inmersos en ese
se adquieren automticamente, sino que que apenas se les puede entender. Queda ambiente le resultar fcil adquirir va-
han de ser penosamente aprendidas. as patente que el lenguaje no constituye rios idiomas.
Aqu entran en actividad unas reas un todo homogneo, sino que est for-
cerebrales diferentes: las responsables mado por diversas piezas: fonologa, No constituye una sobrecarga para
del aprendizaje consciente. En conse- gramtica y lxico. los nios?
cuencia, el idioma aprendido en una De Bleser: En absoluto. Aprender pre-
edad tarda es ms vulnerable a los De Bleser: Muchos italianos trasladan cozmente varias lenguas entraa efectos
trastornos de la memoria, mientras que la secuencia de consonantes y vocales positivos. Los resultados de las investi-
el primer idioma es ms vulnerable a tpica de su idioma a las lenguas ex- gaciones demuestran que cuando alguien
la afasia. tranjeras. Podemos orles pronunciar habla una segunda lengua aprendida de
Herre Mllere porque intuitivamente pequeo, en su cerebro se activan las
Qu alcance tiene ello? al final de palabra la r debe ir se- mismas reas que lo hacen cuando habla
Paradis: A lo largo de los aos, con guida de una vocal. Ni chinos ni japo- su lengua materna. Esto significa que el
su uso constante, el segundo idioma neses saben distinguir entre l y r, cerebro se comporta por igual frente a
uno que frente a dos idiomas aprendidos
en la temprana infancia.
CORTESIA DE MICHEL PARADIS

Sucede lo mismo cuando se aade


2. MICHEL PARADIS, una tercera lengua?
neurolingista pionero en la De Bleser: S. En los primeros aos
investigacin del bilingismo, estudia se aprenden una o varias lenguas adi-
la repercusin de los trastornos del cionales de forma tan automtica como
habla (afasias) en el procesamiento para que todas compartan la condicin
cerebral de idiomas diferentes. Es de idioma materno. Esto no supone nin-
guna sobrecarga para el cerebro. Cuando
francocanadiense de origen belga y
los idiomas se aprenden a edades ms
profesor emrito de la Universidad avanzadas, cambia la situacin. En el
McGill de Montreal. segundo caso, cada vez que se utili-
za un nuevo idioma se han de activar
estructuras cerebrales adicionales. Nos
referimos a los ganglios basales que
rigen la automatizacin de nuevas re-
glas y posibilitan que, con ejercicio,
hablemos lenguas extranjeras con cierta
soltura.

En qu punto se encuentra hoy la


investigacin cerebral en el tema del
plurilingismo?
Paradis: Se admita, tiempo atrs, que
las distintas lenguas se almacenaban
en diferentes regiones del cerebro: el
primer idioma se asentara en el he-

42 Mente y cerebro 20/2006


misferio izquierdo, el segundo residi- dente que utilizar dos idiomas durante
ra en el derecho. Se buscaron indicios toda la vida es un excelente ejercicio
que lo confirmaran en investigaciones para el cerebro. Las personas mayores
sobre afsicos. No se encontraron. de 50 aos con dos idiomas maternos
Y acab por cuestionarse que la facultad obtienen mejores resultados en ciertos
del habla radicara en un determinado tests; por ejemplo, cuando se trata de
lugar del cerebro y repercutiera en ella desviar rpidamente la atencin de un
la lesin de ste. Hoy la pregunta que se estmulo al siguiente para neutralizar
hace es: qu mecanismos se ponen en un estmulo perturbador adicional. Se
juego en todo el cerebro cuando se pro- dispone ya de los primeros datos que
cesan simultneamente varios idiomas? apuntan a que las personas polglotas
Empieza a perfilarse un cuadro terico sufren la enfermedad de Alzheimer en
ms slido: dos idiomas maternos son nmero muy por debajo de la media
en realidad dos subsistemas de la fun- de la poblacin.
cin gltica. A su vez, cada uno de
ellos se articula en otros subsistemas: Cmo explica que los bilinges pue-
la estructura fontica o la estructura dan neutralizar mejor los estmulos
fraseolgica. Estos mdulos gozan de perturbadores?
unas caractersticas comunes a todos De Bleser: En los polglotas estn siem-
los idiomas del mundo. pre activos todos los idiomas. Cuando
quieren hablar uno, el cerebro se encar-
As pues, las diferencias neuronales ga de inactivar los dems. Conocemos
entre dos idiomas distintos son me- estos mecanismos de inactivacin en
nores que las que existen entre los otros dominios cognitivos: cuando nos
procesos de adquisicin de los sonidos fijamos en un coche en marcha hay
y de la estructura de las frases. que dejar de lado los otros estmulos
Paradis: Exacto. Por esta razn en algu- procedentes de su alrededor. En nuestra
nos afsicos bilinges puede alterarse en opinin, los polglotas se hallan entre-
ambos idiomas slo la sintaxis, mientras nados en inactivar actividades cerebrales
pueden articular palabras aisladas. pertinentes a otros dominios. Un nio
bilinge no slo aprende perfectamen-
Cmo se desenvuelve el cerebro ante te varios idiomas, sino que tambin
varios idiomas extranjeros? aprende a afrontar mejor otras tareas
De Bleser: Con colaboracin de Jubin cognitivas.
Abutalebi, de la Universidad de Miln,
hemos acometido en Potsdam una in- Significa esto que la poliglosia me-
vestigacin, apoyada en las tcnicas de jora tambin nuestras capacidades
formacin de imgenes, para demostrar sociales?
que en los ganglios basales izquierdos De Bleser: Un paso importante en el de-
y en el crtex prefrontal izquierdo se sarrollo del nio es adquirir la capacidad
desarrollan distintos procesos de inhibi- de ponerse en el lugar de otra persona,
cin y de activacin. Parece ser que all es decir, desarrollar una teora de la
radican las estructuras que supervisan mente. Parece ser que en este sentido
y permiten la conexin o desconexin los nios bilinges son ms precoces
entre dos idiomas, sean los maternos que los dems.
precozmente adquiridos o los adquiri- Paradis: No hablamos de diferencias
dos con posterioridad. Tales estructuras cualitativas, sino cuantitativas. Los ni-
supervisoras, en s mismas, no forman os bilinges pueden realizar mejor o
parte de los centros rectores del habla. ms rpidamente algunas tareas, sin que
Slo se activan cuando se trata de con- ello signifique que puedan aprender algo
trolar el idioma menos frecuentemente que los dems no puedan.
utilizado o de evitar las interferencias
de un idioma en otro.
La entrevista fue realizada por MICHAEL
Esto parece suponer un gran dispen- SPRINGER.
dio cognitivo. Cmo puede afrontar-
lo un cerebro infantil? Bibliografa complementaria
De Bleser: Parece ser que los nios bi- THE ORGANISATION OF THE BILINGUAL LEXI-
linges pueden distribuir su atencin en CON: A PET STUDY. R. de Bleser et al. en
varios sentidos mejor que los monolin- Journal of Neurolinguistics, vol. 6, pgs. 439-
ges. Ellen Bialystok, de la Universidad 456; 2003.
York de Toronto, puso de manifiesto
NEUROLINGUISTIC THEORY OF BILINGUALISM.
que, para determinadas funciones de
M. Paradis. John Benjamins; Amsterdam,
direccin y atencin, resulta ventajoso
2004.
el bilingismo. Por otra parte es evi-

Mente y cerebro 20/2006 43


MENTE, CEREBRO Y SOCIEDAD

Neurologa de la relacin social


El crculo ntimo de amistades contribuye al bienestar personal y ayuda a la prolongacin de la vida

U
n amigo, un buen amigo, es de las ms altas prestaciones. A esa sobre otros miembros del mismo para
lo ms bello que hay en el conclusin lleg Robin Dunbar, antro- que funcionen los contactos sociales.
mundo. En 1930 cantaban plogo y psiclogo de la Universidad Con ello se limita su capacidad de ela-
El tro de la bencina, en la pelcula de Liverpool, tras reparar en la estrecha boracin y, por ende, nuestro crculo
del mismo nombre de Heinz Rhmann, relacin entre el volumen cerebral y de conocidos, que llega como mximo
esta loa a nuestra red social individual. el nmero de individuos por grupo, en a unas 150 personas.
La psicologa confirma ahora que no los primates. Cuantos ms individuos
les faltaba razn. Segn investigaciones componen en promedio una estirpe tanto Cifra mgica: 150
recientes, las relaciones interpersonales ms voluminosa suele ser la corteza Esta cifra mgica surge una y otra vez
estables potencian la salud mental y cerebral del primate. en la historia de las agrupaciones hu-
corporal e incluso prolongan la exis- A partir de ah construy Dunbar su manas, desde las comunidades de caza-
tencia. hiptesis del cerebro social: el desa- dores y recolectores hasta las actuales
Al parecer, los contactos sociales rrollo de las estructuras sociales ha im- aldeas de agricultores de Indonesia y
han facilitado que, en el proceso de pulsado la evolucin del cerebro. Cuanto Amrica del Sur. Lo encontramos en el
la evolucin, nuestro cerebro se fue- mayor es el grupo, razona, el cerebro mbito castrense; si el ejrcito romano
ra transformando en un rgano capaz tiene que elaborar ms informaciones conoca ya el manpulo como unidad
bsica, integrado por unos 150 soldados,
las compaas de nuestros batallones
UN TRIO ALEGRE. En la pelcula clsica de la UFA El tro de la bencina cantaban cuentan con un nmero que oscila entre
Oskar Karlweiss, Willy Fritsch y Heinz Rhmann en 1930 la tonada de la amistad.

CINETEXT

44 Mente y cerebro 20/2006


Los crculos enigmticos de la amistad
En la concepcin ideal de Robin Dunbar sobre la estructura crculo se correspondera con un clan en las tradicionales
circular de las relaciones sociales de un individuo el mbito de sociedades de cazadores y recolectores. Adems de los men-
amistades ms cercanas est conformado por el crculo ms cionados, el antroplogo postula al menos dos crculos ms,
ntimo compuesto de tres o cuatro o un mximo de cinco con los que se dan contactos todava ms aislados.
personas. Con ellas se siente uno fuertemente vinculado en
el aspecto emocional y comparte intereses, valores y opinio- Adems Dunbar descubri una relacin sorprendente. De
nes. En situaciones de crisis intentan ayudar y aconsejar en crculo a crculo viene a triplicarse el mbito de los conocidos.
cuestiones personales, emocionales o nancieras. Con este Una regla que se encuentra tambin en otras formaciones
grupo de apoyo uno tiene contactos regulares; al menos, sociales. En mucho pases la menor unidad de un ejrcito
una vez por semana. consta de 10 a 15 soldados, un convoy de 35, una compaa
Al siguiente crculo pertenecen entre 12 y 20 individuos, de entre 120 a 150 y as sucesivamente.
vinculados de forma ms dbil con la persona de referencia.
La relacin con ellos es emocionalmente menos fuerte pero
se mantiene gracias a la simpata y al inters. El siguiente
plano de esta jerarquizacin se corresponde con el crculo de Bibliografa complementaria
conocidos. Este tercer mbito de la red social abarca aproxi- DISCRETE HIERARCHICAL ORGANIZATION OF SOCIAL GROUP SIZES. R.
madamente de 30 a 50 personas y la vinculacin con ellas Dunbar et al. en Proceedings of the Royal Society B, vol. 272, pgs.
se halla menos trabada. Aunque existe un contacto regular, 439-444; 2005.
suelen mediar intervalos ms largos. Para Dunbar, este tercer

120 y 150 personas. Pero tambin en centrado en el entorno social, el estado el aspecto medicofisiolgico, as por
las modernas empresas industriales se de salud y la edad de defuncin de 1477 ejemplo en enfermedades cardiocircu-
patentiza que una estructura organiza- personas durante un perodo de 70 aos, latorias, de presin arterial elevada o
tiva relativamente flexible funciona con se verific que las amistades aumen- en casos de problemas gastrointesti-
grupos de un mximo de 150 compo- taban las expectativas de vida mucho nales. Eric Loucks, de la Escuela de
nentes. Si este nmero es superior se ms que el contacto con los hijos y Salud Pblica de Harvard, hall una
requiere una estructura jerrquica ms los familiares, independientemente de menor concentracin de interleucina-6
rigurosa, pues de lo contrario decae, otros factores como el estatus social, la en sangre de varones mayores con un
segn la experiencia, la productividad salud y el estilo de vida. Y esa realidad amplio crculo de amistades que en las
total. La presin de grupo como acicate se daba incluso cuando los amigos se personas solitarias. Ese transmisor de
para la prestacin individual se suprime trasladaban a otra ciudad. infecciones cuenta como un factor de
mediante el creciente anonimato del in- En qu se basa este efecto de larga riesgo en enfermedades cardiocirculato-
dividuo; en su lugar surgen las instruc- vida? Es innegable el influjo del apo- rias, por cuanto promueve la esclerosis
ciones y los controles formales. yo mutuo y recproco entre conocidos. arterial.
Con otros colegas, Dunbar acaba de Mucho ms importante es que ste se Es decir que quien tenga amigos n-
revisar los trabajos dedicados a las redes produzca voluntariamente y no se base timos y buenos conocidos no slo se
sociales. Deducen de ese rastreo que slo en la conciencia del deber y en divierte con frecuencia en un mbito
nuestro entorno social tiende a mostrar- circunstancias convencionales. La dife- distendido sino que tambin eleva sus
se estructurado jerrquicamente. Dunbar rencia fundamental y definitiva radica en posibilidades de una larga vida.
ordena un mximo de los 150 conoci- el hecho de que uno, a diferencia que
dos de una persona en un sistema de a los miembros de la propia familia,
crculos concntricos, un esquema en el puede elegir a sus amigos. KLAUS MANHART es doctor en losofa
que la distancia indica la intensidad de El cultivo del trato con las perso- de la ciencia.
la relacin. En torno a algunos amigos nas a las que se tiene por valiosas
muy ntimos se forma un crculo de e importantes se refleja en la salud Bibliografa complementaria
buenos conocidos, rodeado a su vez de corporal y en la mental. Hay una re- KLATSCH UND TRATSCH. R. Dunhar. Gold-
un nmero mayor de contactos ms su- duccin del estrs y de las tendencias mann; Mnich, 2000.
perficiales. depresivas; se produce un efecto posi-
Sabido es que, para nuestro bienes- tivo sobre comportamientos relevantes EFFECT OF SOCIAL NETWORKS ON 10 YEAR
tar psquico, resulta decisivo el crculo para la salud, como por ejemplo la SURVIVAL IN VERY OLD AUSTRALIANS: THE
ms interior, compuesto por los ami- costumbre de fumar y consumir be- AUSTRALIAN LONGITUDINAL STUDY OF AGING.
gos ntimos. En un estudio de Lynne bidas alcohlicas. Quiz, se especula, L. C. Giles et al. en Journal of Epidemiology
en las fases crticas, los amigos pue- and Community Health, vol. 59, pgs. 574-
Giles, de la Universidad de Flinders,
579; 2005.
se comprueba que ese crculo ntimo den mejorar el estado de nimo y el
de amistades ayuda incluso a prolongar sentimiento de autoestima, as como SOCIAL INTEGRATION IS ASSOCIATED WITH FIBRI-
nuestra vida. ofrecer estrategias para la superacin NOGEN CONCENTRATION IN ELDERLY MEN. E. B.
Al analizar los datos del Estudio de los problemas. Loucks et al. en Pschysomatic Medicine, vol. 67,
Australiano Longitudinal sobre el En- Se han ratificado los efectos posi- pgs. 353-358; 2005.
vejecimiento, iniciado en el ao 1992 y tivos de tales contactos sociales en

Mente y cerebro 20/2006 45


Con quin nos comparamos?
De continuo nos estamos comparando con otras personas, a veces conscientemente,
a veces sin percatarnos de ello. Las impresiones as recogidas ejercen un inujo decisivo
en la imagen que nos formamos de nosotros mismos

M
enudean las ocasiones en que podemos evaluar la calidad de nuestros les presentbamos diez veces el nombre
nos comparamos con los de- propios mritos y los de los otros. de Michael Jordan, pico jugador de
ms. Admiramos la carrera baloncesto. A la otra mitad le relam-
de un antiguo compaero de estudios, paguearon en la pantalla, diez veces
los hitos de los deportistas de elite o Entre Michael Jordan y el Papa tambin, el nombre del Papa.
la elegancia de las estrellas de cine en En un estudio comparativo reciente de En cuanto los voluntarios, durante
galas y exhibiciones. En el polo opues- nuestro grupo de trabajo de la Universi- un minuto y bajo dichas condiciones,
to, nos dolemos con el sufrimiento y dad de Wurzburgo comprobamos que las hubieran reflexionado sobre su condi-
la pobreza ajenos. En psicologa so- personas no dejamos de compararnos de cin deportiva deberan calcular cuntos
cial importa averiguar cundo actuamos forma totalmente inconsciente. Anima- ejercicios de apoyo horizontal sobre las
conscientemente y cundo pasamos por mos a 55 probandos a que reflexionasen manos podran realizar y a qu velo-
alto con premeditacin la vida muelle durante un minuto sobre sus condiciones cidad conseguiran correr los cien me-
del vecino o la miseria de los desha- fsicas. Simultneamente deberan con- tros lisos. El experimento mostr que
rrapados. Qu personas nos valen de centrar su mirada en una pantalla sobre la autoevaluacin de los probandos de-
criterio de comparacin? la que se haba proyectado una serie penda del nombre con que se enfren-
Solemos elaborar informaciones sobre de letras. Sin que lo advirtieran, les taban en secreto. Quienes haban visto
los dems de forma egocntrica. Por una presentamos los nombres de deportistas relampaguear ante sus ojos el nombre
razn: al responder a la importancia famosos y de sujetos ajenos al deporte; de Michael Jordan se valoraban acto
otorgada a la promocin social de un duraba esto slo 15 milisegundos, es seguido como menos deportistas que
compaero, tenemos que comparar sus decir, un intervalo temporal por deba- los que haban ledo el nombre del
xitos con algo conocido. Y el patrn ms jo del umbral de la percepcin. A la Papa. Evidentemente, los probandos se
natural somos nosotros mismos. Slo as mitad de los voluntarios de la prueba comparaban con los personajes famosos
presentados sin percibirlos en absoluto
de una manera diferenciada. Nuestro
estudio ilustra la arbitrariedad con la que
1. ANTE EL FLAMANTE COCHE del vecino puede aorar la envidia.
STEFANIE SCHMITT

46 Mente y cerebro 20/2006


pueden transcurrir las comparaciones
sociales y, en consecuencia, hasta qu
punto se pueden extender: para nuestras
comparaciones recurrimos incluso a pa-
rmetros cuya existencia ignoramos.

Yo soy como t o no?


Ni que decir tiene que buscamos de
intento el cotejo con los dems para
clasificar nuestros propios logros. Nos
valoramos entonces mejor o peor que las
personas con las que nos comparamos?
Creemos que somos de igual condi-
cin? Todo depende de varios factores;
por ejemplo, de la sensacin de nuestra
propia autoevaluacin o de si el otro
pertenece al mismo grupo social que
nosotros. Un papel importante lo desem-
pea, en esa comparacin, la ausencia
de una escala extrema de valores.
Cuando en una ronda de negociacio-
nes sobre aumento de salario no se nos
ha tenido en cuenta buscamos la com-
paracin. Para elevar nuestra autoestima
lesionada comparamos nuestra situacin
con la del compaero eficiente al que
hasta ahora se ha ignorado. Y compara-
do con su caso, nuestro propio fracaso
se nos ofrece menos humillante.
Si queremos por contra valorar nues-
tras propias capacidades de la manera
STEFANIE SCHMITT

ms exacta posible cuando la auto-


proteccin cede su lugar a la autogno-
sis, escogemos personas equiparables
a nosotros. Si queremos saber nuestro
nivel de tenis no nos comparamos ni 2. EL HABITO HACE AL MONJE. Suele reputarse inconscientemente al hombre
con un principiante romo ni con Rafael vestido con su traje por ms elocuente que el lector de prensa amarilla en su mono
Nadal. Antes bien nos medimos con un de trabajo.
compaero de juego de parecida capa-
cidad tenstica a la nuestra.
En 2001 comprobamos en un ensayo esa figura ficticia con la suya propia. Las comparaciones sociales enrique-
extenso que una comparacin, aunque Los probandos que anteriormente ha- cen nuestra vida, la hacen interesante y
sea siempre la misma, puede llevar a ban buscado caractersticas comunes nos pueden estimular. El xito de los
consecuencias opuestas. Y ello, con in- encontraron ms semejanzas entre ellos dems nos puede espolear. Con todo,
dependencia de que se primen las ca- mismos y la persona inventada que los hay que ser precavidos en la mirada
ractersticas comunes o las diferencias probandos que se haban concentrado consciente a nuestro prjimo: si en ese
entre el sujeto a enjuiciar y el modelo. en las diferencias. La autoevaluacin proceso nos vemos siempre como per-
En el ensayo en cuestin repartimos de los primeros se haba adaptado al dedores nos ahogamos en la duda sobre
30 estudiantes en dos grupos. Un equipo patrn de la narracin. nosotros mismos.
contemplaba dos cuadros en los que se Jonathon D. Brown, de la Universi-
representaban distintas situaciones: en dad de Washington en Seattle, descubri
uno haba una mujer con una taza en en los aos noventa que tambin un THOMAS MUSSWEILER, psiclogo social, se
la mano y sentada delante de un rbol cumpleaos comn lleva a un com- halla adscrito a la Universidad de Colonia.
de Navidad, junto a la chimenea, y en portamiento parecido. En su ensayo,
otro se vea a un hombre, sentado a la Brown haba presentado a los proban- Bibliografa complementaria
mesa delante de la chimenea, pero sin dos imgenes de personas atractivas y HANDBOOK OF SOCIAL COMPARISON: THEO-
rbol. Un grupo anotaba despus todo lo de otras que no mostraban tan buen RY AND RESEARCH. Dirigido por J. Suls,
comn en ambas representaciones. aspecto; entre ellas, haba algunas que L. Wheeler. Plenum; Nueva York, 2000.
El otro grupo se concentraba en las di- cumplan aos el mismo da que los
ferencias existentes en las escenas mos- voluntarios. A continuacin, los pro- THE MAN WHO WASNT THERE. SUBLIMINAL
SOCIAL STANDARDS INFLUENCE SELFEVALUA-
tradas. Acto seguido una ronda experi- bandos contestaron a preguntas sobre su
TION. T. Mussweiler, K. Rter y K. Epstude
mental presentaba a los probandos una propio aspecto. Quienes crean celebrar
en Journal of Experimental Social Psychology,
historia inventada sobre una estudiante. su cumpleaos el mismo da que una
vol. 40, pgs. 689-686; 2004.
Despus solicitbamos a los participan- persona guapa estimaban ms la propia
tes que comparasen la situacin vital de capacidad de atraccin.

Mente y cerebro 20/2006 47


Aromaterapia
Tienen efectos curativos, amn de relajantes, las esencias vegetales?
Todo un campo de investigacin empieza a roturarse con unos primeros resultados prometedores

P
ara Nicole Unger, los olores esti- efectos en el tratamiento de la angustia, quios, alcanzan, transportadas por el torren-
mulantes merecen incluirse en- el dolor o los trastornos del sueo. te sanguneo, a todos los rganos. Se unen
tre los medicamentos, sin que Esta disciplina cuenta, en realidad, con a los lpidos y atraviesan sin dificultad la
sea bice que algunos extractos vege- una larga tradicin. La medicina ayur- barrera hematoenceflica. Actan a nivel
tales produzcan dolor. Coherente con vdica india empleaba ya, hace ms de del sistema nervioso central.
sus ideas, esta herbolaria (o practicante 3000 aos, esencia de romero contra los Al cerebro, sustrato de las funciones
paramdico, como les gusta llamarse) estados angustiosos y trataba las debi- mentales, los aceites llegan a travs del
administra esencia de clavel para pro- lidades de concentracin con aceite de sentido del olfato. Hablamos del sentido
vocar las contracciones en las mujeres clavel y de culantro. Europa aplic en el ms antiguo desde el punto de vista fi-
en avanzado estado de gestacin. En Medievo las sustancias activas de las plan- logentico. Se halla en estrecho contacto
cambio, si hemos de creerla, la esencia tas para prevenir las temibles epidemias. con el centro cerebral de las sensaciones.
de lavanda alivia los dolores de parto. En el estrago de la peste, los mdicos Segn Hanns Hatt, de la Universidad de
Unger imparte su doctrina entre los asis- se protegan del contagio portando una Bochum, el sistema olfativo posee acce-
tentes a un seminario sobre homeotera- mscara sobre el rostro que acaba en so directo al sistema lmbico, esto es, a
pia; las comadronas presentes no parecen pico de ave. Colocaban all una espon- la estructura cerebral donde surgen los
reacias a combatir dolores, contracturas, ja empapada con sustancias aromticas, sentimientos y las necesidades bsicas
nuseas o mareos con la ayuda de los que se supona libraba del contacto con (hambre y sed). En el sistema lmbico,
olores. De hecho, muchas mujeres decla- los miasmas infectados. Ignoraban, por que opera incluso durante el sueo, se
ran que los aceites aromticos facilitaron supuesto, las propiedades antibacterianas originan tambin determinadas reaccio-
el nacimiento de su prole. de determinados extractos vegetales. nes emocionales y sexuales.
Desde los aos noventa, los aceites Hatt someti a ensayo, en su labora-
voltiles o aceites esenciales se han La cabeza est libre torio, los efectos de ms de 100 olores
puesto de moda fuera incluso de las El concepto de aromaterapia fue acua- sobre el latido cardaco, la frecuencia res-
salas obsttricas y de los paritorios. do por Ren Maurice Gattefoss en 1928. piratoria y el sueo. Mientras dorman,
Hace un cuarto de siglo, la aromate- Desde entonces, se ha corroborado en nu- dispers en el ambiente olores fecales
rapia despert un enorme atractivo, en merosas ocasiones la eficacia de las esen- y comprob que se les entrecortaba la
particular gracias al efecto teraputico cias vegetales. Pero no se ha conseguido respiracin y se les aminoraba el pulso
del aceite de la planta del t. Los te- todava sistematizar en un corpus ese ba- cardaco. Un nmero significativo de los
rapeutas recurren ya de forma rutinaria gaje de conocimientos dispersos. Slo hay voluntarios informaron, cuando se des-
a sus mtodos. Se recomiendan aromas unanimidad en admitir que los aceites aro- pertaron, de diversas pesadillas durante
esenciales para la relajacin y sentido mticos afectan al cuerpo y a la mente. el mismo. Otro grupo, a cuyos compo-
de bienestar. Las clnicas psiquitricas Las molculas aromticas, luego de nentes se les hizo oler aroma de naranja,
aplican la aromaterapia y ponderan sus atravesar las mucosas de nariz y bron- durmieron un sueo contento y tranquilo.
Los terapeutas que emplean los aromas
u odoterapeutas suelen apelar a ese tipo
1. TODAS LAS PLANTAS TIENEN UTILIDAD. Desde de resultados, que les permiten subrayar
hace ms de 3000 aos el hombre viene utilizando los efectos calmantes del estrs y de la
esencias vegetales para sanar el cuerpo y la mente. La angustia de la aromaterapia, as como
sus propiedades vitalizantes.
lavanda, por ejemplo, tiene un efecto tranquilizante.
A comienzos de los aos noventa,
Gerhard Buchbauer, de la Universidad
de Viena, someti a comprobacin expe-
rimental estos efectos en ratas cuya activi-
dad corporal controlaba mediante barreras
fotoelctricas instaladas en el interior de
las jaulas. A unos animales de la muestra
los estimul con cafena; coloc a otros
en un estado de letargia, administrndoles
el psicofrmaco diazepam.
En un segundo paso, se aprest a
tranquilizar a las ratas estresadas con
vaporizaciones de esencia de lavanda,
de madera de sndalo y de neoli. Y esti-
mular a las ratas flemticas con esencia
de jazmn, de hierbabuena y de pachul.
WILDLIFE

Las mediciones realizadas en las jaulas

48 Mente y cerebro 20/2006


dotadas de barreras fotoelctricas mos-
traron el xito, en lneas generales, de
2. UN REMEDIO ANTIESTRES CON UNA FORMA
PERFECTA. De armonizante y afrodisaco calican los
las medidas tomadas. El investigador
demostr, adems, la presencia de las aromatlogos al jazmn, pese a que no contamos todava
respectivas sustancias aromticas en la con la demostracin cientca de estos efectos ni de los
sangre de los animales. Pudo, pues, con- de muchas otras esencias.
cluir que los cambios observados en la
conducta de los animales de laboratorio
dependan de la incorporacin en su naranja y manzanilla aliviaban la sensa-
organismo de las sustancias voltiles cin de estrs, aunque sus efectos duraban
estimulantes o relajantes. en la mayora de los casos slo breve
Un equipo de la Universidad de Mia- tiempo. El efecto de las esencias desa-
mi en Florida dio a conocer en 1998 pareca con bastante rapidez. Para Ernst,
los resultados de su estudio sobre la la aromaterapia no puede, de momento,
incidencia de la esencia de romero y competir con otras formas de terapia para
lavanda sobre nuestro organismo. En el la tensin o la angustia.

PHOTOALTO / MICHELE CONSTANTINI


curso de la investigacin analizaron las
corrientes cerebrales de 40 probandos. Todas las indicaciones sin garanta
Observaron que el aroma de lavanda El equipo de Sandra Sgoutas-Emch, de la
retardaba el patrn de ondas elctricas Universidad de San Diego en California,
de los probandos, seal de un estado de dividi en cuatro grupos los 60 volunta-
adormecimiento, mientras que los valo- rios de su ensayo. A los dos primeros se
res electrocardiogrficos de los proban- les dio a oler aroma de lavanda; pero slo
dos abanicados con romero indicaban un a uno de ellos se le inform del olor que A resultados semejantes se ha llega-
estado de nimo sumamente despierto. iban a recibir. Los otros dos grupos de do en otro estudio, ahora con mujeres
Los sujetos que haban olido el rome- probandos no recibieron ningn tipo de en la edad del climaterio. Los masajes
ro solucionaron tambin un examen de aromaterapia, aunque con uno de ellos se aromticos calman el dolor y mejoran
matemticas con presteza mayor que fingi que s lo reciba. A continuacin el estado de nimo. Y en una reciente
los que no lo haban olfateado, aunque cada probando pasaba a una habitacin investigacin, realizada sobre pacientes
cometieron la misma cantidad de erro- donde, en un tiempo determinado, deba aquejados de Alzheimer, cuyas manos
res que los realizados por el grupo de resolver un ejercicio de cmputo. Mien- eran frotadas regularmente con aceite de
comparacin (sin tratamiento aromater- tras lo realizaban, y a su trmino, se les lavanda, se registr un retroceso palma-
pico). No parece, en consecuencia, que meda la tensin arterial y la frecuencia rio de la angustia y de las agresiones; en
el romero estimule la concentracin. cardaca. Los probandos tenan, adems, lo relativo a las capacidades de apren-
Todo indica, asimismo, que las ex- que responder un cuestionario en don- dizaje y de memoria, los probandos no
pectativas del voluntario repercuten en de se les preguntaba la intensidad del experimentaron ninguna mejora.
la reaccin de su organismo. No cabe, estrs que haban experimentado en la En conclusin: hay indicios fiables
cierto, un ensayo ciego: los olores inten- resolucin del ejercicio matemtico. El de que los aceites esenciales vegetales
sos son inmediatamente reconocidos por resultado fue el siguiente: los cuatro no slo mejoran nuestras sensaciones
todos los participantes. Para salvar esa grupos obtuvieron una misma puntua- psquicas y emocionales, sino que ade-
apora Gerhard Buchbauer ha propuesto cin, buena, en el test de matemticas. ms calman el dolor y alivian la desa-
trabajar sobre ansmicos, personas priva- Tambin la presin arterial y el latido zn interior. Afirmacin que hemos de
das del sentido del olfato. Pero la tasa cardaco aumentaron para todos los parti- conjugar con el reconocimiento de que
de ansmicos entre la poblacin alcanza cipantes en la misma proporcin. El test carecemos de pruebas tajantes del efecto
slo el cinco por ciento, por lo que resul- de matemtica, demasiado elemental, no de la aromaterapia en general.
ta difcil poder realizar con ellos estudios fue capaz de provocar ninguna sensacin
equivalentes a los llevados a cabo con de angustia, reconoci Sougtas-Emch.
personas con el sentido olfatorio intacto. Un equipo de neurlogos de la Clnica JRG ZITTLAU es lsofo y docente en la
Por otro lado, los odoterapeutas mantie- de Dolor de Kiel descubrieron en 1996 Escuela Superior de Administracin Pblica
nen que los aspectos olfativos intervienen que no era la inhalacin sino el masaje de Wuppertal.
en el alcance de los efectos de los aceites con los extractos de plantas benficas
esenciales. Si se descartan estos aspectos, lo que proporcionaba efectos mensu- Bibliografa complementaria
afirman, se arrebata ya de entrada a la rables. Segn Hartmut Gbel, experto DIE P SYCHO -S ZENE. C. Golner. Alibri;
terapia su poder de penetracin. en migraas, la extensin de aceite de Aschaffenburg, 2000.
Se puede medir la eficacia teraputica hierbabuena sobre la frente y las sienes
SIND THERISCHE LE WIRKSAME ARZNEIMITTEL?
de las esencias aromticas con las escalas de los probandos con cefaleas de tensin E. Ernst en MMV Fortschritte der Medizin,
al uso en la investigacin medicamento- ejerca un efecto equivalente al produ- vol. 9, pgs. 47-48; 2001.
sa? Edzard Ernst, de la Universidad de cido por la ingesta de 1000 miligramos
DANIELE RYMANS AROMATHERAPY BIBLE. AN
Exeter, tras plantearse la cuestin, aco- de paracetamol. La razn de este efecto ENCYCLOPEDIA OF PLANTS AND OILS AND HOW
meti un rastreo exhaustivo en los bancos estribara, afirma, en que el aceite de THEY HELP YOU. D. Ryman. Piatkuts Books;
de datos pertinentes. Encontr al menos hierbabuena produce un agradable enfria- Londres, 2002.
seis estudios clnicos publicados entre los miento de la piel y, as, inhibe el efecto PRAXIS AROMATHERAPIE. GRUNDLAGEN, STECK-
aos 1993 y 2000 que acreditaban a la de la sustancia P y de la serotonina, BRIEFE,INDICATIONEN. M. Werner y R. von
aromaterapia un efecto relajante. Sobre que son los mensajeros que llevan la Braunschweig. Haug; Stuttgart, 2005.
todo los masajes con aceites de lavanda, sensacin dolorosa al cerebro.

Mente y cerebro 20/2006 49


Percepcin intuitiva
La percepcin intuitiva de la solucin de los problemas tiene que ver con una aproximacin
a los mismos desde una perspectiva diferente

Gnther Knoblich y Michael llinger funcin de nuestro desplazamiento con propia de una vivencia casual. Mas, a
relacin al suceso observado. El con- partir de los aos ochenta, la psicologa

D
octor Einstein, cmo lo cepto de simultaneidad pierde su valor de la cognicin puso de nuevo la mira
consigui?, insista una absoluto. Con este suceso casual teji en el estudio de la percepcin intuitiva.
y otra vez Max Werthei- Einstein nuestra concepcin actual del Desde entonces han ido descubrindose
mer ante el creador de espacio y del tiempo y fund la teora numerosos tipos nuevos.
la teora de la relatividad en 1916. El de la relatividad. Todos sabemos, por propia expe-
psiclogo de la forma (Gestalt) deseaba Adems, fecund la investigacin riencia, que la solucin a un problema
saber cmo pensaba un hombre insatis- sobre captacin intuitiva, un dominio puede emerger repentina e inesperada
fecho con la mecnica clsica. Tena de psicologa de la forma. Nos refe- en la conciencia. El nudo se deshace,
Einstein ms conocimientos que los de- rimos al golpe de intuicin perceptiva la moneda se cae, se enciende una luz
ms? La lgica esperara una respuesta (insight en ingls, Einsicht en alemn), interior y la solucin nos resulta tan sen-
afirmativa. Acaso todo era fruto de la al conocimiento relampagueante que cilla, que nos admiramos y preguntamos
casualidad? precede a algunos avances de la ciencia. cmo es posible que no se nos hubiera
El fsico le cont al psiclogo que, Wertheimer saba que la intuicin de ocurrido antes. Cmo generar de forma
cuando reflexionaba sobre el espacio, Einstein tena que ver con sus cono- sistemtica estos rayos del ingenio e
el tiempo y la velocidad, se imagina- cimientos sobre fsica y su capacidad investigarlos a travs de experimentos
ba cabalgando a lomos de un rayo de de pensamiento lgico. Sin embargo, psicolgicos? Todo un reto.
luz o corriendo a su lado. Se haba, el hecho determinante fue su capacidad Analicemos la tarea utilizada ya por
adems, preguntado si la luz se parara para contemplar los objetivos fsicos Max Wertheimer: se presenta un cua-
cuando alguien corriera a su lado con de manera diferente y apartarse de los drado y, sobre l, un paralelogramo. Se
la misma velocidad. Por extravagante principios trillados, considerados irre- indican las longitudes de ambos lados
que nos parezca, ah resida el secreto futables. En una palabra, Einstein era a y b. Se trata de hallar la suma de las
del xito de Einstein. un maestro en la reestructuracin de dos superficies internas. Intente el lector
Durante aos, ese fsico originario de los problemas. resolver el problema y experimentar una
Ulm haba cavilado sin resultado. Su En la primera mitad del siglo XX, percepcin intuitiva repentina.
intuicin le deca que algo chirriaba en Wertheimer, Wolfgang Khler, Karl Lo ha logrado? En caso afirmativo,
la descripcin clsica de la fsica del Duncker y Kurt Koffka, entre otros psi- cmo ha procedido? Probablemente
mundo. Pero no atinaba a descubrirlo. clogos de la forma, no slo aplicaron haya utilizado las frmulas conocidas
Hasta que, de pronto, resolvi el proble- el concepto de reestructuracin a las para el clculo del rea. Es probable
ma por medio de un experimento mental ideas geniales y a los descubrimientos que haya podido calcular de inmediato
propuesto en el lugar correcto: cuando trascendentales, sino que se mostraban el rea del cuadrado (a a). Algo ms
dos rayos un tanto separados caen al adems convencidos de que se trataba complicado resulta calcular la superfi-
mismo tiempo, sobre una va de tren, de un proceso ideatorio fundamental cie del paralelogramo. Puede intentarlo,
podemos percibirlos simultneos? S, por el que cualquier persona llegaba a aunque siempre le faltar un valor. No
siempre y cuando nos alejemos hasta la una captacin inmediata original. Tal llegar a ningn resultado y la solucin
misma distancia de los dos lugares de penetracin intuitiva permite encajar de le parecer imposible.
cada. Pero si viajramos en un tren y golpe las piezas de un rompecabezas y
passemos entre los dos rayos, veramos obtener con ello una forma buena; Mrese con otra perspectiva!
primero un rayo y, al poco, el otro, aun este concepto dio nombre a toda una En esta fase, el lector se encuentra sin
cuando nos encontrsemos en el punto escuela de psicologa. salida, en un fondo de saco. Le falta la
medio entre los dos. Sin embargo, desde los aos cin- idea luminosa: no se trata de calcular
cuenta, consolidada ya la doctrina de por separado la superficie del cuadrado
La luz del terrapln la psicologa de la forma, los tericos y el paralelogramo. Antes bien, hay que
Nuestra observacin no depende del del pensamiento se ocuparon de otros fe- abordar el problema desde un enfoque
momento en el que nos encontremos nmenos. Se hallaban fascinados por los absolutamente diferente: cual si nos en-
en un determinado lugar, sino de nuestro procesos cognitivos que discurran por frentramos a dos tringulos rectangula-
movimiento. Slo entonces puede ha- pasos obligados, as el ordenador, y no res que, tras un ligero desplazamiento,
blarse de simultaneidad; es decir, en de una manera repentina e imprevisible, dibujan un rectngulo (vase el recuadro

50 Mente y cerebro 20/2006


1. EL MOMENTO DE LA ILUMINACION.
BILDAGENTUR-ONLINE

Los sucesos casuales no se pueden forzar.


Es mucho mejor dar rienda suelta a los
pensamientos y, entonces, sobreviene de
golpe la percepcin intuitiva.

Mente y cerebro 20/2006 51


BJRN PERTOFT

2. EINSTEIN, DOS RAYOS. Caen los dos a la vez? Depende del observador, confes el
fsico. Y sobre ello levant la teora de la relatividad. sidad de Illinois en Chicago, al con-
templar un problema producimos una
representacin mental es decir, una
Primera solucin). La solucin es, As lo demuestran las investigaciones especie de visualizacin interna en la
por tanto: a b. de Janet Metcalfe, de la Universidad de que slo inciden determinados aspectos.
La reestructuracin necesaria, la nue- Columbia en Nueva York. Busc que los De forma anloga al plano de la red
va visin de las cosas, no se alcanza a voluntarios de sus ensayos afrontaran suburbana de metro, nos da la secuen-
travs del pensamiento lgico, sino que problemas de percepcin intuitiva; les cia de las estaciones de parada y las
se presenta de manera inconsciente. La pidi que indicaran, con las palabras posibles estaciones de trasbordo. Pero
percepcin de los elementos del pro- caliente o fro, si consideraban que las distancias entre las estaciones no
blema se da de repente: un cuadrado estaban cerca o lejos de la solucin. estn dibujadas a escala. Slo se realzan
y un paralelogramo se transforman en Lleg al resultado siguiente: instantes ciertos aspectos de la realidad, importan-
dos tringulos rectangulares que dibujan antes de que sucediera el impulso casual tes para utilizar el metro. El plano del
un rectngulo. del ingenio, los probandos seguan tan metro apenas nos ayuda a orientarnos
La vivencia subjetiva especial que in albis como al principio. Ese es un por las calles de la ciudad.
acompaa a un episodio intuitivo es rasgo de los problemas de percepcin De forma anloga, la representacin
nica. Si se logra la reestructuracin, intuitiva. inicial de un problema selecciona deter-
la persona queda sorprendida ante La intencin y la accin nos sor- minados aspectos y lo hace de manera
su propia solucin. Tal estado suele prenden totalmente despistados cuando automtica: la coloracin no se puede
asociarse a un sentimiento intenso de surge la chispa intuitiva, expone Danil regular. En general, las nuevas tareas las
aj! Arqumedes iba desnudo por las M. Wegner, de Harvard. La accin contemplamos con el prisma del conoci-
calles de Siracusa gritando Eureka sera, en este caso, la aparicin de la miento acumulado con anterioridad. Tal
tras descubrir el concepto de densidad idea; nuestro grito de Eureka! refleja conocimiento puede incluso bloquear
y demostrar, con ello, que la nueva que no tenamos previsto la percepcin el juicio e impedir un examen de la
corona del rey Hiern II no se haba intuitiva. Nos da la impresin de que cuestin desde una ptica diferente.
fabricado con oro. La bisutera bara- no hemos sido nosotros quienes hemos Cuando llegamos al fondo de saco,
ta de imitacin tena el mismo peso, hecho llegar esa idea luminosa, aunque nos sentimos frustrados y desanima-
aunque menos densidad, que las barras nos sintamos responsables de nuestro dos. Las ideas circulan libremente y
de oro. propio conocimiento. cada vez empleamos menos tiempo en
As pues, los rayos del ingenio nada Por qu parece inintencionada seme- ensayos sistemticos de soluciones o
tienen que ver con la solucin com- jante captacin intuitiva? En qu nos derrochamos la capacidad de pensar con
puterizada, gradual, de los problemas. apoyamos para afirmar que no se trata intentos vanos. Una situacin en la que
El ingenio aparece de repente, ininten- de nuestro propio esfuerzo de pensa- no sabemos qu hacer. Un fracaso repe-
cionado. No es como el clculo, en el miento voluntario? Por qu nos parecen tido que representa, segn Ohlsson, la
que sabemos cuntos pasos nos quedan en principio insolubles estos problemas, fuerza impulsora de la reestructuracin.
para llegar al resultado. Despus de cada a pesar de que, en teora, disponemos Pone en marcha procesos inconscientes
cmputo podemos estimar cunto falta de los conocimientos necesarios para que modifican la nueva representacin
para llegar al objetivo. Cuando un pro- resolverlos? interna del problema. De repente se
blema precisa un golpe de intuicin hay Si atendemos a la explicacin que abren posibilidades inditas. Y se nos
que actuar de otra manera. aporta Stellan Ohlsson, de la Univer- hace la luz; se presenta la solucin que,

52 Mente y cerebro 20/2006


Primera tarea
Problema del cuadrado y el paralelogramo: el observador
ve un cuadrado y sobre l un pequeo paralelogramo. Se
conocen los datos a y b. Cmo se podra calcular la super-
cie total de ambas guras? La solucin se da en la pgina
siguiente.
b

muy pronto, se nos antojar asombro- efectos nocivos se manifiestan slo si la rillas o chinchetas. Ambos adminculos
samente trivial. experiencia se fosiliza hasta el extremo se requeran porque se trataba de que
Pero, no resulta demasiado rebus- de bloquear las ideas nuevas. los probandos cayeran en la cuenta
cada la suposicin de Ohlsson de que el de fijar a la pared con chinchetas las
conocimiento previo impide resolver Cmo se enciende la luz? cajas de cerillas, que serviran de base
el problema? No se trata de adquirir En una serie de estudios muy inge- para las velas. Aqu, la reestructuracin
los menores conocimientos posibles. niosos, Karl Duncker demostr en los estribaba en dejar de lado la funcin
A Einstein no le habra servido una aos veinte que el uso habitual de un habitual de las cajas de cerillas, la de
estrategia semejante. Ni que decir tiene objeto limitaba una posible utilizacin ser contenedores.
que el conocimiento es imprescindible, alternativa. En determinado ensayo, los Los voluntarios llegaban antes a la
sobre todo para la elaboracin eficaz y voluntarios deban fijar velas finas sobre resolucin de la tarea si se les colocaban
sistemtica de tareas dominadas. Los la pared del laboratorio con cajas de ce- juntas sobre la misma mesa las cajas

Segunda tarea
A los psiclogos les gusta la aritmtica de las cerillas: resuelva primero el problema inicial y luego el segundo. En los dos
casos slo tiene que mover una cerilla para que resulte correcta la ecuacin.

JOACHIM HOLLATZ

Mente y cerebro 20/2006 53


Primera solucin
Para resolver el problema del
cuadrado y el paralelogramo,
es necesario ver las cosas de
distinta manera. No contemple
la gura como un cuadrado y
un paralelogramo, sino como
dos tringulos que se desplazan b
sobre s mismos. Si logra juntar
b
los dos obtendr un rectngulo
con los lados a y b. La supercie
interna que se busca se calcula
fcilmente: a b.

a a

y las chinchetas las cajas estaban mera se buscaba una palabra inglesa minarla de suerte tal, que se obtuvie-
vacas que si las cajas contenan las que se combinara con plate (placa, ra una ecuacin aritmtica correcta. La
chinchetas. Esta ltima situacin subra- disco), broken (roto) y rest (des- solucin slo poda contener nmeros
yaba la funcin habitual de contenedor canso); plate evocaba reminiscencias romanos y los operadores ms, menos o
y dificultaba un uso alternativo. En ese claras del bisbol. La palabra inglesa el signo igual. Intente el lector resolver
fenmeno del vnculo funcional se buscada era home: home plate es el los problemas. Examine cul de estas
identific la primera prueba de que el ltimo disco que debe tocar un jugador dos ecuaciones le resulta ms fcil.
conocimiento previo limitaba la flexi- de bisbol, al correr por el campo, para A nuestros voluntarios, el primer pro-
bilidad del pensamiento. ganar. Broken home y rest home blema les pareci sencillo; casi todos
Abraham Luchins, alumno de Werthei- son tambin combinaciones lxicas con lo haban resuelto en menos de 2 mi-
mer, demostr que la ejecucin repetida significado (casa paterna rota, des- nutos. El segundo problema les result
de los mismos pasos de una solucin cansar en casa). bastante ms difcil: slo un tercio de
sofocaba las dems estrategias, a veces En la segunda tarea se cambiaba la los probandos lo resolvieron en menos
ms sencillas. Una vez que sus proban- tercera palabra: plate, broken y de 2 minutos. A los 5 minutos, una
dos haban resuelto tareas parecidas, shot (tiro). La palabra buscada era cuarta parte de los probandos segua
utilizaban siempre el mismo procedi- glass (vidrio): plate glass (vidrio torturndose con la solucin. A qu
miento, aun cuando existiera otra solu- plano), broken glass (vidrio roto) y obedece esa disparidad?
cin ms sencilla. Luchins lo denomin shot glass (copa de licor).
problema de actitud: el talante ante un Se comprob que a los expertos en El igual se convierte en menos
determinado mtodo nos ciega frente a bisbol les costaba ms ejecutar la se- De manera inconsciente, ponemos en
un procedimiento ms eficiente. gunda tarea que a los inexpertos. Por marcha nuestros conocimientos adqui-
En cierto trabajo acometido en 1998, lo que parece, los familiarizados con ridos. Todos hemos aprendido en la es-
Jennifer Wiley, de la Universidad de el deporte asociaban mentalmente de cuela que, para resolver los problemas
Pittsburgh, examin la cercana entre tal forma la palabra plate al dominio aritmticos, hay que manipular sobre
el conocimiento y la ceguera comer- del bisbol, que les resultaba difcil lle- todo las cifras. Por eso, los probandos
cial. Los probandos deban encontrar gar a la palabra glass. Dicho de otra intentaron mover slo las cerillas que
conceptos que, combinados con otros manera, el conocimiento previo impeda representaban los valores. En el pri-
tres, encerraran algn significado. Por la percepcin intuitiva. mer caso, el asunto no admite reparos.
citar un ejemplo difundido: qu pala- Este asunto guarda estrecha relacin Enseguida se entiende que las cerillas
bra alemana une los conceptos Baum con otra cuestin: Hasta qu punto im- de los nmeros romanos IV y VI se
(rbol), Tr (puerta) y Meister pide el conocimiento previo definir el pueden intercambiar, con lo que la cosa
(maestro)? La palabra alemana que se objetivo para resolver el problema, es se aclara pronto: VI = III + III.
busca es Haus (casa): Baumhaus decir, saber en qu lugar se encuentra Una estrategia que fracasa, empero,
(casa de madera), Haustr (puerta de la solucin? Un dato tan importante con el segundo problema: la limitacin
la casa) y Hausmeister (portero). al menos como la atencin prestada preconcebida del objetivo, basada en la
a los aspectos crticos del problema. idea de que los operadores ms, menos
Dilema de expertos Para investigarlo, nosotros elaboramos e igual no se pueden mover, lleva pre-
La mitad de los probandos de Wileys diferentes problemas aritmticos con ce- cisamente a un callejn sin salida. Slo
conoca el juego del bisbol y la otra rillas que los probandos deban resolver cuando se ampla la representacin del
mitad no. Cumpla a los voluntarios (vase el recuadro Segunda tarea). Se objetivo, se abren nuevas posibilidades de
resolver dos tipos de tareas. En la pri- trataba de desplazar una cerilla no eli- solucin. Si se retira una cerilla del sig-

54 Mente y cerebro 20/2006


Tercera tarea
El problema del tumor de Duncker, as
llamado por Karl Duncker (1903-1940),
psiclogo de la forma: los mdicos de-
sean extirpar por medio de la radiacin TEJIDO SANO
el tumor maligno del estmago de un
paciente. Sin embargo, si la intensidad
de la radiacin es suciente, puede
daar el tejido circundante. Cmo se TUMOR
podra destruir el tumor sin afectar al
tejido vecino sano? La solucin se da
en la pgina siguiente.

PIEL

BJRN PERTOFT
no igual de la izquierda y se lleva al se quedaban detenidos, con su mirada, a los operadores aritmticos, acababan
signo menos de la derecha, se obtiene en el fondo de saco. resolviendo el acertijo, sujetos que mos-
la expresin correcta. Adems, el diagrama de la mirada se- traban tambin la sensacin inicial de
Como sucede con la percepcin del par a los probandos que acertaban con que se trataba de un problema irreso-
problema del cuadrado y el paralelogra- la solucin de los que fracasaban. Quien luble, lo que revela que la percepcin
mo, la concepcin previa del objetivo ms tiempo contemplaba las cifras, no intuitiva se produce a travs de procesos
no se puede ampliar de manera cons- lograba resolver el problema. Quienes inconscientes. Si esa intuicin se basara
ciente; la persona que intenta resolver dirigan, sin embargo, ms la mirada en decisiones conscientes, el patrn de
el problema no sabe qu posibilidades
est omitiendo. Slo las reconoce en
el momento en que encuentra la so-
lucin.
En nuestros experimentos medimos,
adems, qu movimientos ejecutaban
con la mirada los voluntarios para re-
solver el problema. En el ejemplo de
los problemas de aritmtica con las
cerillas se comprob que las personas
miraban, al principio, muchas ms ve-
ces y durante ms tiempo los valores
de la ecuacin y dejaban de lado los
operadores.
Cuando se convencan de que la ta-
rea no se poda resolver manipulando
BJRN PERTOFT

los valores, disminuan paulatinamen-


te los movimientos de la mirada. En
algunos casos, los probandos fijaban
la atencin en el mismo lado de la
pantalla durante 5 a 10 segundos,
cuando normalmente los ojos cam-
bian el punto de fijacin tres veces
por segundo. As pues, los probandos

3. SOLO TIENEN EL BEISBOL EN LA


CABEZA. El conocimiento impide la
percepcin intuitiva: quien lo sabe todo de
su deporte favorito, se queda bloqueado
ante algunas tareas sencillas.

Mente y cerebro 20/2006 55


Bien dormido y con mejor humor
La percepcin intuitiva nos ayuda a menudo a resolver pro- estrategia mucho ms simple. Los probandos elaboraron
blemas cotidianos. Pero no podemos forzarlo. Los psiclogos multitud de estas tareas; se midi cuntos haban descu-
nos dan un par de consejos: si despus de cavilar largo bierto la estrategia ms favorable. Si se interrumpa a las
tiempo, nota que no hay ninguna posibilidad de continuar personas antes de que descubrieran la regla y se las enviaba
el camino, es muy probable que se encuentre cerca de la a dormir durante unas horas, regresaban ms veces con la
solucin del problema. La investigacin ensea que las vi- solucin que si los directores del experimento prohiban
vencias casuales de la captacin intuitiva van precedidas por las pausas para el sueo.
una sensacin de atasco. Los autores explican esta diferencia pasmosa por los
Pero si el lector no llega a ningn sitio o no deja de procesos de consolidacin que discurren en el hipocampo
darle vueltas a la misma solucin, descanse y duerma si es durante el sueo: la informacin recin llegada se asocia
preciso. En la realidad se ha comprobado que las mejores
intuiciones se dan durante el sueo o despus de una
buena siesta. As, se cuenta que el famoso qumico ale-
mn Driedrich August Kekul von Stradonitz (1829-1896)
descubri la estructura anular del benceno al soar con
una serpiente que se morda la cola.
El sueo fomenta los procesos de percepcin intuitiva,
segn aparece corroborado en un trabajo realizado en las
universidades de Lbeck y Colonia por Ullrich Wagner
y su equipo. Los cientficos presentaron una serie de
smbolos sencillos a los probandos que deban reaccionar
pulsando unas teclas, de acuerdo con dos reglas lgicas.
Las secuencias de smbolos se eligieron de forma tal,
que las tareas pudieran tambin resolverse mediante una

con el conocimiento almacenado desde tiempo antes en


la memoria. As, se explica tambin el descubrimiento de
estrategias ms sencillas de solucin a los problemas.
Cuando no se puede tomar ni siquiera la siesta, vale
la pena dar rienda suelta a las ideas. O dedicarse a algo
estimulante, como tomar un helado o jugar al ping-pong.
En nuestras investigaciones hemos comprobado que el
buen humor ayuda a examinar, de forma inconsciente, un
problema con otra perspectiva y, por ende, a resolverlo.
Y si nada de esto sirve, escojan la variante clsica: am-
plen sus conocimientos. Es posible que, para resolver el
problema, no disponga todava de suficientes datos. Los
BJRN PERTOFT

cientficos como Kekul y Einstein tampoco pudieron


eludir esta estrategia.

los elementos relevantes del problema de radiaciones. Si la intensidad es lo veces en la piel circundante, mientras
debera correr parejo con la sensacin suficientemente alta, la radiacin puede que los que fracasaron se cean al
de acercamiento a la solucin. daar los tejidos. Cmo se puede des- tumor.
Elizabeth Grant y Michael Spivey, truir el tumor sin daar el tejido corporal Si el lector no ha encontrado to-
de la Universidad de Cornell, obtu- sano? Qu opina el lector? dava la solucin, dirija su atencin
vieron resultados asombrosos en 2003 Los voluntarios evaluaron un proble- hacia la piel. Como se demostr en
con otro estudio sobre los movimientos ma parecido al de la tercera tarea (va- un segundo experimento, la tasa de
de la mirada. En los ensayos acome- se el recuadro Tercera tarea). Haba aciertos se multiplica exponencialmen-
tidos, exponan los voluntarios ante el grandes diferencias entre los patrones te con una ligera atencin hacia el
problema tumoral , empleado ya por de movimiento de la mirada de las contorno de la piel y la mirada de los
Karl Duncker: Los mdicos buscan un personas que resolvieron el problema probandos se aleja de la tumoracin.
mtodo para extirpar una tumoracin y los de quienes fracasaron. Los ojos De nuevo, el mayor escollo ante el
inoperable del estmago con la ayuda de los acertantes se sumergieron ms problema del tumor resulta de una

56 Mente y cerebro 20/2006


Tercera solucin
INTENSIDAD PLENA
El truco para resolver el problema tu-
moral de Duncker consiste en utilizar
varias fuentes de radiacin, reguladas
con una intensidad baja. De esta ma-
nera, no se daan la piel ni los tejidos
vecinos. Todas ellas se renen en el
tumor donde suman toda su intensidad
y liberan al enfermo de estmago de PRIMERA FUENTE
DE RADIACION
su mal. Quien, al meditar la solucin,
se concentra ms en la piel que en el
tumor, resuelve antes la tarea.
MEDIA INTENSIDAD

SEGUNDA FUENTE
DE RADIACION

BJRN PERTOFT
concepcin restrictiva: el rayo debe tervienen multitud de procesos cog- En sus experimentos, ambos inves-
dirigirse con toda su intensidad sobre nitivos. Por eso, a travs de mtodos tigadores se apoyaron en que el ojo
el tumor para destruirlo. Si el proban- indirectos se ha intentado averiguar izquierdo enva sus imgenes al he-
do no logra escapar a esta limitacin, qu regiones cerebrales se encargan misferio derecho y el derecho, al iz-
creer siempre que tambin se daar de la reestructuracin y la percepcin quierdo. Mostraron brevemente a los
el tejido vecino. intuitiva. probandos la solucin a los problemas
La solucin consiste en dirigir sobre Marc Jung-Beeman y Edward Bow- de percepcin intuitiva, frente a los que
el tumor varias fuentes de radiacin, den, de la Universidad Noroccidental haban fracasado antes, de manera que
de menor intensidad, que se solapen de Chicago, examinaron hace poco si la imagen se formara una vez en el ojo
dentro del tumor, se sumen y lo des- los dos hemisferios cerebrales se com- izquierdo y la otra en el derecho. Se
truyan. La intensidad baja de cada ra- portaban de modo diferente. Su hip- observ que las soluciones se recono-
diacin preserva el tejido vecino (vase tesis parte del supuesto segn el cual can con redoblada frecuencia cuando
el recuadro Tercera solucin). Para el hemisferio izquierdo se ocupa, de la imagen del ojo izquierdo llegaba
resolver el enigma es necesario abando- preferencia, de la elaboracin consciente al hemisferio derecho. Al parecer, los
nar mentalmente el centro aparente del del lenguaje, mientras que el derecho procesos inconscientes que llevan a la
problema. Slo el que contempla varias guardara una relacin mayor con la percepcin intuitiva se desarrollan sobre
posibilidades de colocar una fuente de atencin espacial inconsciente. De la el hemisferio derecho.
radiacin fuera del cuerpo, se da cuenta investigacin cerebral reciente se infiere
de que tambin pueden dirigir varios que semejante separacin rgida entre
rayos de menor intensidad contra el el hemisferio izquierdo consciente y el GNTHER KNOBLICH ensea en la Universi-
tumor. El alejamiento de la atencin derecho inconsciente dista de hallarse dad de Rutgers. MICHAEL LLINGER trabaja
puesta en el tumor ayuda a pensar en asentado, aunque se admita cierto re- en el Instituto Max Planck de Ciencias de la
estas ideas. parto de las tareas. Cognicin y Neurociencias de Mnich.
Jung-Beeman y Bowden admitan
Eureka del hemisferio cerebral que la solucin escalonada de pro- Bibliografa complementaria
derecho blemas conocidos ocurra, sobre todo, AN EYE MOVEMENT STUDY OF INSIGHT PRO-
Los investigadores de la cognicin se en el hemisferio izquierdo, a travs BLEM SOLVING. G. Knoblich, S. Ohlsson y
ocupan tambin de seguir el rastro de la del uso consciente de reglas lgicas. G. E. Raney en Memory & Cognition, vol. 29,
percepcin intuitiva dentro del cerebro. El hemisferio derecho cumplira una n.o 7, pgs. 1000-1009; 2001.
Es una tarea difcil, porque los mtodos misin crtica para resolver los pro-
tradicionales electroencefalografa blemas de percepcin intuitiva. En su SLEEP INSPIRES INSIGHT. U. Wagner, S. Gais,
(EEG) y resonancia magntica funcional opinin, la intuicin rauda sorprende H. Haider, R. Verleger y J. Born en Nature,
(RMf) se ven obligados a medir pro- al que trata de resolver el problema, vol. 427, pgs. 352-355; 2004.
cesos neuronales que ocurren en plazos porque la reestructuracin corresponde NEW APPROACHES TO DEMYSTIFYING INSIGHT.
de milisegundos a segundos. al hemisferio derecho. Slo cuando E. M. Bowden, M. Jung-Beeman, J. Fleck
Sin embargo, las soluciones a los se transmite el resultado al hemis- y J. Kounios en Trends in Cognitive Sciences,
problemas duran, a menudo, minutos ferio izquierdo, se enciende la luz vol. 9, n.o 7, pgs. 322-328; 2005.
o incluso horas. Adems, en ellas in- repentina.

Mente y cerebro 20/2006 57


Las claves
del altruismo
Es usted altruista por naturaleza o forzado por las circunstancias? Segn experimentos cientcos
recientes, los comportamientos altruistas se pueden estimular (o inhibir) a discrecin con pequeos
detalles: una sonrisa, el ejemplo de un amigo compasivo o un parte meteorolgico sombro

Nicolas Guguen censo sistemtico de las conductas de inters para la publicidad humanitaria.
ayuda en funcin de la mayor densidad Bastara que el espectador viera, en un

I
maginemos, por un momento, de poblacin. Parece que el anonimato contexto corriente, a una persona que le
que el mundo est habitado por de las grandes urbes reduce notable- parece realizar un acto generoso para
altruistas, por madres Teresa y mente la frecuencia de comportamientos que cambie su propio comportamien-
abbs Pierre. No habra miserias altruistas. to. Por el contrario, numerosos hechos
ni guerras; reinara la bondad planetaria Son ms egostas los habitantes de muestran con frecuencia la indolencia
y la fraternidad entre los pueblos. Pero grandes urbes que los de los pueblos? de personas que asisten a escenas en
el hombre es tambin un lobo para el Stephen Bridges y Neil Coady, de la las que su intervencin sera necesaria,
hombre, nos recordaba Hobbes. De ah Universidad de Florida, demostraron, escenas tales como robos, agresiones,
la conclusin, a veces apresurada, de dejando caer por la acera cartas fran- violaciones... Tambin aqu se puede
que la humanidad se repartira entre dos queadas, que son ms los transentes apostar que la primera persona que
tipos de personas: los de noble corazn, de los pueblos que recogen las cartas y intervenga ser seguida por otras; lo
entregados espontneamente a las causas las echan en los buzones de correos que que podra restar gravedad a las con-
humanitarias, y la masa de cnicos, mez- los de las capitales. La aglomeracin secuencias.
quinos y egostas. Conclusin precipitada urbana conducira a no responsabilizarse Por qu no se tiene una tendencia
y desprovista de fundamento. Los estu- e inhibira el altruismo. natural a auxiliar a la persona que busca
dios ms recientes en psicologa dejan sus lentes de contacto? Por qu se espe-
entrever que nadie nace altruista. Al El altruismo conformista ra a que otro d el primer paso para de-
contrario, todos pueden lograrlo o dejar Sin embargo, en cuanto un individuo cidirse? A tenor de la psicologa social,
de serlo. La ciencia nos aclara que son da el primer paso, los otros siguen su la ausencia de un comportamiento de
las circunstancias las que transforman ejemplo, en una suerte de conformis- ayuda al prjimo no provendra de una
el lobo en cordero o, al contrario, la mo mimtico. Al presenciar que alguien indeferencia ante nuestros semejantes o
calabaza en carroza. adopta una conducta altruista, los que de un alza del individualismo, sino de la
El altruismo depende bastante de la estn cerca tienden a comportarse de carencia de pautas conductuales.
mirada del prjimo. Segn el novelista la misma manera. Abraham Ross, de la
Herv Bazin, cuando la generosidad ya Universidad de Terranova en San Juan, Las pautas conductuales:
no es un espectculo, cree perderse. estudi la conducta de los individuos una clave para actuar
En otras palabras, nos gusta mostrarnos cuando alguien ha perdido sus lentes Las pautas conductuales son representa-
generosos para producir una buena im- de contacto en la acera. En este experi- ciones tpicas de la accin que es posi-
presin en nuestro entorno. Si es verdad mento, otro confabulado con l haca ver ble emprender en una situacin dada y
que la visibilidad social de un acto que ayudaba al infortunado transente bien caracterizada. Solemos actuar en
altruista hace que algunas personas se agachndose y buscando tambin las funcin de tales pautas. Por ejemplo,
muestren ms generosas, en la masa lentillas. En estas circunstancias, los cuando un amigo nos invita a su casa,
se puede generar el comportamiento dems transentes se paran y se ponen la pauta conductual nos dicta que hay
inverso, la indiferencia. a colaborar. El mimetismo constituye, que estrechar la mano, dar los buenos
Philippe Rushton, psiclogo de la pues, una clave del altruismo. Guy das, seguir al anfitrin a la sala donde
Universidad de Western Ontario, abor- Begin, de la Universidad de Laval en nos ofrece asiento, entablar conversa-
d en la calle a ms de 2500 personas, Qubec, ha mostrado que se es ms cin, etctera. Esto explica por qu no
pidindoles la hora, una direccin o algo propenso a firmar una peticin a favor siempre sabemos cmo reaccionar, en
de dinero. Los transentes abordados de una causa humanitaria si hemos visto especial delante de una persona en apu-
vivan, en unos casos, en pueblos, en que otros firman la propuesta. Actua- ros. Una agresin o un accidente son
otros, en capitales (Toronto o Nueva mos en funcin de modelos altruistas. situaciones poco frecuentes, para las
York). Los resultados revelan un des- Semejante observacin reviste particular que no tenemos el reflejo comporta-

58 Mente y cerebro 20/2006


GINA GORNY

1. SABER LO QUE HAY QUE HACER. Los psiclogos suponen que, en muchas
situaciones que requieren ayuda, nos falta una pauta adecuada de conducta. En estos la conducta de esta persona sirve enton-
casos slo vale una cosa: practicar. ces de referencia para crear una pauta
conductual; el sujeto dispone entonces
de una informacin que le faltaba para
evaluar la situacin y poder comportar-
mental, ni los esquemas cognitivos que se mueve, deduce que la situacin no se, por mimetismo, de manera ajustada.
nos ayudaran a decidir cmo actuar. es, quiz, tan grave como cree y que, El sujeto exterior se basara sobre este
En estos casos, el sujeto observa cmo en cualquier caso, la ambulancia est en modelo para construir la pauta conduc-
reacciona su entorno. Si ve que nadie camino. Al contrario, si alguien acta, tual adecuada.

Mente y cerebro 20/2006 59


GINA GORNY

2. ES TAMBIEN UNA CUESTION DE MENTALIDAD. En las culturas hispnicas es de


Otro factor susceptible de pesar buen tono hacer pequeos favores a los semejantes.
sobre nuestros comportamientos al-
truistas es el humor del momento.
Michael Cunningham, de la Univer-
sidad Elmhurst, demostr que los Bruce Rind, de la Universidad Tem- llueve, para que esta informacin haga
clientes de bares y restaurantes dan ple en Philadelphia, prob que basta variar la cantidad que deja de propina.
ms propinas a camareros y cama- comunicar a un cliente de hotel, que Bien es verdad que el color del cielo
reras si hace buen tiempo que si el se acaba de despertar y que an no ha no es lo nico que influye en nuestra
da es desapacible. visto el cielo, que hace buen tiempo o generosidad. A veces, basta un insignifi-

60 Mente y cerebro 20/2006


cante suceso agradable, una informacin
positiva, un detalle gracioso; uno est
3. EL ALTRUISMO no se ve estimulado por
las relaciones annimas de las grandes urbes. Las
ms predispuesto a ofrecer su ayuda a 100
otro, si acaba de or buenas noticias. personas, a las que se les pide una informacin,

Personas que dicen la hora (porcentaje)


90 responden ms en un pueblo que en una capital.
82
Buen humor y sonrisa: 80 76
dos parmetros del altruismo
70 67
Hace unos aos se volvi a repetir, con
variantes, el experimento de las lentillas; 60
eran universitarios los que ayudaban (o
50
no ayudaban) al transente a encontrar
sus lentes de contacto. Los estudiantes 40
que acababan de or en la radio del 30
campus noticias de tipo optimista (por
ejemplo, la inminente puesta a punto de 20
un medicamento contra el cncer o una 10
bajada de precios) evidenciaban mayor
predisposicin a ayudar en la bsque-
da de las lentillas que los estudiantes Villa Ciudad mediana Gran urbe
que haban odo noticias desazonadoras
(incremento de los casos de cncer o
el aumento del coste de la vida). Se El poder de la sonrisa no tiene lmi- terfieren con los comportamientos al-
puede pensar que si unos segundos de tes. En un experimento reciente, soli- truistas. Los medios de comunicacin
atencin ejercen un efecto tan aprecia- citamos a una joven, que bajaba por y los educadores se beneficiaran si
ble, el impacto de las informaciones una escalera, que sonriera a los que lo tuvieran en cuenta; segn difundan
difundidas por los telediarios (guerras, suban. Al llegar arriba, estas personas mensajes de esperanza o mensajes que
atentados, muertes, epidemias) fomen- se cruzaban con un confabulado, que suscitan miedo y confusin, influirn
ta una tendencia a replegarse sobre s accidentalmente dejaba caer al suelo en que las personas se replieguen sobre
mismo y reduce las conductas altruistas. un paquete de disquetes de ordenador. s mismas, o, al contrario, se abran y
La sociedad de cada uno para s, es Qued demostrado, despus de realizar deseen mantener buenas relaciones con
la sociedad de la angustia? el experimento con unos 800 hombres sus prjimos.
En 1979, Gregory Batson y su equi- y mujeres, que las personas, a las que En un clima de ruda competencia
po, de la Universidad de Kansas, es- se les ha sonredo unos segundos antes, econmica y social, en una sociedad
tudi el comportamiento de quienes, eran ms propensas (un 45 por ciento en la que el mensaje meditico domi-
saliendo de una cabina telefnica, se ms) a ayudarle a recoger sus disque- nante pone el acento en informacio-
cruzaban con un conchabado, al que tes que aquellas a las que la joven no nes inquietantes (terrorismo, pedofilia,
casualmente se le caan al suelo un les haba sonredo. La sonrisa genera calentamiento climtico, globalizacin
montn de documentos. En algunos ca- cierto bienestar y puede ser tambin y deslocalizacin), las observaciones
sos se haba dejado antes en la cabina una revaloracin personal (si alguien le precedentes dejan prever que los indi-
una moneda. Se comprob que quienes sonre, se refuerza su autoestima). Una viduos tenderan a privilegiar una con-
haban encontrado la moneda ofrecan vez instaurado el estado de nimo, el ducta egocntrica, haciendo ms raras
su ayuda con mucha ms frecuencia individuo se esforzar lgicamente (pero sus relaciones altruistas con los dems.
que los que no la haban encontrado. inconscientemente) por mantenerlo. Si En este tema parece que se da una es-
Segn los psiclogos que realizaron se presenta la ocasin de ayudar a al- piral. Que esta espiral sea de confianza
el estudio, el hecho de encontrar una guien, esta conducta altruista mantendr y no de desconfianza depende, quiz,
moneda suscitara en quienes pasaban la imagen positiva que se tiene de s de una mnima variacin en la manera
por la cabina un estado de bienestar y mismo. Por ltimo, todas estas expe- de ver a los otros.
satisfaccin. El hecho de prestarse a riencias muestran que se depende del
socorrer a la persona que ha dejado caer buen humor y que uno de los medios
sus papeles les permitira mantener este de seguir de buen humor es mostrarse NICOLAS GUEGUEN, docente de psicolo-
estado de bienestar, realzando la estima altruista. ga social en la Universidad de Bretagne-Sud,
que cada uno tiene de s mismo. Una sonrisa, una chispa de humor, dirige el grupo de investigacin en ciencias
Una punta de humor es, por supuesto, la conducta de una persona generosa... de la informacin y del conocimiento en
muy provechosa. En un experimento, y uno se hace ms altruista. Los com- Vannes.
realizado en un restaurante, Bruce Rind portamientos orientados hacia los otros
y Prashant Bordia, de la Universidad de son, por eso mismo, actos sociales que Bibliografa complementaria
Temple, comprobaron que, si una cama- dependen ante todo del contexto social. PROSOCIAL BEHAVIOUR. H.-W. Bierhoff. Psy-
rera dibuja una sonrisa pcara al dejar Todas las experiencias realizadas sobre chology Press; Londres, 2002.
la cuenta, recibe un 17 por ciento ms este tema indican que se puede favore-
de propina. Asimismo, nuestro equipo cer la ayuda mutua, la generosidad y PSYCHOLOGIE DE LA MANIPULATION ET DE
LA SOUMISSION.N. Guguen. Dunod; Pars,
ha constatado que unas palabras con el auxilio al prjimo, a condicin de
2004.
chispa escritas en la carta incita a los conocer los detalles del engranaje de
clientes de los bares de una estacin de la psicologa social (la psicologa de las THE SOCIAL PSYCHOLOGY OF GOOD AND
balnearios a dejar con ms frecuencia relaciones entre los individuos en la EVIL. A. G. Miller. Guilford Press, 2004.
una propina al camarero. sociedad) y la manera en la que in-

Mente y cerebro 20/2006 61


Siempre guiados
por las antenas
Se prepara un robot volador que se orienta olisqueando el entorno.
En un futuro inmediato, estar capacitado para detectar de forma autnoma
incendios forestales y contaminaciones del entorno. Se construye a imagen
de cierta mariposa nocturna que posee el sentido del olfato ms no del reino animal

Paul F. M. J. Verschure, Tim C. Pearce, Bill S. Hansson y Eric Chanie

62 Mente y cerebro 20/2006


N
ervioso, el macho de maripo- cin ambiental ponzoosa o descubran los autores, Bill S. Hansson, de la Uni-
sa nocturna revolotea de minas contra personas. versidad de Ciencias Agrarias de Al-
aqu para all. Como un A este perfil responde Amoth, un narp, ha investigado el modelo natu-
pndulo agitado va de lado a objeto volador con forma de zeppeln ral de vuelo de S. littoralis. Mientras
lado hasta que, de pronto, retoma el rum- del tamao de un brazo que est sus- abordbamos la construccin del robot,
bo que le lleva hacia la hembra deseada, pendido sobre el laboratorio de neu- ahondbamos en el comportamiento
quien, para atraerlo, ha creado una nube rorrobtica de Paul F. M. J. Verschure de la naturaleza. Nos interesaba saber de
aromtica de feromonas. Al macho le en Zrich. El hermano mayor de este qu modo el macho del taladro del
bastan unas cantidades insignificantes, ingenio artificial, de ms de tres me- tomate (Helicoverpa armigera) detec-
percibidas por sus antenas, para seguir tros de longitud, se ha adentrado ya taba el olor seductor de la hembra, a
el rastro de la elegida. en espacio abierto: se alza delante del kilmetros de distancia. De qu forma
Nuestra mariposa nocturna pertene- edificio del centro helvtico y, pese a su cerebro, del tamao de un milmetro
ce a la especie Spodoptera littoralis, su tamao, cambia de direccin, evita cbico, procesaba tales informaciones y
miembro del selecto grupo de artistas obstculos y se abre camino husmeando las transformaba en movimiento?
del olfato. De ah que el inters que en el mundo invisible de los olores. Con la creacin de un prototipo arti-
despierta ese animal trascienda el mbi- Aunque no se parece a una mariposa ficial podemos estudiar tales complejos
to de la zoologa. Importa sobremanera nocturna, refleja un profundo conoci- sistemas a partir de modelos ms sen-
para neuroinformticos y especialista en miento de su modelo biolgico. Zo- cillos. Para los expertos en robtica, el
sensores, que aspiran a construir nari- logos, etlogos, psiclogos e inves- reto estriba en que Amoth debe procesar
ces artificiales capaces de percibir con tigadores neurocientficos, dentro del la entrada simultnea de estmulos de
una sensibilidad muy superior a la del consorcio europeo Amoth, nos hemos fuentes diferentes: lo que huele y lo
hombre. El objetivo es la creacin de inspirado en dicho animal. que ve.
objetos voladores no tripulados: robots Amoth, contraccin de artificial La naturaleza siempre nos sorpren-
que vuelen sobre bosques y detecten moth, es, en efecto, una mariposa noctur- de. La hembra de mariposa nocturna
incendios, que perciban la contamina- na artificial. Para ensearle a volar uno de le exige a su amante una sensibilidad
olfatoria fuera de lo comn. Para evitar
atraer la atencin de enemigos potencia-
OKAPIA

MIKAEL A. CARLSSON
les, distribuye su sustancia atrayente en
cantidades del orden de la millonsima
de gramo.
El primero en describir la funcin de
reclamo sexual de dichas sustancias fue
Adolf Butenandt en 1959. Este premio
Nobel de qumica trabaj sobre Bombyx
mori, la mariposa del gusano de seda de
hbitos nocturnos color gris claro, que
libera bombikol. Por su parte, la hem-
bra de Spodoptera littoralis (rosquilla
negra), de apenas dos centmetros de
tamao, exhibe un comportamiento en
el vuelo harto peculiar: vuela contra el
viento y suelta un deshilachado ras-
tro oloroso. Para captar esta escurridiza
pista el macho debe moverse en zig-
zag. Una vez capta el rastro, lo sigue:
junto con la quimiotaxis, orientacin
segn los olores, debe dominar tambin
la anemotaxis, la orientacin segn la
direccin del viento.
Cada especie de mariposa posee su
olor caracterstico. Los machos distin-

1. CAMPEONES DEL MUNDO


EN SENSIBILIDAD OLFATORIA. En la
pgina precedente, mariposa del gusano
de seda (Bombyx mori) sobre su capullo.
Utiliza sus largas antenas para detectar
olores. Slo bajo el microscopio elec-
trnico cabe observar los sensilios, donde
se alojan, por decenas de miles, neuronas
receptoras de la mariposa nocturna
Spodoptera littoralis, el mejor especialista
en la percepcin de olores (derecha).

Mente y cerebro 20/2006 63


hecho de que en la mariposa nocturna,
igual que en otros insectos con potentes
Resumen/Narices articiales olfatean el aire sentidos del olfato, los receptores de
un tipo envan las seales correspon-
Las mariposas nocturnas poseen el rgano olfatorio ms fino del reino dientes a un glomrulo particular (va-
animal, mucho ms sensible que el de los humanos. Basta la llegada de se la figura 4). Ello significa que, en
un nmero escaso de molculas de reclamo sexual qumico a sus largas un mismo ndulo nervioso, convergen
antenas para aumentar el ritmo cardaco del macho. numerosas seales. Tendra que darse,
Un equipo europeo formado por neuroinformticos, zologos e ingenieros pues, una agregacin de la informacin,
tom la biologa como modelo y construy el robot volador Amoth. Sus a la manera en que en la administracin
sensores y su cerebro operan como si se tratara de una mariposa nocturna. pblica las peticiones de los ciudadanos
El artilugio volador de varios metros de largo y con forma de zeppeln se se agrupan y trasladan a los corres-
orienta segn el rastro de sustancias olorosas. pondientes niveles jerrquicos cuando
En el futuro, habr enjambres de Amoth que sobrevolarn zonas des- se han recibido suficientes quejas. Si
pobladas con el fin de detectar incendios forestales o la contaminacin cada estmulo sensorial se transmitiera
del entorno, as como para colaborar en la bsqueda de minas contra directamente al cerebro, ste no reac-
personas.
cionara. Tan slo la agrupacin de
docenas de un mismo tipo de sea-
les activa el lbulo de las antenas, lo
que provoca la aceleracin del ritmo
guen con exacta precisin entre diferen- macin qumica del olor se transforma cardaco de la mariposa macho y que
tes olores. Quien mejor consiga seguir el en seales elctricas. Estas llegan al el animal se lance en bsqueda de la
rastro del reclamo oloroso alcanzar el cerebro de la mariposa a travs de vas hembra.
destino y se reproducir. A tal presin nerviosas. All, la primera estacin de Otras mariposas, as la especie Heli-
de seleccin obedece que los machos procesamiento de los olores es el lbulo coverpa armigera, desarrollan un com-
posean rganos olfatorios de extraor- de las antenas. Consta de ndulos neu- portamiento muy eficiente en cuanto
dinaria finura. ronales, los glomrulos, responsables a la orientacin por olores gracias a
en los insectos del tratamiento de las su inmunidad al ruido aromtico:
Ms sensibles que el sensor seales olfatorias. El cerebro del macho de los numerosos olores del entorno
Las molculas olorosas aterrizan sobre de Spodotera littoralis dispone de una seleccionan los que convienen a su
las antenas de los machos, densamente dotacin adicional de estos glomrulos, particular objetivo. Pero no todas al-
pobladas de sensilios, pelos sutilsimos los complejos macroglomerulares, que canzan el grado de especializacin que
y perforados con miles de poros a travs le permiten desarrollar su sorprendente evidencian los receptores de bombikol
de los cuales penetra el aire. Cada an- capacidad olfatoria. del bmbice.
tena aloja diez mil neuronas receptoras De hecho, la frecuencia cardaca Hay receptores qumicos en los que
del olor. Contienen sustancias qumicas del macho de mariposa nocturna se encaja un gran nmero de claves con
que reaccionan de forma especfica y incrementa ya cuando el animal entra diferentes niveles de rendimiento. He-
exclusiva con las molculas olorosas, a en contacto con slo 1018 gramos de mos de aadir que en estos sistemas
la manera de la llave y la cerradura. Por feromona. Pero no deja de resultar sor- generalistas ninguna neurona acostum-
esa razn Hansson pudo demostrar que prendente que las neuronas receptoras bra trabajar igual que la siguiente, lo
S. littoralis posee el sistema olfatorio del olor no sean tan sensibles en su que permite compensar la desventaja
ms sensible de cuantos se conocen. campo de percepcin perifrico: requie- de su escasa capacidad de discrimi-
La recepcin de cinco molculas de ren una cantidad superior de sustancia nacin: si bien es cierto que un re-
feromona de este tipo por segundo en olorosa, por lo menos 107 gramos para ceptor generalista considera numerosos
el sensilio basta para que aumente la reaccionar. olores como uno solo, la agrupacin
frecuencia cardaca del macho. Eso llev a Hansson a pensar en de receptores que perciben de forma
Si un aroma encaja en la cerradura una suerte de funcin amplificadora ligeramente diferenciada unos olores
receptora, la clula se activa y se ge- del cerebro de la mariposa nocturna. de otros es capaz de, gracias a un sis-
nera un potencial de accin: la infor- Probablemente tiene relacin con el tema de compensacin, distinguir una
SIGANIM, SEGUN HILDEBRAND, ISHIDA, MORIIZUMI

1. Macho 2. Macho

Viento
2. EN BUSCA DE PAREJA. Los machos
de mariposa nocturna siguen la nube Hembra
Rastr
aromtica de la hembra en direccin od
e fe
contraria a la del viento. El ejemplar romonas
n.o 1 tiene xito, mientras que el n.o 2 debe
detectar primero el rastro de feromona
mediante un vuelo pendular.

64 Mente y cerebro 20/2006


F. M. J. VERSCHURE
3. ZEPPELIN AUTONOMO. El helio
cantidad enorme de olores, incluidos En un sistema artificial, la nariz eleva a Amoth en el aire. All, sus
algunos nuevos y para los cuales la electrnica cumple la funcin de oler. sensores se encargan de olisquear los
evolucin no ha desarrollado sensores A imagen de su modelo animal, posee
distintos aromas que utiliza su cerebro
especializados. aqul una estacin receptora de sus-
tancias olorosas. Su sensor dispone de para indicarle el camino a seguir.
Nariz electrnica una membrana qumicamente activa,
Mediante un modelo matemtico, Tim que puede reaccionar con las sustancias
Pearce, adscrito al Centro de Bioinge- voltiles. Para Amoth, Eric Chanie, de una vez ms, en el ejemplo de la natura-
niera de la Universidad de Leicester, la compaa Alpha-MOS de Toulouse, leza. En su planteamiento, los sensores
demostr que la forma generalista de desarroll un sensor a medida. Consta de los rganos olfatorios son sensibles
procesamiento de los olores antedicha de una banda de xido de metal con a diferentes olores, aunque de forma
era ms indicada que la especializada un sistema calefactor, situado bajo la ligeramente diferenciada entre ellos.
cuando se trata de organismos someti- membrana, que se encarga de la sepa- Las seales se envan a un lbulo de
dos a presin de adaptacin, pues se racin de molculas para posibilitar su las antenas y llegan a los glomrulos.
desenvuelven con mayor soltura en el anlisis individual. Cuando se produce La reaccin de estos ndulos nerviosos
nuevo entorno. una reaccin ante la sustancia oloro- artificiales es procesada, a su vez, por
Desde distintos enfoques se arri- sa en la membrana, la informacin se una zona superior del cerebro artificial.
b as al diseo y construccin de transforma en una seal elctrica, que Esta determina qu componente oloroso
Amoth. A los rganos olfatorios de se retransmite. se halla presente y en qu concentracin.
nuestra mariposa artificial los dotamos A partir de ese momento comienza Es decir, la mariposa artificial no se
de sensores, que reaccionan ante ml- el procesamiento digital. La inteligencia limita a contrastar un patrn captado
tiples estmulos olorosos. Los hemos artificial tradicional operara de acuerdo mediante sus sensores con un mode-
configurado para que gocen de am- con la siguiente pauta: las diferentes lo archivado internamente, sino que el
plitud de percepcin. De la zoologa seales olorosas procedentes de las proceso parte, adems, de una clasifi-
hemos extrado tambin el concepto distintas fuentes de sensores se suman cacin y ponderacin de la informacin
de redundancia. Con otras palabras: y configuran un patrn. Este patrn se sensorial a travs de diferentes capas
se han dispuesto bateras de sensores analiza en un aparato reconocedor de de procesado. Ello permite afinar la
que recogen informaciones parecidas patrones, mecanismo que consulta, a su percepcin.
del entorno. Y utilizamos el modelo vez, en una base de datos si se conoce el A continuacin se trata de modelar,
de convergencia: el cerebro de Amoth olor en cuestin. Acude a su memoria con la informacin ahora disponible,
acumula las seales. En breve, el peso para saber si tal olor ha pasado ya por el comportamiento del robot volador.
de la tarea de reconocimiento de los su nariz alguna vez. Debe detectar olores y seguirlos. En
olores no recae de forma exclusiva en Ahora bien, Paul Verschure y su este aspecto slo podemos confiar en
los sensores de la periferia, sino que la grupo de Zrich han desarrollado para nosotros mismos; hasta el momento, la
central tiene tambin su parte. Amoth una nueva estrategia, inspirada, investigacin no ha conseguido descifrar

Mente y cerebro 20/2006 65


4.
SIGANIM, SEGUN TIM C. PEARCE

AMPLIFICADOR DE AROMAS. Los


Aroma
aromas adecuados (en amarillo) se acoplan
a neuronas receptoras que transmiten la
Neurona receptora
seal a los ndulos de clulas nerviosas del
cerebro (glomrulos). Si llegan sucientes
Glomrulo seales indicadoras de presencia de
determinados aromas, el glomrulo las
reenva y la mariposa nocturna reacciona.

Receptores

de qu modo el cerebro de los insectos y saltamontes, cuya percepcin visual Con el propsito de que nuestro
convierte las informaciones del sistema ha sido mejor estudiada que la de las animal artificial sea autnomo en la
olfatorio en un comportamiento de vuelo mariposas. toma de decisiones sobre direccin y
determinado. Dirase que procedemos a Todo ojo artificial debe operar de for- velocidad de vuelo, le implantamos
la inversa: construimos una mariposa ma sincronizada con el flujo ptico, mdulos de control. De nuevo, nos
artificial para entender la conducta del o sea, con la sucesin de imgenes que inspiramos en la naturaleza. Se trata
modelo. una tras otra inciden en la retina a me- de conjugar presiones del entorno con
Pese a ella, haba que tomar algunas dida que el organismo se mueve. Antes actuaciones del robot, de suerte que
decisiones tcnicas. Cmo lograr que de dejar que Amoth se mueva libre por en lo posible aumente su capacidad de
vuele nuestra nariz artificial? Nos opu- el espacio abierto, comprobamos, en aprendizaje. La direccin se produce
simos a un helicptero y optamos por un espacio cerrado, si utiliza los datos en dos etapas. Uno de los dos mdulos
una suerte de globo relleno de helio. Los visuales correctamente para estabilizar se ocupa de que Amoth vuele a la
zeppelines ofrecen la decisiva ventaja de su vuelo. La estancia es un laboratorio altura adecuada y con la direccin y
ser capaces de seguir el rastro de una con las paredes pintadas en ajedrezado; velocidad correctas. Recoge informa-
nube de sustancias olorosas sin generar Amoth debe reconocer esquinas y cantos ciones y supervisa el vuelo mediante
remolinos, que es lo que haran las palas y apartarse. Para su funcionamiento en tcnicas estndar como GPS, brjula
del rotor del helicptero. el exterior porta un sistema de posi- o altmetro.
cionamiento global (GPS), instalado a
El modelo del cerebro modo de grabador de rutas para regis- La nariz necesita ojos tambin
de la mariposa trar el camino recorrido; no dirige los El segundo mdulo de control es el
Cuatro motores impulsan nuestra Amoth movimientos futuros, puesto que stos autntico cerebro, poseedor de autono-
y la mueven mediante cuatro pequeos deben ser determinados a partir de infor- ma en la toma de decisiones. Procesa
propulsores introducidos bajo la panza. maciones sensoriales, tal y como hace informaciones de origen qumico y p-
Alcanza una velocidad de desplazamien- la mariposa. tico y le transfiere al mdulo anterior
to de hasta seis kilmetros por hora. El cerebro del robot procesa la infor- sus objetivos. El sistema que opera en
En un segundo asciende o desciende macin con el programa IQR, desarro- este mdulo recibe la denominacin de
un metro, de una forma suave. Imita, llado por el equipo de Paul Verschure control adaptativo distribuido. Represen-
adems, los dos comportamientos de en Zrich. Se trata de un programa que ta la ejecucin prctica de nuestra teora
vuelo de la mariposa: el zigzagueo en la remeda el funcionamiento de redes neu- acerca del proceso de cognicin en los
bsqueda de un olor y el vuelo rpido ronales complejas con la mxima pre- sistemas biolgicos, aqu manifestada en
en lnea recta. cisin posible. En ese sistema, pues, se forma de un comportamiento de vuelo
Hasta que se agotan sus pilas, Amoth excitan neuronas y se activan otras autnomo que responde ante estmulos
goza de una hora de autonoma de vue- conectadas. Estas clulas nerviosas arti- sensoriales.
lo. Un sistema inalmbrico le mantiene ficiales, al igual que su modelo natural, El control es distribuido porque
unido a la estacin de tierra, lo que forman poblaciones, esto es, asociaciones se basa en mltiples patrones de com-
permite tambin su control remoto en dedicadas a una misma tarea. Reciben portamiento diferentes que reaccionan
caso de duda, aunque debera orientarse la seal de otro grupo de neuronas, la entre s y pueden tambin competir
siempre por s solo. Para ver, se sirve procesan y la transmiten al siguiente, y unos frente a otros. Es adaptativo
de dos cmaras. Mediante una adecua- as hasta conformar la orden generada: porque puede ajustarse a su entorno:
da programacin le enseamos cmo en el caso de Amoth, una orden a los mientras Amoth vuela, evita obstculos
detectar obstculos y sortearlos. Por motores para que arranquen a volar en o sigue el rastro de los olores, acumula
modelos biolgicos escogimos moscas una direccin determinada. experiencias cuya relevancia contras-

66 Mente y cerebro 20/2006


ta y, si procede, los almacena en su txicos letales. Pero todava queda
memoria. mucho camino por recorrer. De mo-
Funciona de la siguiente manera: mento estamos entrenando a Amoth
Amoth recibe como dotacin bsica un en el reconocimiento de determinadas
sencillo patrn de estmulo-respuesta, sustancias olorosas (por ejemplo, eta-
a la manera del perro de Pavlov que nol), para dotarle de orientacin basada
comenzaba a salivar y babear cuando en el olfato. Con el tiempo, deber
vea la comida. Determinadas entradas percibir tambin olores desconocidos
sensoriales se asocian a acciones mo- y registrarlos en su memoria, para re-
toras automticas. (El robot se desva mitir toda la informacin al personal
inmediatamente cuando aparece ante de tierra.
s una pared.) Todas las impresiones
sensoriales captadas durante el suce- La naturaleza es ms sabia
so son almacenadas por el sistema, En el nterin, siguiendo las ensean-
para su aprovechamiento en futuras zas que nos ofrecen la zoologa y la
ocasiones, pese a quedar retenidas en etologa, tendremos que avanzar en el
el sistema de almacenamiento de me- conocimiento de la interconexin neu-
moria a corto plazo. Cuando Amoth ronal interna de la mariposa nocturna.
alcanza un objetivo actuando de una De los modelos naturales deberemos
forma determinada o tambin cuando aprender aspectos relativos a la peri-
finalmente colisiona contra un obje- feria, a los sensores. En este campo
to entonces se almacena el suceso la naturaleza nos lleva ventaja: los
en la memoria a largo plazo. El robot receptores neuronales de las antenas
volador aprende cul de los patrones de la mariposa se regeneran tras ha-
de actuacin incorporados que posee ber reaccionado con un olor. El sensor
y qu estmulos externos (olores) le natural se autorrepara. Los sensores
llevan hacia su objetivo y cules no. artificiales de Amoth, por el contrario,
En este proceso aprende tambin a se van consumiendo con el tiempo;
armonizar las diferentes percepciones debemos cambiar peridicamente las
sensoriales. Cuando se encuentre ante clulas artificiales. Aunque no hemos
un olor determinado, deber seguirlo dado todava con la solucin, la cola-
incondicionalmente o sera preferible boracin del equipo multidisciplinar
esquivar el rbol que aparece de pronto formado por bilogos, informticos e
en el objetivo de su cmara? ingenieros cosechar muy pronto xitos
Amoth vincula las informaciones que en este nuevo mbito de la cognicin
le llegan de fuentes diferentes para ha- sinttica en el que nos apoyamos en la
cerlas confluir todas en las neuronas tcnica para comprender la naturaleza.
motoras, encargadas de ejecutar la ac- Y, merced a esa inteleccin, mejoramos
cin. Si existen mltiples fuentes de la tcnica.
informacin que apuntan a un cambio
de direccin concreto, nuestro robot
deber decidir por s mismo. Se com- Los autores se han asociado para el proyec-
prob que las decisiones as tomadas to europeo Articial-Moth (Amoth). PAUL
por mayora en el cerebro artificial eran F. M. J. VERSCHURE es investigador en el
ptimas para un comportamiento del Instituto de Neuroinformtica de la Univer-
organismo acorde con las circunstan- sidad de Zrich. TIM C. PEARCE pertenece
cias. Nos parece, en conclusin, que al claustro de la facultad de ingeniera de la
nuestro robot constituye un modelo Universidad de Leicester. BILL S. HANSSON
que describe correctamente los proce- trabaja en la Universidad de Ciencias Agra-
rias de Alnarp. ERIC CHANIE desarrolla
sos cerebrales de la mariposa nocturna
tcnica aplicada a sensores para la empresa
autntica.
AlphaMOS-Multi Organoleptic Systems en
Ello no obsta para que sigamos vi- Toulouse.
gilando de cerca las decisiones toma-
das por nuestra creacin: cuando el
equipo humano de tierra detecta que Bibliografa complementaria
Amoth vuela en una direccin errnea, SPATIAL REPRESENTATION OF ODOURS IN
toma el control, desautoriza al cere- THE ANTENNAL LOBE OF THE MOTH SPODOP-
bro del robot y le da consignas de TERA LITTORALIS (LEPIDOPTERA: NOCTUIDAE).
vuelo al mdulo de direccionamiento M. A. Carlsson et al. en Chemical Senses,
subordinado. vol. 27, n.o 3, pgs. 231-244; 2002.
Est previsto que Amoth se presente,
ENVIRONMENTALLY MEDIATED SYNERGY
en el futuro, integrado en un enjambre BETWEEN PERCEPTION AND BEHAVIOUR IN
de mltiples objetos que sobrevuelen, MOBILE ROBOTS. P. F. M. J. Verschure et al.
con plena autonoma, las reas infec- en Nature, vol. 425, pgs. 620-624; 2003.
tadas o zonas inhspitas en busca de

Mente y cerebro 20/2006 67


La erradicacin
de los recuerdos
La memoria a largo plazo, en particular los recuerdos desagradables, podra borrarse con la administracin
de ciertos frmacos en el momento adecuado durante la evocacin de la situacin traumtica

R. Douglas Fields
raciones digestivas y el dolor crnico y escapamos por los pelos. La maana

E
scondido tras unas gafas oscu- sin causa aparente. El sueo nocturno siguiente, y en adelante, tomamos el
ras, el agente Kay levanta con dista incluso de suponer un descanso; a camino ms largo para ir a la escuela.
la mano un misterioso artilu- menudo los acontecimientos causantes Si al cabo de unos aos volvemos al
gio ante una multitud atnita del malestar se presentan en forma de lugar, el corazn torna a acelerarse, aun
de neoyorquinos. De pronto, el aparato pesadillas, vvidas y recurrentes. cuando el viejo Dugan ya no est. Y
emite un flash de luz intensa que borra Existe un inters creciente en el posi- desde el da del incidente hemos desa-
de las mentes de los aterrorizados terr- ble tratamiento del TEPT que se genera rrollado una fobia haca los perros que
colas cualquier recuerdo del violento en situaciones como los ataques a las durar toda la vida.
ataque aliengena que acaban de presen- Torres Gemelas, la guerra del Golfo, A veces no hace falta que nos repitan
ciar horrorizados. Ese pequeo trasto el huracn Katrina y acontecimientos las cosas dos veces. La repeticin es
de luz, como le llama el personaje de traumticos similares. Los psiquiatras necesaria para aprender que seis por
Will Smith en la escena descrita de la creen que la duracin de la guerra de siete son cuarenta y dos, pero una sola
pelcula Hombres de negro, no forma Irak supondr que miles de soldados, experiencia puede grabar el miedo a
parte de la ciencia ficcin. Los neuro- candidatos a sufrir trastorno de estrs los perros y al jardn de Dugan en el
cientficos saben cmo borrar recuerdos postraumtico, hayan de pasar por ex- cerebro de una persona. Por qu? Por-
de un pasado reciente, mientras dejan periencias terribles. La psicoterapia y que desde una perspectiva evolutiva la
intactos otros recuerdos bien consolida- los sedantes pueden aliviar los sntomas, memoria tiene que ver con el futuro.
dos. La investigacin reciente pone de pero estos tratamientos no han tenido Para la supervivencia no es til tener
manifiesto que puede incluso eliminarse hasta ahora mucho xito. El mejor un sistema cerebral de grabacin que
la memoria a largo plazo de un hecho antdoto podra ser atacar la raz del retenga con detalle cada situacin y ex-
o vivencia. problema, borrar los horribles recuer- periencia sensorial. (Cualquier persona
El borrado de los recuerdos de acon- dos almacenados. En principio no es que intenta organizar su correo electr-
tecimientos negativos podra constituir ninguna idea descabellada. Nosotros nico sabe que la solucin no es una
una medida teraputica extraordinaria. olvidamos cosas constantemente; con carpeta de entrada mayor, sino borrar
Muchas personas viven obsesionadas frecuencia, la prdida de memoria es los mensajes que ya no se utilizarn.)
por experiencias traumticas que les una secuela de un accidente con resul- El truco que utiliza nuestro cerebro es
crean problemas psicolgicos durade- tado de lesin craneal. evaluar nuestras experiencias minuto a
ros. El 49 por ciento de las vctimas La ciencia est polarizando la aten- minuto y escoger cules retener y cules
de violaciones sufren un trastorno de cin hacia esa va teraputica. Por ello desechar.
estrs postraumtico (TEPT), as como se busca desentraar de qu modo El valor de ciertas situaciones para
el 17 por ciento de las personas que so- nuestro cerebro recuerda y olvida los la supervivencia o para la reproduccin
breviven a un grave accidente de trfico acontecimientos. Y todava ms, im- son evidentes de forma inmediata, y la
y el 14 por ciento de las que conocen porta averiguar si pueden borrarse los memoria de estas experiencias se graba
la prdida repentina de un ser querido, recuerdos desagradables sin alterar la de forma permanente; tras el episodio
segn datos de la norteamericana Liga memoria de lo bueno o necesario. con el viejo Dugan siempre reconocers
para Trastorno de Estrs Postraumti- el ladrido de un perro al ataque. Cual-
co. Los sentimientos incontrolables de Qu retener quier situacin que despierte miedo o
miedo y horror pueden abrumar a las El atajo hacia la escuela pasa por el pasin, cualquier experiencia realmente
personas que sufren este sndrome. Las jardn del seor Dugan. Nada ms po-
consecuencias sociales y psiquitricas ner los pies en su propiedad, Dugan
pueden resultar devastadoras; llevan abre la puerta de su casa y dos enormes
a la depresin, el suicidio, el alcoho- pitbulls corren hacia nosotros ladrando 1. PUEDE EL CEREBRO SUPRIMIR
lismo y la drogadiccin. Tambin son con su bocado abierto y amenazador. recuerdos traumticos, como el del terrible
comunes la fatiga persistente, las alte- Por la cuenta que nos trae, corremos encuentro con un perro agresivo?

68 Mente y cerebro 20/2006


STEFANIE SCHMITT

Mente y cerebro 20/2006 69


Creacin de recuerdos
Se genera un recuerdo cuando las RECORRIDO DE LA SEAL. Los mensajes empiezan a viajar entre neuronas cuando,
neuronas de un circuito incrementan en una neurona, un potencial de accin desciende axn abajo y cruza un breve
la intensidad las sinapsis. En el caso de intervalo, o sinapsis, que separa dicho axn de la dendrita de otra neurona.
una memoria a corto plazo el efecto
dura entre minutos y horas; en una
memoria a largo plazo, las sinapsis per-
sisten permanentemente reforzadas.
Potencial de accin
SALVANDO EL HIATO (abajo). Un
pulso elctrico causa que las vesculas
sinpticas del terminal axnico liberen
neurotransmisores en la hendidura Neurona
sinptica que existe entre el axn y
la dendrita. Los neurotransmisores se
enlazan con los receptores de las den- Axn
dritas, generando una despolarizacin Sinapsis
local de la membrana celular: una ex- Dendrita
citacin sinptica.
Neurona
REFORZAMIENTO (izquierda). Tras
una activacin de la sinapsis en pulsos
cortos y frecuencia elevada, la sinapsis
se torna ms sensible, generando ma-
yores cambios de voltaje en respuesta a
seales posteriores. Este fortalecimien-
to transitorio de la sinapsis constituye
la base de la memoria a corto plazo.
El fortalecimiento permanente para la
formacin de la memoria a largo plazo
requiere la sntesis de protenas. Estas
nuevas protenas pueden ser nuevos
receptores, remodelar la regin post-
sinptica de la propia sinapsis o incluso
inuir en la respuesta de la neurona
presinptica.
Clula presinptica

Potencial de accin

Axn

Neurotransmisor
Despolarizacin Receptor
Hendidura
postsinptica

sinptica
Clula

Receptor Protenas para


Dendrita el fortalecimiento sinptico
SIGANIM

nueva, cualquier cosa que pongas en tu plazo se asientan sobre conexiones entre consolidar todava ms, puede debilitar-
boca y sepa repugnante o deliciosa, cada neuronas, sobre las sinapsis; en tales se o incluso puede romperse.
una de estas situaciones tiene una gran hendiduras el axn de una neurona, emi- El reto de manipular la memoria pue-
probabilidad de ser recordada como un sor de seales, enva un mensaje hasta de convertirse en una tarea imponente.
suceso importante para el futuro. una dendrita de otra neurona, receptora La dendrita de una neurona puede estar
Conocer cmo se codifica la memo- del mensaje. La memoria se crea cuando rodeada por entre 10 y 100.000 axones,
ria proporciona pistas para saber cmo una red de sinapsis se fortalece, tem- y el cerebro humano contiene ms de
podramos borrarla. Los recuerdos no se poralmente en el caso de la memoria 10.000 millones de neuronas.
almacenan en el interior de las neuronas, a corto plazo y de forma permanente Una de las maneras en que los neu-
las principales clulas del cerebro. Lo para la memoria a largo plazo. Con el rocientficos intentan entender las redes
mismo la memoria a corto que a largo tiempo la red de conexiones se puede mnmicas es el estudio de finos cortes

70 Mente y cerebro 20/2006


de tejido cerebral de un animal de la-
boratorio, que mantienen artificialmente
con vida en una placa de laboratorio. Axones desenredados
Los cientficos envan a las neuronas
pulsos elctricos que causan el envo Para formar una memoria a largo plazo, se requiere la activacin gnica que
de ciertas seales a travs de varias promueva la sntesis de nuevas protenas encargadas de recomponer las co-
sinapsis. Electrodos de registro recogen nexiones de los axones con otras neuronas. Cuando el autor bloque estos
el patrn de descargas y las muestran genes mediante la aplicacin de una corriente elctrica en neuronas de ratn
en la pantalla de un ordenador. mantenidas en una placa de laboratorio, los axones comenzaron a desenredarse.
Las descargas son la respuesta a un Algunas sustancias podran bloquear los genes justo despus de que el cerebro
neurotransmisor, una molcula liberada aprendiera algo nuevo; se evitara as que la experiencia quedara jada en la
por el axn, cruza la sinapsis y se une memoria a largo plazo.
a canales proteicos de la dendrita del
otro lado de la sinapsis. Los canales
facilitan un flujo restringido de iones
(molculas con carga elctrica) y as mo se degradan y se reemplazan sin camento indicado para el tratamiento
rebajar el voltaje de la neurona recep- cesar en cuestin de horas o das. Para de los dficits de atencin) o el sua-
tora. Cuando el voltaje disminuye lo reforzar conexiones neurales que duren ve y pasajero efecto positivo sobre la
suficiente porque varias sinapsis se toda una vida, deber intervenir algn cognicin de la cafena o la nicotina.
estn activando simultneamente la proceso ms que potencie la estructura En la actualidad se realizan ensayos
neurona enva un impulso a lo largo de fsica de una sinapsis o para que es- clnicos para tratar de mejorar la con-
su propio axn y transmite la seal hasta tablezca sinapsis adicionales entre las solidacin de la memoria en enfermos
la siguiente neurona de la red. neuronas implicadas. de Alzheimer mediante la aplicacin de
En 1973 Tim Bliss y Terje Lomo, de El paso de la memoria temporal a la parches de nicotina y frmacos ms po-
la Universidad de Oslo, descubrieron permanente se denomina consolidacin. tentes. Pero, qu pasa si se utilizan
que si administraban un breve tren de En numerosos ensayos se ha puesto de sustancias para inhibir estos circuitos
pulsos a la frecuencia adecuada, aproxi- manifiesto que la consolidacin requiere neurales? Se debilitara la persistencia
madamente 100 hertz, la magnitud de la horas y puede ser mejorada o bloqueada de la memoria.
respuesta sinptica aumentaba y perma- de diversas maneras. En mi poca de Ciertos experimentos recientes, reali-
neca en este estado potenciado cuan- joven escalador me maravillaba ante la zados en ratas por Volver Korz y Julieta
do se meda minutos ms tarde. A ese memoria de los veteranos a propsito U. Frey, del Instituto Leibniz de Neu-
fenmeno lo denominaron potenciacin de sus ascensos en el californiano va- robiologa en Magdeburgo, muestran
a largo plazo (PLP). Una seal sinp- lle de Yosemite. Recordaban con todo exactamente este efecto. Mediante la
tica mayor supone que se ha formado detalle cada centmetro de una escalada implantacin de electrodos en el hipo-
una conexin funcional ms intensa de cientos de metros; con minuciosi- campo, un centro crtico de la memoria
entre las dos neuronas, un fragmento dad micromtrica relataban dnde se en el cerebro del roedor, observaron que
de memoria. encontraban las presas ocultas de cada las sinapsis podan fortalecerse de forma
Conviene advertir que, tras una se- secuencia y cmo mover el cuerpo para ms permanente si a los animales los
rie breve de estimulaciones, la sinapsis encadenar el siguiente movimiento. Ms sometan a experiencias estresantes o
persiste en un estado ms fuerte du- tarde, aprend que yo tambin poda retadoras desde el punto de vista cog-
rante varias horas. Luego, poco a poco, hacer lo mismo. Si los 10 segundos nitivo; por ejemplo, encontrar el camino
el voltaje va remitiendo hasta su nivel inmediatos pueden ser los ltimos de tu en un laberinto. Este tipo de situaciones
original. Pero si se administran tres se- vida, los recordars, incluso si van se- aumentaban los niveles de hormonas
ries de estimulaciones con un intervalo guidos por otros 10 segundos cruciales, relacionadas con el estrs y provocaban
de 10 minutos entre ellas, la sinapsis y as durante las horas o das que puede que la potenciacin a largo plazo in-
se mantiene potenciada de forma per- durar la escalada. Un estado realzado ducida mediante estimulacin elctrica
manente. La experiencia de tratar de de atencin, estrs y novedad estimula no perdiera intensidad con la presteza
recordar el nombre de alguien la primera la consolidacin de la memoria. con que suele hacerse en condiciones
vez que nos es presentado nos dice que Se conoce ya el mecanismo de la normales. Ms tarde, los investigadores
la repeticin es necesaria para pasar consolidacin. Una concentracin ele- pudieron bloquear esta consolidacin
informacin desde la memoria a corto vada de adrenalina libera un torrente de utilizando sustancias que obstruan la
plazo hacia la memoria a largo plazo. hormona del estrs y de neurotransmi- accin de hormonas y neurotransmiso-
Repetir el nombre de la persona tres sores que activan la amgdala, la regin res. El grupo de Frey y otros han mos-
veces justo despus de sernos presen- cerebral que procesa las emociones y el trado que poda minarse el incremento
tada no es tan eficaz como repetirnos miedo. La amgdala, puesta en conexin perdurable de la fuerza de las sinapsis.
el nombre cada 10 minutos. Desde un con otras regiones donde se almace- Cmo? Administrando bloqueantes de
punto de vista evolutivo, un estmulo nan otros tipos de recuerdos, potencia la sntesis de protenas sinpticas y que
que nos encontremos a menudo ser, a la entrada de informacin de impacto con ello arruinan la memoria.
buen seguro, importante. emocional. Cabe, pues, la posibilidad de
que la consolidacin reciba la ayuda Olvidar ms rpidamente
Fijacin de la memoria de unos niveles mayores de las hormo- As pues, una posible aproximacin para
Hay, sin embargo, un problema. Las nas y neurotransmisores aludidos. En el tratamiento del trastorno de estrs
molculas que establecen el flujo de esa hiptesis se funda la administracin postraumtico sera la administracin de
corriente en las sinapsis son protenas. de sustancias que favorecen la memoria, frmacos bloqueantes inmediatamente
Todas las protenas de nuestro organis- como el uso ilcito del Ritalin (medi- despus del episodio traumtico. Dicho

Mente y cerebro 20/2006 71


2. LA AMIGDALA constituye una haya un hilo conductor: los genes. En
2004, el equipo encabezado por Chiara
estructura decisiva de la instalacin
Cirelli, de la Universidad de Wisconsin
en la memoria de recuerdos de inters en Madison, hall un aumento en la
emocional. Por su parte, el hipocampo actividad de un centenar de genes du-
HIPOCAMPO ejerce una funcin determinante en la rante el sueo. Algunos de estos genes
conversin de la memoria a corto plazo son los mismos que se activan cuando
en memoria permanente. la memoria a corto plazo se convierte
en memoria a largo plazo. El estudio
de Lutz sobre cannabinoides y ratas
AMIGDALA confirm tambin que la predisposicin
alguna forma de potenciar slo en la gentica a experimentar miedo y a sufrir
amgdala el sistema cannabinoide, este TEPT variaba de un individuo a otro.
aumento podra ayudar a la gente que (Una posible implicacin puede ser que
sufre TEPT a dejar atrs, muy pronto, algunos de los casos de abuso de al-
sus malos recuerdos. (La amgdala es cohol y otras drogas que se presentan
el centro cerebral del miedo.) Conviene en este tipo de personas es quizs un
sealar que el objetivo no se consigue intento de automedicarse, aunque con
fumando marihuana. las sustancias inapropiadas.)
tratamiento impedira que la memoria La comprensin de los mecanismos Desde loa aos sesenta del siglo
a corto plazo se consolidara en memo- del sueo restaurador nos ofrece otra pasado se sabe que la activacin de
ria a largo plazo. Hay frmacos legales va plausible sobre la eliminacin de los los genes guarda cierta relacin con
que operan sobre los receptores de los recuerdos traumticos. Contamos con un la perdurabilidad de la memoria. Por
neurotransmisores; por ejemplo, el pro- nmero creciente de pruebas que abona- una razn de peso: los genes les indican
pranolol, que se indica en individuos ran la idea siguiente: la consolidacin de a las clulas la sntesis de protenas, y
con determinadas cardiopatas. la memoria contina mientras dormimos las nuevas protenas deben sintetizarse,
Sin embargo, este enfoque no su- (off-line); en parte, porque el sueo en los circuitos neurales, en cuestin
pondra ninguna ayuda para todas las implica rfagas peridicas de algunas de de minutos tras una experiencia para
vctimas con TEPT cuyos recuerdos las hormonas y neurotransmisores que que sta quede codificada en forma de
horribles han quedado consolidados en se activan en situaciones novedosas y memoria. A mediados de los sesenta,
una memoria permanente. Pero existen estresantes. En 2001 Kenway Louis, ac- Bernard Agranoff, de la Universidad de
otros mtodos prometedores. As, una tualmente en la Universidad de Nueva Michigan en Ann Arbor, aplicando una
opcin sera poner en marcha un pro- York, y Matthew A. Wilson, del Instituto leve descarga elctrica como castigo,
ceso psicolgico de extincin. En su de Tecnologa de Massachusetts, obser- entren a unos peces de colores a nadar
desarrollo, los terapeutas solicitan del varon en ratas de laboratorio que, en el hacia un lado de la pecera cuando se
paciente que recuerde de forma repetida hipocampo vital para el aprendizaje, encenda una luz. Si inyectaba antes
la situacin causante del estrs, pero el patrn de excitacin registrado du- en un pez una droga que bloqueaba la
bajo unas condiciones de seguridad y rante el aprendizaje se repeta durante sntesis de protenas, el animal no de-
calma. La repeticin apaciguada parece el sueo REM. jaba de aprender la tarea con idntica
indicarle al cerebro que el recuerdo en En el ao 2004, Philippe Peigneuz, celeridad; ahora bien, cuando se com-
cuestin ha dejado de estar vinculado de la Universidad de Lieja, mostr en probaba la retencin tres das despus,
a una situacin de peligro y, por tanto, un estudio de tomografa por emisin de se comportaba como si fuera la primera
que debe desvanecerse. positrones realizado en humanos que las vez que se enfrentara a la situacin.
Los animales de laboratorio que reci- reas hipocampales activadas mientras Aunque el pez en cuestin poda rea-
ben una descarga elctrica en sus jaulas los sujetos aprendan un camino a travs prender de nuevo la tarea con la misma
mientras oyen un determinado tono se de una ciudad virtual, se reactivaban prontitud que los dems, la memoria a
quedan luego paralizados de miedo al durante el sueo no-REM subsiguiente. corto plazo nunca se converta en me-
or de nuevo dicho tono. Si posterior- Adems, una mayor actividad cerebral moria a largo plazo.
mente el tono se repite varias veces sin durante el sueo guardaba correlacin Otros cientficos han llegado a resul-
ninguna consecuencia, los ratones olvi- con mejores puntuaciones en la prue- tados similares con tareas de aprendizaje
dan esa mala experiencia. En 2002 Beat ba realizada al da siguiente en la que muy diversas y especies animales dife-
Lutz, actualmente en la Universidad Jo- los sujetos deban encontrar el camino. rentes. Pero hasta hace escasos aos no
hannes Gutenberg de Maguncia, mostr Su trabajo ilustra que la consolidacin se aprehendi de qu modo los genes
que los ratones transgnicos carentes de la memoria requiere clasificar los dirigan la formacin de la memoria.
de receptores cerebrales de los canna- recuerdos recientes, integrarlos con Para sintetizar una protena, se requiere
binoides molculas que se parecen al otros y enviarlos a diferentes regio- que un segmento del ADN alojado en
principio activo de la marihuana se nes cerebrales para su almacenamiento el ncleo de la neurona se transcriba
mostraron incapaces de olvidar con la perdurable. Cualquier memoria a corto en ARN mensajero (ARNm). Esta mo-
presteza mencionada. De acuerdo con plazo que se considere prescindible, se lcula sale del ncleo hacia el soma
la doctrina vigente, la propia marihua- descartar. celular, donde su informacin codificada
na cerebral calma los circuitos neurales se traduce en una protena. Diversos
implicados en el miedo, permitiendo El papel de los genes experimentos muestran que el bloqueo
que el animal se relaje ms rpidamente Cmo nos podran auxiliar esa gavilla de la transcripcin de ADN en ARNm
cuando aprende que al tono no le si- de observaciones en la creacin de una o de la traduccin de este ltimo en
gue una descarga elctrica. Si existiera estrategia para borrar recuerdos? Tal vez una protena no afecta a la memoria a

72 Mente y cerebro 20/2006


corto plazo, si bien impide la retencin protenas en la amgdala del cerebro de impedir la reconsolidacin y arruinar,
a largo plazo. las ratas pueden bloquear la reconsolida- por tanto, un recuerdo traumtico. En
Pero, por qu se activa la transcrip- cin de la memoria si se aplican justo 1994, James L. McGaugh, Larry Cahill
cin del ADN en un primer momento? despus de evocar el recuerdo. y sus colaboradores de la Universidad
Los neurocientficos han observado que Unos pocos neurocientficos estn de California en Irvine, mostraron que
cuando dos neuronas se excitan conjun- empezando a extrapolar estos trabajos el propranolol, que bloquea los recep-
tamente de forma repetida e intensa, el en animales al campo de los humanos, tores beta-adrenrgicos, haca que los
calcio entra en su interior y activa la que quizs algn da podran medicar- sujetos experimentales olvidaran antes
transcripcin gnica. A partir del ARNm se durante un episodio de TEPT para una historia estresante con un alto con-
generado se sintetizan nuevas protenas
que consolidan las conexiones sinpticas
a corto plazo para convertirlas en co-
nexiones sinpticas a largo plazo. 3. EL 49 % DE LAS PERSONAS VIOLADAS sufren un trastorno de estrs
postraumtico. La ciencia busca un tratamiento farmacolgico para evitar la
Sin miedo consolidacin de los recuerdos destructivos.
Si pudiramos encontrar la manera
de bloquear la sntesis de protenas
justo tras una situacin traumtica,
la memoria no se consolidara y las
visiones horribles desapareceran. El
tratamiento mediante choques electro-
convulsivos ejerce su efecto en anima-
les de laboratorio. Pero como en el
caso de los inhibidores de la sntesis
de protenas, el choque debe aplicarse
en el momento adecuado. Y como el
neuralizador en Hombres de negro,
el choque no afecta a los recuerdos
bien establecidos (los que perduran ya
ms de 24 horas), que se consideran
memoria consolidada.
Sin embargo, un mecanismo similar
podra quiz borrar una experiencia
que ya estuviera grabada en la memo-
ria a largo plazo. Las pistas sobre esta
posibilidad las debemos buscar en un
trabajo publicado en 1968 en Science
por James R. Misanin y su grupo, de
la Universidad Rutgers. Descubrieron
que la memoria consolidada poda ser
borrada si una rata de laboratorio reciba
una descarga de choque inmediatamente
despus de haber sido forzada a recor-
dar una experiencia. El tratamiento de
choque podra hacernos olvidar el miedo
a los perros si se nos aplicase justo
despus de volver a visitar el jardn del
viejo Dugan. En el caso de la rata, la
recuperacin de la informacin almace-
nada torn vulnerable dicha memoria.
A ese fenmeno se le designa con el
trmino reconsolidacin.
La investigacin posterior ha generali-
zado estos resultados a otros tipos de re-
cuerdos sustentados por varias regiones
cerebrales, en diferentes animales y en
respuesta a un amplio abanico de sustan-
cias. Estas incluyen inhibidores de la
sntesis de protenas y de la activacin
de los genes as como neurotransmisores
y sustancias que los afectan. El trabajo
reciente del equipo liderado por Joseph
STEFANIE SCHMITT

E. LeDoux, de la Universidad de Nueva


York, ha mostrado que la microinyec-
cin de inhibidores de la sntesis de

Mente y cerebro 20/2006 73


4. LA MEDICACION podra acelerar
la terapia de extincin. Durante la
aplicacin de sta, el paciente evoca
de forma reiterada el recuerdo de una
experiencia traumtica en unas condiciones
de seguridad que se proponen convencer
al cerebro de la necesidad de diluir esa
memoria.

constituye un fenmeno perfectamente


acotado, hay quienes defienden que las
races de los viejos recuerdos crecen
a medida que tienden conexiones con
otras experiencias y recuerdos, lo que
dificultara su remocin. Otros autores
opinan, sin embargo, que los recuerdos
se renuevan cuando se recupera la in-
formacin para integrarse en una nueva
experiencia y, por tanto, es temporal y
vulnerable al olvido.
En cualquier caso, las complicaciones

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pueden resultar un problema. Puesto
que los recuerdos entraan una remo-
delacin fsica de las sinapsis, entra
tenido emocional, sin repercutir en la el TEPT podra hacerlos especialmente dentro de lo posible que cada nuevo
memoria de una situacin placentera. vulnerables al tratamiento. recuerdo repercuta en sinapsis que codi-
Roger K. Pitman, de la facultad de Existe, por supuesto, un lado oscuro fican una memoria vieja. La eliminacin
medicina de Harvard, realiz en 2002 en la erradicacin del recuerdo. Hay de una imagen dolorosa podra alterar
experimentos a pequea escala con este personas que recelan de esas tcnicas, otras imgenes que el cerebro necesita
frmaco; lo administr a personas in- por miedo a que desemboquen en nue- en estos momentos. En Hombres de ne-
mediatamente despus de haber vivido vos tipos de control mental. El lava- gro, el personaje de Will Smith advierte
una situacin traumtica, con la espe- do de cerebro cambia las convicciones a su colega sobre el uso excesivo del
ranza de que, al reducir la respuesta de una persona mediante el adoctri- neuralizador dicindole No sers feliz
al estrs, atenuara la consolidacin namiento intenso y la propaganda, a hasta que le fras el cerebro a alguien.
de la situacin. Tres meses despus, menudo sirvindose del aislamiento, No es probable que ninguna tcnica de
los pacientes que fueron tratados con la humillacin y la tortura. Pero nunca borrado de memoria pudiera daar el
propranolol tenan una probabilidad se haba dispuesto de una forma de cerebro, pero, no estamos en la bs-
de padecer TEPT menor que los que lavar literalmente la memoria. Si los queda de una segunda oportunidad para
no recibieron el frmaco. El siguiente cientficos terminan por desarrollar una seleccionar nuestros recuerdos abriendo
paso sera ver si la misma sustancia va para liberar a las vctimas de los la caja de Pandora?
podra ayudar a la gente que ya pade- recuerdos que las encadenan, habrn
ce TEPT, pidindoles que la tomaran forjado una espada de doble filo. Pre-
cuando sufriera un episodio de recuer- feriramos no tener algunos recuerdos; R. DOUGLAS FIELDS dirige la seccin de de-
do involuntario. otros preferiran que nosotros no tu- sarrollo y plasticidad del sistema nervioso del
El borrado de la memoria durante viramos determinados recuerdos. No Instituto Nacional de Salud Infantil y Desarro-
la fase de consolidacin es un hecho cuesta imaginar que podra acudirse a llo Humano, actividad que comparte con la
cientfico, no una ficcin, como sabe drogas con capacidad para borrar re- docencia en la Universidad de Maryland.
cualquiera que haya sufrido amnesia. Un cuerdos en un proceso de espionaje o
accidente de bicicleta me dej con un en la guerra para exonerar a los agentes Bibliografa complementaria
vaco de 90 minutos en mi memoria. y a sus gobiernos o ser utilizadas por EMOTIONAL AND COGNITIVE REINFORCE-
A pesar de que nunca perd la conscien- criminales para borrar la memoria de MENT OF RAT HIPPOCAMPAL LONG-TERM
cia, la actividad anormal de mi cerebro testigos. Por desgracia, teniendo en POTENTIATION BY DIFFERENT LEARNING
tras el impacto con el pavimento inte- cuenta los mtodos empleados por sec- PARADIGMS. V. Korz y J. U. Frey en Neuron
rrumpi la consolidacin normal de los tas, dictadores, criminales y ejrcitos Glia Biology, vol. 1, pgs. 253-262; 2004.
recuerdos a corto plazo. El borrado de para realizar lavados de cerebro, los FIJACIN DE LA MEMORIA. R. Douglas Fields
cualquier memoria a partir de un cierto tratamientos de maana para liberar en Investigacin y Ciencia, n.o 343, pgs. 58-65;
momento puede ser problemtico, pero del sufrimiento provocado por algunos abril 2005.
es probable que los recuerdos emociona- recuerdos pondr en accin lo peor de
MEMORY CONSOLIDATION AND RECON-
les puedan eliminarse de forma selectiva la naturaleza humana.
SOLIDATION: WHAT IS THE ROLE OF SLEEP?
porque estn codificadas en la memoria Estas lucubraciones pueden o no R. Stickgold y M. P. Walker en Trends in Neuro-
a travs de un mecanismo especial. llegar a convertirse en realidad. Aun- sciences, vol. 28, n.o 8, pgs. 408-415; 2005.
Y su terrible y vvida recurrencia en que la reconsolidacin de la memoria

74 Mente y cerebro 20/2006


Dopaje mental
Ciertas pldoras, que prometen una vida ms intensa,
pueden dar lugar a alteraciones somticas. Conviene aclarar conceptos
y mantener cierta prevencin ante los intereses de los laboratorios farmacuticos

Stephan Schleim del rendimiento mental de un sujeto bebidas o tabletas energticas se ven-
normal. En la misma onda, el sildenafil den explcitamente recomendadas para

L
a verdadera neurorrevolucin (la viagra) ha extendido su uso ms all el dopaje mental. A ellas recurren de
lleg de puntillas. Lejos de la de los pacientes aquejados de disfun- forma rutinaria los alumnos para mante-
atencin pblica, centrada en cin erctil. Los medicamentos creados nerse atentos y despejados en las tareas
los escneres cerebrales y en en su origen contra la enfermedad de acadmicas. Sin embargo, su grado de
debate sobre el supuesto fin del libre Alzheimer y otras patologas neurode- eficacia es harto limitado. En el caso
albedro. Empez cuando los estudian- generativas han ampliado el horizonte de la cafena se sospecha que la preten-
tes estadounidenses se procuraron esti- de su demanda. dida eficacia se debe a la dependencia
mulantes clandestinos para superar los Se trata de un fenmeno que beneficia o adiccin creada.
exmenes y potenciar su retentiva. Se a los intereses de los laboratorios farma-
generaliz cuando turbios proveedores cuticos. La medicacin para el estilo Anfetaminas
de frmacos empezaron a vender por de vida opera sobre nuestros hbitos Otro medio estimulante se labr tambin
Internet medicamentos para un estilo como si fueran patologas. Nada tiene su camino desde la medicina hasta los in-
de vida. de extrao que su demanda se multi- dividuos sanos: la anfetamina (AMPH).
La autntica neurorrevolucin se llev plique. Si en el ao 2002 se gastaron Sintetizada por Lazar Edeleanu en 1887
a acabo en la psicofarmacologa. El do- 20.000 millones de dlares en pldo- e investigadas sus propiedades terapu-
paje mental se ha incorporado a la vida ras para aumentar la potencia sexual, ticas en los aos veinte, se aplic un
cotidiana de muchas personas. Y cabe para ayuda en el abandono del hbito decenio despus para el tratamiento de la
presumir que muy pronto ser algo abso- de fumar y reducir el peso corporal, narcolepsia, trastorno que se caracteriza
lutamente normal el tomar combinados se calcula que en 2007 esa cantidad por ataques de sueo repentinos.
de distintas sustancias psicoactivas en ascender 29.000 millones de dlares. El xito alcanzado despert el inters
funcin de los fines precisos que se Algo similar ocurre con los preparados por la utilizacin militar del estimulante.
quieran conseguir y, por ende, cam- utilizados en el dopaje mental. Cmo Desde la Guerra Civil Espaola, la an-
biar de estado interno a voluntad. No hay que reaccionar ante esa ofensiva? fetamina se ha integrado en la logstica
se puede evitar la atraccin que ejerce Echemos primero una mirada impar- militar para potenciar la atencin y la
para cualquiera la adquisicin de una cial sobre las seducciones del mercado concentracin de los soldados. Durante
mayor inteligencia, una memoria ms de la potenciacin neurocognitiva. Bien la Segunda Guerra Mundial, los solda-
firme, unos sentimientos ms intensos asentadas ya, la cafena y la glucosa son dos norteamericanos ingirieron millones
o un trato ms distendido con nuestros ejemplos de sustancias que en forma de de tabletas de anfetaminas. Y, de forma
semejantes; en resumen, el poder dis-
frutar de una vida ms colmada.
Las posibilidades y lmites de la po-
tenciacin neurocognitiva y del dopaje
mental ocupan las pginas de deba- Resumen/Las muletas de la mente
te de las revistas especializadas y se
abordan en congresos. Por otro lado, Son muchos los individuos que se entregan de forma rutinaria a un dopaje
importa sealar que el dopaje en sanos mental. De una muestra de 10.000 estudiantes universitarios norteamericanos
ha surgido en muchos casos a partir encuestados en el ao 2001, 410 tomaban regularmente anfetaminas. Durante
del conocimiento teraputico de las la guerra de Irak los soldados ingirieron tambin asiduamente estimulantes.
enfermedades. Los laboratorios farmacuticos prevn un gran mercado para los medicamen-
En efecto, las investigaciones sobre tos dopantes; muchos de estos frmacos para el estilo de vida se venden
ilegalmente a travs de Internet. Adems, sus efectos secundarios apenas han
demencia senil promovieron la sntesis
sido investigados.
de medicamentos contra la degenera-
Si llega a transformarse en algo normal el tomar pldoras para lograr una
cin mental. A partir de ah, se entrevi memoria ms amplia, una vida emocional ms profunda o un trabajo ms
una oportunidad seductora, a saber, que exitoso, aumentar la presin sobre el individuo, en contra de su voluntad,
la sustancia que mejora la capacidad para que las ingiera?
mnmica de un cerebro enfermo sirve
tambin para incrementar la capacidad

76 Mente y cerebro 20/2006


SIGANIM
LAS PSICOPILDORAS fomentan la alegra y el buen
humor. Podran llegar a convertirse en algo tan normal
como lo es hoy una taza de caf?

similar, tambin se doparon con AMPH Metilfenidato derablemente mejores. Robbins lleg
los ejrcitos alemanes, britnicos y ja- De estructura qumica afn a la anfe- as a la conclusin de que el Ritalin
poneses. Especialmente en el caso de tamina, el metilfenidato es un medi- aumentaba la capacidad de atencin,
vuelos de larga duracin y de misiones camento de prescripcin generalizada pero inhiba el proceso de aprendizaje
de bombardeo, los pilotos se mantenan en trastornos de dficit de atencin e a travs del cual se arraiga a la larga
despiertos con esa pldora. A menudo hiperactividad (ADHS). Con el nombre el conocimiento.
haba que administrarles frmacos de ac- comercial de Ritalin se ha puesto en
cin antagnica para que conciliaran el cuestin su idoneidad [vase Sndrome De la oxitocina al prozac
sueo, lo que no siempre se consegua sin por dficit de atencin con hiperactivi- Otras sustancias modifican nuestro
provocarles alucinaciones y psicosis. dad, por Aribert Rothenberger y Tobias comportamiento. Ernst Fehr, de la
Banaschewski; MENTE Y CEREBRO, n- Universidad de Zrich, ha corroborado
Modanilo mero 9]. En 2001 fue consumido ile- la sensacin de autoestima que otorga la
El modafinilo, el frmaco de mayor de- galmente por el 4,1 por ciento de un hormona oxitocina. Sin embargo un
manda hoy, no parece comportar graves total de 10.000 alumnos universitarios, exceso de confianza puede llevar en
efectos secundarios, ni entraar especial encuestados por Sean Esteban McCabe, el peor de los casos a que el sujeto
peligro de adiccin. A los soldados nor- de la Universidad de Michigan en Ann sea incapaz de valorar correctamente
teamericanos se les administr durante Arbor, en un estudio que abarc la na- la capacidad de su oponente.
la guerra de Irak para realizar misio- cin norteamericana entera. Un problema semejante ocurre tam-
nes de 48 horas seguidas sin padecer Est demostrada la influencia del me- bin en el caso del MDMA (xtasis).
despus el temible efecto rebote, que tilfenidato sobre la circulacin cerebral. Esta droga refuerza la receptividad y los
se manifiesta por la aparicin de un Un experimento del grupo dirigido por sentimientos por las otras personas, por
extremo agotamiento. Para los planifi- Trevor Robbins, de la Universidad de cuya razn se la denomina droga del
cadores de la guerra resultaba adems Cambridge, puso de manifiesto que esta amor. Acta de una forma totalmente
muy interesante el que los soldados, tras sustancia slo pareca incrementar el inespecfica. El MDMA no mejora la
ocho horas de sueo y una nueva toma rendimiento del trabajo en los jvenes capacidad de enjuiciar objetivamente al
del frmaco, estuvieran de nuevo listos probandos en los primeros momentos contrario, sino que induce a valorarlo
para otra misin de larga duracin. transcurridos tras su ingesta. Cuando de forma positiva. Debido a esa carac-
El modafinilo se desarroll en su ori- se proceda a repetir las tareas, los terstica se recetaba en los aos setenta
gen para tratar la narcolepsia y otros rendimientos del grupo de control, para apoyar el tratamiento psicoterpico;
trastornos del sueo. Se desconoce su cuyos miembros no haban tomado la facilitaba a los pacientes muy encerra-
exacto mecanismo de accin. medicacin, obtenan resultados consi- dos en s mismos la confianza en el

Mente y cerebro 20/2006 77


mdico. Tras una incierta carrera como secundarios. Ni siquiera del Ritalin se co- dopamina. En sntesis, el que una inter-
droga favorita de fiestas y discoteca, fue nocen los riesgos colaterales que acarrea vencin farmacolgica reporte beneficio
prohibida por muchos gobiernos. un consumo prolongado durante aos. a determinados enfermos, no significa
A los sujetos que padecen una extre- Terry Robinson, de la Universidad de que beneficie a los sanos. Sin olvidar que
mada timidez o una fobia social pue- Michigan en Ann Arbor, ha demostrado, las investigaciones suelen centrarse en
de serles de ayuda la fluoxetina, cuyo en investigaciones sobre ratas, que la evitar efectos secundarios, no en la me-
medicamento comercial ms conocido anfetamina, incluso tras pocas ingestas, jora de las cualidades mentales.
es el famoso prozac, prescrito princi- cambia la morfologa de las dendritas, es A primera vista, la potenciacin
palmente como antidepresivo. El prozac decir, de las prolongaciones neuronales neurocognitiva aparece como deseable.
mejora el estado de nimo. Con ese fin que sirven para recoger la informacin Mas, si ahondamos en la cuestin, ob-
lo consumen millones de personas de trasmitida a travs de las sinapsis. El servaremos que los riesgos superan las
todo el mundo. consumo de este frmaco deja tras de ventajas. Quin pondra en peligro la
s huellas en el cerebro que muy pro- salud a largo plazo de su cerebro por
Relajacin bablemente perduran durante el resto de una ventaja a corto plazo? El dopaje
Para sentirse mejor, o para relajarse, se la vida y cuyas consecuencias a largo mental solamente sera recomendable
ofrecen en el mercado frmacos muy di- plazo todava desconocemos. si los efectos negativos pudieran ser
versos. Uno, la amineptina, que restringe excluidos o al menos mitigados. Ello
la recepcin de dopamina en el cerebro, Una intervencin agresiva exigira conocer con precisin el meca-
dando lugar as a una estimulacin de Robinson encontr tambin efectos nismo de accin de cada sustancia.
la psique. Otro, la selegilina, que inhibe semejantes con la cocana: su consumo
selectivamente la enzima monoamino prolongado ocasionaba que en determi- Mecanismo desconocido
oxidasa B (MAO B). En su origen se nadas zonas del cerebro se tendieran Sin embargo, los resultados cosechados
prescriba en las etapas iniciales de la menos conexiones neuronales nuevas; se son bastante desalentadores. Ni siquiera
enfermedad de Parkinson. Desde 2004 perda, pues, plasticidad. A esa prdida en el caso de las anfetaminas, cuyos
se ha sumado a los antidepresivos. Se podran atribursele el dficit cognitivo y efectos se vienen estudiando desde hace
abusa del metilfenidato, en combinacin los cambios de conducta que acarrea el ms de un siglo, la investigacin est
con alcohol, para provocar ese subidn consumo dilatado de esa sustancia. cerrada. No cesan de surgir nuevas pre-
de sensaciones que tan bien conocen Parece razonable, por tanto, mostrar guntas o, si se prefiere, viejas preguntas
los consumidores de cocana por inha- una cierta prevencin con el dopaje men- con nuevas formas.
lacin. Algunos incrementan el efecto tal, aunque slo sea porque muchos de Qu sucedera en una sociedad donde
desmenuzando las tabletas de Ritalin e los principios activos empleados con di- todos empezramos a tomar pldoras para
inhalando el polvo por la nariz. cha finalidad interfieren en el equilibrio pensar, aprender y trabajar de una manera
enzimtico del cerebro; por ejemplo, ms eficiente? Judy Illes, directora del
Cuestiones ticas a travs de la inhibicin del receptor Centro de Biotica de la Universidad de
El dopaje mental ofrece, pues, un muestra- de dopamina. La disminucin de los Stanford, ha subrayado el problema que
rio amplio de posibilidades. Pero, debe- niveles de dopamina puede ocasionar entraa la coaccin competitiva. Qu
mos hacerlo? Debemos mejorar nuestro trastornos motores, como los que se pasara si solamente pudiera encontrar
mundo emocional y cognitivo? Para tomar presentan en la enfermedad de Parkin- un trabajo aquel que practicara el do-
una decisin puede sernos de ayuda echar son, patologa que se caracteriza por paje mental? Semejante coercin puede
un vistazo a los riesgos y a los efectos el dficit de neuronas productoras de revestir muchas formas.

Dnde acaba la terapia y dnde empieza el dopaje mental?


Sigmund Freud recomendaba el uso de la cocana. El mismo sentido armativo o negativo depende del grado de sufri-
la tom por un tiempo. Con los nuevos medicamentos se miento subjetivo que este trastorno ocasione.
han venido limitando los efectos secundarios. Cabe, pues, Los efectos secundarios no tienen por qu exteriorizarse
preguntarse si pueden tratarse con tales frmacos los sndro- siempre de forma corporal: algunos pacientes depresivos dejan
mes sombra: trastornos psquicos cuya naturaleza esquiva de tomar la medicacin que necesitan para su alteracin porque
impide poder emitir un juicio diagnstico tajante. A favor con su ingesta pierden el sentido de la propia identidad. Por el
de esa opcin se declara John F. Ratey, de la Universidad de contrario, otros pacientes relatan que slo bajo el tratamiento
Harvard, que padece l mismo de un trastorno de la atencin medicamentoso ha hecho aparicin su verdadero ser.
de perles indenidos. La estructura multifuncional surgida de un proceso evolutivo
Los mdicos deben, en este caso como en todos, ponderar que es nuestro cerebro impide que pueda darse el dopaje
los efectos deseados y los indeseados. Sigue siendo vlido mental sin que se produzcan efectos colaterales. Incluso cuan-
el viejo adagio clsico de que no hay efecto sin efecto do parece que no hay ninguno, lo ms probable es que se
secundario. Los medicamentos operan en el circuito regu- deba a que no hemos sabido mirar bien o a que el frmaco
lador neurobiolgico. El antidepresivo Prozac, por ejemplo, todava no se ha tomado durante el tiempo suciente.
ocasiona con frecuencia alteraciones de la funcin sexual.
Sin embargo, lo que es nocivo para unos, para otros resulta
benecioso: con el Prozac se trata tambin la eyaculacin HENRIK WALTER es profesor de psiquiatra biolgica en la Universidad
precoz. Pero, constituye una enfermedad? La respuesta en Johann Wolfgang Goethe de Frankfurt.

78 Mente y cerebro 20/2006


Ideas magnticas
Tambin se consiguen resultados sin usar pldoras. Quien
quiera inuir en su cerebro positivamente, podra, en un
futuro prximo, recurrir a la Estimulacin Magntica Trans-
craneana (EMT). Desde mediados de los aos ochenta, los
cientcos conocen la posibilidad de estimular directamente
el cerebro humano mediante corrientes elctricas.
Con la tcnica del EMT se produce una corriente alterna
mediante una bobina magntica de cobre. La bobina crea un
campo magntico. Al mantenerla sobre la supercie craneana,
se consigue que las ondas se expandan unos centmetros en el
interior del cerebro, estimulando de esta forma las neuronas
que se encuentran en este campo determinado. Con ese mto-
do, podemos estimular selectivamente distintas reas corticales.
La EMT se ha empleado ya con xito en el tratamiento de
depresiones severas. Se investiga su utilidad en epilepsia, Par-
kinson y otros. Segn parece, los trastornos obsesivos pueden
encontrar mejora con la bobina magntica de la EMT.
Mark S. George, de la Universidad de Carolina del Sur,
investiga la posibilidad de que la EMT mantenga alerta a los
soldados, para que cometan menos errores. Allan Snyder, del
Centro sobre Investigaciones Mentales de Canberra, est traba-
jando en un casquete magntico que proporcione en los sujetos
sanos impulsos en el terreno de la creatividad. Para ello se ha
inspirado en los llamados idiots savants, esto es, personas
con dcits psquicos que poseen un extraordinario talento en
algn campo especco, como por ejemplo las matemticas o
la msica. En estos sujetos el cerebro izquierdo se encuentra
menos activo que en las personas no impedidas. Snyder extrae
de estas circunstancias la conclusin de que tambin en el
caso de los sujetos sanos pueden hacerse maniestas facultades
insospechadas si se inhibe en ellos, EMT mediante, la actividad
BSIP / SUPERBILD

del cerebro izquierdo. De hecho, algunos probandos modica-


ron su estilo de dibujo cuando el campo magntico estimul
la regin anterior del lbulo temporal izquierdo.

Por otro lado, nuestro juicio sobre tamos tcitamente las actuales desigual- consumidores potenciales de los in-
la moralidad o inmoralidad del dopaje dades en los campos de la educacin y tereses de escueta rentabilidad comer-
parece depender del grado de accesibili- de la alimentacin, no habra tampoco cial. A travs de la venta ilegal por
dad que posea la sustancia en cuestin. que esperar que en la poca del dopaje Internet los laboratorios podran estar
Nadie objeta que alguien tome cafena mental se llevara a cabo un reparto ms efectuando un ensayo masivo con los
y adquiera entonces cierta ventaja en un justo de oportunidades. estimulantes.
examen. En esa lnea, si un potenciador A ello cabra objetar que la farma-
cognitivo como el Ritalin estuviera li- cologa podra, justamente, acabar con
bremente disponible nadie considerara viejas desigualdades. Adems, las habi- STEPHAN SCHLEIM investiga en el laboratorio
injusto su ingestin en una situacin de tuales excusas de los laboratorios sobre de neurosiologa clnica y neuroimagen de la
competicin. la obligada caresta de las medicinas en Clnica Universitaria de Frankfurt.
razn de la inversin en investigacin
Potenciacin cognitiva, y desarrollo, carece de fundamento en Bibliografa complementaria
slo para ricos? muchos casos. As ocurri con el Taxol, COSMETIC NEUROLOGY. THE CONTROVERSY
La capacidad de acceso es un asunto frmaco antitumoral empleado en todo OVER ENHANCING MOVEMENT, MENTATION,
delicado en el mbito del dopaje mental. el mundo, o con el Epogen, frmaco AND MOOD. A. Chatterjee en Neurology, vol.
Se reservara a los ricos permitirse estos contra la anemia. Estos y otros medi- 63, pgs. 968-974; 2004.
medios para mejorar la capacidad cogni- camentos fueron descubiertos con in-
NEUROCOGNITIVE POTENCIACIN: WHAT
tiva y los resultados consiguientes a fin vestigacin subvencionada por el erario
CAN WE DO AND WHAT SHOULD WE DO?
de hacerse todava ms ricos? O podrn pblico. Los laboratorios farmacuticos M. J. Farah et al. en Nature Reviews Neroscience,
tambin los pobres sacar provecho de la se hicieron luego con la patente y los vol. 5, pgs. 421-425; 2004.
potenciacin cognitiva? Anjan Chatter- vendieron a precios elevados. La socie-
jee, de la Universidad de Pennsylvania dad pag dos veces. OXYTOCIN INCREASES TRUST IN HUMANS.
en Philadelphia, concede a esta reflexin Ante la atraccin que ejerce el M. Kosfeld et al. en Nature, vol. 435, pgs.
un mero valor acadmico: dado que acep- dopaje mental, urge proteger a los 673-676; 2005.

Mente y cerebro 20/2006 79


Parmetros indicativos
de neurodegeneracin
Con determinados tratamientos farmacolgicos, los pacientes con esquizofrenia podran perder
materia gris cerebral en exceso, no as neuronas. La merma pudiera ser parcialmente reversible

Vicente Molina decir, como un incremento de la magni- Parmetros neurodegenerativos


tud de los dficit estructurales regionales El procedimiento habitual para evaluar

L
as enfermedades psiquitricas cerebrales vinculado a la duracin de un proceso neurodegenerativo es el an-
se han venido considerando la enfermedad. La hiptesis neurode- lisis al microscopio de muestras de te-
funcionales hasta fecha muy generativa no implica que haya una jido presumiblemente enfermo. A tenor
reciente. Con el advenimien- mortandad neuronal en la esquizofrenia, de un protocolo clsico, la presencia de
to de las tcnicas de formacin de fenmeno que s caracteriza a otras pa- gliosis (incremento de la densidad de
imgenes se empez a descubrir alte- tologas neurodegenerativas. El modelo clulas gliales) unida a prdida de ele-
raciones cerebrales subyacentes. Sea neurodegenerativo de la esquizofrenia mentos neuronales revela la existencia
por caso la esquizofrenia: las imgenes podra incluso aplicarse a otras patolo- del proceso patolgico.
muestran una menor capacidad de ac- gas mentales; en efecto, hay pruebas Pero en la esquizofrenia no se ha
tivacin frontal en la realizacin de de la existencia, en las enfermedades observado ese tipo de alteracin. De
tareas cognitivas, as como la presencia afectivas, de ciertas alteraciones regio- ah la renuencia clsica a encuadrarla
de alteraciones estructurales, de escasa nales similares, adems de un deterioro entre las enfermedades neurodegene-
magnitud aunque situadas en regiones clnico progresivo. rativas. De hecho, en la esquizofrenia
clave para las funciones cerebrales su-
periores.
Dado el deterioro progresivo que su- 1. METODO DE SEGMENTACION Y CUANTIFICACION de imgenes de resonancia
fren muchos de los enfermos diagnosti- magntica nuclear para el estudio del lquido cefalorraqudeo. Sobre la imagen se aplica
cados de esquizofrenia se le atribuy un un programa que, en funcin de la intensidad de los grises, clasica cada punto como
origen neurodegenerativo. En el marco
materia gris, blanca o lquido. Se reconstruye la mscara con cada uno de los tejidos
de esta hiptesis, las alteraciones cere-
brales estructurales subyacentes habran (aqu se muestra el LCR, a la derecha) y se aplica una malla anatmica, basada en el atlas
de aumentar con la duracin de la en- de Talairach, que permite cuanticar regionalmente su volumen sumando los valores
fermedad. Ese incremento constituira contenidos en cada una de las casillas que componen la estructura a estudiar. Este
el sustrato del deterioro clnico. As mtodo posibilita que la malla se adapte a la forma y tamao de cada cerebro.
ocurrira, al menos, en los pacientes
con un notable deterioro clnico, fun-
cional o ambos.
Con la anterior competira una hip- A A
tesis alternativa. Llamada del neurode-
sarrollo, postula que las alteraciones B B
cerebrales observadas en la esquizofre- C C
nia seran estticas y apareceran en las
fases tempranas de la patologa, aunque D D
los sntomas se manifestaran en las eta- E11 E1
pas finales. E22 E2
Otras hiptesis, ms recientes, se es- E33 E3
fuerzan por integrar ambas posibilida- F F
des. Proponen un trastorno progresivo
del neurodesarrollo, que consistira en G G
la presencia inicial de trastornos cere-
brales que condicionaran la progresin H H
posterior de alteraciones estructurales.
VICENTE MOLINA

I I
Indiquemos que el componente neu-
rodegenerativo de la esquizofrenia debe d c b a a b c d d c b a a b c d
entenderse en un sentido relativo, vale

80 Mente y cerebro 20/2006


VICENTE MOLINA
1 NAA

A A
Agua

R L A P
Cho Cr
<<
Cr

R L
5 4 3 2 1
ppm

2. ESPECTROSCOPIA POR RESONANCIA MAGNETICA de un vxel. Con esta


encontramos un aumento de la densidad tcnica podemos determinar la seal y, por tanto, la concentracin de sustancias de
neuronal, no su reduccin, sobre todo inters biolgico. Desde el punto de vista de la neurodegeneracin, importa el estudio
en la regin prefrontal.
del N-acetil-aspartato (NAA), marcador cuantitativo de elementos neuronales viables.
Cabe, en cambio, atribuir la esqui-
zofrenia a una merma de las conexiones El rea bajo su pico (a la derecha) representa la concentracin de NAA en el volumen
entre neuronas, incluidas en el neurpi- estudiado (vxel, a la izquierda, en este caso en la regin prefrontal, donde se presenta como una
lo? Una prdida de conexiones repercute gura geomtrica en cada corte).
en el normal funcionamiento de las es-
tructuras cerebrales. De acuerdo con las
pruebas experimentales disponibles, la tacin se aplica una malla anatmica el caso de una patologa neurodege-
enfermedad podra, en efecto, deberse a que permite la cuantificacin de cada nerativa, se vera acompaada de una
una suerte de poda sinptica excesiva. tejido en estructuras compuestas por un disminucin de la seal de PME (se
(Se da poda selectiva de las conexiones determinado nmero de vxeles (unida- admite que su seal procede de mem-
establecidas entre neuronas cuando, en des de volumen) de la malla. branas celulares estables). Justamente
el curso del desarrollo, se eliminan las La resonancia magntica permite, ade- el descubrimiento de un exceso de PDE
conexiones sin utilizar.) En un proceso ms, la adquisicin de datos por espec- y dficit de PME en las primeras etapas
patolgico, la poda podra persistir a lo troscopa relacionados con los procesos de la esquizofrenia refuerza la tesis de
largo del curso de la enfermedad y, pues- degenerativos. Con esta tcnica podemos que sera en estos primeros aos cuando
to que las conexiones ocupan espacio, obtener cuantificaciones de compuestos progresara el dao estructural.
la disminucin progresiva de stas se de inters biolgico. As, la espectros-
reflejara en una prdida de volumen. copa de protones (basada en el tomo Polimorsmos genticos
Otros procedimientos cuyos valores de hidrgeno) puede valorar la concen- Hay ms procedimientos de inters. As,
pueden servir de parmetros neurodege- tracin de n-acetil-aspartato, una sustan- los estudios genticos. El genoma define
nerativos en esquizofrenia son las tc- cia presente exclusivamente en neuronas la individualidad de cada sujeto. Suele
nicas de neuroimagen, en particular, la viables. La cada de su concentracin haber variantes de cada gen polimor-
resonancia magntica nuclear. Con ese sera compatible con un menor nmero fismos genticos que determinan, a su
mtodo se han estudiado dos parme- de neuronas o con una menor cantidad vez, una variabilidad proteica. Algunos
tros: la disminucin de la materia gris de elementos neuronales viables (por genes se relacionan con mecanismos
y el aumento de lquido cefalorraqudeo. ejemplo, procesos sinpticos). de autorregulacin del sistema nervio-
Este fluido rellena los espacios dejados En vez del hidrgeno, la tcnica de so, como la poda sinptica o la muerte
por una atrofia de la materia gris. la espectroscopa por resonancia mag- celular programada. (A travs de esta
Puesto que las alteraciones operadas ntica puede tambin fundarse en el apoptosis se eliminan neuronas.) El gen
en la esquizofrenia alcanzan una magni- fsforo, en cuyo caso los compuestos p53 se halla relacionado con la apop-
tud moderada, podemos cuantificar las de mayor inters para el estudio de la tosis; con la neurodegeneracin, el gen
imgenes. Se han desarrollado muchos patologa degenerativa seran los fosfo- que determina la protena de la inter-
sistemas de anlisis. En el aplicado por monosteres (PME) y los fosfodiste- leucina 2, protena clave tanto para el
nuestro grupo (figura 1) se realiza una res (PDE). Se admite que la presencia desarrollo como para la inflamacin o
segmentacin de las imgenes en sus detectable de PDE aumentada refleja dao en el sistema nervioso.
componentes (sustancia gris, sustancia la presencia de un proceso acelerado La interaccin entre polimorfismos g-
blanca y lquido). Sobre esta segmen- de destruccin de membrana, que, en nicos y la enfermedad puede explicar, al

Mente y cerebro 20/2006 81


exceso de lquido cefalorraqudeo cortical 40 3. RELACION EN UN GRUPO DE mostradas en fases avanzadas. Eso es

VICENTE MOLINA
lo que se ha observado: cuando en un
PACIENTES con esquizofrenia entre el
30 comienzo hay anomalas estructurales,
exceso de lquido cefalorraqudeo cortical la distribucin e intensidad es menor
20 (eje de ordenadas) y la duracin de la que en etapas posteriores. Nuestro grupo
enfermedad (eje de abscisas). Por exceso compar los valores medios del grado de
10 debe entenderse el residuo que supera atrofia cortical en pacientes que se ha-
el esperado para su edad y volumen llaban en distinta fase de la enfermedad.
0
intracraneal, a partir de lo hallado en un Inferimos que la atrofia se desarrollaba
en torno a los primeros 5-10 aos de la
10 grupo de sujetos normales. Cuanto ms
enfermedad, perodo que coincide con
dura la enfermedad, mayor es el exceso de la poca de deterioro clnico. Nuestros
20
0 10 20 30 40 liquido cefalorraqudeo. Este efecto puede datos son coherentes con los estudios
duracin ser ms acusado en varones. longitudinales de otros grupos que han
observado, en pacientes tratados con
antipsicticos clsicos, una mayor pr-
menos en parte, por qu algunos pacien- entonces podemos sospechar la existen- dida de volumen de materia gris que el
tes de esquizofrenia muestran procesos cia de una relacin entre duracin de la esperado en controles de su edad.
neurodegenerativos y otros no. En este enfermedad y exceso de LCR. Tambin la espectroscopa por re-
contexto, nuestro grupo ha mostrado que El aumento de LCR cortical resul- sonancia magntica abunda en la tesis
la dilatacin de los ventrculos laterales ta patente en la esquizofrenia, sobre de la progresin del dao estructural.
en la esquizofrenia podra guardar rela- todo en las regiones frontal y temporal. Mediante espectroscopa de protones se
cin con la presencia de un polimorfismo Nuestro grupo ha encontrado un exceso ha encontrado una disminucin de los
determinado para el gen que codifica el de LCR cortical junto con una rela- valores del N-acetil-aspartato (un mar-
antagonista de la interleucina 2. cin significativa entre la duracin de cador de elementos neuronales viables)
Tambin el estudio de las clulas in- la enfermedad y el incremento de LCR en la corteza cerebral de pacientes con
flamatorias en el lquido cefalorraqudeo (figura 2). Conviene advertir, sin em- esquizofrenia crnica. Conviene, no obs-
arroja datos de inters sobre la esquizo- bargo, que nuestros resultados y los de tante, matizar que los valores de esta
frenia. En efecto, la deteccin de una otros autores son coherentes tanto con sustancia no aparecen disminuidos en
cantidad elevada de clulas inflamatorias la progresin como con la no progresin las primeras etapas de la enfermedad. En
se refleja en episodios psicticos. de las alteraciones cerebrales. ese contexto, nuestro grupo ha mostrado
Quiz los procesos degenerativos de la que los valores del N-acetil-aspartato
Lquido cefalorraqudeo esquizofrenia dependan del sexo de los en la corteza prefrontal estn signifi-
y esquizofrenia pacientes. Se ha observado que la se- cativamente disminuidos en pacientes
Una de las alteraciones habituales en el veridad de las alteraciones estructurales crnicos, pero no en primeros episodios
cerebro de los pacientes con esquizo- y del deterioro suele ser mayor en los adultos con esquizofrenia. Hemos com-
frenia es la dilatacin de los espacios varones. Para explicarlo se esgrime el probado, adems, que existe una rela-
corticales de lquido cefalorraqudeo efecto neuroprotector reconocido en los cin entre la duracin de la enfermedad
(LCR). Estos espacios aumentan su estrgenos. y los niveles de N-acetil-aspartato en un
volumen si, despus del cierre de las grupo de duracin media moderada.
suturas craneales, que ocurre durante Datos
la adolescencia, el cerebro sufre una De acuerdo con la hiptesis neurodege- Efectos de la medicacin
regresin, se encoge. Se da por supuesto nerativa de la esquizofrenia, los pacien- Una cuestin an no resuelta es el efecto
que, ante un exceso de LCR, se produce tes evidenciaran, en las primeras etapas de la medicacin sobre las alteraciones
una prdida de volumen cerebral. Si la de la enfermedad, alteraciones de tipo estructurales. Se ha descrito que los
dilatacin de los espacios de lquido anatmico de menor severidad que las antipsicticos tpicos podran inducir
cefalorraqudeo aumenta en el curso de apoptosis neuronal o disminuir la den-
una patologa, fenmeno habitual en la sidad sinptica. Al parecer, el haloperi-
enfermedad de Pick o la de Alzheimer, 4. COMPARACION DE UNA dol puede reducir el factor neurotrfico
MEDIDA que cuantica el grado BDNF, y hacerlo en mayor grado que
10 individual de atroa cortical (dcit la risperidona. Se sabe, adems, que los
VICENTE MOLINA
grado de atrofia cortical frontal

de volumen respecto a lo esperado


frmacos antipsicticos aumentan el vo-
lumen de los ganglios basales. Asimis-
0 en cerebros normales para su edad y
mo, una mayor exposicin acumulativa
volumen intracraneal) entre pacientes a neurolpticos va asociada a menores
10
con un primer episodio de esquizofrenia, dilataciones ventriculares. Se ha encon-
y pacientes con evolucin corta y trado que el dficit volumtrico del giro
prolongada de este diagnstico. En el temporal superior en un primer episodio
20 psictico puede revertir con tratamiento.
eje de ordenadas, el 0 indica ausencia
de atroa. Como puede apreciarse, los
Pero no contamos con informacin sufi-
30 ciente para atribuir a los psicofrmacos
N= 45 22 33 31 pacientes parecen desarrollar el grado de
la degeneracin cerebral.
controles 1-5 aos atroa mostrado en un perodo que oscila El tipo de antipsictico puede resul-
primeros episodios > 6 aos alrededor de los primeros 5 aos, ya que
grupo
tar determinante en la investigacin de
despus no se incrementa. su influencia sobre los dficits cortica-

82 Mente y cerebro 20/2006


NN pacientes, frontales NN controles, frontales
30 30

20 20
porcentaje de cambio

porcentaje de cambio
10 10

0 0

10
10

VICENTE MOLINA
20
20
30
M M M M M M M M F 30
M M M F F M M F F M F F M M F M M F M

5. CAMBIOS DE MATERIA GRIS (lnea continua) y materia blanca (lnea hueca) frontales
al cabo de 2 aos en primeros episodios con esquizofrenia tratados con un frmaco
atpico (izquierda) y en un grupo control. Los controles muestran lo esperado en esa
edad: una leve prdida de materia gris y un pequeo incremento de materia blanca.
En cambio, los pacientes manifestaron una signicativa ganancia de materia gris,
proporcional al grado de atroa previa. Estos datos se replicaron en otro grupo de
pacientes crnicos, resistentes al tratamiento, que recibieron otro antipsictico atpico.
De los resultados se inere que habra cierta reversin de las alteraciones estructurales de
la esquizofrenia con tratamiento atpico.

les. En estudios longitudinales se ha ser reversible con ciertas medicaciones.


observado que los pacientes tratados Y se ha detectado una vinculacin entre
con frmacos atpicos pierden menos el dficit de materia gris frontal y la hi-
volumen cortical que los pacientes so- peractividad metablica en el hipocampo.
metidos a un tratamiento clsico. La El incremento del tono metablico refle-
espectroscopa ha corroborado que los jara una hiperactividad glutamatrgica,
niveles de N-acetil-aspartato aumentan capaz de producir una poda sinptica
con el tratamiento atpico. excesiva, aunque no muerte neuronal.
Al abordar la evolucin de pacientes
tratados con frmacos atpicos, nuestro
grupo comprob que no perdan materia VICENTE MOLINA, doctor en medicina y ci-
gris, sino que la ganaban en una cuanta ruga por la Universidad Complutense, trabaja
proporcional al grado de atrofia inicial. en la Unidad de Hospitalizacin Breve de Psi-
El fenmeno se observa tambin en pri- quiatra en el Hospital Clnico de Salamanca.
meros episodios, sin exposicin previa a
psicofrmacos (figura 5). Parece, pues, Bibliografa complementaria
plausible cierto grado de reversibilidad IS SCHIZOPHRENIA A PROGRESSIVE NEURODE-
de las alteraciones estructurales en la es- VELOPMENTAL DISORDER? TOWARD A UNI-
quizofrenia, reversibilidad coherente con TARY PATHOGENETIC MECHANISM [see com-
la formacin de nuevas sinapsis, sin que ments]. B. T. Woods en The American Journal of
pueda descartarse un papel de cambios en Psychiatry, vol. 155, pgs. 1661-1670; 1998.
la gla producidos por el tratamiento.
A REVIEW OF MRI FINDINGS IN SCHIZOPHRE-
NIA. M. E. Shenton, C. C. Dickey, M. Frumin
Conclusiones
y R. W. McCarley en Schizophrenia Research,
Sin tratamiento, o bajo un tratamiento
vol. 49, pgs. 1-52; 2001.
atpico, de la esquizofrenia pueden pro-
gresar algunas alteraciones estructura- MULTIMODALITY NEUROIMAGING STUDIES
les y bioqumicas en reas relacionadas AND THE NEURODEVELOPMENTAL HYPOTHE-
con las funciones mentales superiores. SIS OF SCHIZOPHRENIA. V. Molina, S. Reig,
Ese proceso neurodegenerativo podra M. Desco, et al. en Neurotoxicity Research, vol.
ir acompaado de un deterioro clnico 4, pgs. 437-451; 2002.
y funcional. LOWER PREFRONTAL GRAY MATTER VOLUME
A diferencia de lo descrito en las IN SCHIZOPHRENIA IN CHRONIC BUT NOT
enfermedades de Pick, Hungtington o IN FIRST EPISODE SCHIZOPHRENIA PATIENTS.
Alzheimer, la merma de sustancia gris V. Molina, J. Sanz, F. Sarramea, C. Benito
en la esquizofrenia podra no deberse y T. Palomo en Psychiatry Research, vol. 131,
a una prdida neuronal, sino a las co- pgs. 45-56; 2004.
nexiones sinpticas. Este proceso podra

Mente y cerebro 20/2006 83


El mal sagrado
de Dostoievski
La obra de Dostoievski est constelada de signos que revelan la enfermedad que padeca: la epilepsia.
Sus personajes maniestan sntomas bien conocidos, como el aura exttica, que suscita la impresin de tocar
durante algunos segundos lo absoluto divino, o una intensa preocupacin por la moral, Dios o el destino

Sebastin Diguez alucinacin auditiva, afona transitoria correspondencia y que consignan los in-
y cefalalgias. formes mdicos del mdico tropero. Una

F
iodor Mijilovich Dostoievski vez liberado, tendr todava que servir
(1821-1888) padeci desde los Todo un cortejo de desgracias en un regimiento de infantera en lo ms
comienzos de su carrera de Por otra parte, Dostoievski conoca ya profundo de la hostil Siberia. Al cabo
escritor una epilepsia, causa la miseria econmica. Se esfuerza con de este exilio forzado de una decena de
de incesante fascinacin tanto de los bro en escribir, y a los 25 aos publica aos, podr por fin volver a escribir. Pero
crticos literarios como de los mdicos. su primera novela, Pobres gentes, que en el plano personal, las cosas apenas
Al recorrer su obra, el lector atento re- conoce inmediatamente un gran xito. mejoran: miseria, muerte de su primera
conocer las huellas dejadas por la epi- Desdichadamente, sus siguientes publi- esposa, muerte de Michel, su hermano y
lepsia, el gran mal, como antao era caciones resultaron ser fracasos, incluso confidente, enredos sentimentales, peleas
denominada. Dostoievski, que escribi su notable novela El doble. Cargado de familiares, pasin ruinosa por el juego,
en una poca en la que esta enfermedad deudas, cae en la depresin. acreedores que le persiguen, muerte de
era pobremente comprendida, ofrece, Todava peor, es detenido y encarce- dos hijos y desde luego, una salud cada
a travs de algunos de sus personajes, lado por la polica del zar en compaa vez ms delicada, con crisis cada vez
una descripcin notablemente precisa de los dems miembros de un minscu- ms graves y frecuentes.
de los sntomas ms extraos que esta lo grupo de estudiantes de ambiciones Decir que Dostoievski dio a la luz
enfermedad suscita y, en especial, de las revolucionarias que Dostoievski fre- su obra estando sometido al sufrimiento
crisis msticas. En justa reciprocidad, cuentaba a la sazn, y esto a pesar ms abrumador es poco decir, sufrimien-
los conocimientos modernos sobre el de ser totalmente inocente. Tras ocho to que sin duda devolvera la sonrisa a
tipo de epilepsia que verosmilmente l meses de prisin, cae el veredicto: ha algunos de nuestros ms torturados
sufra, la epilepsia del lbulo temporal, sido condenado a muerte. El da de la escritores contemporneos...
alumbran con la luz de un nuevo da la ejecucin, los condenados son atados
personalidad del autor y el contenido de a los postes de ejecucin, los solda- La epilepsia: una enfermedad
su obra. En definitiva, como veremos, dos les apuntan... pero no disparan. salvadora?
hablar de la epilepsia de Dostoievski Un ayuda de campo anuncia que el Qu lugar ocupa la epilepsia en este
equivale a establecer una dialctica entre zar ha conmutado la pena de muerte cortejo de desgracias y golpes de mala
el escritor, su obra y su enfermedad. por la de trabajos forzados. Esta falsa suerte? Paradjicamente, es posible que
Hijo de un padre desptico y violen- ejecucin no era ms que una esceni- esta enfermedad haya salvado a Dos-
to, mdico militar, y de una madre sin ficacin. Podemos imaginar el impacto toievski de la destruccin mental. Ha
distincin y enferma de tuberculosis, el que un simulacro tan siniestro tuvo sido posible reconstruir la influencia que
joven Dostoievski recibi una educacin sobre la vida de un ser ya frgil. Le
sumamente estricta antes de ser inscri- esperan entonces cuatro aos de presi-
to, con 16 aos, en la Escuela Militar dio siberiano, aos que describir como
Superior de San Petersburgo. Se form un tiempo en el que estuve enterra- 1. EN LA TRANSFIGURACION DE CRISTO, de
en ella como ingeniero militar. Su padre do en vida y encerrado en la tumba. Rafael, un adolescente (abajo, a la derecha) es
muri por entonces, presumiblemente, All descubrir la promiscuidad con sostenido por su padre mientras sufre una
de apopleja, aunque hubo tenaces rumo- los otros detenidos, y esa alma rusa crisis de epilepsia durante una aparicin
res que daban a entender que el tirano que no dejar de explorar en sus obras. divina. Maestro, te he trado a mi hijo, que
fue asesinado por sus siervos. Aunque Tambin all descubrir a Dios, pues
tiene un espritu mudo, y dondequiera que
el joven estudiante no padece todava la nica lectura que se consiente a los
crisis epilpticas, su salud es frgil. Es forzados son los Evangelios. se apodera de l, le derriba y le hace echar
emocionalmente inestable, hipocondra- Conocer en esta poca sus primeras espumarajos y rechinar los dientes, y se
co, presenta al menos un episodio de crisis generalizadas, que refiere en su queda todo rgido. Marcos 9, vers. 17-18.

84 Mente y cerebro 20/2006


MUSEOS VATICANOS

Mente y cerebro 20/2006 85


2. FIODOR M. DOSTOIEVSKI
(1821-1888) expuso en sus novelas sus
propias experiencias epilpticas.

durante las cuales el paciente puede per-


manecer consciente y en pie, son deno-
minadas crisis focales o parciales.
Los sntomas observables dependen en
estos casos de las regiones perturbadas
y presentan una gran variedad: alucina-
ciones auditivas, olfativas o visuales,
acciones involuntarias, dolores, sensa-
ciones en las vsceras, embotamiento,
parlisis, dificultades en la elocucin
e incluso orgasmos.
Uno de los grandes mritos del neu-
rlogo britnico John Hughlins Jack-
son, de mediados del siglo XIX, fue
la confeccin de un repertorio de las
epilepsias cuyas repercusiones son ex-
clusivamente de orden psicolgico: el
paciente permanece consciente, pero
experimenta alteraciones asombrosas en
los procesos de pensamiento. El pacien-
te puede encontrarse en una situacin
de ensoacin despierta o sometido a
episodios de dj-vu, o paramnesia. Sus
ideas pueden huir con tanta rapidez
como le sobrevienen, o inversamente,
su campo de conciencia puede hallarse
implacablemente focalizado sobre una
idea o un problema obsesionante. En
tal estado, las preocupaciones del pa-
ciente son exclusivamente de naturaleza
intelectual o moral. La vida afectiva
no encuentra reposo, pudiendo aparecer
asimismo sensaciones muy negativas de
tuvieron sus crisis sobre su filosofa y clulas nerviosas, que puede ser debida miedo, de clera o de angustia.
su obra gracias a numerosas fuentes. Su a diversas causas: predisposicin ge- Ms recientemente fueron determi-
correspondencia, su diario, los testimo- ntica, consecuencias de traumatismos, nadas con precisin las sensaciones
nios de sus ntimos y de los mdicos alcoholismo, tumores, etc. positivas de alegra, de plenitud y de
que le examinaron proporcionan eviden- satisfaccin existencial, acompaadas a
temente informaciones preciosas, pero Una tormenta cerebral menudo de una ntida connotacin msti-
las indicaciones ms reveladoras proce- Las neuronas, normalmente, poseen pro- ca o religiosa. Se habla en tal caso de una
den verosmilmente de los personajes piedades de excitacin e inhibicin que crisis de aura exttica; el trmino aura
que pueblan sus novelas, personajes a les permiten comunicarse y organizarse designa fenmenos que anuncian el inmi-
travs de los que omos su voz, y que en redes complejas. Durante una crisis nente advenimiento de una crisis. Fueron
nos permiten intuir el carcter salvador epilptica, el proceso de excitacin se precisamente estas sensaciones positivas
que tuvo su enfermedad. embala y la transmisin se propaga de las que mejor describi Dostoievski en
Para comprender el impacto de la una neurona a otra sin que nada pueda su obra, y podemos sin duda atribuirle el
epilepsia sobre la vida de Dostoievski detenerla. Se sigue una sincronizacin mrito de haber llamado la atencin de
recordemos en qu consiste esta en- deletrea, una tormenta cerebral de la los mdicos sobre ellas. Por lo general,
fermedad. La epilepsia no se reduce actividad cortical, que si se extiende a estas auras preceden a una crisis de gran
a una simple prdida de conocimiento todo el cerebro, provoca una crisis ge- mal, a la que en este caso se califica de
acompaada de convulsiones y de es- neralizada, con prdida de conocimiento secundariamente generalizada.
puma en los labios. Se trata de cri- e incluso cada en coma. El cerebro no He aqu la descripcin que hace Dos-
sis generalizadas, llamadas a menudo puede soportar que un nmero dema- toievski de las auras del prncipe Mich-
crisis de gran mal, de las que Dos- siado importante de sus constituyentes kin, el personaje central de El idiota, y
toievski sufra efectivamente, pero que funcionen al mismo tiempo. Son muchas seguramente el epilptico ms clebre
no constituan el aspecto ms original las crisis que sin llegar a la tormen- de toda la literatura: El evocaba entre
de su patologa. De forma general, la ta generalizada, son consecuencia de otras la fase por la que se anunciaban
epilepsia representa una disfuncin de sincronizaciones parciales, limitadas a sus ataques de epilepsia cuando stos
los mecanismos de transmisin de las ciertas regiones del cerebro. Estas crisis, le sorprendan en estado de vigilia. En

86 Mente y cerebro 20/2006


3. JOHN HUGHLINS JACKSON
(1835-1911), un neurlogo evolucionista
inuido por las ideas de Herbert Spencer,
confeccion un repertorio de las epilepsias.

plena crisis de angustia, de alelamiento,


de opresin, le pareca de pronto que su
cerebro se inflamaba y que sus fuerzas
vitales recuperaban un vigor prodigioso.
Durante esos instantes, fugaces como el
relmpago, el sentimiento de la vida y
la consciencia se decuplicaban en l,
por as decirlo. Su espritu y su corazn
se iluminaban con una claridad inten-
sa; todas sus emociones, todas sus dudas,
todas sus inquietudes se calmaban a la
vez para convertirse en una serenidad
soberana, hecha de alegra luminosa, de
armona y de esperanza, a favor de la
cual su razn se elevaba hasta la com-
prensin de las causas ltimas [...] Tales
instantes, por definirlos con palabras,
se caracterizaban por una fulguracin
de la consciencia y por una suprema
exaltacin de la emotividad subjetiva.
Si en este segundo, en el ltimo pe-
rodo de consciencia previo al acceso,
hubiera tenido tiempo de decirse clara
y deliberadamente: S, por este instante
se dara toda una vida, es que para l
solo, este crtico momento bien vala,
en efecto, por toda una vida.

Unos segundos de plenitud


Ms avanzada la novela, su enfermedad
llegar incluso a salvar a Michkin de ser
asesinado. En el instante en que su rival La naturaleza entera es percibida de del todo parecido a los que pone en
Rogoyin va a asestarle la pualada mortal, un solo golpe y uno se dice: S, as boca de Michkin y de Kirilov, insistien-
Michkin cae fulminado por una crisis. es como es, es verdad. No se trata de do en el hecho de que, durante esos
Rogoyin, desconcertado, huye entonces un enternecimiento... es otra cosa, es la instantes, l poda sentir verdadera-
como un loco. Como vemos, la epilep- alegra [...] Tampoco es el amor; oh! es mente la presencia de Dios, se senta
sia que sufren algunos de sus personajes superior al amor. Lo ms terrible es su en perfecta armona consigo mismo
no es una ancdota pintoresca, sino que aterradora claridad. Y junto a ella, una y con el universo entero, reiterando
interviene plenamente en la trama. Asi- alegra tan inmensa! Si durase ms de la clebre comprobacin de que dara
mismo, en Los hermanos Karamazov, cinco segundos, el alma no la soportara toda una vida a cambio de esos pocos
Smerdiakov asesina a su padre mientras y tendra que desaparecer. En esos cinco segundos de plenitud.
finge una crisis que le servir de coartada. segundos yo vivo toda una vida, y por Los neurlogos estn de acuerdo en
Pero tras cometer su fechora, sufrir una ellos la dara toda, porque los valen. nuestros das en diagnosticar a Dos-
crisis verdadera y muy violenta, ser presa Su interlocutor, un tanto perplejo, le toievski una epilepsia del lbulo tem-
de la locura, y se suicidar. pregunta entonces: No sers un epi- poral con crisis secundariamente ge-
Otro personaje notable, Kirilov, el lptico?. Kirilov le responde que no, neralizadas. Las descargas sincrnicas,
ateo mstico y suicida de Demonios, pero el otro le advierte: Vas a serlo. Ten que en un principio empiezan afectan-
hace la revelacin siguiente: Hay cuidado, Kirilov: he odo decir que era do a partes profundas de los lbulos
instantes, que duran unos cinco o seis precisamente as como empieza la epi- temporales, seran las responsables del
segundos, en los que se experimenta lepsia. Un epilptico me ha descrito con aura exttica, amn de otros sntomas,
sbitamente la presencia de la armona detalle las sensaciones que precedan a y se propagaran seguidamente al res-
eterna, uno siente que la ha alcanza- sus crisis: son exactamente iguales que to del cerebro, provocando la prdida
do. No es una cosa terrena. No quiero tu estado. El hablaba tambin de cinco de la consciencia y las convulsiones.
decir que sea algo celestial, sino que segundos y deca que le era imposible La epilepsia de origen temporal puede
el hombre bajo su aspecto terrestre es soportar aquello ms tiempo [...] Kirilov, producir efectos muy diversos. Se ra-
incapaz de soportarla. Ha de transfor- ten cuidado con la epilepsia. tifica en las crisis de toda clase que
marse fsicamente o morir. Es un sen- Diversas fuentes confirman que el pro- dice sufrir Dostoievski en carta a su
timiento claro, indiscutible, absoluto. pio Dostoievski debi tener un discurso hermano. Podemos destacar entre ellas

Mente y cerebro 20/2006 87


los extraos fenmenos de automatismo, ciertos neurlogos hablan de epilepsia La patologa de las sensaciones
durante los cuales el paciente realiza ac- de Dostoievski, caracterizada por una y la fuerza creadora
ciones complejas sin percibirse de ello. excesiva adherencia a ciertas ideas, de- Henri Gastaut, pionero de la epilepto-
Resulta as que Dostoievski, en un es- talles o personas; tendencia compulsiva loga francesa, era, por su parte, su-
tado prximo al del sonambulismo, era a escribir; alto sentido de la moralidad mamente escptico sobre la existencia
capaz de liar varios cigarrillos seguidos, y preocupacin al respecto de las cues- real de auras extticas. Lleg incluso
o de levantarse para abrir una ventana. Y tiones ticas concernientes al bien y el a proponer que los mdicos se haban
en una extraa escena de Demonios, el mal, acompaada de ideas msticas y apropiado de las descripciones, ente-
conspirador Stravroguin ase de repente de religiosidad; seriedad excesiva; sen- ramente ficticias, de Dostoievski, e in-
por la nariz a un anciano respetable, timientos de culpabilidad y de persecu- tegradas desde entonces en el folclore
y lo arrastra de este modo hasta una cin; gran emotividad; falta de inters mdico sin que nadie soara en discu-
recepcin mundana, acto absurdo que por la sexualidad; conviccin de que el trselas. Dostoievski, por el contrario,
luego es incapaz de explicar. destino personal propio est fuera de era perfectamente consciente del posible
Como hemos visto, ciertas manifes- lo comn. origen mrbido de sus ideas. He aqu las
taciones pueden aparecer incluso antes palabras que puso en boca del prncipe
de que se presente una crisis. No se Una temtica recurrente Michkin a este respecto: Qu importa
excluye que, adems del aura extti- La obra de Dostoievski abunda en que mi estado sea mrbido? Qu impor-
ca, Dostoievski hubiera sufrido otras preocupaciones de orden superior, de- ta que esta exaltacin sea un fenmeno
manifestaciones neuropsiquitricas, que talladas hasta el extremo y repetidas anormal, si el instante que ella hace
describe a la perfeccin en su obra. obsesivamente, a menudo en trminos nacer, al ser evocado y analizado por
Encontramos en ella experiencias alu- idnticos de un libro a otro. Los te- m cuando retorno a la salud, certifica
cinatorias diversas, confusiones sobre la mas explorados por el autor son los que se ha alcanzado una armona y una
identidad de las personas, impresiones que le obsesionaron toda su vida: el belleza superiores, y que si este instante
de desdoblamiento y la ilusin de hallar- bien y el mal, Dios y el atesmo, la me procura, en grado inaudito, insos-
se posedo por fuerzas demonacas. En libertad y la responsabilidad, el crimen pechado, un sentimiento de plenitud,
un episodio fascinante de El idiota, en y el castigo, la pureza y la crueldad. Su de medida, de serenidad y de fusin,
el que el prncipe Michkin camina sin asombrosa produccin puede, sin duda, en un impulso de oracin, con la ms
rumbo por las calles de San Petersburgo, ser calificada de hipergrfica, aunque su excelsa sntesis de la vida?
el escritor proporciona un excelente an- calidad supera con mucho la de otros Y ms adelante: Su conclusin, es de-
lisis clnico de las distorsiones de pen- pacientes epilpticos. Sus personajes, cir, el juicio que l tena sobre el minuto
samiento que padecen ciertos epilpticos testigos del sntoma elevado sentido de en cuestin, era errneo sin remedio, pero
temporales antes de una crisis: estado la moralidad, estn permanentemente no por eso se hallaba menos turbado por
segundo, presentimientos, conviccin, dominados por fuerzas que les supe- la realidad de su sensacin. Qu hay,
ideas repentinas, obsesin, impulso de ran, como si estuvieran impulsados por en efecto, ms probatorio que un hecho
fervor, claridad efmera, etc. Se trata en un destino ineluctable; son muchas las real? Ahora bien, el hecho real estaba
todos los casos de impresiones nudas, pginas que dedica a la tortura mental ah: durante este minuto, haba encontra-
que son vividas como tales, sin que a de sus personajes, que agonizan entre do tiempo para decirse que la felicidad
ellas pueda serles aplicado contenido el bien y el mal, entre lo lcito y lo inmensa que este minuto le procuraba,
definible alguno. Se sabe asimismo por prohibido, en la eleccin entre el perdn bien vala toda una vida. He aqu zan-
fuente segura que Dostoievski emita y la venganza, etc. Y lo que es ms, jada la cuestin, el origen de su fuerza
siempre un grito extrao antes de perder ni el humor ni el deseo carnal tienen creadora: que sea de origen epilptico o
el conocimiento, un prolongado estertor, lugar preponderante en su obra. no, poco importa. Incluso aunque fuera
que aterrorizaba a su esposa ms que Ser necesario, pues, reducir el genio legtimo preguntarse cunto nos quedara
cosa alguna, y que ella calificaba de de la lengua rusa a descargas sincrnicas de Dostoievski de haber vivido con plena
inhumano. en sus lbulos temporales? El propio salud, lo que cuenta, en definitiva, es la
A menudo necesitaba varios das Dostoievski tena su opinin sobre este realidad del hecho vivido, esta experien-
para reponerse por completo de una asunto. Para empezar, desconfiaba en cia que es imposible dejar atrs, capaz
crisis, y durante ese tiempo sufra de todo dominio de las tentativas de ex- de cambiar vidas y, ms raramente, de
sntomas que denominamos posticta- plicacin simplista. En Los hermanos crear obras inmortales.
les. En esos trances sola encontrarse Karamazov, por ejemplo, un abogado
confuso, fuera de contacto, incapaz sostiene en su alegato que la psicologa
de expresarse o de escribir correcta- es un arma de doble filo, en el sen- SEBASTIAN DIEGUEZ es neuropsiclogo en el
mente. Por otra parte, padeca fallos tido de que, con un poco de habilidad, Servicio de Neurologa del centro hospitalario
de memoria y una intensa depresin, un mismo principio puede servir para Vaudois, en Lausana.
explicable tal vez como un horroroso explicar todo y su contrario. Otro tan-
contragolpe o rebote, tras haber to vale para la neurologa. Acaso no Bibliografa complementaria
conocido el xtasis definitivo. pensaba Freud que Dostoievski sufra TEMPORAL LOBE EPILEPSY: A SYNDROME OF
Se sabe ahora que existe tambin una de epilepsia histrica, es decir, de una SENSORI-LIMBIC HYPERCONECTION. D. M.
sintomatologa interictal, un conjunto de dolencia puramente neurtica, que no Bear en Cortex, vol. 15, pgs. 357-384; 1979.
sntomas que se manifiestan entre las afectaba al sistema nervioso, fundn-
DID FYODOR MIKHAILOVICH DOSTOEVSKY
crisis, que definen un perfil de personali- dose en que un verdadero epilptico no
SUFFER FROM MESIAL TEMPORAL LOBE EPI-
dad tpico de la epilepsia temporal. Esta poda alcanzar tal genialidad, y que los
LEPSY? C. R. Baumann, V. P. I. Nobikov,
nocin, aunque sigue siendo motivo de males que padeca se deban, en cambio, M. Regard y A. M. Siegel, en Seizure, vol. 14,
controversia, le ha sido aplicada muchas a una homosexualidad reprimida y al pgs. 324-330; 2005.
veces al autor ruso, hasta el punto de que deseo de asesinar a su padre?

88 Mente y cerebro 20/2006


SYLLABUS

Neurodidctica
Pedagogos y polticos esperan de la investigacin cerebral indicaciones prcticas para mejorar
la enseanza en la escuela. Qu nos puede aportar esa lnea de investigacin?

Ralph Schumacher

P
ara penetrar en el espritu hu-
mano, lo mejor es mirar di-
rectamente al cerebro mien-
tras funciona. Esa declaracin se ha
convertido en divisa de la investigacin,
desde que el advenimiento de tcni-
cas de formacin de imgenes as,
la tomografa de emisin de positro-
nes (PET) o la tomografa funcional
de resonancia magntica (fMRT) nos
faculta para adentrarnos en un cerebro
activo.
Se han depositado grandes esperanzas
en los mtodos de los neurlogos. Si
algn da se descifran las bases biol-
gicas del pensar, aprender y olvidar,
podremos pensar en el paso siguiente:
remediar las dificultades de aprendizaje
de los nios y, en general, configurar
con ms eficiencia las clases. En la
neurodidctica confan padres, maes-
tros y polticos para salir del retraso
de la educacin.
Qu conclusiones cabe en realidad
extraer de la observacin de los pro-
cesos neurofisiolgicos? Puede acaso
la investigacin aportar indicaciones
concretas de cmo hay que configurar
un aprendizaje ptimo y de cul es la
mejor manera de transmitir el saber y
las destrezas?

Niveles de consideracin
Un mismo objeto puede estudiarse des-
de distintos puntos de vista. Sea, por
ejemplo, un ordenador, con el que juga-
mos al ajedrez. Podemos considerarlo, al
menos, en tres niveles diferentes: fsico,
funcional e intencional.
En el primer aspecto se trata de los
estados elctricos de tensin cambiante
del aparato, en los que rigen las leyes
fsicas. Desde una perspectiva funcional,

1. METODO MANUAL. Contar con los


STEFANIE SCHMITT

dedos, fomenta o inhibe la capacidad


infantil de cmputo? La investigacin del
cerebro no lo desvela.

Mente y cerebro 20/2006 89


2. ESPIRITU MOLDEABLE. En la poca
preescolar, los nios juegan a escribir invertido;

STEFANIE SCHMITT
con el tiempo suele perderse esa habilidad.

estos movimientos de electrones cum- zarse, en principio, de mltiples formas. Un problema, muchas causas
plen unas funciones determinadas, tales El conocimiento de una determinada Reside, pues, la causa de la dislexia
como conexiones lgicas en el clculo regla del ajedrez se puede representar, en una actividad cerebral mermada? En
del movimiento adecuado en el table- en ocasiones, como modelo de actividad absoluto. No bastan las descripciones
ro de ajedrez. Por ltimo, el aspecto de varios transistores, en otras, como neurofi siolgicas. Los problemas de
intencional se ocupa de las estrategias una orden de un lenguaje programado, lectura y escritura pueden tener causas
cognitivas a seguir para superar en astu- y, por fin, como estado del cerebro de muy diversas. El trastorno podra, por
cia al ordenador, no obstante la superior una persona. Cierto es que las trans- ejemplo, hallarse en un procesamiento
capacidad de clculo de la mquina. formaciones neuronales subyacen bajo alterado de los estmulos visuales o,
Ninguno de estos niveles de conside- fenmenos mentales. Pero estos ltimos, quizs, en una deficiente coordinacin
racin agota todas las posibilidades, sino por razn de sus mltiples formas de de los fonemas respectivos. Para ayudar
que es funcin de lo que pueda intere- realizacin, no se dejan captar plena- a los nios afectados, deberan tomarse
sarnos: el ordenador como un artefacto mente en categoras neurofisiolgicas. otras medidas: en unos casos, adiestrar
tcnico, como una mquina de jugar o Para expresar esa situacin los filsofos en el reconocimiento de letras y pa-
como un contrincante en una partida declaran que los fenmenos mentales labras; en otros, reforzar la capacidad
de ajedrez. Cada descripcin demanda sobrevienen a los fsicos. auditiva y la conciencia fonolgica.
sus propios conceptos; cada nivel es, Qu tiene que ver este principio de la Para el diagnstico de una dislexia
en buena medida, autnomo. filosofa de la mente con nuestro tema? se requiere, por ende, el recurso a con-
Respecto al aprendizaje humano esto Mucho. Los nios con problemas de ceptos psicolgicos. En la base de una
significa que, si se quiere relacionar un lectura y escritura suelen encontrar misma deficiencia pueden estar procesos
nivel (por ejemplo, la actividad cerebral dificultades en reconocer, en las pala- cerebrales muy diferentes. Slo despus
medida) con otro (un logro intelectual), bras, fonemas compuestos e incluso en de reconocer y analizar los problemas
se requieren, en cada caso, conceptos de producirlos. Como descubri Panagiotis concretos de la conducta, se pueden bus-
un nivel superior. He de saber prime- Simos, de la Universidad de Creta, estos car sus causas neuronales. Con todo,
ro qu significa contar o aprender, nios muestran una actividad cerebral la investigacin cerebral abre nuevas
antes de que pueda identificar algunos algo ms escasa en determinadas zo- perspectivas. Si la teora A explica las
sucesos cerebrales como procesamiento nas de los lbulos temporal y occipital, dislexias-disgrafas como un problema
de nmeros o como procesos de me- cuando han de decidir si unas slabas de atencin visual, y, a su vez, la teora
moria. Si as no fuera, los sucesos me riman o no. Y a la inversa, las mismas B lo hace como una alteracin de la
resultaran opacos. reas se iluminan en el escner del ce- comprensin lingstica, entonces una
Aqu entra en juego otro detalle im- rebro, con tanto ms intensidad cuanto mirada al cerebro puede ayudar a de-
portante: todo logro mental puede reali- mejor leen los nios. cidir entre estas dos explicaciones al

90 Mente y cerebro 20/2006


dar cuenta de la actividad de las reas derecho son resultados de un aprendiza-
pertinentes. je privilegiado. Discurre siguiendo pro-
Algo anlogo vale para el diagnstico gramas establecidos en fases sensibles
precoz de las deficiencias cognitivas. de la evolucin. Por el contrario, en la
Para identificar posibles trastornos antes adquisicin de conocimientos en la es-
de que se manifiesten en la conduc- cuela est en primer plano el aprendizaje
ta de los nios, deberan relacionarse no-privilegiado, en el que los factores
unvocamente estados cerebrales deter- culturales y sociales determinan cundo
minados en el momento con problemas empiezan los procesos de aprendizaje y
posteriores. Demostrarlo es harina de cmo transcurren.
otro costal. Para tcnicas culturales tan recientes
La identificacin y explicacin de como leer, escribir o contar, nuestro
los trastornos cognitivos es una cosa cerebro no dispone de aprendizajes
y otra distinta la configuracin ptima que se disparen automticamente. Tal
de un aprendizaje normal. Atendamos adquisicin depende del saber ya dis-
al caso del aprendizaje de los nmeros. ponible. Si los nios han de entender
Segn descubri Stanislas Dehaene, las el concepto fsico de densidad, deben
reas cerebrales que, en los adultos, partir de las ideas de masa y volumen.
participan en el clculo, evidencian Si han de aprender que las ballenas no
intensa actividad cuando cuentan con son peces, sino mamferos, habrn de
los dedos. Se trata, pues, de una ca- saber de antemano que los animales no
pacidad matemtica preliminar, cuyo se clasifican por su aspecto exterior ni
fomento dirigido mejora la habilidad por el medio donde viven, sino por el
en el clculo? modo de reproducirse.
Contar con los dedos implica, en los Un aprendizaje no-privilegiado resul-
cerebros infantiles, zonas que, en los ta tanto ms fcil cuanto mejor organi-
adultos, llevan a cabo complejas opera- zados se encuentren los conocimientos
ciones de cmputo. Ahora bien, si contar bsicos disponibles. Para mejorar la en-
con los dedos en la infancia favorece seanza escolar, los pedagogos deben,
o no los resultados posteriores en ma- pues, conocer qu exigencias, respec-
temticas, lo habran de corroborar los to a los conocimientos previos de los
estudios pertinentes sobre el desarrollo. escolares, establecen sus objetivos de
Como sugieren los resultados del equipo aprendizaje y qu ideas usan los nios
dirigido por Burkhart Fischer, es posi- para solventar nuevos problemas. De
ble que los nios que cuentan con los qu conceptos disponen los nios en su
dedos slo dispongan de un concepto manejo de grupos y nmeros, y cmo se
de grupo mal desarrollado. pueden utilizar? Estas cuestiones no son
Por lo que se refiere al xito en la descriptibles desde la neurofisiologa.
escuela, el cerebro representa slo un Los mtodos y conceptos de la psico-
componente ms; aunque imprescindi- loga son, pues, imprescindibles.
ble, no suficiente para abarcar todos los Es decir, los investigadores del ce-
aspectos del aprendizaje. La capacidad rebro no consiguen en la investigacin
de calcular depende tambin del contex- de la relacin enseanza-aprendizaje lo
to cultural. La medicin de la actividad que logran los fsicos en ingeniera.
neuronal no lo tiene en cuenta. Mas la neurobiologa puede proporcio-
El sistema del habla influye en el nar puntos de referencia para un diag-
aprendizaje del clculo. En chino los nstico y explicacin mejorados de los
numerales se forman con ms regula- trastornos cognitivos, as como ayudar
ridad (diez-uno, diez-dos, etc.) que a identificar capacidades precedentes,
en ingls. Por eso, los nios orientales con tal que estn en consonancia con
aprenden antes que los escolares esta- un anlisis de la conducta, psicolgi-
dounidenses a manejar las cantidades camente fundado.
por encima del diez, segn ha inves-
tigado Kevin Miller, de la Universidad
de Illinois en Urbana. Dependiendo RALPH SCHUMACHER es lsofo en la Uni-
de si se nombran primero las decenas versidad Humboldt de Berln y, desde 2006,
y luego las unidades (como en ingls miembro del claustro de la Academia cientca
eighty-two), o al revs (como en alemn hansetica Delmenhost.
zweiundachtzig) o incluso han de domi-
nar una expresin algo ms complicada Bibliografa complementaria
(como en francs quattre-vingt-deux),
los maestros se valen de recursos pe- NEUROSCIENCE AND EDUCATION. U. Goswani
daggicos distintos. en British Journal of Educational Psychology,
El dominio de la propia lengua ma- vol. 74, pgs. 1-14; 2004.
terna o tambin la habilidad de andar

Mente y cerebro 20/2006 91


LIBROS

Neurociencia: gnesis
T HE W AR OF THE S OUPS AND THE de las neuronas mediante impregnacin ciones de Walter Holbrook Gaskell y
SPARKS. THE DISCOVERY OF NEURO- con nitrato de plata: las neuronas ad- John Newport Langley, discpulos de
TRANSMITTERS AND THE DISPUTE OVER quiran una coloracin negra, destacaban Michel Foster en Cambridge.
HOW NERVES COMMUNICATE, por Elliot sobre el fondo y manifestaban ntegros Gaskell cartografi la trayectoria de
S. Valenstein. Columbia University sus perfiles. las vas nerviosas que inervaban la ma-
Press; Nueva York, 2005. Santiago Ramn y Cajal modific la yora de los rganos internos. Dividi
tcnica de Golgi y demostr que cada el sistema nervioso involuntario en tres
IN SEARCH MEMORY. THE EMER-
OF clula nerviosa con sus dendritas y partes, a saber, va bulbar (o craneana),
GENCE OF A NEW SCIENCE OF MIND, axn constitua una entidad indepen- va simptica y va sacra. Hoy, las par-
por Eric R. Kandel. W. W. Norton & diente. En el marco de su doctrina de tes bulbar y sacra se combinan y for-
Company; Nueva York, 2006. la neurona, se inclua un repertorio de man la divisin parasimptica. Gaskell
formas caractersticas de acuerdo con la rese que la estimulacin del nervio
CROSS-SECTIONAL ATLAS OF THE BRAIN ubicacin en el organismo y la especie vago (parte de la divisin parasimptica)
AND DVD, por Peter Ratiu e Ion-Florin animal. Abogaba por la existencia de enlentece el ritmo cardiaco, mientras
Talos. Harvard University Press; Cam- un intervalo de separacin entre neuro- que el nervio simptico que inerva el
bridge, 2005. nas. Entre ellas haba contigidad, no corazn lo acelera.
continuidad. Pudo intuirlo al trabajar Langley extendi observaciones an-

E
l descubrimiento del mecanismo con embriones e individuos inmaduros teriores de Lewanowsky segn las
de operacin de las neuronas y observar el desarrollo gradual de las cuales un extracto adrenal provocaba
cerebrales constituye uno de los fibras nerviosas; adems, si cortaba una la dilatacin de las pupilas y la pro-
hitos fundamentales de la ciencia del fibra, y se interrumpa su conexin con trusin del globo ocular aportando
siglo XX (The War of the Soups and el soma, aqulla degeneraba, pero la nuevos ejemplos de la correspondencia
the Sparks). Pertenecen ya a la cultura degeneracin se detena en la frontera entre los efectos de la adrenalina y los
general los nombres de James Watson de la neurona siguiente; en esa frontera efectos de la estimulacin de los nervios
y Francis Crick. En cambio, ni siquiera se produca la comunicacin. Las co- simpticos. Entre otras respuestas, se
entre los especialistas suenan familiares nexiones creaban circuitos o trayectorias numeraban el aumento de la presin
los de Otto Loewi, Henry Hallett Dale o predecibles. La unidireccionalidad en la sangunea, la inhibicin de la accin
Walter Bradford Cannon, protagonistas transmisin de las seales entre neuro- del esfnter en el estmago e intestinos,
de uno de los pilares de la neurociencia, nas, ncleo de su ley de la polarizacin la inhibicin de la accin de la vejiga,
a saber, el de la mediacin qumica de la dinmica, entraaba que las dendritas la dilatacin de la pupila y la contrac-
comunicacin de las neuronas entre s y reciban la informacin transmitida por cin del tero. Langley llegaba a la
con los msculos inervados. Tan escueto los terminales axnicos y la portan al conclusin de que en numerosos casos
enunciado, propuesto por los farmac- soma celular, de donde pasaba al axn los efectos producidos por el extracto
logos, terminaba con la visin biofsica y as consecutivamente. adrenal se correspondan exactamente
mantenida por los neurofisilogos. Para el descubrimiento de los neu- con los producidos por la estimulacin
La historia de los neurotransmiso- rotransmisores resultaron determinan- elctrica del nervio simptico. En algu-
res va de la mano de la doctrina de tes las investigaciones sobre los efectos nos sitios, los nervios simpticos pro-
la neurona, cuyos antecedentes parten ejercidos por los frmacos sobre dis- vocaban la contraccin de los msculos
de la introduccin y refinamiento del tintos rganos del cuerpo. Desde los mientras que en otros provocaban su
microscopio compuesto, que permiti experimentos de Claude Bernard sobre relajacin. Sugiri que los frmacos
el establecimiento de la teora celular la accin paralizante del curare, venan empleados instaban la liberacin de
por Matthias J. Schleiden y Theodor circulando numerosos frmacos nuevos sustancias qumicas endgenas, aloja-
Schwann. A travs de sus lentes se cuyos efectos sobre los pulmones, cora- das en los msculos. Langley las llam
observaban las clulas, rodeadas por zn, vasos sanguneos, intestinos, gln- sustancias receptoras. En su trabajo
membranas, de los tejidos. Incluido el dulas y musculatura esqueltica se so- Langley cont con la ayuda de Tho-
nervioso? Todava despus de que R. A. metieron a prueba. Ciertas medicinas, se mas Renton Elliott, progenitor genui-
von Kolliker demostrara que las fibras afirmaba, provocaban cambios parecidos no de la hiptesis de que los nervios
nerviosas procedan de las neuronas y a los inducidos por los estmulos elctri- simpticos segregan adrenalina cuando
que O. F. K. Deiters distinguiera entre cos sobre el sistema nervioso autnomo. inervan las vsceras, quien public sus
axones y dendritas, se identificaba el Buena parte del conocimiento bsico resultados en Sobre la accin de la
sistema nervioso con una red interco- sobre el control ejercido por el sistema adrenalina (1905). Unos aos despus,
nexa, en cuyo marco las neuronas seran nervioso autnomo sobre los rganos de Walter Dixon propona la secrecin de
nodos de un sincitio. La tesis reticular, las vsceras se adquiri entre el ltimo un factor humoral por el nervio vago,
propuesta por J. Gerlach, hall en Camil- decenio del siglo xix y mediados los el nervio parasimptico que inerva el
lo Golgi su abogado tenaz. Golgi ide aos veinte de la centuria siguiente, corazn. En 1906 tambin Charles
la reaccin negra, un mtodo de tincin en particular gracias a las investiga- Scott Sherrington daba a la imprenta

92 Mente y cerebro 20/2006


su influyente The Integrative Action of
the Nervous System (1906), construi-
do sobre los hallazgos de Cajal. All
vincul estructura y comportamiento,
de acuerdo con lo observado en sus
experimentos sobre mdula espinal de
gatos que le llevaron al descubrimiento
de las neuronas inhibidoras. En 1897,
con la ayuda de un experto en clsi-
cas, acu el trmino sinapsis para
designar el hiato entre una neurona y
otra (o msculo).
Aunque la especulacin en torno a la
posibilidad de una mediacin qumica
de la transmisin nerviosa haba entrado
en una fase durmiente, no ocurri lo
mismo con la farmacologa de drogas
que provocaban o inhiban respuestas
viscerales. Henry Dale se dedic a
ello con ahnco. Tom por modelo de
investigacin el cornezuelo del cente-
no, un tesoro escondido de substancias
farmacolgicas. En esa lnea le haba
precedido George Barget, quien haba
extrado del mismo hongo, entre otros
compuestos, histamina, acetilcolina, tia-
mina y otras aminas que mimetizaban
muchos de los efectos producidos por la
adrenalina y la estimulacin del sistema
nervioso simptico.
En colaboracin con Peter Laidlaw,
Dale demostr que la histamina rebajaba
la presin arterial, lo que no dejaba de
resultar paradjico. Porque haban ob-
servado que ese extracto produca una
constriccin de los vasos sanguneos del
tero, lo que debera causar un aumento
Eric R. Kandel
y no un descenso de la presin arte-
rial. El enigma se resolvi cuando Dale
descubri que el extracto produca una Poco a poco ira convencindose de que en el ensayo sobre 14 ranas de dos
notable vasodilatacin y un aumento de la acetilcolina constitua la sustancia especies diferentes (Rana esculenta y
la permeabilidad de los capilares del ms poderosa capaz de imitar los efec- R. temporaria) y cuatro sapos. En es-
tero. Aun cuando la substancia pro- tos parasimpticos. Haba demostrado tos anfibios, el corazn est inervado
vocaba una vasoconstriccin en algunos tambin que la noradrenalina era mucho por el tronco simptico-vagal, mixto
vasos, la vasodilatacin de los capilares ms potente que la adrenalina a la hora que consta del nervio simptico y de
ejerca un efecto mayor y era, por ende, de reproducir los efectos simpticos. un nervio parasimptico (el vago). Por
responsable del descenso general de la Tena en sus manos las dos piezas ese motivo, la estimulacin elctrica del
presin sangunea. Hall tambin que principales del rompecabezas, pero no tronco nervioso produce unas veces una
diversas aminas remedaban efectos de se arriesg a especular sobre el cua- aceleracin y otras un enlentecimiento
la adrenalina y la estimulacin nerviosa dro resultante de suponer que esas dos del ritmo cardiaco. Loewi llam Va-
simptica. La noradrenalina, en particu- sustancias podran ser secretadas por gusstoff a la substancia humoral que
lar, constitua un eficaz mimtico de la los nervios. La guerra interrumpi el enlenteca el ritmo cardiaco y Acce-
las respuestas simpticas. (Hoy sabemos trabajo de Dale. De 1914 a 1918, los leransstoff, a la sustancia responsable
que el neurotransmisor noradrenalina, o cientficos britnicos prestaron servicio de la aceleracin del ritmo cardiaco. El
norepinefrina, lo segregan la mayora en la logstica blica. Vagusstoff result ser acetilcolina.
de los nervios simpticos.) A comienzos de los aos veinte, En 1933 el propio Loewi se mostraba
En 1910, cuando Dale acometi otro Otto Loewi encarril la investigacin todava reacio a admitir una transmisin
anlisis rutinario de un extracto ms del al demostrar con suma elegancia que neurohumoral en los ganglios autnomos
cornezuelo, se encontr con que esa el nervio vago segregaba acetilcolina. o en las sinapsis entre nervios motores
substancia inhiba el latido cardiaco. Era la primera prueba de la existencia espinales y msculos esquelticos. En su
Aunque produca algunos efectos de la de neurotransmisores, o secreciones conferencia Harvey de 1933 declaraba
muscarina, una amina bastante estable, neurohumorales, segn se denomina- personalmente, no creo en un mecanis-
difera de ella en que se trataba de un ban entonces. Describi su experimen- mo humoral para el msculo estriado.
ster lbil, que rpidamente se tornaba to, ideado en sueos, con virtuosismo Ocurra eso por la poca en que Dale y
inactivo. Se trataba de la acetilcolina. teatral. Emple una cnula de Straub sus colegas haban comenzado a recoger

Mente y cerebro 20/2006 93


pruebas de que la acetilcolina podra
hallarse involucrada en la inervacin del
msculo esqueltico. Dos aos ms tar-
de, en 1935, Loewi en su conferencia
Ferrier ante la Regia Sociedad confe-
saba, en cambio, su convencimiento de
que la acetilcolina se segregaba en esos
sitios adicionales.
Tras su artculo notable de 1914 so-
bre la acetilcolina, Dale dej dormir
esa lnea de investigacin a lo largo
de un decenio y medio. En 1929, con
Harold Dudley, encontr acetilcolina
e histamina en el bazo del vacuno y
caballar y, ms tarde, en la placenta
humana. Dale no abrigaba dudas de que
las pruebas presentadas por Loewi a
propsito de la intervencin de la trans-
misin neurohumoral en la regulacin
de la frecuencia cardiaca. Se servan
tambin de la mediacin neurohumoral
otras zonas?
En 1930, Dale y John Gaddum co-
menzaron a investigar si la mediacin
qumica se hallaba implicada en la ac-
tivacin de los msculos esquelticos.
Confirmaron que un msculo esquelti-
co denervado se contraa si se estimu-
laba un nervio parasimptico prximo
no unido al msculo. Dale y Gaddum
sugirieron que el msculo denervado
podra ser ms sensible a la acetilcolina
y que, por tanto, una pequea canti- T1
dad liberada por la estimulacin de un
nervio parasimptico poda alcanzar el T2
msculo a travs de la sangre y provo-
car su contraccin. Demostraron que el
msculo esqueltico se contraa incluso ramas del nervio vago, incluida la que En paralelo iba progresando el estu-
cuando se inyectaba en el sistema vas- inerva el estmago, Dale propuso que dio biofsico de las neuronas. Suelen
cular una pequea cantidad de acetilco- todas las ramas de un mismo nervio distinguirse cuatro etapas. La primera
lina. Aunque esto demostraba que los segregan las mismas sustancias qumi- fase remonta su origen a 1791, cuando
msculos esquelticos podan responder cas. John Eccles lo llam el principio Luigi Galvani descubri y explic la
a la acetilcolina circulante, no probaba o la ley de Dale. Fue tenido por vlido electricidad animal en ranas. Primero
que esos msculos fueran por norma hasta hace relativamente poco, cuando aplic pulsos elctricos a una extre-
estimulados de esa forma ni que los se descubri que las neuronas estaban midad del animal. Ms tarde propuso
nervios segregaran acetilcolina. capacitadas para segregar diversos neu- que los propios nervios y msculos
En su nueva etapa, Dale se apoy rotransmisores distintos. podan generar una corriente elctrica.
sobre todo en Wilhelm Feldberg, re- Hasta 1955 las intuiciones de Cajal Las intuiciones de Galvani fueron ela-
cin huido de la Alemania nazi. Para no recibieron una confirmacin taxati- boradas en el siglo xix por Hermann
comprobar si la mayora de los nervios va. Sanford Palay y George Palade, del von Helmholtz y Emil Du Bois-Rey-
perifricos segregaban neurotransmi- Instituto Rockefeller, se sirvieron del mond, quienes hallaron que los axones
sores qumicos se requera un mtodo microscopio electrnico para demostrar de las neuronas generaban electricidad
que permitiera detectar las minsculas que en la inmensa mayora de las oca- no como un producto secundario de su
concentraciones de acetilcolina que se siones, haba un ligero espacio de sepa- actividad, sino como medio principal
presuman segregadas por los terminales racin la hendidura sinptica entre de producir mensajes que se transpor-
nerviosos. Bruno Minz los desarroll el terminal axnico presinptico de una taban a lo largo del axn. Helmholtz
en 1932 en el laboratorio de Wilhelm clula y la dendrita de otra clula. Aque- lleg incluso a medir la velocidad de
Feldberg de Berln. Mediante su apli- llas nuevas imgenes revelaban que la propagacin de las seales. Al poco,
cacin, Feldberg puso de manifiesto sinapsis era asimtrica y que la maqui- los neurofisilogos descubrieron que las
que la acetilcolina era segregada por naria de liberacin de los transmisores seales elctricas del axn adquieren la
el vago y otros nervios en mamferos. La qumicos (descubiertos mucho despus forma de breves pulsos (potenciales de
acetilcolina se segregaba en numerosas de Cajal) se localiza slo en la clula accin). Esos breves pulsos servan para
sinapsis perifricas. Una vez que Dale presinptica. Ello explicaba por qu, en transmitir informacin sensorial sobre
y Feldberg informaran en 1934 que la un circuito neural, la informacin flua el mundo exterior a la mdula espinal
acetilcolina es segregada por todas las en una sola direccin. y cerebro y para transmitir rdenes de

94 Mente y cerebro 20/2006


1
por asociacin. Thorndike descubri el
1 Superior sagittal sinus condicionamiento instrumental, en cuya
2 Superior cerebral veins virtud el animal aprende a asociar una
3 Superior frontal gyrus
3
15 5 4 Middle frontal gyrus
respuesta conductual a las consecuencias
12
5 Inferior frontal gyrus derivadas. Pavlov, el condicionamien-
6 Precentral gyrus to clsico, en cuya virtud el individuo
4 7 Central sulcus
8 Postcentral gyrus
aprende a asociar dos estmulos
15 9 Postcentral sulcus En el curso de su investigacin so-
11
6
10 Superior parietal lobule bre el condicionamiento clsico, Pavlov
11 Falx cerebri observ dos formas de aprendizaje no
6
12 Branch of callosomarginal artery
6
7
8
(Ramus frontalis posteromedialis) asociativas: la habituacin y la sensi-
14 14
13 8 13 Paracentral artery bilizacin. Lo mismo en la habituacin
9 (branch of pericallosal artery) que en la sensibilizacin, el animal se
9
14 Paracentral lobule
10 15 Superior frontal sulcus centra en los rasgos de un solo estmulo.
2 1 2
Con la habituacin, el animal aprende
a ignorar un estmulo porque se le ha
convertido en trivial; con la sensibiliza-
cin, el animal aprende a atender a un
estmulo porque es importante. En las
fuentes de Thorndike y Pavlov bebi el
conductismo. B. F. Skinner, insista en
que la psicologa cientfica deba ceirse
a los aspectos de la conducta que pu-
dieran ser pblicamente observados y
objetivamente cuantificados. Se conside-
raban inaccesibles sentimientos, planes,
deseos, motivaciones y valores.
Adase a ello la persistencia, hasta
mediados de los aos cincuenta, de la
llamada ley de masa de la memoria.
Propuesta por Karl Lashley, rechazaba
que hubiera reas corticales especficas
CT de la memoria. En una serie de ex-
perimentos famosos acometidos en los
ID aos veinte, ese profesor de Harvard
entren a ratas para que corrieran por
Corte axial 244 del Atlas del cerebro Ratiu y Talos. un laberinto sencillo. Les seccionaba
luego distintas reas de la corteza ce-
rebral y volva a someterlas a ensayo,
accin desde el cerebro y la mdula a hiptesis inica. Alan Hodgkin y Andrew veinte das ms tarde, para averiguar
los msculos. Huxley estudiaron el potencial de accin si haban retenido el entrenamiento.
La segunda fase arranc con la hi- generado en el axn gigante del calamar. De tales ensayos Lashley infiri la ley
ptesis de la membrana, propuesta en Sus registros confirmaron la inferencia mencionada: la gravedad del deterioro
1902 por Julius Bernstein. Alumno de de Bernstein de un potencial de mem- de la memoria guarda relacin con el
Helmholtz y de Du Bois-Reymond, Bern- brana en reposo de unos 70 milivolts. tamao del rea cortical eliminada, no
stein se ocup del origen de los impulsos Al tiempo que revelaron que el potencial con su localizacin especfica.
y se percat de la existencia, incluso alcanzaba una amplitud de 110 milivolts: Cuando Brenda Milner y Wilder
en estado de reposo, de una diferencia de 70 milivolts en reposo a + 40 mili- Penfield, del Instituto Neurolgico de
de potencial a travs de la membrana. volts en su pico de excitacin. Montreal, decidieron someter la ley a
Tal potencial de membrana en reposo El doble avance, biofsico y neuro- criba, comprobaron, de entrada, que
aportaba la lnea de base de las seali- qumico, prepar el terreno para una in- los laberintos no eran idneos para
zaciones. Cifr la diferencia de voltaje vestigacin de las bases moleculares y estudiar la localizacin de la funcin
a travs de la membrana en unos 70 celulares de las funciones superiores, en de la memoria. El aprendizaje en el
milivolts y postul la permeabilidad de particular del aprendizaje y la memoria laberinto es una actividad que implica
sta a determinados iones. (In Search of Memory. The Emergence of numerosas capacidades sensoriales y
En una tercera fase, iniciada en los a New Science of Mind). Suele afirmarse motoras diferentes. Si a un animal se
aos veinte, se abord la naturaleza de que el estudio experimental, no introspec- le priva de una clase de clave sensorial
los potenciales de accin propagados a tivo, de las facultades mentales empez (tacto, por ejemplo), puede reconocer
lo largo de los axones. Douglas Adrian con la introduccin del concepto de evo- un lugar mediante otros sentidos (visin
hall que todas las seales enviadas de lucin darwinista en la interpretacin de u olfato). Muchas formas de memoria
las neuronas motoras a los msculos la conducta y la consiguiente bsqueda demandaban, asimismo, la interven-
eran virtualmente idnticas a las sea- de patrones precursores en los animales. cin de estructuras ms profundas. De
les transportadas por las neuronas sen- Son clsicos los experimentos de Ivan la investigacin sistemtica de Brenda
soriales desde la piel hasta el cerebro. Pavlov y Edward Thorndike para compro- Milner se desprendan tres principios
La cuarta fase estuvo dominada por la bar que los animales aprenden tambin sobre la base biolgica de la memoria:

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el principio de identidad de la memo- ferentes sistemas subcorticales. As, la la sensibilizacin en dos aspectos. En
ria, que sostena que la memoria era asociacin de sentimientos (gozo, mie- primer lugar, con el condicionamiento
una funcin mental genuina y distinta do) con determinados acontecimientos clsico se forma una asociacin entre
de cualquier otra facultad perceptiva, requiere la activacin de la amgdala; un par de estmulos que ocurren en
motora e intelectual; el principio de la la formacin de nuevos hbitos motores rpida secuencia. En segundo lugar, el
doble clase de memoria, a corto y largo (y quiz cognitivos) demanda la inter- condicionamiento clsico intensifica una
plazo, resultando imposible pasar de la vencin del estriado; el aprendizaje de respuesta de defensa del animal a slo
primera a la segunda cuando se pierde nuevas conductas motoras o actividades un estmulo de los dos emparejados (al
el hipocampo; por fin, el principio de coordinadas depende del cerebelo. estmulo neutro), pero no a los estmulos
la sede de la memoria que se refle- Los mecanismos celulares del apren- ambientales en general, como hace la
jaba en la prdida de esta facultad si dizaje de la memoria afectan a las co- sensibilizacin.
se eliminaban determinadas zonas del nexiones entre neuronas. Para desentra- Kandel abord el reflejo del cierre de
lbulo temporal medio y el hipocampo. arlos, Eric Kandel escogi por modelo las branquias. Ese reflejo est controlado
La idea de la especializacin funcional animal el caracol gigante Aplysia, cuyo por el ganglio abdominal, que contiene
de diferentes regiones del cerebro cons- cerebro consta de unas 20.000 neuronas, unas dos mil neuronas. La branquia es
tituye ahora un postulado central de la una cifra insignificante si lo compara- un rgano externo que Aplysia usa para
neurologa. Especializacin que no est mos con los 100.000 millones del cere- respirar. Reside en la cavidad del manto
reida con la redundancia. Numerosas bro de un mamfero; en su mayora se y se halla recubierto por una lmina
funciones sensoriales, motoras y cog- encuentran agrupadas en nueve ganglios. de piel que termina en el sifn, una
nitivas se hallan asistidas por ms de Algunas neuronas de Aplysia son las carnosidad que expele agua del mar y
un circuito neural. mayores del reino animal y admiten la desechos. Al rozar suavemente el sifn,
El reconocimiento de zonas activas insercin de microelectrodos en su inte- se produce un repliegue del sifn y de
recibi un impulso poderoso en los aos rior para registrar la actividad elctrica. la branquia hacia la cavidad del manto.
ochenta con el advenimiento de las tcni- Mediante una delicada manipulacin, Con el reflejo, el animal protege la bran-
cas de formacin de imgenes cerebrales. observ que, con el condicionamiento quia, un rgano vital y delicado.
Permitan, por vez primera, contemplar clsico, un animal aprende a responder Todo reflejo puede modificarse en dos
la implicacin de una u otra estructura a un estmulo neutro del mismo modo formas de aprendizaje habituacin y
mientras se realiza una funcin mental que aprendera responder a otro estmu- sensibilizacin y cada una de ellas
(Cross-sectional Atlas of the Brain and lo cualquiera; formaba una asociacin originar una memoria a corto plazo, de
DVD). Las tcnicas de formacin de im- entre dos tipos de estmulos. Con la pocos minutos. Un ligero rozamiento
genes operan a travs de la medicin de habituacin y sensibilizacin, un ani- del sifn produce un brusco repliegue
ndices de actividad nerviosa. Por citar mal aprende a responder a un tipo de de la branquia. Repetidos rozamientos
dos principales: la tomografa de emisin estmulo sin asociarlo con otro. Kandel ligeros producan habituacin: el reflejo
de positrones mide el consumo cerebral model la habituacin mediante la apli- se debilitaba progresivamente conforme
de energa; la resonancia magntica fun- cacin de un dbil estmulo elctrico a el animal aprenda a reconocer que el
cional mide el consumo de oxgeno. El la clula R2, repitiendo el estmulo una estmulo era trivial. Producamos sensi-
libro de Peter Ratiu e Ion-Florin Talos decena de veces. El potencial sinptico bilizacin mediante la aplicacin de un
aporta secciones en todas las orientacio- producido por la clula en respuesta a choque brusco a la cola. El animal re-
nes estndar (sagital, coronal y axial) y los estmulos decreca progresivamente. conoca el estmulo fuerte como nocivo
en color de alta resolucin del cerebro Llam al proceso depresin homosinp- y en consecuencia produca un repliegue
humano. Cada imagen va acompaada tica: decreca la respuesta sinptica en exagerado de la branquia en respuesta a
de un barrido de resonancia magntica la va que se estimulaba repetidamente. una versin dbil de ese mismo estmulo
y de tomografa computerizada. Las sec- La sensibilizacin constituye la imagen al sifn. Las molculas que intervienen
ciones se realizaron a intervalos de 147 especular de la habituacin. En vez de en la va de la memoria a corto plazo
micrmetros de tejido criognico, exentas ensear al animal a olvidarse del es- son el AMP cclico, la protena quinasa
de artefactos, con los vasos sanguneos tmulo, la sensibilizacin ensea al ani- A y el neurotransmisor serotonina.
repletos al nivel del submilmetro. Todas mal a responder con vigor creciente a La memoria a largo plazo en Aply-
las fotografas e imgenes radiolgicas casi cualquier estmulo tras haber sido sia requiere un entrenamiento repetido
proceden del mismo espcimen anatmi- sometido a un estmulo amenazante. Se interespaciado por perodos de reposo.
co de un varn caucasiano de 66 aos trata de un proceso de facilitacin hete- Cuarenta estmulos administrados conse-
de edad, sin patologas conocidas en la rosinptica: tras un estmulo nocivo, el cutivamente resultan en habituacin del
regin de cabeza y cuello. animal y la clula sensibilizados respon- repliegue de branquias que dura slo un
Con el mapa en cuestin podemos den con mayor intensidad a todos los da, pero diez estmulos repartidos en
guiarnos. La memoria a corto plazo, estmulos, incluidos los benignos. tandas de diez a lo largo de cuatro das
explcita, se almacena en la corteza El condicionamiento clsico le ensea producen habituacin que dura semanas.
prefrontal. Los recuerdos se convier- al animal a asociar un estmulo desagra- Espaciar el entrenamiento con perodos
ten en recuerdos a largo plazo en el dable (un choque elctrico) o gratificante de reposo intensifica la capacidad de
hipocampo y luego se almacenan en (alimento) con un estmulo que de suyo Aplysia de establecer memoria a largo
partes de la corteza que se corresponden no incita a ninguna respuesta. El estmulo plazo. La memoria a largo plazo no es
con los sentidos implicados, es decir, neutro debe siempre preceder al repulsivo una mera extensin de la memoria a cor-
en las mismas reas que originalmente o gratificador, y de ese modo lo prever. to plazo: no slo opera los cambios en
procesaron la informacin. La memoria El condicionamiento clsico aversivo se la intensidad sinptica que duran ms,
inconsciente (implcita o procedimental) asemeja a la sensibilizacin en que la sino que cambia tambin el nmero de
implica la intervencin de un conjunto actividad en una va sensorial intensifi- sinapsis del circuito.
de procesos en los que participan di- ca la actividad en otra, pero difiere de Luis Al onso

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