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56/2012

n.o 56/2012
6,50

Psiquiatra
personalizada
Los biomarcadores abren nuevas posibilidades
al tratamiento de los trastornos mentales

SERIE EL HABLA (V)

LENGUAS
EXTRANJERAS
APRENDIZAJE

NEURONAS
PARA CALCULAR
MEDICINA

DOLOR CRNICO
PSICOLOGA

EL PORQU
DE LOS CELOS
00056
SEPTIEMBRE / OCTUBRE 2012

TRASTORNO BIPOLAR
9 771695 088703

EXISTE LA RECUPERACIN
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SUMARIO

CEREBRO MATEMTICO 10 58 DOLOR CRNICO

SERIE EL HABLA (V)


LENGUAS EXTRANJERAS 16 52 CELOS 76 MICROARN Y MEMORIA
NEUROCIENCIA PSIQUIATRA PERSONALIZADA BIOMEDICINA
10 NEURONAS PARA CALCULAR 20 NUEVA MEDICINA PARA LA PSIQUE 34 TRASTORNO BIPOLAR
Por Andreas Nieder Por Christian Wolf Y ALTERACIONES COGNITIVAS
La palabra matemticas provoca Uno de los retos de la psiquiatra es per- Por Brisa Sol Cabezuelo, Anabel Martnez Arn
incomodidad y ganas de huir en algunas sonalizar al mximo el diagnstico y el y Eduard Vieta Pascual
personas. Quiz si supieran que poseen tratamiento de los trastornos mentales. Las personas con trastorno bipolar pre-
un sentido innato para los nmeros Las particularidades biolgicas y genti- sentan dcits cognitivos; sobre todo de
cambiaran de actitud. cas de los pacientes sirven de gua. atencin, memoria verbal y funciones
ejecutivas. Ello les diculta su da a da.
26 Los trastornos psquicos
son enfermedades cerebrales
NEUROLIGSTICA
16 EN OTRO IDIOMA Entrevista a Florian Holsboer SUEO
Por Isabell Wartenburger 48 PAUSAS FORZOSAS
Memorizar el vocabulario y estudiar TRASTORNOS MENTALES
Por Sandra Czaja
la gramtica de una lengua extranjera Se duermen de forma repentina a lo
28 REVISIN DE LAS PSICOPATOLOGAS
implica con frecuencia un esfuerzo largo del da. El sistema inmunitario
agotador, en especial durante la adultez. Por Jochen Paulus
de las personas con narcolepsia destruye
Qu sucede en el cerebro cuando apren- El manual diagnstico de la Asociacin ciertas neuronas cerebrales que contro-
demos un idioma forneo? Americana de Psiquiatra constituye la lan su ciclo de sueo y vigilia.
referencia mundial de los trastornos
mentales. Su quinta versin aparecer
en 2013. Y ya suscita controversias.

Septiembre / Octubre de 2012 N 56


PERSONAL
E INTRANSFERIBLE
20 NUEVA MEDICINA PARA LA PSIQUE
26 HACIA EL DIAGNSTICO PERSONALIZADO

PSICOLOGA FILOSOFA
52 ENTRE LA IRA Y EL AMOR 72 EL EGOSTA EMPTICO
SECCIONES
Por Jasmin Andresh Por Michael Pauen 5 Encefaloscopio
Los celos llevan a las personas a cometer Por qu la naturaleza humana fusiona 41 Mente, cerebro y sociedad
acciones que normalmente no se les el sentido de comunidad y el inters i Con ms colores. Por Christof Koch
pasaran por la cabeza. Por qu? personal. i Terapia gnica para el baile de San Vito.
Por Carmen Agustn Pavn
i La inuencia de los personajes de ccin.
MEDICINA NEUROLOGA Por Mara T. Soto Sanel
58 CUANDO EL DOLOR PERSISTE 76 PEQUEOS REGULADORES i Astrocitos y alzhimer. Por Ana M.
Fernndez e Ignacio Torres Alemn
Por Frank Porreca y Theodore Price DE LA MEMORIA
Millones de personas en todo el mundo Por Gabrielle Siegel y Gerhard Schratt 80 Entrevista
sufren dolor crnico. Por qu se mantiene Jos Mara Delgado:
Los microARN, unos diminutos regula-
el malestar tras la cura de la lesin? Qu La pastilla para borrar los recuerdos
dores gnicos, desempean una funcin
sucede en el cerebro? Puede evitarse? traumticos queda an muy lejos
central en la conformacin de la memo-
ria. Su carencia puede originar enferme- 82 Syllabus
dades neuropsiquitricas. Tricotilomana. Por Michael Rufer
PSICOTERAPIA
86 Ilusiones
65 LA PSIQUE COMO CALMANTE Por la cara. Por Susana Martinez-Conde
Por Howard L. Fields y Stephen Macknik
El dolor mantiene una ntima relacin 89 Retrospectiva
con las funciones cerebrales que go- En el lado oscuro. Por Rainer Mausfeld
biernan la conducta, las expectativas, la
atencin y el aprendizaje. 92 Libros
Mente humana. Sentidos. Por Luis Alonso
DIRECTORA GENERAL Pilar Bronchal Garfella COLABORADORES DE ESTE NMERO
DIRECTORA EDITORIALLaia Torres Casas ASESORAMIENTO Y TRADUCCIN:
EDICIONES Yvonne Buchholz
LUIS BOU: Encefaloscopio, Con ms colores; NRIA ESTAP: Encefaloscopio; LEX
Anna Ferran Cabeza
SANTATALA: Neuronas para calcular; NRIA COMAS CODINA: En otro idioma;
Ernesto Lozano Tellechea F. A SENSI: Nueva medicina para la psique, Entrevista a Florian Holsboer,
PRODUCCIN M. Cruz Iglesias Capn Pequeos reguladores de la memoria, Syllabus; NOELIA DE LA TORRE: Revisin de
Albert Marn Garau las psicopatologas, Entre la ira y el amor; IGNACIO NAVASCUS: Pausas forzosas;
SECRETARA Puricacin Mayoral Martnez SIXTO J. CASTRO: El egosta emptico; SUSANA M ARTINEZ-CONDE: Ilusiones; ROLF
ADMINISTRACIN Victoria Andrs Laiglesia
GSER: Retrospectiva
SUSCRIPCIONES Concepcin Orenes Delgado
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ENCEFALOSCOPIO

NEURODEGENERACIN
Cuando las clulas auxiliares se tornan agresivas
En la esclerosis lateral amiotrca, los astrocitos podran estar atacando las neuronas, en lugar de ayudarlas

L a esclerosis lateral amiotrca (ELA), o enfermedad de Lou


Gehrig, es un trastorno neuromuscular degenerativo que
afecta, cada ao, a unas 130.000 personas en todo el mundo.
Las historias clnicas de la inmensa mayora de estos enfermos
indican que se trata de casos aislados, sin antecedentes familia-
res. Los sntomas de la prdida de neuronas motoras empiezan
a manifestarse a mediana edad; los pacientes fallecen alrededor
de unos cinco aos despus del diagnstico. Es muy poco lo que
se sabe sobre las causas de la ELA, pero un estudio publicado en
Nature Biotechnology lleva a pensar que la muerte de neuronas

WIKIMEDIA COMMONS / NEUROROCKER / CC BY 3.0


asociada a esta enfermedad podra ser causada por los astroci-
tos, un tipo de clulas cerebrales que normalmente ayudan a
las neuronas.
Investigaciones anteriores indicaban que los astrocitos podan
tornarse txicos en las formas raras de ELA con races genticas.
Los autores del estudio deseaban averiguar si poda darse un
fenmeno similar en los casos aislados, ms habituales. Y as
result: al cultivar astrocitos tomados de estos pacientes de ELA,
las neuronas motoras sanas del cultivo empezaron a morir a
los pocos das. En cambio, neuronas de otros tipos no se vieron
atacadas por sus ayudantes, lo que sugiere que estos daan de causas de este comportamiento de los astrocitos. Si los inves-
forma selectiva a las clulas nerviosas que intervienen en el tigadores pueden comprender las causas de la muerte de las
control de los movimientos corporales. neuronas motoras en la ELA, quizs aumenten las posibilidades
Brian Kaspar, autor principal del estudio y neurocientco de de encontrar una cura.
la Universidad estatal de Ohio, se propone ahora determinar las Erica Westly

MEMORIA
El efecto Google
datos sobre cultura general. A uno de los
Internet ha cambiado la forma en que nuestro cerebro almacena la informacin grupos se le dijo que despus podra con-
sultar la informacin en el ordenador; el

H ace cuatro aos, tras consultar en la


Red algunos datos de pelculas, la psi-
cloga Betsy Sparrow, de la Universidad de
otro lo tendra prohibido. Los resultados
mostraron que los individuos del primer
grupo recordaron los datos peor que los
Columbia, le pregunt a su marido: Cmo del segundo. En conjunto, los hallazgos
lo hacamos antes de Internet?. Y decidi de Sparrow sugieren que los usuarios de
averiguar el modo en que Google, y toda Internet aprenden a recordar cmo hallar
la informacin que pone a nuestra disposi- un dato ms que a recordar el dato en s
cin, ha modicado la forma de pensar de mismo.
la gente. Despus de cuatro experimentos, Signica lo anterior que la Red nos est
obtuvo la respuesta que buscaba. Se public volviendo estpidos? Sparrow asegura que
en Science en agosto de 2011. La investiga- no, puesto que la memoria es mucho ms
dora sugiere que la Red sirve de memoria que memorizar. Podra ser que nuestro ce-
externa; a ella encomendamos el recuerdo rebro se est adaptando a las circunstan-
de ciertas cosas. cias actuales. Al n y al cabo, vivimos en
En uno de sus experimentos present el mundo de Internet.
DREAMSTIME / PICSFIVE
a dos grupos de estudiantes una serie de Anne Casselman

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MEDITACIN
Terapia de inspiracin
Focalizar la atencin en la respiracin levanta el nimo

S iente tensin? Concentrar-


se en su respiracin duran-
rios sanos que se concentrasen
en su respiracin y se mantu-
expresaron que se sentan
menos negativos y obsesivos,
terpretacin va ms all de
los resultados de su investiga-
te unos minutos podra cal- viesen conscientes de ella con- y mostraban menos indicios cin. La concentracin plena,
marle los nervios. Segn dos tinuamente, sin dejar que su del resto de los sntomas de la explica, permitira a la gente
estudios recientes, practicar mente divagase. Durante cada depresin. desconectar de sus obsesiones
con periodicidad este tipo de sesin de 18 minutos los in- Segn Jan M. Burg, autor disfuncionales, principal factor
respiracin consciente pue- vestigadores preguntaron con del estudio, practicar la con- de riesgo para la depresin.
de mejorar incluso la salud frecuencia a los participantes centracin plena mediante la Cualquier persona pue-
mental. si lo estaban consiguiendo. Los meditacin respiratoria ayuda de practicar esta tcnica en
En un experimento publica- que fueron capaces de mante- a prevenir la depresin. Con cualquier momento. Sinte-
do en mayo de 2011 en el In- nerse atentos a su respiracin todo, advierte de que esta in- se cmodamente y respire
ternational Journal of Psycho- con naturalidad. Mantenga
physiology, investigadores de la la atencin en su respiracin,
facultad de medicina de la Uni- percbala con todo detalle: en
versidad de Toho ensearon a la cavidad nasal, en el pecho y
sujetos sanos a practicar la res- en el abdomen. Si nota que su
piracin abdominal profunda. mente divaga, trate de volver
A los 20 minutos de mantener a dirigir la atencin a su respi-
la atencin respirando de esa racin, es importante. Burg re-
forma, experimentaban me- cuerda que no se debe ser exi-
nos sentimientos negativos, gente consigo mismo durante
presentaban ms serotonina este proceso. Al principio pue-
en sangre (un neurotransmi- de parecer difcil mantener la
sor responsable de mejorar atencin, pero con un poco de
el estado de nimo) y ms prctica debera llegar a con-
hemoglobina oxigenada en centrarse durante 20 minutos,
la corteza prefrontal, un rea que es el tiempo que estos es-
relacionada con la atencin y el tudios consideran benecioso.
procesamiento cognitivo. Cuando le haya encontrado el
Otro estudio, publicado en gusto, incluso unos pocos mi-
el nmero de abril de la revis- nutos de respiracin atenta le
ta Cognitive Therapy and Re- ayudarn a calmarse y sere-
search, se centr en los snto- narse antes de una reunin
mas depresivos. Investigadores importante o cualquier otra
de la Universidad de Ruhr en situacin estresante.
CORBIS

Bochum pidieron a volunta- Tori Rodrguez

ACTIVIDAD CEREBRAL
Fijacin en los animales dor de un segundo, imgenes de personas,
animales, objetos y lugares reconocibles.
Neuronas que responden de forma selectiva a imgenes de animales Al mismo tiempo, se les midi la actividad
de neuronas individuales ubicadas en tres

L os animales, sean lindos, cariosos o


feroces, afectan al cerebro en formas
que solo ahora se empiezan a conocer. En
bro se haban implantado nos electrodos,
un equipo internacional ha descubierto
neuronas que responden especcamente
regiones del encfalo. Al analizar los datos
de los electrodos, tomados de entre 400 y
550 neuronas en cada regin, se apreci un
el transcurso de un estudio de personas en a imgenes de animales. A los 41 partici- salto acusado en la actividad de clulas de
tratamiento para la epilepsia en cuyo cere- pantes se les mostraron, durante alrede- la amgdala derecha no observado en otras

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INTELIGENCIA ANIMAL
La astucia de los crustceos
La sorprendente complejidad de los sistemas de memoria de los cangrejos

E l cangrejo Chasmagnatus granulatus lleva una vida fcil.


Se pasa los das cavando en busca de alimento y tratando
de evitar a su principal enemigo, la gaviota. Un experimento
horas despus de la sesin de entrenamiento, signo distintivo de
memoria a largo plazo en la mayora de los animales, incluidos
los humanos.
reciente ha mostrado que, a pesar de la simplicidad de su Los investigadores relacionaron la conducta de los cangre-
cerebro, este cangrejo posee una memoria sumamente re- jos con las neuronas gigantes de la lbula, un tipo de clulas
nada: es capaz de recordar el lugar del ataque de una gaviota cerebrales que se encuentran en los crustceos. Los registros
y aprender a evitar esa rea. En los mamferos, para que se elctricos mostraron que dichas clulas se volvan menos
produzcan este tipo de conductas, son necesarias mltiples activas conforme el cangrejo se acostumbraba a la cartulina
reas cerebrales. C. Granulatus, en cambio, segn un estudio de gaviotas. Los investigadores sospechan que estas neuro-
publicado en el nmero de junio de 2011 del Journal of Neu- nas almacenan informacin acerca de estmulos (gaviotas) y
roscience, lo consigue con solo unas pocas neuronas. que otro tipo de clula se ocupa de los detalles del contexto
Neurocientcos de la Universidad de Buenos Aires usaron (ambiente). Estos animales no tienen millones de neuronas,
cartulinas recortables que representaban gaviotas para poner como los mamferos y, sin embargo, realizan tareas realmente
a prueba las capacidades de memoria de los cangrejos. Halla- complejas, aade Julieta Sztarker, una de las autoras del es-
ron que estos crustceos reconocan las gaviotas de cartulina tudio. Si los investigadores logran desentraar el funciona-
y se daban cuenta de que no resultaban amenazantes, incluso miento de la memoria en los animales ms simples, explica
cuando aparecan en distintos sitios, lo que signicaba que eran Sztarker, tienen ms probabilidades de entender el sistema
capaces de aplicar conocimientos aprendidos. Adems, los can- nervioso humano, de mayor complejidad.

CORTESA DE MARTN BERN DE ASTRADA / PABELLN II, CIUDAD UNIVERSITARIA, BUENOS AIRES
grejos retuvieron informacin: reconocieron el recortable 24 Erica Westly

regiones estudiadas; este fenmeno se daba presas o peligros. Puesto que la amgdala en el cerebro humano. El anlisis de im-
solo tras ver fotos de animales. Christof interviene en la emotividad y la excita- genes de resonancia magntica, de menor
Koch, del Instituto Allen de Ciencias del Ce- cin, el hallazgo llev a los investigadores resolucin, solo permite detectar cambios
rebro y colaborador asiduo de esta revista, a presumir que la respuesta observada mucho mayores en la actividad neuronal.
y sus colaboradores publicaron el trabajo en pudiera tener races evolutivas. Segn Sin embargo, en este caso, los pacientes en
Nature Neuroscience en agosto de 2011. Koch, que solo se active el lado derecho tratamiento para la epilepsia han ofrecido
Estudios anteriores en animales apun- de la amgdala ante los animales reviste una oportunidad nica para examinar es-
taron que el hemisferio derecho podra un gran inters, ya que es la primera vez tas sutiles respuestas cerebrales.
estar especializado en la deteccin de que se observa tal asimetra a nivel celular Andrea Anderson

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CORTESA DE KARL ZILLES Y KATRIN AMUNTS / INSTITUTO DE NEUROCIENCIA Y MEDICINA, CENTRO DE INVESTIGACIN DE JLICH

VISIONES

Psique psicodlica
Vista en falso color de un corte vertical del cerebro. La imagen se obtuvo me-
diante una tcnica fotogrca con luz polarizada. El proceso usa luz ltrada
para visualizar y cartograar, en un examen post mrtem, la orientacin de los
tractos de bras nerviosas en el cerebro humano.

PSICOSOMATICIDAD
Ese soy yo!
Una escasa destreza para adoptar posturas raras puede originar ilusiones extracorpreas

S on muchos quienes arman haber tenido una experiencia extracorprea en algn mo-
mento de su vida. Ahora, los cientcos estn ms cerca de conocer el porqu. Un estudio
publicado en Cortex en julio de 2011 sugiere que estas misteriosas ilusiones pueden deberse
a una percepcin poco integrada del propio cuerpo. Los investigadores indagaron en un
grupo de personas mentalmente sanas y hallaron que una de cada cuatro manifestaba haber
DREAMSTIME / EDYTA PAWLOWSKA

experimentado alguna ilusin extracorprea. Se les pidi, despus, que imitasen la postura
de un maniqu y que, en esa postura, tratasen de averiguar en qu mano luca la gura una
llamativa joya. Quienes manifestaron haber tenido episodios de extracorporeidad fallaron ms,
lo que indica que les resultaba ms difcil integrar la informacin enviada por sus sentidos
y percibir su postura corporal. Los autores conjeturan que al ser ms laxo el vnculo con su
cuerpo, puede resultar ms fcil que lo perciban desde una perspectiva externa.
Carrie Arnold

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NEUROCIENCIA
Cada en barrena
La depresin y la drogodependencia se realimentan entre s mediante la alteracin de un mismo circuito neuronal

S e sabe que las afecciones


del nimo, como la depre-
sin, elevan el riesgo de abuso
letrgicos y refractarios a inte-
ractuar con otros individuos
antes de lo que es normal en
concreto, esos ratones exhiban
menores concentraciones de
una molcula que supervisa
char que las variaciones en esa
regin producen depresin, sin
que se trate de meros efectos
de drogas. Pero en opinin de el estrs por derrota social, la actividad de ciertos genes y secundarios de la misma.
Eric J. Nestler, de la Escuela de una tcnica empleada de for- mantiene bajo control la acti- La vericacin de tales cam-
Medicina Monte Sina, hay cada ma habitual para estudiar la vidad de al menos uno de los bios en el cerebro humano en-
vez ms indicios de que el abu- depresin en mridos. circuitos de sealizacin. traa mayor complejidad, cla-
so de sustancias tambin torna El grupo de Nestler hall, Al elevar o rebajar de forma ro est. El equipo hall bajas
a los individuos ms vulnera- adems, que la cocana provo- articial la concentracin de la concentraciones de los mis-
bles a la depresin y a los efec- caba las mismas alteraciones molcula reguladora en el n- mos componentes genorregu-
tos negativos del estrs. Nestler moleculares observadas en el cleo accumbens, los cientcos ladores en muestras extradas
y su equipo aportaron nuevos ncleo accumbens (una regin lograron inducir o proteger a de fallecidos con diagnstico
detalles sobre la relacin entre de recompensa) de ratones pro- los ratones frente a la depre- de depresin, lo que apunta a
depresin y abuso de drogas en clives a estrs y depresin. En sin. Ese efecto lleva a sospe- que las personas con trastor-
Neuron, en agosto de 2011. no depresivo tambin podran
DREAMSTIME / EVGENYATAMANENKO

Para remedar el abuso cr- experimentar alteraciones de


nico en humanos, los inves- sealizacin en dicha regin
tigadores administraron dia- del cerebro.
riamente cocana a ratones De ser as, esos hallazgos
durante una semana. Obser- podran orientar sobre por qu
varon que estos mostraban los casos de drogodependencia
comportamientos reminis- y depresin quedan, a veces,
centes de depresin con mayor fuera de control: la depresin
frecuencia que los no drogados inducida por drogas aumenta-
tras ser sometidos a estrs so- ra la probabilidad de abusos
cial por intervencin de un ra- posteriores, del mismo modo
tn agresivo e intimidante. Los que una depresin natural.
ratones drogados se volvieron Andrea Anderson

AGOTAMIENTO
Medio dormido
Privadas de descanso, ciertas partes del cerebro se duermen por su cuenta

H a estado levantado hasta tan tarde que siente que existen partes dormidas en su
cerebro? No se preocupe. En Nature del 28 de abril de 2011 se informa de ratas a
las que se mantuvo en vigilia ms de lo habitual mediante juguetes irresistibles. Se
midi con electrodos diminutos la actividad cerebral de estos roedores. Los animales
permanecieron activos y la mayora de sus neuronas se excitaban de forma ms errtica
de lo que suelen hacerlo en estado de vigilia. Por otra parte, pequeos grupos de neuronas
empezaron a dormirse, pues tras un silencio elctrico, se produca una activacin en sin-
crona. Ratas que haban sido entrenadas en ciertas destrezas para hacerse con alimento
fueron perdiendo esa habilidad conforme se dorman y se desconectaban algunas de las
neuronas ubicadas en regiones vinculadas al aprendizaje. Es posible que este fenmeno
explique, al menos en parte, la prdida de destreza y de atencin que se observa en las
personas faltas de sueo.
Andrea Anderson
CORBIS

MENTE Y CEREBRO 56 / 2012 9


Neuronas para calcular
La palabra matemticas provoca incomodidad y ganas de huir en algunas personas.
Quiz si supieran que poseen un sentido innato para los nmeros cambiaran de actitud

ANDREAS NIEDER

RESUMEN

Don innato
para el clculo

1 Animales y personas
presentan una sensi-
bilidad numrica innata
para las operaciones de
clculo bsicas gracias a
unas neuronas especiali-
U na, dos... Muchas. Cuando se trata de con-
tar, a los indios pirah las palabras se les
agotan con suma rapidez. Esta tribu del Ama-
Parece que contar con precisin no forma
parte de las capacidades innatas de los hu-
manos; debemos aprender esa habilidad (en
zadas del prosencfalo y zonas brasileo carece en su vocabulario de ocasiones, con mucho esfuerzo). No obstante,
del lbulo parietal pos- trminos para designar nmeros ms all del quizs alegrar saber a las personas menos
terior. dos. En 2004, el psiclogo Peter Gordon, de la dadas a las matemticas que los fundamentos
Universidad de Columbia en Nueva York, ob- del procesamiento mental ms rudimentario

2 La capacidad de
calcular con precisin
se basa en un sistema de
serv que los integrantes de esa aislada tribu
que habita los bosques tropicales amaznicos
solo realizan estimaciones [vase El lenguaje
para las cantidades forma parte de la gentica
humana. Incluso algunos animales poseen tal
capacidad. Una manada de leonas que oye el ru-
estimaciones primigenio de los pirah, por A. Lessmllmann; M ENTE Y gir distante de congneres hostiles debe decidir
que ha ido evolucio- CEREBRO, n.o 19]. Otros pueblos indgenas tam- si vale la pena defender su territorio. En esos
nando. poco son excesivamente precisos con las cuen- momentos el tamao del grupo amenazante
tas. En 2004, el lingista Pierre Pica, del Centro resulta decisivo, dado que, por lo general, la

3 Al carecer de smbo-
los asociados a los
nmeros, los animales
Nacional de Investigacin Cientca de Pars,
descubri que el pueblo muduruk, tambin de
Brasil, usaba una serie numrica que alcanzaba
manada ms numerosa se impone. En 1994,
la etloga Karen McComb, de la Universidad
de Sussex, observ en el Parque Nacional de
solo pueden ejecutar esti- solo hasta el cinco. Pese a mostrarse capaces de Serengueti que los felinos salvajes eran capaces
maciones aproximadas. evaluar grandes cantidades, la aritmtica exac- de estimar el nmero de intrusos a los que se
ta era ajena a su cultura. enfrentaban.

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GEHIRN & GEIST / EMDE-GRAFIK

CUANTIFICAR POR NATURALEZA


En el cerebro humano existe un talento
bsico programado para el manejo
de cantidades y nmeros.

Los animales capaces de evaluar las cantida- m que los animales podan diferenciar entre
des con acierto poseen una ventaja para la su- cantidades sin necesidad de otros parmetros
pervivencia. Por este motivo no sorprende que, complementarios. Mas dnde reside en el ce-
junto a mamferos como los leones, los insectos, rebro el sentido numrico?
los peces, los anbios y las aves posean una base Los primeros indicios acerca de qu parte
de clculo numrico. No obstante, estudiar di- del encfalo humano es responsable de la ca-
cha habilidad animal en estado salvaje se antoja pacidad numrica los aportaron observaciones
complicado, ya que en esa situacin se alteran, en pacientes con alteraciones de contabilidad
adems de la cantidad, otras caractersticas del y clculo. Ya en 1919 el mdico Salomon Hens-
estmulo. Para un humano y para un len, cua- chen (1847-1930) observ que personas con de-
tro rugidos duran ms que dos, pero no sabemos terminados daos cerebrales carecan de sen-
con certeza si los leones se rigen por la cantidad tido numrico. Denomin dicha perturbacin
de sonidos o por su duracin. acalculia (proveniente del griego a, nada y
del latn calculare, calcular). Segn el tipo
Antiguas conexiones numricas y gravedad de la lesin, los pacientes muestran
En el entorno controlado de un laboratorio pue- sntomas muy diversos. Algunos solo pueden
de averiguarse con mayor facilidad y precisin contar hasta cuatro; cifras mayores les resultan
la relacin que los animales mantienen con los de difcil manejo. Otros muestran problemas en
nmeros. As lo demostr el zologo alemn las restas y en las comparativas numricas; otros
Otto Koehler, quien entre 1930 y 1940 conr- ms son incapaces de multiplicar. A menudo la

MENTE Y CEREBRO 56 / 2012 11


zona daada se halla entre el lbulo parietal y el importancia de las cantidades, los nmeros y las
temporal. Un prosencfalo lesionado es tambin operaciones de clculo. La discalculia, as como
foco potencial de prdida de las habilidades de la acalculia, comprende efectos muy especcos
clculo. que afectan a tipos de operaciones numricas
Las alteraciones numricas y de clculo no concretas. Por ello, los neurocientcos sospe-
solo aparecen cuando fallan determinadas re- chan que la causa de esas anomalas reside en
giones de la corteza cerebral. Cerca de un 5 por la segmentacin de elementos aislados de las
ciento de la poblacin padece desde la infancia redes neuronales.
problemas para el aprendizaje de operaciones Junto a mi equipo de la Universidad de Tu-
matemticas. La discalculia (del griego dis, binga investigu en 2006 lo que ocurre cuan-
mal), del mismo modo que las dicultades de do se cuenta y se calcula. Para ello medimos la
lectura y de ortografa, supone una desventaja actividad de neuronas concretas en el cerebro
en el colegio y en la vida laboral. Los afectados, de macacos rhesus mientras respondan ejerci-
que en circunstancias normales se muestran in- cios en los que deban estimar cantidades. Los
teligentes como el resto compaeros, muestran animales observaban en una pantalla de orde-
muchas dicultades para entender y procesar la nador un nmero determinado de puntos que
desaparecan al poco rato. Despus apareca un
nuevo patrn que contena la misma cantidad
LECCIN DE MATEMTICAS de puntos o bien otra distinta. Los monos reci-
As aprende un mono rhesus a distinguir cantidades: se proyecta una imagen en una ban una recompensa cuando reconocan que la
pantalla de ordenador con una determinada cantidad de puntos (a). Transcurridos unos segunda cantidad era equivalente a la primera:
segundos, la imagen se desvanece (b). Inmediatamente despus se proyecta un nuevo signicaba que eran capaces de estimar la can-
patrn que puede contener o no la misma cantidad de puntos (c; d). A n de obte- tidad de puntos presente en el primer patrn
ner una recompensa, el animal debe responder en caso de que la segunda cantidad y memorizarla hasta que apareca el segundo
se corresponda con la primera. Si reacciona ante una cantidad diferente, el animal se ejemplo y comparar uno con otro. Qu ocurre
queda sin el suculento premio. mientras tanto en el cerebro?

a b

Reconocimiento de la cantidad Memorizacin de la cantidad

c d
GEHIRN & GEIST / BUSKE-GRAFIK

Cantidad distinta: no reaccionar Nmero igual: apretar el botn

12 MENTE Y CEREBRO 56 / 2012


REAS CEREBRALES PARA LA ARITMTICA
En el cerebro de los macacos rhesus existen neuronas
que solo reaccionan cuando los animales memorizan un
nmero en particular. Tales neuronas se hallan en un rea
del prosencfalo (zona amarilla a la derecha), as como en
CORTESA DEL AUTOR

el surco intraparietal (pequea zona a la izquierda).

En la corteza prefrontal, la parte anterior del de cuatro que nueve de diez, aunque en ambos
prosencfalo, as como en el surco intraparie- casos la distancia numrica sea de uno.
tal, en el lbulo parietal, encontramos neuronas El efecto de la distancia y de la magnitud se
que respondan en masa tan pronto como los produce en los humanos tambin a nivel de
animales registraban cantidades. Una obser- smbolos numricos, aunque de una forma ms
vacin ms detallada del cerebro revelaba un atenuada. Acaso se basa nuestro aprendizaje
hallazgo sorprendente. Las clulas nerviosas matemtico en el sistema de estimaciones primi-
reaccionaban a distintas velocidades de descarga genio? Si la respuesta es armativa, entonces los
segn la cantidad que el macaco recordaba en cerebros de monos y personas deberan procesar
ese momento. Haba neuronas que respondan de igual modo las informaciones numricas.
con mayor intensidad ante cuatro puntos pero
muy dbilmente ante tres y cinco, y prctica- Compleja bsqueda de pruebas
mente nada ante dos y seis. Esas neuronas se Dado que no es posible medir la actividad de
hallaban al parecer programadas para una can- clulas nerviosas individuales sin ms, utili-
tidad preferente. De hecho, para cada una de las zamos una tcnica que provee informaciones
cantidades presentadas descubrimos neuronas
especializadas.
De todos modos, las neuronas nunca codi- NEURONAS CON NMEROS PREFERIDOS
caban las cantidades de manera totalmente es- Las clulas nerviosas de los lbulos frontal y parietal del cerebro de los primates se
pecca, tambin respondan a las cantidades hallan programadas para tener sensibilidad especca ante determinados nmeros.
inmediatamente posteriores y anteriores. Por Algunas responden con mayor intensidad cuando el primate memoriza una imagen con
tanto, todo apunta a que los animales solo rea- dos puntos (lnea roja), mientras que otras neuronas preeren el seis (azul). Sin em-
lizaban estimaciones aproximadas, es decir, no bargo, la codicacin llevada a cabo por esas neuronas no es del todo especca, pues
eran capaces de contar en el sentido estricto de tambin se activan ligeramente cuando se presentan cantidades contiguas.
la palabra. Tal privilegio se reserva a los huma-
nos, la nica especie que maneja las cifras y los
conceptos lingsticos asociados a ellas.
El solapamiento de la actividad neuronal en
el procesamiento de cantidades contiguas es
Actividad en porcentaje (comparada

probablemente el motivo de que resulte senci- 100


con la tasa de descarga mxima)

llo a animales y personas distinguir cantidades


distanciadas entre s. Ese efecto de la distancia 80
hace que sea ms complicado diferenciar nueve
elementos frente a diez que nueve frente a tres. 60
Por otra parte, en nuestro experimento las
neuronas que mostraban una preferencia por 40
las cantidades mayores se activaban ms ante
GEHIRN & GEIST, SEGN EL AUTOR

nmeros prximos que aquellas clulas nervio- 20


sas que codicaban pequeas cantidades. Ello
podra explicar el efecto numrico de las mag- 0
nitudes segn el cual las cantidades pequeas 1 2 3 4 5 6 7 8 9 10

pueden diferenciarse mejor que las grandes. Cantidad de puntos


Resulta ms sencillo distinguir tres elementos

MENTE Y CEREBRO 56 / 2012 13


Regla 1: Reacciona cuando es menor que Neurona 1

Neurona 2

BIBLIOGRAFA
COMPLEMENTARIA Regla 2: Reacciona cuando es mayor que Neurona 1

CORTICAL AREAS DIFFEREN-


TIALLY INVOLVED IN MULTIPLI-
CATION AND SUBTRACTION: Neurona 2

CORTESA DEL AUTOR


A FUNCTIONAL MAGNETIC
RESONANCE IMAGING STUDY
AND CORRELATION WITH A
CASE OF SELECTIVE ACALCU-
LIA. K. M. Lee en Annals of
Neurolgy, vol. 48, pgs. 657- ORDENAR CON CLARIDAD
661, 2000. Algunas neuronas del prosencfalo del macaco rhesus son capaces de realizar operaciones de clculo sen-
cillas. Unas (neurona 1, arriba) reaccionan con especial intensidad cuando los animales deben apretar un
TEMPORAL AND SPATIAL ENU- botn si la cantidad de puntos es menor que la de referencia (1). Si, por el contrario, su respuesta debe
MERATION PROCESSES IN THE basarse en la regla mayor que (2), se activan ms otras neuronas (neurona 2, abajo).
PRIMATE PARIETAL CORTEX.
A. Nieder et al. en Science,
vol. 313, pgs. 1431-1435, sobre la actividad de los procesos neuronales En 2009, nuestro equipo demostr, gracias a
2006. de manera indirecta: la imagen por resonancia la IRMf, que las proporciones y los quebrados
magntica funcional (IRMf). Dicho mtodo no tambin se procesan en dichas reas. Desde
NOTATION-INDEPENDENT mide la descarga elctrica de las clulas ner- la perspectiva del diseo neuroanatmico se
REPRESENTATION OF FRAC- viosas en s, sino el consumo de oxgeno del corresponden con las zonas de sensibilidad
TIONS IN THE HUMAN PARIE- tejido. La IRMf registra de forma agrupada la numrica del cerebro de los monos. Tales reas
TAL CORTEX. S. N. Jacob actividad de varios millones de neuronas y sus se han desarrollado a partir de una estructura
y A. Nieder en Journal respectivas conexiones, por lo que solo ofrece comn originaria, por lo que reciben el nombre
of Neuroscience, vol. 29, una localizacin aproximada de las reas del de reas homlogas.
pgs. 4652-4657, 2009. encfalo que participan en una determinada Presumiblemente, estas zonas cerebrales ser-
funcin cerebral. van en el pasado para el manejo de las cantida-
REPRESENTATION OF NUMBER En la actualidad existen numerosos estudios des y se desarrollaron a lo largo de la evolucin
IN THE BRAIN. A. Nieder basados en neuroimagen y relacionados con de los humanos para representar nmeros de
y S. Dehaene en Annual pruebas de ejercicios numricos de todo tipo. manera precisa. De hecho, el lenguaje resulta
Review of Neuroscience, En el ao 2004, Stanislas Dehaene, del Centro imprescindible, ya que solo si se cuenta con
vol. 32, pgs. 185-208, Neurospin de Pars, compar los hallazgos de smbolos se puede calcular con exactitud. El
2009. los experimentos que se haban llevado a cabo psiclogo cognitivo Justin Halberda y sus co-
en ese mbito hasta entonces, incluidos los su- laboradores de la Universidad Johns Hopkins,
BASIC MATHEMATICAL RULES yos propios. El trabajo arroj a la luz un modelo en Baltimore, demostraron en 2008 que nues-
ARE ENCODED BY PRIMATE coherente y constante. No importa si estimamos tro preciso sistema de clculo no funciona de
PREFRONTAL CORTEX NEU- cantidades, observamos nmeros de manera manera autnoma: necesita de los procesos
RONS. S. Bongard y A. Nie- consciente o inconsciente, o si gestionamos los de estimacin. Para su experimento selecciona-
der en Proceedings of the smbolos numricos o los trminos verbales ron a escolares capaces de contar con especial
National Academy of Scien- asociados; en todos los casos se mantiene una precisin: estos resolvan mejor los ejercicios
ces, vol. 107, pgs. 2277- constante: siempre se activan reas del lbu- de matemticas que otros nios menos dota-
2282, 2010. lo parietal posterior y de la parte anterior del dos para la estimacin de cantidades. Antes de
prosencfalo. la prueba, todos los probandos obtuvieron re-

14 MENTE Y CEREBRO 56 / 2012


sultados cognitivos equivalentes en los test de apretar un botn cuando el segundo patrn con-
inteligencia y lenguaje. tena mayor cantidad de puntos que la primera
En numerosas situaciones de la vida cotidiana imagen. Si respondan de forma incorrecta, no
tomamos decisiones basndonos en reglas de obtenan recompensa. En el caso de la regla me-
clculo sencillas, al igual que las leonas cuando nor que deban reaccionar ante cantidades ms
escuchan el rugido de la manada amenazante pequeas. Dado que el nmero de referencia as
y actan en consecuencia. En funcin de si su como el principio de cantidad que deban aplicar
grupo es ms o menos numeroso que el con- variaban, los animales deban permanecer con-
trario deciden atacar o retirarse. Los animales centrados. Mientras comparaban los patrones
toman decisiones basndose en los criterios de puntos que aparecan de forma consecutiva
mayor que o menor que. Dichas conclusio- en pantalla, se les meda la actividad neuronal.
nes no solo revisten importancia para el com- Observamos neuronas de la corteza prefrontal
portamiento en la toma de decisiones, sino que que respondan de forma diferenciada: algunas
fundamentan la capacidad de ejecutar operacio- se activaban solo cuando los animales seguan
nes matemticas. Por ese motivo, los colegiales la regla mayor que; otras exclusivamente al
aprenden en un inicio actividades de lgica aplicar la regla menor que.
(como la comparativa de tamaos) antes de de- En conclusin, el cerebro de los primates
dicarse a ejercicios matemticos. posee neuronas especializadas en reglas de
clculo simples, las cuales se hallan en el pro-
Mayor o menor? sencfalo, el mximo centro de control cogniti-
En 2010, nuestro equipo demostr cmo las c- vo que nos permite desarrollar razonamientos
lulas cerebrales son capaces de procesar dichas lgicos. Por otra parte, los hallazgos sobre el
reglas bsicas. Para ello entrenamos a macacos sentido numrico contribuyen al conocimiento
rhesus para que supieran comparar cantidades de las bases neurobiolgicas del pensamiento
segn determinadas reglas. Los animales deban abstracto.
observar en un monitor una cantidad de pun-
tos que, tras una pequea pausa, cambiaba. Los Andreas NiederGURTQHGUQTFGUKQNQICCPKOCNGPGN
monos tenan que aplicar la regla mayor que y +PUVKVWVQFG0GWTQDKQNQICFGNC7PKXGTUKFCFFG6WDKPIC

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MENTE Y CEREBRO 56 / 2012 15


En otro idioma
Memorizar el vocabulario y estudiar la gramtica de una lengua extranjera implica
con frecuencia un esfuerzo agotador, en especial durante la adultez. Qu sucede en el cerebro
cuando aprendemos un idioma forneo?

ISABELL WARTENBURGER

P ablo, de cinco aos, encuentra que los coches


son cool. Sus padres se preguntan de dnde
ha sacado de pronto esa expresin inglesa, aun-
ya que no estn claras las bases biolgicas del
perodo en cuestin. Pese a tales discrepancias,
s parece indiscutible que la adquisicin tempra-
que una cosa saben con certeza: su hijo absorbe na de un idioma conduce, por lo general, a un
como una esponja todas las palabras que le sue- rendimiento lingstico ms elevado.
nan interesantes, ya sean del idioma materno, ya
provengan de una lengua extranjera. Error sorprendente
Los nios pequeos repiten palabras nuevas y Qu sucede en el cerebro de una persona bi-
aplican reglas gramaticales novedosas sin gran linge? Procesan las mismas reas cerebrales
esfuerzo. En cambio, cuando un adulto quiere distintos idiomas o se presentan estos ltimos
aprender un idioma, salta a la vista cuan arraiga- en regiones separadas?
do se encuentra el propio sistema lingstico. Del Mediante la electroencefalografa (EEG) se re-
mismo modo, resulta sorprendente que una per- gistran, a travs de electrodos, las corrientes ce-
sona sea capaz de aprender dos o ms idiomas, rebrales en la supercie craneal de los probandos.
aunque para ello deba esforzarse. Cmo se las Ante palabras o frases inesperadas, su encfalo,
apaa el cerebro para manejar distintas lenguas en un espacio de tiempo muy corto, reacciona con
sin mezclarlas constantemente? Por qu quienes potenciales relacionados con eventos (PRE). As,
SERIE poseen facilidad para los idiomas se expresan en 400 milisegundos despus de un error semn-
PSICONEUROLOGA las distintas lenguas sin mayor problema? tico (Me gusta el caf con leche y calcetines),
DEL HABLA En el planeta conviven entre 6000 y 7000 la curva de la EEG se desva de modo negativo;
Parte 1: idiomas; alrededor de una de cada dos perso- componente que se conoce como N400. Un error
Lengua y pensamiento nas es capaz de comunicarse en dos o ms len- sintctico (La blusa se tienes que planchar) di-
Enero 2012 guas. Quien ha crecido en una familia con los buja, por el contrario, una curva positiva, una
dos progenitores de habla materna diferente P600. La comparacin de PRE ante estmulos en
Parte 2:
cuenta con muchos nmeros para convertirse la lengua materna y PRE en respuesta a estmulos
Entender la gramtica
en un bilinge simultneo, en otras palabras, en una segunda o tercera lengua permite conocer
Marzo 2012
para expresarse con uidez en ambos idiomas. las reacciones cerebrales.
Parte 3: En los aos sesenta, el lingista Eric Lenneberg En 1996, Christine Weber-Fox y Helen Neville,
El camino de las palabras (1921-1975) destac la importancia que desempe- de la Universidad de Oregn en Eugene, emplea-
Mayo 2012 aba la edad a la hora de aprender una lengua. ron neuroimgenes de EEG para investigar el
Parte 4: Durante la infancia existe una fase crtica o sen- comportamiento del cerebro en personas bi-
Lenguaje gurado e irona sitiva para la adquisicin del lenguaje, opinaba. linges. Para ello contactaron con voluntarios
Julio 2012 Informes sobre nios salvajes, entre ellos el caso chinos adultos, quienes se establecieron con sus
famoso de Kaspar Hauser, parecen apoyar dicha familias en Estados Unidos entre los 0 y los 16
Parte 5: hiptesis. Hauser creci aislado, sin ningn tipo aos, por lo que aprendieron el ingls como se-
Lenguas extranjeras de estmulo lingstico. Ms tarde, ya apartado gunda lengua. Al comparar su reaccin cerebral
Septiembre 2012 de su aislamiento, mostr grandes dicultades ante frases errneas en ambos idiomas, conr-
Parte 6: para aprender la sintaxis (construccin de fra- maron un fenmeno asombroso: ante incorrec-
Robots parlantes? ses). Sin embargo, en la actualidad no pocos in- ciones sintcticas en lengua inglesa su cerebro
Noviembre 2012 vestigadores ponen en duda que exista un pe- reaccionaba de distinto modo que si perciban
rodo crtico para el aprendizaje de las lenguas, errores sintcticos en chino, su lengua materna;

16 MENTE Y CEREBRO 56 / 2012


ES CORRECTO?
Algunos estudiantes se
pelean con la gramtica
inglesa.

ISTOCKPHOTO / HASLOO (profesora); FOTOLIA / FABER VISUM (pgina anterior)


incluso cuando haban aprendido ingls a partir el contrario, las respuestas automticas de los
de los tres aos. En denitiva, las personas que PRE que presentaban los voluntarios japoneses RESUMEN
con tres aos adquieren una lengua extranjera ante errores gramaticales aparecan ms tarde,
La gramtica marca
procesan en la adultez esa segunda lengua de eran muy distintas o, simplemente, no apare-
la diferencia
manera distinta que la materna. can, si se comparaban con las reacciones de los
Sin embargo, segn sealaba el mismo estu-
dio, la diferencia no resultaba tan notoria en el
caso de los errores semnticos. En concreto, la
nativos alemanes. Tambin se registraban dife-
rencias de procesamiento cuando la segunda
lengua se haba aprendido tarde (cuanto mejor
1 El cerebro procesa de
distinta manera un
idioma extranjero apren-
desemejanza se apreciaba a partir de los diez se domina la lengua extranjera, ms se minimi- dido en edad adulta que
aos, resultado que, segn las investigadoras, in- zan las diferencias en las EEG). la lengua materna.
dica que, en especial, el procesamiento de la sin- Tambin la tomografa por resonancia mag-
taxis depende del momento en que se adquiere
el lenguaje. En conclusin, si comparamos un
idioma adquirido desde la ms temprana edad
ntica funcional (TRMf) permite observar la ac-
tividad del cerebro. En vez de medir el potencial
elctrico de la unin de clulas nerviosas, como
2 La diferencia se ma-
niesta, sobre todo,
en la gramtica. El proce-
con uno aprendido posteriormente, observamos sucede en la EEG, registra el cambio de corriente samiento de signicado
que el cerebro funciona de distinto modo ante sangunea en el encfalo. Aunque el mtodo de palabras, en cambio,
la infraccin de las reglas sintcticas. resulta menos rpido, ofrece una resolucin resulta similar en ambos
En 2001, Anja Hahne y Angela Friederici, del tridimensional mayor que la EGG. A travs de idiomas.
Instituto Max Planck de Neurociencia y Ciencia TRMf puede investigarse la o las reas cerebrales
Cognitiva de Leipzig, obtuvieron conclusiones
parecidas, esta vez con probandos japoneses que
haban aprendido alemn despus de la puber-
involucradas en una tarea concreta.
El grupo liderado por Joy Hirsch, del Centro
Oncolgico Memorial Sloan-Kettering de Nueva
3 Diversos modelos neu-
rolingsticos explican
la diferencia entre sintaxis
tad. Dichos sujetos mostraban ante incorreccio- York, llev a cabo en 1997 uno de los primeros y semntica; sin embargo,
nes semnticas los mismos componentes tpicos estudios del lenguaje con TRMf. Los voluntarios, no tienen en cuenta todos
N400 que se daban en el caso de los hablantes ingleses que haban aprendido francs de adul- los aspectos siolgicos
alemanes. El procesamiento del signicado, por tos, deban construir frases en ambos idiomas del cerebro que se dan en
tanto, pareca relativamente independiente de la mientras yacan en el tomgrafo. Se vio que dis- el multilingismo.
edad en la que haban adquirido el lenguaje. Por tintas reas del lbulo frontal se activaban en el

MENTE Y CEREBRO 56 / 2012 17


CORTESA DE INA BORNKESSEL-SCHLESEWSKY Y MATTHIAS SCHLESEWSKY
ALERTA DE ERROR
Las palabras sin sentido en una La blusa se
N400 planch ayer
frase aparecen en el electroen-
cefalograma como desviacin Me gusta el caf La blusa se tienes

Tensin (microvoltios)
10 3

Tensin (microvoltios)
con leche y... que planchar
(izquierda). De manera parecida
reacciona el cerebro ante los
errores gramaticales (derecha),
5
solo que la desviacin es inver- ... calcetines
sa. (Por razones de convencin,
... azcar 3
los cambios de tensin negati-
0 200 600 1000
vos se representan en el eje Y 0 400 800
Tiempo (milisegundos)
hacia arriba.) Tiempo (milisegundos)
P600

cerebro de dichos bilinges tardos. En cambio, Christophe Pallier, del Instituto Nacional de la
en los sujetos que haban aprendido el ingls y Salud y la Investigacin Mdica de Orsay, y sus
el francs ya de pequeos, las reas cerebrales se colaboradores. Para ello contaron con probandos
activaban casi al mismo tiempo; incluso en gran coreanos que haban olvidado casi por completo
parte se solapaban. Por otro lado, exista una de- su lengua materna al ser adoptados entre los tres
pendencia en el rendimiento de los probandos: y los ocho aos por familias francesas. Las medi-
cuanto mejor dominaban la lengua extranjera, ciones de TRMf sealaron que los sujetos procesa-
menores eran las diferencias en la actividad ban la segunda lengua (el francs) de igual forma
cerebral. En breve, el cerebro distingua menos que una persona nativa. Esta, por lo tanto, haba
entre una lengua y la otra. remplazado a la primera lengua.
Sin embargo, la diferencia en la actividad ce- Los estudios con TRMf indican que existe una
rebral de los bilinges tardos no desaparece por red neuronal conjunta, o como mnimo muy
completo. Como muestran las mediciones de solapada, que procesa los diversos idiomas. La
las EEG en el procesamiento sintctico de la se- fuerza de activacin de esa red depende del nivel
gunda lengua, la TRMf refleja tambin que la de rendimiento, las exigencias de las tareas y la
edad en la que se aprendi el idioma inuye. De edad de adquisicin. Ese ltimo factor desem-
hecho, en sujetos que estudiaron una lengua ex- pea una funcin especialmente importante en
tranjera de mayores aparece un incremento de el procesamiento de la gramtica.
la actividad, sobre todo en las regiones frontales Ahora bien, de dnde proviene la diferencia
de la mitad cerebral izquierda, si se compara con entre el procesamiento sintctico y el semntico
la primera lengua o con los probandos bilinges que aparece de modo sistemtico en las EEG y en
tempranos; incluso si los sujetos dominan la las TRMf? En 2001, Michael Ullman, de la Univer-
lengua extranjera casi a la perfeccin. Cuando sidad Georgetown en Washington, intent dar
se aprende un idioma a edades ms tardas, el con la explicacin. Segn su modelo declarativo-
cerebro procesa las reglas de construccin de procedimental, dos sistemas, el del aprendizaje
frases de modo distinto; tambin requiere ms y el de la memoria, se hallan involucrados en la
recursos que si, por el contrario, se aprende la competencia lingstica. Por una parte, el sistema
lengua en las primeras etapas de la vida. declarativo comprende conocimientos que se ad-
quieren de manera explcita (Pars es la capital de
FOTOLIA / FERNANDO BAROZZA

Mayor atencin Francia). Ullman presume que el signicado de


En el procesamiento del signicado, la relacin las palabras se almacena justo en esa memoria, la
entre edad de adquisicin y activacin cerebral declarativa. Por otro lado, el sistema procedimen-
no aparece tan estrecha, al menos cuando los su- tal procesa el conocimiento aprendido de modo
jetos han alcanzado un nivel alto de rendimiento implcito, en otras palabras, sobre reglas o proce-
lingstico. Sin embargo, los principios son los sos (montar en bicicleta o construir una frase).
mismos: quien no domina una lengua debe es- Ambos sistemas se basan en redes cerebrales
POR DUPLICADO forzarse ms, requiere una actividad cerebral distintas. Segn Ullman, el sistema explcito-
Aun sin demasiados conoci- mayor y ms atencin y control. declarativo trabaja de modo ms intenso cuando
mientos de lenguas extranjeras, El cerebro es capaz de procesar una lengua un idioma se aprende tardamente: las rutinas
el signicado de esta seal de extranjera como si fuera la materna bajo con- implcitas no se hallan a disposicin del cerebro
trco se comprende. diciones concretas, segn descubrieron en 2003 sin ms, como s suceda en el idioma materno.

18 MENTE Y CEREBRO 56 / 2012


Por ello, el individuo recurre a los conocimien-
tos de su primera lengua e intenta, a travs del Distintos niveles de bilingismo
sistema declarativo, detectar reglas sintcticas
que le sean de utilidad. De esa manera, al ad- Los individuos bilinges tempranos o simultneos nacen, conviven y crecen
quirir una lengua a temprana edad se obtienen por lo general con dos idiomas. Los bilinges sucesivos, en cambio, aprenden
conocimientos gramaticales a travs del sistema la segunda lengua una poco ms tarde, a partir del tercer ao de vida y en
procedimental, que se sita en las reas cerebra- la guardera. Por su parte, los bilinges tardos se embarcan en una segunda
les frontales, mientras que el aprendizaje tardo lengua ya en la escuela. El modo en que se adquiere un idioma extranjero
de una segunda lengua se apoya en el sistema inuye: no es lo mismo aprenderlo como un juego, en un entorno multilinge
explcito-declarativo, en las reas cerebrales o de manera ms formal (un curso de idiomas con un espeso libro de texto).
temporales. Ello explica que los bilinges tardos Los individuos bilinges equilibrados conocen ambos idiomas casi a la per-
recurran con mayor frecuencia a la memoria de- feccin. Pero la mayora de las personas debern enfrentarse a problemas de
clarativa para acceder a la gramtica de la lengua comprensin en la lengua extranjera y, probablemente, cometern errores
extranjera que las personas nativas. al hablar; se trata de los bilinges dominantes: sujetos con un rendimiento
Dicho modelo pronostica, pues, una marca- lingstico mayor en su primera lengua que en la segunda.
da inuencia de la edad en el aprendizaje de la
sintaxis de una segunda lengua ms que en la
de su semntica. De ese modo, los sujetos que
aprenden diferentes lenguas a distintas edades modelo explica, de este modo, la inuencia que
deberan obtener resultados similares en las tienen el nivel de rendimiento, la frecuencia del
tareas semntico-lxicas. Por el contrario, sus uso y las alteraciones en el procesamiento de
reacciones neuronales ante problemas sintc- ms de un idioma. Sin embargo, no dene qu
ticos complejos deberan manifestarse distin- reas cerebrales representan las funciones lin-
tas. Aunque los experimentos muestran una gsticas ni cmo se forma el umbral a travs
fuerza de activacin diferente, la localizacin de los mecanismos cerebrales.
de los correspondientes patrones de actividad
en las regiones cerebrales procedimentales o, Casos imprevisibles
en su caso, declarativas solo se han conrmado Los ejemplos de pacientes afsicos bilinges pa-
hasta ahora en parte. recen relativizar los hallazgos mediante TRMf. BIBLIOGRAFA
Desde la psicolingstica se intenta explicar Si el tomgrafo mostraba que las activaciones COMPLEMENTARIA
la representacin cognitiva de dos idiomas. El relativas al lenguaje se solapaban, los informes
neurolingista Michel Paradis, de la Universidad de los pacientes indican que la alteracin selec- NEUROLINGUISTIC THEORY OF
McGill, ide a partir de las alteraciones del habla tiva completa solo es posible en un idioma. Por BILINGUALISM. M. Paradis.
en pacientes bilinges su modelo de umbral de tanto, las lenguas o, como mnimo el acceso a John Benjamins, msterdam,
activacin. Dicho modelo establece un umbral ellas, se encuentran representadas por separado 2004.
para cada idioma, de manera que determina la en el cerebro.
facilidad con la que el cerebro accede a sus estruc- Los casos clnicos proporcionan, adems, otro HOW NATIVE-LIKE IS NON-NA-
turas bsicas. Cuanto ms alto es el umbral, ms fenmeno cuando menos curioso en relacin a TIVE LANGUAGE PROCESSING?
rpido aparecen los problemas en la bsqueda de la organizacin del cerebro: hasta hoy resulta im- H. Clahsen y C. Felser en
palabras. El nivel del umbral depende, entre otros posible predecir a qu idioma afectar un ictus Trends in Cognitive Science,
factores, de la asiduidad y la frecuencia con la que cerebral ni qu dimensiones presentar la afasia vol. 10, pgs. 564-570,
nos comunicamos en ese idioma. Ello explica por en las personas bilinges. No siempre se pierde la 2006.
qu algunas personas se comunican, temporal- segunda lengua, tambin puede quedar daada
mente, peor en su idioma materno cuando llevan la primera, dominante y de uso ms habitual. Ni LANGUAGE AND BRAIN. A. D.
largo tiempo en el extranjero. la edad de adquisicin, ni el nivel de rendimiento Friederici e I. Wartenburger
Una suposicin importante en el modelo lingstico, ni el tipo ni la dimensin del accidente en Wiley Interdisciplinary
de Paradis es que el umbral puede aumentar cerebrovascular proporcionan indicios de cmo Reviews: Cognitive Science,
en caso de una lesin cerebral. Numerosos pa- se desarrolla una afasia en personas bilinges. En vol. 1, pgs. 150-159, 2010.
cientes bilinges que han padecido un acciden- n, otra muestra de la compleja organizacin y
te cerebrovascular presentan alteraciones del reorganizacin del cerebro humano, rgano que, PSYCHOLINGUISTIK. AKADEMIE
habla (afasia), por lo que solo pueden acceder poco a poco, empezamos a comprender. STUDIENBCHER - SPRACHWIS-
a uno de sus dos idiomas, es decir, no pueden SENSCHAFT. Dirigido por
comunicarse en ambas lenguas. Segn Paradis, Isabell Wartenburger es psicloga y profesora de la B. Hhle. Akademie Verlag,
el trastorno aumenta el umbral de uno de los Fundacin de Neurocognicin del Lenguaje y Neurolin- Berln, 2010.
idiomas, fenmeno que diculta el acceso. El gstica en la Universidad de Potsdam.

MENTE Y CEREBRO 56 / 2012 19


Nueva medicina
para la psique
Uno de los retos de la psiquiatra es personalizar al mximo el diagnstico
y el tratamiento de los trastornos mentales. Las particularidades biolgicas y genticas
de los pacientes sirven de gua

CHRISTIAN WOLF

I ndividualidad se escribe en nuestra sociedad


actual con letra mayscula. Mas existe un
importante campo en el que nos dejamos cor-
lucrados en lograr ese propsito es el psiquiatra
y qumico Florian Holsboer, director del Institu-
to Max Planck de Psiquiatra de Mnich. Con
tar todos por el mismo patrn: la enfermedad. ayuda de pruebas genticas y de biomarcadores
Utilizamos medicamentos estandarizados con queremos delimitar subgrupos de pacientes cu-
la pretensin de que resulten tiles para cual- yos trastornos tengan su origen en mecanismos
quier persona, objetivo que no siempre se logra. patognicos similares, explica este experto en
Ningn individuo es igual a otro, principio par- depresiones. Holsboer pronostica que los espe-
RESUMEN ticularmente cierto en los trastornos mentales. cialistas en biomedicina desarrollarn nuevas
Incluso cuando las alteraciones psquicas que sustancias o combinaciones de medicamentos
Un paciente,
maniestan distintos pacientes se asemejan y ya conocidos que resulten cada vez ms espec-
una cura
son catalogadas bajo el mismo diagnstico, su cos para las personas con depresin.

1 La medicina persona-
lizada busca adecuar
el diagnstico y el trata-
origen puede ser totalmente diferente.
El 99,9 por ciento de la informacin gentica
de dos personas es idntica. Sin embargo, el 0,1
Entre los psiquiatras est claro que no existe
una depresin. Dos pacientes pueden presen-
tar sntomas clnicos similares, pero las causas
miento al paciente. En por ciento restante, que supuestamente repre- pueden ser completamente diferentes, arma
psiquiatra se investigan senta mnimas desviaciones individuales, infor- Holsboer. Segn comenta, no es casualidad que,
patrones especcos de la ma sobre si el organismo responder o no a un con frecuencia, una persona responda mejor que
actividad cerebral, el me- tratamiento mdico. La medicina personaliza- otra a un medicamento A, y que ese otro afec-
tabolismo y el genoma. da intenta sacar provecho de ello. Su ambicioso tado s reaccione a un frmaco B. Qu medi-
objetivo consiste en establecer diagnsticos y camentos se utilizan, durante cunto tiempo y

2 Se espera que facto-


res neurosiolgicos
o bioqumicos ayuden a
tratamientos diferenciados para cada grupo de
pacientes.
En la investigacin oncolgica se han conse-
con qu dosis son cuestiones que quedan, por el
momento, relegadas a la intuicin del terapeuta.

denir subtipos de depre- guido ya algunos xitos en ese sentido. El tras- Receta del xito: desconocida
sin y de esquizofrenia, tuzomab (Herceptin, por su nombre comercial), Pese a que se conocen las propiedades y los me-
con el n de conseguir un una sustancia indicada para el tratamiento del canismos de actuacin de numerosos antidepre-
tratamiento ms dirigido. cncer de mama, se emplea solo en aquellas sivos, sigue sin saberse por qu funcionan en un
pacientes cuyas clulas fabrican en exceso una paciente y fracasan en otro. Un clsico antide-

3 Los crticos creen


que las interacciones
entre genes, cerebro y
determinada protena, fenmeno que se com-
prueba a travs de un sencillo experimento. El
frmaco en cuestin ejerce su efecto nicamen-
presivo, el inhibidor selectivo de la recaptacin
de la serotonina (ISRS), acta aumentando la
disponibilidad del neurotransmisor serotoni-
ambiente son demasiado te en ese subgrupo de mujeres. na en el cerebro al cabo de una hora de que se
complejas para estable- Sera posible conseguir similares diferencia- haya tomado. En esas circunstancias, la seroto-
cer pronsticos mdicos ciones en los trastornos psquicos? En los lti- nina tambin conocida con el sobrenombre
claros. mos aos, la investigacin psiquitrica ha dado de hormona de la felicidad se encuentra en
algunos pasos en esa direccin. Uno de los invo- altas concentraciones en las sinapsis (puntos de

20 MENTE Y CEREBRO 56 / 2012


A LA MEDIDA DEL PACIENTE
No existe una depresin nica;
cada persona necesita un tra-
tamiento a su medida.
GEHIRN & GEIST / MANFRED ZENTSCH

Es rentable
un producto
contacto entre neuronas). Sin embargo, la ma- causante de la enfermedad, requisito que hoy individualizado?
yora de los sujetos informan de una mejora por hoy apenas se puede abordar. El desarrollo de un nuevo
de los sntomas despus de semanas o meses En la bsqueda de posibles biomarcadores, frmaco resulta muy caro.
de empezar el tratamiento; incluso hasta un 60 es decir, de datos bioqumicos demostrables a La mayor parte del presupuesto
por ciento seala que no nota ningn efecto. travs de pruebas de laboratorio y tiles para di- se invierte en estudios clnicos
A la vista de los discretos resultados, algunos ferenciar grupos de pacientes, Holsboer se centra necesarios para demostrar
expertos se cuestionan hasta qu punto los efec- en el sistema neurobiolgico del estrs humano. una ecacia y una tolerancia
tos clnicamente demostrados dependen de la Ya en los aos ochenta del siglo XX, demostr jun- que justiquen el lanzamiento
escasa recaptacin del neurotransmisor en el to a sus colaboradores que la hormona liberadora del frmaco al mercado. Si se
cerebro. Es probable que ese factor bioqumico de corticotropina (HLC, una hormona que res- desarrolla un medicamento
ejerza en algunos afectados un peso menor del ponde al estrs) desempea una funcin impor- nico de aplicacin inespecca
que pueda tener en otros. tante. Dicha hormona se une a unos receptores y se pone a prueba en un grupo
El diagnstico de los trastornos psquicos se especcos situados en la membrana neuronal, heterogneo de pacientes se
basa hasta ahora nicamente en los sntomas donde pone en marcha una reaccin en cadena requiere ensayarlo en un gran
externos que maniestan los pacientes o en la que contribuye a las manifestaciones corporales nmero de enfermos. Por el
informacin que ellos mismos aportan. Con ello, del estrs, entre ellas la aceleracin del pulso y contrario, productos farmacu-
los sujetos reciben medicamentos que mejoran la sudoracin. ticos dirigidos a un subgrupo
los trastornos del sueo, los estados de ansiedad En muchos pacientes con depresin, aunque concreto de pacientes pue-
o la falta de estmulos, mas no actan sobre la no en todos, el nivel de HLC aumenta durante den desarrollarse a un coste
autntica raz de su malestar. Holsboer apunta: un tiempo prolongado. De esa manera, el eje mucho menor. Sin embargo, la
No puede valorarse a partir de un caso concreto hormonal del estrs (eje hipotlamo-hiposa- aplicacin de los medicamentos
si un frmaco acta sobre la causa del trastor- rio-corticosuprarrenal) se halla hiperactivo en personalizados es mucho ms
no. Para ello habra que conocer el mecanismo un subgrupo de los afectados. reducida.

MENTE Y CEREBRO 56 / 2012 21


Claves en la Basndose en dichas caractersticas, inves- con depresin que haban sido tratados con
investigacin tigadores del Instituto Max Planck de Mnich un bloqueante de los receptores de HLC-1. En
de la medicina desarrollaron una prueba individual del estrs: el laboratorio del sueo, se estudiaron los EEG
personalizada el test Dex-HLC. Los participantes reciben una de dichos probandos antes del tratamiento, al
inyeccin de dexametasona, hormona sinttica cabo de una semana de haberlo comenzado y
1. Modelos animales
del estrs que remeda las propiedades de la ver- al nal del mismo.
Los investigadores estudian la
sin natural, el cortisol. Si bien ello disminuye El sueo profundo, es decir, las ondas elc-
importancia de las diferencias
la produccin de cortisol en las personas sa- tricas cerebrales lentas, aument a lo largo del
individuales en el desarrollo de
nas, en muchos afectados de depresin el nivel tiempo. Por el contrario, las fases REM del sueo,
medicamentos basndose, sobre
de dicha hormona natural permanece elevado. que en los pacientes con trastorno depresivo se
todo, en modelos animales.
Cuando se les inyecta HLC, los valores experi- maniestan al principio hiperactivas, fueron
El equipo de Florian Holsboer
mentan un notable ascenso, lo que indica que el disminuyendo. Cuanto ms decrecan los epi-
cre una variedad de ratn que,
eje hormonal del estrs queda fuera de control. sodios de sueo profundo, menores eran los
en virtud de una alteracin ge-
En denitiva, el resultado del test Dex-HLC per- marcadores de la depresin.
ntica, carece de un receptor de
mite identicar subgrupos de pacientes. Holsboer e Ising estudiaron en 2010, mediante
la hormona del estrs HLC.
En 2007, el equipo de Marcus Ising, tambin una revisin de los datos de los EEG del sueo,
Por ello, estos roedores no sien-
del Instituto Max Planck de Mnich, estudi pa- la aplicacin prctica de dichos hallazgos. Los
ten miedo. Un bloqueo articial
cientes depresivos que, de acuerdo con una pri- pacientes que presentaron mayores anomalas
del receptor de HLC podra
mera prueba, manifestaban una hiperactividad en la fase REM del sueo antes de empezar la
ayudar a pacientes con una de-
del eje hormonal del estrs si se les comparaba medicacin respondieron mejor al tratamiento
presin en la que aparece una
con un grupo de personas sanas. Unas semanas con bloqueantes de los receptores de la HLC. En
concentracin elevada de dicha
despus y tras un tratamiento con antidepresi- otras palabras, la alteracin de la fase REM del
hormona.
vos se registr en un segundo test que los valo- sueo contribuye a identicar en qu sujetos el
res hormonales de algunos de los probandos con tratamiento con los bloqueantes resultar ms
depresin se haban normalizado. Dicho grupo exitoso.
FOTOLIA / MICHAL ROZEWSKI

de pacientes responda, otras semanas ms tar- Junto a caractersticas especcas del elec-
de, mejor al tratamiento medicamentoso. troencefalograma, los investigadores indaga-
Si el sistema hormonal del estrs sigue hipe- ron marcadores genticos. Determinados genes
ractivo, el pronstico es desfavorable, apunta contienen la programacin de la sntesis de pro-
Holsboer. Y agrega: Basndonos en los biomar- tenas responsables de la actividad de las hor-
cadores podemos predecir hasta cierto punto el monas del estrs. En 2004, Elisabeth Binder, del
resultado del tratamiento de un paciente. Se- Instituto Max Planck de Psiquiatra de Mnich,
2. Anlisis
gn el investigador, procedimientos de este tipo y sus colaboradores se centraron en algunos de
del genoma humano
permitirn saber en un futuro qu individuos esos genes. Encontraron variaciones genticas
Un problema de la medicina
pueden sacar ms provecho de un tratamiento que originaban mnimas aunque decisivas di-
personalizada es la compleja
concreto. ferencias. En los polimorfismos de un nico
interaccin entre la herencia y el
nucletido (SNP, por sus siglas en ingls) se dan
ambiente. Los cerca de 22.000
Alteracin del sueo REM alteraciones mnimas en la secuencia de bases
genes que se hallan en las
La actividad elctrica cerebral permite asimis- del genoma, las cuales se distinguen en un lugar
clulas del organismo codican
mo descubrir indicios importantes respecto a exacto.
la sntesis de ms de un milln
un trastorno, aseguran los investigadores del En unos 450 probandos con depresin y en
de protenas. Por otra parte,
laboratorio del sueo del Instituto Max Planck ms de 300 personas sanas como grupo de con-
ese proceso es dinmico (puede
de Mnich. Numerosas personas con depresin trol, los investigadores estudiaron una serie de
activarse y desactivarse) y sufre
maniestan una actividad cerebral particular- genes en su bsqueda de SNP relacionados con
modicaciones por inuencia
mente intensa en la fase REM (del ingls rapid el procesamiento del eje hormonal del estrs.
de factores ambientales. Ahora
eye movement, movimiento rpido de los ojos). Entre otros fenmenos, analizaron la relacin
se investigan los detalles de esa
Al mismo tiempo, las ondas cerebrales lentas que pudiera existir entre variantes genticas
maquinaria celular.
registradas en el electroencefalograma (EEG), y la respuesta a diversos antidepresivos. Cada
que reejan el sueo profundo, se presentan semana, los sujetos informaban sobre la grave-
FOTOLIA / SEBASTIAN KAULITZKI

con menor frecuencia. Tambin los ratones que dad subjetiva de los sntomas; tambin se les
producen un exceso de HLC muestran la fase de tomaban muestras de sangre.
ensueos alterada. En el resultado nal, les llam la atencin un
En 2004, un equipo del Instituto para el Es- SNP del FKBP5, gen que procesa la sntesis de una
tudio de la Depresin de Mnich dirigido por protena que inuye en la sensibilidad del recep-
Katja Held investig un grupo de pacientes tor del cortisol y, con ello, en la sensibilidad del

22 MENTE Y CEREBRO 56 / 2012


sistema de estrs del organismo. Segn conclu-
yeron, es posible que estos pacientes respondan
mejor al tratamiento con antidepresivos.

Atravesar la barrera hematoenceflica


Para que los medicamentos desarrollen su efec-
to, deben llegar al cerebro. Con el n de alcanzar
esa meta requieren atravesar la barrera hema-
toenceflica, la cual separa el tejido cerebral de
los vasos sanguneos con la nalidad de proteger
al encfalo de agentes patgenos y sustancias
extraas al organismo. En 2008, un equipo di-
rigido por Manfred Uhr, del mismo instituto,
identic el gen ABC1 que codica una protena

GEHIRN & GEIST / MANFRED ZENTSCH


de transporte la cual funciona como una bomba
expelente que, probablemente, aleja del cerebro
numerosos principios activos de los antidepre-
sivos.
En los humanos, ese factor hereditario se pre-
senta con variantes. Los investigadores exami-
naron los polimorsmos de un nico nucletido
de dicho gen en pacientes con depresin. Tam- ellos destaca la terapia cognitivo-conductual. ASISTENCIA URGENTE
bin estudiaron qu relacin exista entre cada Tambin aqu se constata que para alrededor PARA TODOS
variante y el xito teraputico. Dividieron a los la mitad de los pacientes, el tratamiento surte La medicina personalizada
sujetos en varios grupos: los participantes de poco o ningn efecto. Greg Siegle, de la Univer- pretende disponer de un arsenal
uno de ellos tomaron citalopram o venlafaxina, sidad de Pittsburgh, explica: Los psiquiatras y teraputico adecuado para cada
frmacos antidepresivos captados por la pro- los psiclogos prescriben las terapias que fun- afectado.
tena de transporte; los otros fueron tratados cionan en la mayora de las personas, no las que
con mirtazapina, medicamento que atraviesa posiblemente seran mejor para cada individuo
la barrera hematoenceflica. concreto. Este mdico busca biomarcadores que
En los que siguieron un tratamiento con permitan pronosticar el xito teraputico en pa-
citalopram o venlafaxina aor la diversidad cientes con trastorno depresivo.
gentica: los que posean un determinado SNP Un objetivo de la terapia cognitivo-conduc-
respondan mejor al tratamiento que aquellos tual consiste en fortalecer el control consciente
que no posean ese marcador gentico. Los de las emociones, de manera que, a grandes ras-
probandos con una variedad del gen ABC1 que gos, el paciente aprende a darle menos vueltas a
debilita la funcin bombeadora de la protena su problema. En 2006, Siegle y sus colaboradores
de transporte codificada registraron un ma- investigaron mediante tomografa por resonan- Se ha superado
yor benecio del tratamiento. Ahora se estn cia magntica funcional (TRMf) diversas regio- la tendencia
investigando dichos resultados en grupos de nes cerebrales de pacientes deprimidos y de a encasillar?
pacientes previamente identicados mediante personas sanas. Bajo el escner, los voluntarios En la bsqueda de problemas
test genticos. deban pulsar un botn con el que indicaban qu individuales, la psiquiatra
Segn Holsboer, identicar en cada caso el impresin, agradable o desagradable, les produ- personalizada pone en tela de
genotipo correspondiente podra ayudar a to- can determinadas palabras con un signicado juicio antiguos cuadros clnicos:
mar una decisin importante. Si al cabo de emocional positivo, negativo o neutro. la diferenciacin entre la esqui-
dos o tres semanas un paciente no responde a Se compararon los valores de depresin an- zofrenia y el trastorno bipolar,
la dosis habitual de un determinado preparado tes y despus de doce semanas de tratamiento por ejemplo. Investigaciones ge-
y presenta un genotipo que diculta el acceso cognitivo-conductual. En general, los pacientes nticas han demostrado que los
de ese preparado al cerebro, deber aumentarse respondieron bien a la psicoterapia que se les pacientes manaco-depresivos
la dosis, indica. Si, por el contrario, existe una aplic. Con todo, llam la atencin que la activi- y los psicticos comparten una
variante gentica favorable pero el paciente no dad cerebral medida en la prueba de las palabras serie de variantes genticas casi
experimenta ninguna mejora con la medica- permita predecir con bastante exactitud el xi- idnticas [vase El rbol ge-
cin, habr que cambiar de frmaco. to teraputico. El tratamiento mostr mejores nealgico de las enfermedades
Junto a los psicofrmacos, existen otros mto- resultados en aquellos individuos en los que mentales, por Jochen Paulus;
dos teraputicos para tratar la depresin. Entre ante conceptos de contenido negativo la reac- MENTE Y CEREBRO, n.o 44].

MENTE Y CEREBRO 56 / 2012 23


ISTOCKPHOTO / LUIS CARLOS TORRES
cin de la amgdala aumentaba al tiempo que trol de sus sentimientos. Segn Siegle, los suje-
disminua la actividad de la corteza cingulada. tos que responden bien a una terapia cognitivo-
conductual presentan una dilatacin menor en
Mantener bloqueadas las emociones sus pupilas cuando realizan un test emocional.
La actividad de la amgdala, centro neuronal Se trata de una seal de que existe una mejora
del miedo, se halla controlada, entre otros, por en la regulacin de los sentimientos, lo que, a su
la corteza cingulada. Segn Siegle y sus colabo- vez, reeja un incremento de la actividad de la
radores, una terapia conductista resultaba til corteza prefrontal, en donde se localiza el control
3. Tcnicas en los pacientes que previamente carecan de central de las emociones.
de neuroimagen la capacidad de mantener a raya sus emociones, Pese a todo, se requieren ms estudios que
La neurociencia alberga espe-
capacidad que refuerza una terapia cognitivo- conrmen los numerosos indicios de la relacin
ranzas de conocer las particula-
conductual. entre los marcadores biolgicos o genticos y la
ridades de los pacientes con un
Si nuevos estudios con un nmero mayor de respuesta a la terapia. De cualquier modo, en
trastorno psquico basndose en
participantes conrman tales resultados, ser la investigacin de las depresiones, la medicina
patrones de actividad cerebral.
posible que llegue un da en que los patrones personalizada parece ir por buen camino. Los
Estos se obtienen, entre otras
de actividad cerebral ayuden a decidir si un resultados son ms discretos en otro trastorno
tcnicas, mediante tomogra-
paciente concreto necesita una terapia cogni- que afecta a un buen porcentaje de la poblacin:
fa por resonancia magntica
tivo-conductual u otra forma de tratamiento. la esquizofrenia. Las bases de esta patologa se
funcional. Dicha exploracin
De cualquier modo, Siegle insiste en que hoy dibujan ms heterogneas que en el caso del
permite revelar con una seguri-
por hoy resulta todava muy laborioso y caro trastorno depresivo, ya que los afectados pueden
dad notable un debilitamiento
determinar ese tipo de patrones de actividad padecer sntomas positivos (alucinaciones acs-
del control emocional. En un fu-
cerebral mediante tcnicas de neuroimagen, por ticas, entre otros) y negativos (trastornos impul-
turo, los datos neurosiolgicos
lo que es poco probable que se introduzcan en la sivos o problemas de memoria, por ejemplo).
debern permitir un mayor xito
prctica clnica en un futuro prximo.
teraputico. No obstante, nunca
Esas posturas relativizadoras alimentan la Neurotransmisores mal regulados
podrn sustituir a la informacin
opinin de los escpticos, quienes ponen en Los neurolpticos suponen una parte importante
subjetiva del paciente.
tela de juicio la utilidad de los biomarcadores del tratamiento de la esquizofrenia. Pero tam-
para el tratamiento de trastornos psiquitricos. bin la respuesta a dichos medicamentos resulta
En opinin de George Browman, especialista en muy diversa, ya sea por su ecacia, ya por los
salud pblica de la Universidad de la Columbia posibles efectos secundarios. Hasta en un 40 por
Britnica en Vancouver, las interrelaciones en- ciento de los pacientes, la medicacin se halla
ISTOCKPHOTO / ANDREI TCHERNOV

tre genes, cerebro y entorno resultan demasiado muy lejos de producir efectos beneciosos.
complejas como para que, basndose en la pura Segn el estado actual de nuestros conoci-
investigacin biomdica, pueda deducirse la e- mientos, en la esquizofrenia existe una mala
cacia de nuevas terapias. Browman considera regulacin de neurotransmisores como la do-
que el concepto de medicina personalizada es pamina y la serotonina. Los medicamentos
difuso ya que no se trata de un enfoque ni- habituales actan favoreciendo un equilibrio
co e individual para los pacientes, sino de una de neurotransmisores. Sin embargo, sus efectos
4. Protemica expresin en boga para estimular la investiga- sobre cada uno de ellos resultan muy variables.
y metabolmica cin de procedimientos teraputicos. Solo con Los neurolpticos pueden inuir sobre un gran
El anlisis de las protenas y de pruebas genticas y medicamentos no pueden nmero de receptores de las neuronas. Adems,
las sustancias metablicas del dominarse trastornos multifacticos de la psi- de unos individuos a otros existen variantes ge-
organismo pueden proporcionar que, caso de la depresin o la esquizofrenia. nticas que codican esos receptores.
informacin sobre los procesos Siegle, por el contrario, sostiene que los cl- En una revisin de 2011, Mara Arranz y Ja-
bioqumicos que en l suceden. nicos deben valorar qu pruebas y tratamien- net Munro, del Colegio Universitario King de
Tras la secuenciacin del tos consideran ms apropiados en un enfermo Londres, arman que no sorprende que tales
genoma humano, cientcos de concreto: no debe prescribirse al azar una deter- reacciones sean imprevisibles. Arranz centra su
todo el mundo se esfuerzan en minada terapia. En 2011, su equipo examin si investigacin en el gen 5HTT, que codica un
catalogar el arsenal de protenas una mirada profunda en los ojos del paciente transportador de la serotonina. Este ltimo lleva
y otras sustancias biolgicamen- pudiera resultar ya de por s beneciosa. las molculas del neurotransmisor liberadas al
te activas. Los mltiples efectos Cuando se somete a una persona con de- espacio sinptico entre las neuronas de nuevo
mutuos de unas con otras as presin a un estmulo emocional, por trmino a la clula emisora, de manera que reduce su
como sus posibles efectos sobre medio sus pupilas se dilatan ms que las de los radio de accin.
la psique humana siguen sin individuos sanos. Es probable que ello se deba a En 2010, Arranz y sus colaboradores estudia-
conocerse. un efecto secundario del debilitamiento del con- ron 150 pacientes despus del primer episodio

24 MENTE Y CEREBRO 56 / 2012


Los clnicos deben pensar ms en qu pruebas y terapias
resultan mejor para un enfermo concreto en lugar de prescribir
BIBLIOGRAFA
al azar un tratamiento COMPLEMENTARIA
Greg Siegle, mdico de la Universidad de Pittsburgh
COMBINED DEXAMETHASONE/
CORTICOTROPIN RELEASING
psictico. Para ello recogieron y analizaron datos adems de otros colaboradores, estudiaron las HORMONE TEST PREDICTS
de pacientes que haban sido tratados con un variaciones genticas tiles para predecir la apa- TREATMENT RESPONSE IN MA-
neurolptico durante seis semanas. Segn ob- ricin de esos efectos secundarios no deseables. JOR DEPRESSION: A POTENTIAL
servaron, la disposicin gentica de los sujetos Para ello llevaron a cabo el seguimiento de ms BIOMARKER? M. Ising et al.
desempe cierta funcin en el xito terapu- de 700 pacientes con esquizofrenia a lo largo en Biological Psychiatry, vol.
tico: aquellos que posean las variantes larga y de 18 meses. 62, pgs. 47-54, 2007.
corta del gen que codica el transportador de la
serotonina respondan mejor al frmaco en lo Genes y efectos secundarios POLYMORPHISMUS IN THE
que respecta a los sntomas negativos, de ma- Los mdicos toparon con un SNP del gen ZN- DRUG TRANSPORTER GENE
nera que conseguan por trmino medio una F202V, que, entre otras funciones, codica un ABCB1 PREDICT ANTIDEPRES-
clara mejora. El principio activo olanzapina, que factor hereditario relacionado con la enferme- SANT TREATMENT RESPONSE IN
acta sobre todo en el sistema serotonnico del dad de Pelizae-Merzbacher, sndrome que se ca- DEPRESSION. M. Uhr et al. en
cerebro, pareci especialmente benecioso. racteriza por unos movimientos incontrolados. Neuron, vol. 57, pgs. 203-
No obstante, Arranz constata que el hecho La probabilidad de que un medicamento desen- 209, 2008.
de prestar atencin desde un inicio solo a genes cadene en los sujetos con esquizofrenia ese tipo
determinados conlleva ciertos problemas. El es- de movimientos depende de la presencia de una STRESS HORMONE REGULA-
tado actual de los conocimientos presenta lagu- variante de dicho gen. TION: BIOLOGICAL ROLE AND
nas: resulta difcil identicar los genes idneos. En 2011 desarrollaron dos estudios ms a par- TRANSLATION INTO THERAPY.
En denitiva, las investigaciones psicogen- tir de los datos obtenidos en el anterior trabajo F. Holsboer y M. Ising en
ticas no han encontrado todava marcadores longitudinal. En esta ocasin quisieron inves- Annual Review of Psycho-
ables que permitan predecir la respuesta a los tigar cmo variaciones genticas individuales logy, vol. 61, pgs. 81-109,
neurolpticos. Las pruebas ahora disponibles inuyen en la ecacia de diversos neurolpticos 2010.
resultan poco tiles en la prctica clnica. sobre los sntomas de la enfermedad y los d-
Arranz y Munro consideran ms promete- cits cognitivos de los pacientes. TOWARD UNDERSTANDING GE-
dores los estudios de amplias asociaciones de Encontraron un SNP del gen ANKS1B que, NETIC RISK FOR DIFFERENTIAL
genes, es decir, los que no se centran en un gen segn su grado de expresin, condicionaba los ANTIPSYCHOTIC RESPONSE IN
concreto. Sin embargo, tales trabajos escasean; diferentes efectos de la olanzapina y la quetia- INDIVIDUALS WITH SCHIZO-
adems, muchos carecen del nmero de parti- pina. Segn McClay: El hallazgo del ANKS1B es PHRENIA. M. J. Arranz y J. C.
cipantes necesario. Con todo, bajo este tipo de hasta ahora el ms prometedor. Sin embargo, Munro en Clinical Pharmaco-
estudios guran los de los genetistas Edwin van dicho gen por s mismo no es codicante, en logy, vol. 4, pgs. 389-405,
den Oord y Joseph McClay, ambos de la Universi- otras palabras, no contiene informacin para 2011.
dad de la Commonwealth de Richmond. McClay sintetizar una protena concreta. Por ello, toda-
comprime su trabajo cientco en una pregunta: va se desconoce su funcin fundamental. El GENOME-WIDE PHARMACO-
Cualquier antipsictico es efectivo solo en un mecanismo bsico solo podr saberse cuando GENOMIC ANALYSIS OF
grupo de pacientes. Por qu?. Posiblemente, se conozcan ms secuencias. RESPONSE TO TREATMENT WITH
piensa, cuadros clnicos muy similares subya- En general, los factores genticos encontrados ANTIPSYCHOTICS. J. McCay et
cen a distintas formas de esquizofrenia. El pro- hasta ahora demuestran solo un discreto efecto al. en Molecular Psychiatry,
blema: Un psiquiatra puede requerir varias reforzador. En opinin de McClay, la principal vol. 16, pgs. 76-85, 2011.
semanas hasta llegar a la conclusin de que un tarea para el futuro consiste en identicar las
determinado tratamiento no resulta til. Es actuaciones de multitud de esos genes, con la REMISSION PROGNOSIS FOR
lgico que durante todo ese tiempo el paciente esperanza de que un da se identiquen factores COGNITIVE THERAPY FOR
sufra una gran angustia. que condicionen la respuesta a los neurolpticos. RECURRENT DEPRESSION
Este cientco busca marcadores genticos Si se conocieran con exactitud esos factores, USING THE PUPIL: UTILITY
que informen sobre las oportunidades y riesgos podra determinarse la medicacin ms adecua- AND NEURAL CORRELATES.
individuales de la administracin de un neu- da para cada caso. Los investigadores tienen ante G. J. Siegle et al. en Bio-
rolptico. Una y otra vez los pacientes deben s un largo camino por recorrer. logical Psychiatry, vol. 69,
afrontar el tratamiento de trastornos motores. pgs. 726-733, 2011.
En un estudio de 2010, Van den Oord y McClay, Christian WolfGUNUQHQ[RGTKQFKUVCEKGPVEQ

MENTE Y CEREBRO 56 / 2012 25


ENTREVISTA

Los trastornos psquicos


son enfermedades cerebrales
Llegar un da en que las caractersticas neurobiolgicas permitirn tratar depresiones,
fobias y dems trastornos psquicos a la medida de cada paciente. Florian Holsboer, director
del Instituto Max Planck de Psiquiatra de Mnich y uno de los impulsores de la medicina
personalizada, se muestra convencido de ello

ENTREVISTA REALIZADA POR STEVE AYAN

E l Instituto Max Planck de Psiquiatra


est ubicado en un barrio residencial
en el norte del casco urbano de Mnich.
quemado por el trabajo o de trastornos
depresivos, incluso entre personas famo-
sas y exitosas. La sociedad afronta estos
estriba en que dos pacientes pueden pre-
sentar sntomas y resultados similares en
las escalas psicomtricas; no obstante, los
Comprende un complejo de blancos edi- problemas con mayor frecuencia que mecanismos que originan la enfermedad
cios austeros a la sombra de una elevada hace diez aos. La gente sabe que una pueden ser completamente diferentes en
construccin conocida bajo el nombre de depresin puede afectar a cualquiera, in- cada caso.
Emil Kraepelin (1856-1926), fundador de la cluso a individuos con xito profesional:
psiquiatra moderna. Unos cien largos empresarios, polticos, deportistas. Ralf En su opinin, son todas las enferme-
aos despus de los trabajos pioneros de Rangnick, el que fuera entrenador del se- dades psquicas al mismo tiempo enfer-
Kraepelin, trabajan afanados en este lu- gundo equipo de ftbol alemn, arm medades del cerebro?
gar numerosos grupos de investigacin en su da: Tengo un problema: no puedo Claro que s. En esencia, se trata siempre
internacionales. Su objetivo es impulsar ms. En otros tiempos, nadie se habra de un desequilibrio bioqumico en las c-
una nueva psiquiatra. atrevido a decir una cosa semejante. Esa lulas cerebrales. La causa orgnica de las
El director de las instalaciones es Flo- franqueza contribuye al aumento de los enfermedades psquicas fue ya aceptada
rian Holsboer, un mdico y qumico in- casos patolgicos registrados. Estudios en la antigedad. La teora galnica de los
teresado en promover el enfoque neuro- epidemiolgicos conrman que entre un humores dice exactamente eso. Luego, en
biolgico de los trastornos mentales. De diez y un doce por ciento de la poblacin la edad moderna, promovida por Ren
hecho, en Alemania se le considera uno padece una depresin grave al menos una Descartes, se introdujo una separacin
de los principales representantes de la vez en su vida. En todo caso, no existe nin- entre el cuerpo y el alma, lo cual tuvo con-
medicina personalizada. Cumplir esta gn criterio objetivo. Ningn resultado de secuencias fatales para la investigacin.
nueva visin teraputica las expectativas laboratorio permite justicar de forma Por fortuna hoy, gracias a las tcnicas mo-
que numerosos investigadores depositan inequvoca esa armacin. dernas, nos encontramos en condiciones
en ella? de superar esa separacin.
Qu consecuencias tiene la ausencia
Profesor Holsboer, segn estadsticas re- de marcadores denitivos? No supone una visin demasiado uni-
cientes, la salud psquica de los alemanes es El diagnstico se basa solo en informes lateral atribuir los trastornos psquicos
cada vez peor. Las bajas laborales y las jubi- verbales. Debido a que las mujeres ha- exclusivamente a una alteracin del me-
laciones anticipadas por depresin o fobia blan con ms facilidad que los hombres tabolismo cerebral?
van en aumento desde hace unos aos. A de problemas y asuntos personales, ellas No, sobre todo si se pretende curarlos.
qu es debido? aparecen con mayor frecuencia en las es- Naturalmente, el sufrimiento individual
En general, hoy se presta ms atencin tadsticas relacionadas con la depresin. del paciente debe encuadrarse en las cir-
que antes a los problemas psquicos. Los Sin embargo, cuanto ms graves son los cunstancias vitales del momento. Estas,
medios de comunicacin informan cada sntomas, tanto ms se aproximan las a su vez, inuyen en la forma en que se
vez ms de casos del sndrome de estar cifras de ambos sexos. Otro problema presenta la enfermedad y en las ayudas
concretas que requieren, por ejemplo, por
Dos pacientes con depresin pueden presentar parte de la familia o del ambiente laboral.
Sin embargo, el autntico problema radica
los mismos sntomas, mas los mecanismos que causan en los procesos cerebrales. En ellos ha de
su trastorno pueden ser diferentes centrarse el tratamiento.

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Los diagnsticos que aparecen en los manuales
(CIE-10, DSM-IV) se originan en las mesas de
conferencias, no en el laboratorio

CORTESA DEL INSTITUTO MAX PLANCK DE PSIQUIATRA / ANTJE MEINEN


Qu signica ello para nuestra com- Sin embargo, tampoco los efectos de los
prensin del trastorno mental? frmacos prescritos por los psiquiatras se
Toda enfermedad compleja es el resultado dirigen exactamente a un objetivo, no?
de la conuencia de la gentica y factores Se dirigen al sntoma de la depresin. Desde
ambientales que, por otro lado, ya se ree- el punto de vista farmacolgico actan de
ja en el seno materno a travs de marcado- forma muy inespecca sobre el equilibrio
res epigenticos. El complejo intercambio de neurotransmisores en el cerebro. Es lo
entre gentica y ambiente se encuentra mismo que ocurre con el internista que no
en constante movimiento. La mxima conoce la causa exacta de la enfermedad y,
de Herclito panta rhei (todo uye), lo en consecuencia, prescribe un antibitico
expresa maravillosamente. Hoy sabemos de amplio espectro.
que los genes no actan de forma aislada
y que su activacin depende de manera Cmo ser la psiquiatra del futuro,
decisiva de factores externos. digamos, dentro de veinte o treinta aos? FLORIAN HOLSBOER
Mediante pruebas genticas y biomarca- Q Naci en 1945 en Mnich.
Entonces lo nico que puede conside- dores podremos realizar una especie de Q Estudi qumica y medicina en la Universi-
rarse en la vida de una persona es el aqu fotografa bioqumica instantnea. Con dad Ludwig Maximilian de Mnich.
y ahora? ella podramos denir subgrupos de pa- Q Desde 1989 es director del Instituto Max
Exacto. No basta con encontrar factores cientes y reconocer los colectivos de ries- Planck de Psiquiatra en Mnich.
hereditarios aislados asociados a un ries- go antes de que ocurran trastornos clni- Q En 2010 fund la compaa biotcnica
go de depresin. Llevamos con nosotros camente relevantes. Por ejemplo, antes de HolsboerMaschmeyer-NeuroChemie GmbH.
una gran cantidad de variantes genticas que los enfermos de prkinson presenten
totalmente irrelevantes desde el punto alteraciones motoras en algunas reas ce-
de vista biolgico. Nuestro organismo no rebrales, deben haberse perdido el 80 por Los diagnsticos ociales se originan en
es nico de una vez por todas, sino que ciento de las neuronas. En la depresin las mesas de conferencias, no en el labo-
constantemente est cambiando a nivel ocurre algo parecido. Ya en la dcada de ratorio. Mientras no se integren los resul-
molecular. Un paciente que hace diez los ochenta del siglo XX demostramos tados conseguidos por las neurociencias,
aos super una depresin gracias a un que el trastorno del sistema del estrs no deposito grandes esperanzas en esos
determinado medicamento, tal vez hoy, precede a una depresin clnicamente cambios.
ante una recada, el mismo frmaco no le maniesta. Hemos de pasar de una me-
produzca ningn efecto. En ese caso, lo dicina reparadora a una de prevencin. En su tiempo, Emil Kraepelin parta de
nico que ayuda, por ahora, es ir proban- dos cuadros clnicos psiquitricos, hoy
do tratamientos. Debemos cambiar esa No se disparar el coste del sistema existen cientos. Podr disponerse en al-
situacin. Pronto conoceremos factores sanitario si se prescriben medicamentos gn momento de perles individuales sin
diferenciadores individuales que nos per- antes de que se maniesten limitaciones recurrir a estos cajones de sastre?
mitan valorar qu probabilidad tiene un en los pacientes? En tiempos de Kraepelin fue un gran
paciente de responder a un medicamento El desarrollo de un medicamento puede avance poner orden en el campo de los
concreto. Muchas alteraciones genticas ya suponer fcilmente varios cientos de mi- trastornos psquicos. Solo el futuro deci-
nos estn indicando el camino para dar llones de euros. Alrededor de un 85 por dir si podremos renunciar por completo
con estructuras celulares tiles desde el ciento se destina a ensayos clnicos. Para a ello. En todo caso, la investigacin debe
punto de vista farmacolgico. demostrar los efectos de frmacos inespe- centrarse en el diagnstico.
ccos se necesita un nmero muy eleva-
El tratamiento medicamentoso es una do de pacientes. Por el contrario, los costes
parte. Qu hay de la psicoterapia? para ensayos con medicamentos dirigidos
Incluso un enfoque como la terapia a un grupo de pacientes muy concreto su- BIBLIOGRAFA COMPLEMENTARIA
cognitivo-conductista acta de manera ponen solo una pequea fraccin.
muy inespecca. Cumple una funcin BIOLOGIE FR DIE SEELE. MEIN WEG ZUR
de soporte. En todo caso, no es aceptable Es necesario un cambio fundamental PERSONALISIERTE MEDIZIN. F. Holsboer.
el tratamiento de una depresin grave sin de los diagnsticos que figuran en los C. H. Beck, Mnich, 2009.
psicofrmacos. grandes manuales CIE-10 y DSM-IV?

MENTE Y CEREBRO 56 / 2012 27


TODAS LAS ILUSTRACIONES DE ESTE ARTCULO: NEUFFER-DESIGN

Revisin de las
psicopatologas
El manual diagnstico de la Asociacin Americana de Psiquiatra constituye la referencia mundial
de los trastornos mentales. Su quinta versin aparecer en 2013. Y ya suscita controversias

JOCHEN PAULUS

28 MENTE Y CEREBRO 56 / 2012


H aba una vez un trastorno que se llamaba
melancola. Algunos tambin la cono-
can bajo el nombre de depresin endgena,
cin de los trastornos mentales inuye sobre
la Clasicacin Internacional de Enfermedades
(CIE) de la Organizacin Mundial, igualmente
DE CATEGORA A DIMENSIN
Segn se prev, el nuevo ma-
nual no clasicar los trastornos
pues sostenan que una persona desarrollaba vlida en Espaa. mentales por categoras; se ba-
tal afeccin sin motivo aparente, al contrario Antes de que la melancola fuese desterrada sar en un sistema dimensional,
que en el caso de una depresin normal, la cual del catlogo de enfermedades mentales, los psi- es decir, tendr en cuenta la
se desencadenaba debido a factores externos. quiatras pasaron aos discutindolo. Finalmente gravedad de los sntomas para
William James (1842-1910), uno de los pione- se impuso la opinin de aquellos que solo vean su diagnstico.
ros de la psicologa moderna, mantena que la en la melancola una sutil variante de la depre-
melancola era una tortura para el alma, com- sin, difcil de diferenciar de sus otras formas de
pletamente desconocida para la vida sana. La manifestarse. Por esa razn protesta una frac-
enfermedad se caracterizaba, al parecer, por cin de expertos, encabezados por el profesor de
sentimientos de culpabilidad y desesperanza, psiquiatra Gordon Parker, de la Universidad
as como por un miedo intenso y dominante de Gales del Sur: Sostenemos que la melanco-
ante una ruina inminente. la constituye un ente unitario, identicable y
Desde 1980 no existe la melancola. La terce- especialmente tratable que merece su lugar en
ra edicin del Manual diagnstico y estadstico el DSM-5 como sndrome afectivo.
de los trastornos mentales (abreviado DSM por El DSM-5 es la nueva edicin del manual de
sus siglas en ingls) unic ambas formas de los trastornos mentales, cuya aparicin est pre-
depresin consideradas hasta esa fecha. El ma- vista para mayo de 2013. Todos aquellos profe-
nual diagnstico estadounidense DSM consti- sionales que deseen ver reconocido un problema
tuye una especie de canon internacional para psicolgico o, a la inversa, que quieran que de-
psiquiatras y psiclogos. De hecho, su clasica- terminado trastorno mental desaparezca de la

MENTE Y CEREBRO 56 / 2012 29


clasicacin, intentan en estos momentos dejar esfuerzos de los cientcos, declara Hyman. Lo
RESUMEN constancia de ello en el DSM-5. En este sentido, que queda de todo ello es un tenue llamamiento
el argumento ms destacado de los defensores a los equipos que trabajan en el DSM-5 para que
Nuevo catlogo,
de la repesca de la melancola es que su supre- tengan en cuenta, junto a otros aspectos, facto-
nuevos enfermos?
sin a nales del siglo XX ha arruinado la terapia. res bioqumicos o neurosiolgicos.

1 Se prev que en
mayo de 2013 apa-
rezca la quinta versin
Ahora, casi todas las depresiones se tratan con
los mismos medicamentos estndar, a saber,
uoxetina (Prozac, por su nombre comercial) u
En mayo del prximo ao, tras 14 aos de
trabajo, debe presentarse la versin denitiva
del DSM-5. Ya han nalizado las dos primeras fa-
del Manual diagnstico otros frmacos anes, entre ellos los inhibido- ses pblicas del debate. En su transcurso se han
y estadstico de los tras- res selectivos de la recaptacin de serotonina acumulado alrededor de 10.000 advertencias. Un
tornos mentales (DSM-5), (ISRS). Segn los reproches, estos no resultan gran nmero de ellas expresan reticencia. De
editado por la Asociacin tan efectivos como los antiguos antidepresivos, hecho, la irritacin ha sobrepasado el mbito
Americana de Psiquiatra. los tricclicos. mdico hasta alcanzar a los medios de infor-
Los especialistas podran discutir hasta la macin general.

2 El DSM-5 congura
las nuevas directrices
internacionales para el
eternidad si ello es correcto. En cualquier caso,
la melancola no logr abrirse paso en febrero
de 2010 en el borrador previo al DSM-5. Hay
El British Medical Journal (boletn ocial de la
sociedad mdica britnica) critica que el 56 por
ciento de los integrantes de los equipos de traba-
diagnstico, tratamiento mucho en juego. El DSM no es una ocupacin jo del nuevo manual diagnstico haya recibido
y estudio de los trastor- balad de personas a las que les gusta mantener dinero de la industria farmacutica, por lo que
nos mentales. todo en orden y archivado. En 1996, Steven Hy- pueden sentirse inclinados a dar el visto bueno
man, en esos momentos director del Instituto a numerosos trastornos cuyo tratamiento be-

3 Sus crticos temen


que la exibilidad
en los requisitos de los
Nacional de la Salud Mental (NIMH, por sus si-
glas en ingls, la principal autoridad de inves-
tigacin de EE.UU.), tachaba la disputa por los
neciara a sus patrocinadores. Al n y al cabo,
la remuneracin de un participante se limita a
10.000 dlares (unos 8212 euros) anuales.
trastornos provoque un diagnsticos del DSM de tema montono, ms
aluvin de nuevos pa- apropiado para los escolsticos del Medievo, La caja de Pandora?
cientes. arga. No obstante, cuando vio que numerosas El profesor emrito en psiquiatra Allen Frances
peticiones acerca de los diagnsticos del DSM destac precisamente como crtico en funcio-
aterrizaban en su ocina, cambi rpidamente
EN POCAS PALABRAS
de opinin. En la actualidad, el propio Hyman
SNTOMA forma parte de una de las comisiones de debate
Del griego symptoma, particu- que preparan el DSM-5.
laridad. Se trata de la pista Un total de 13 equipos de trabajo se encargan
que revela la presencia de un de las diversas categoras de enfermedades men-
trastorno, ya sea fsico o psi- tales: fobias, psicosis o adicciones, entre otras.
colgico (poco apetito, humor Los 162 integrantes de dichos equipos son su-
deprimido). pervisados por ms de 300 expertos de todo el
mundo. Los preparativos estn en marcha desde
SNDROME
1999. Al comienzo, todos los implicados tenan
Del griego syndrom, concur-
grandes planes. Los futuros diagnsticos no de-
so. Ya que un mismo sntoma
beran apoyarse solo en lo que se espera que los
puede manifestarse en dife-
pacientes muestren en el protocolo y en cmo
rentes trastornos, el conjunto
se comportan. Deberan considerarse tambin
sintomtico se recoge bajo el
otras caractersticas comprobables objetivamen-
concepto de sndrome.
te, como ocurre con las enfermedades orgni-
TRASTORNO cas. En concreto, en los marcadores biolgicos,
Con el n de evitar conceptos es decir, peculiaridades concretas de la actividad
estigmticos como enfermedad cerebral, los niveles hormonales o determinadas
mental o demencia, los psi- variantes genticas, entre otros factores.
quiatras hablan de trastornos A pesar de que numerosos estudios revelan
psiquitricos. En un diagnstico diferencias estadsticas entre sujetos sanos y en-
se considera, adems del sndro- fermos, tales datos no conducen por el momento
me, la duracin, la intensidad y a diagnsticos precisos. La identicacin de las
las consecuencias sociales que el variaciones neuronales exactas responsables de
trastorno causa al afectado. los trastornos psicolgicos se ha resistido a los

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nes del DSM-5. Antes, en 1994, fue responsable de tres meses, comen de manera peculiar sern Manuales
de la versin del DSM-IV. (Hasta ahora, las versio- estigmatizadas de repente como enfermas men- diagnsticos
nes aparecan en nmeros romanos, pero se han tales y recibirn medicamentos cuyos efectos no internacionales
sustituido por las cifras rabes, ya que facilitan han sido demostrados. Los dos catlogos ms emplea-
que las revisiones sean similares a las de los pro- El problema va ms all de lo que insina esta dos que recogen los trastornos
gramas informticos, con cdigos como 5.1 y polmica concreta. El trastorno por atracn ya mentales son el estadounidense
5.2.) Frances public artculos crticos con ttulos aparece en el DSM-IV, a pesar de que solo sea Manual diagnstico y estads-
como Abrir la caja de Pandora: las 19 peores dentro de los trastornos de conducta alimen- tico de los trastornos mentales
propuestas para el DSM-5. taria no especificados. Sin embargo, se trata (DSM) y el captulo corres-
Los detractores de Frances tampoco se callan. del trastorno alimentario ms frecuente en la pondiente de la Clasicacin
Si yo hubiese sido jefe del DSM-IV, criticaba poblacin general, asegura Martina de Zwaan, Internacional de Enfermedades
el psiquiatra William T. Carpenter, tambin presidenta de la Sociedad Alemana de Trastor- (CIE), editado por la Organiza-
pensara que todo aquel que quiera mejorar mi nos de la Conducta Alimentaria. cin Mundial de la Salud. La
trabajo apunta demasiado alto. Los directores Los diagnsticos considerados residuales CIE (ahora en su dcima edicin
de la nueva edicin del DSM-5, David Kupfer reciben la etiqueta trastorno no especificado de 2005) surgi del ndice de
y Darrel Regier han advertido de que Frances (NOS, por sus siglas en ingls). Constituyen in- causas mortales. Se actualiza
obtiene benecios de las diversas versiones del dicadores de una puntuacin baja en el DSM desde 1948 y sus categoras de
DSM-IV hasta que no aparezca el DSM-5. actual. Los terapeutas conceden con frecuencia enfermedades sirven de base
Por su parte, Frances destaca la inacin de tal trmino, no solo en los trastornos de la con- para los sistemas de salud de
las enfermedades en el DSM-5. Su propia expe- ducta alimentaria (en adelante TCA). Cuando el la mayora de los pases. Por su
riencia le sirve de argumentacin. Cada equi- 40 por ciento de las clnicas universitarias dan parte, el DSM, que apareci por
po tiende a acercar los lmites de los trastornos de alta a personas con etiquetas diagnsticas no primera vez en 1957, confor-
hacia su mbito de trabajo, apunta. Despus especicado, es obvio que existe un problema ma la base de la investigacin
de todo, no debera pasarse por alto a ningn subyacente, constata Regier, segundo respon- psiquitrica. El prximo DSM-5
necesitado. De ese modo, teme lo peor en caso sable del DSM-5. Los diagnsticos etiquetados deber servir como modelo para
de que sea aprobado, por ejemplo, el trastorno como no especicado se acuan cuando el pa- el CIE (previsto para 2015) en lo
alimentario por atracn: Millones de personas ciente presenta un problema que tiende o se referente a trastornos mentales.
que una vez a la semana, durante un mnimo halla muy cercano al trastorno principal, mas no

PATRONES CONTRASTADOS
Las propuestas de trastornos
psquicos para el DSM-5 se
fundamentan en estudios epide-
miolgicos; ello les proporciona
mayor solidez.

MENTE
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CEREBRO
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cumple exactamente con los criterios. Tambin atencin e hiperactividad (TDAH), sino tambin
puede verse desde otra perspectiva: los criterios de la inclusin de nuevos cuadros clnicos. As,
diagnsticos no encajan al detalle con los proble- los nios con problemas de conducta sern can-
mas que padece el paciente. Ello debe cambiar didatos potenciales de padecer un trastorno de
para los TCA, incluso si la solucin implica que desregulacin disruptiva del estado de nimo.
ms personas se conviertan en pacientes. Dichos afectados se distraen con mayor facili-
Segn el texto preliminar del DSM-5, una dad que sus compaeros de la misma edad y
persona que presente la mitad de atracones con frecuencia se sienten tristes. Por ahora, tales
semanales de los establecidos en su versin casos reciben en Estados Unidos el diagnstico
anterior cumple el criterio diagnstico de buli- de trastorno bipolar (antes, manaco-depresivo),
mia; tambin el tiempo de duracin se reduce fenmeno de masas que es un dao colateral del
a la mitad. Con todo, los nuevos diagnosti- DSM-IV. Frances duda de que el nuevo diagns-
cados no se encontrarn menos enfermos que tico vaya a suponer un gran cambio. Y sostiene:
los anteriores. De Zwaan explica que todos los Est tan mal escrito que se convertir en un
afectados, procedan de la vieja o de la nueva nuevo monstruo.
LA CUARTA ENTREGA versin, presentan las mismas caractersticas Asimismo, el responsable del DSM-IV se
El DSM-IV actual, vlido desde clnicas. muestra contrario a la implantacin prevista
1994, recoge 395 trastornos No obstante, en un futuro constarn sobre del trastorno de hipersexualidad, ya que los vio-
mentales. el papel ms mujeres con bulimia y anorexia ladores podran ampararse en l como excusa.
nerviosa que hasta ahora, puesto que los crite- Sin embargo, no basta con llevar una vida desin-
rios previstos consienten una mayor exibilidad hibida para que se diagnostique tal psicopatolo-
diagnstica. La anorexia nerviosa, por ejemplo, ga; el afectado tambin debe sufrir a causa de
ya no depender de la existencia o no de ame- sus numerosas fantasas y actos sexuales, o bien
norrea (ausencia de menstruacin). Tambin emplearlos como modo de combatir el estrs y
descender la cantidad de TCA no especicados. el desnimo.
Muchos de los diagnosticados hasta ahora eran, Tampoco despierta gran entusiasmo la pro-
simplemente, casos menos graves de bulimia o puesta de que se aada el sndrome de psicosis
de anorexia nerviosa. atenuada, cuadro que puede desembocar en una
Otra amplia discusin en relacin a la futura esquizofrenia. Con todo, los responsables de la
versin del DSM estriba en si aumentar el n- revisin del DSM no aceptan cada uno de los
mero de personas que reciban diagnstico psi- trastornos supuestos o reales que estn de
quitrico, incluso inadecuado. No se trata solo moda. Segn el borrador ms reciente, la adic-
de que se extiendan los criterios diagnsticos cin a las compras y a Internet quedan descarta-
del cada vez ms usual trastorno por dcit de das del manual. Tampoco se incluye el sndrome
de estar quemado (burnout), tan extendido por
los medios de comunicacin actuales.
Tambin podra eliminarse de la clasicacin,
Novedades previstas en el DSM-5 al menos en cuanto a su denominacin, el sn-
drome de Asperger, una forma leve de autismo;
MENOS OBSTCULOS seguramente para disgusto de las familias afec-
Recoge los criterios para una serie de diagnsticos con el n de reducir el tadas. Dicho diagnstico, ahora con entidad
hasta ahora gran volumen de trastornos no especicados. propia, pasar a formar parte de un concepto
CLASIFICACIN DIMENSIONAL ms amplio: los trastornos del espectro autista.
Junto con la clasicacin por categoras, considera un trastorno segn la Los partidarios del sndrome de Asperger se
intensidad de su expresin. Ello posibilita una mejor evaluacin de pacientes muestran orgullosos de un diagnstico que
afectados por trastornos comrbidos. en el imaginario popular, no en la realidad cl-
nica, se relaciona con personajes torpes en sus
NUEVOS CUADROS CLNICOS
relaciones sociales pero con una mente brillante,
Las etiquetas diagnsticas poco precisas (sndrome de Asperger, hasta ahora
caso de Albert Einstein o Andy Warhol, se burla
una forma autismo) desaparecen o, en su caso, se reagrupan. Otros, caso
la revista Science.
del trastorno por atracn o el de hipersexualidad, se readmiten.
El problema yace en que no existe una ma-
SNDROMES DE RIESGO
nera fiable de distinguir a los pacientes con
Se denen los sndromes de riesgo (manifestaciones leves), con el objetivo de
sndrome de Asperger de sujetos con autismo e
prevenir la posibilidad de un trastorno grave (de tipo psictico, por ejemplo).
inteligentes. En teora, las personas con Asperger
son capaces de pronunciar palabras antes del

32 MENTE Y CEREBRO 56 / 2012


segundo ao de vida y frases antes del tercero, sntomas se maniestan de forma ocasional, a
a diferencia de individuos con autismo. Fen- menudo o constantemente?
meno difcil de comprobar si el diagnstico se El sistema dimensional se incluye de forma
lleva a cabo en aos posteriores. En noviembre urgente solo en los trastornos de personalidad.
de 2011, Catherine Lord, del Instituto para el De- La comorbilidad es extremadamente comn
sarrollo Cerebral del Hospital Presbiteriano de en tales psicopatologas. De esta manera, ni-
Nueva York, y otros investigadores conrmaron camente seis de los diez trastornos de perso-
a partir de un vasto estudio con ms de 2000 ni- nalidad existentes hasta ahora permanecern
os y jvenes que el diagnstico de autismo, As- como categoras clsicas de diagnstico: la
perger o trastorno generalizado del desarrollo psicopata, la personalidad lmite, el trastorno
no especicado depende poco del paciente en de personalidad por evitacin, el obsesivo-com-
s y ms de la orientacin del evaluador. Ahora pulsivo y el esquizotpico. Tambin el trastorno
bien, si nalmente se impone tal propuesta en narcisista de la personalidad seguir siendo
el DSM-5, es cierto que desaparecer el sndrome reconocido de manera ocial, a pesar de que
de Asperger, pero tambin se suprimir la ambi- se haba previsto descartarlo, segn public el
gua etiqueta de no especicado como variante peridico New York Times con un bonito titular:
del autismo. Un destino que los narcisistas odiarn: ser ig-
norados. Ahora, los narcisistas vuelven a estar
Cautivados por los listados de criterios presentes, ya que muchos expertos protestaron
Para los sndromes que apuntan hacia un tras- indignados.
torno determinado pero que, aun as, no cum- Por el contrario, con toda probabilidad, los
plen cada uno de los criterios de clasicacin al clnicos podrn olvidar conceptos como tras-
pie de la letra, existe otra manera de proceder: tornos de personalidad paranoide, esquizoide,
prescindir del clsico sistema por categoras y histrinico y por dependencia. Tales entidades
sustituirlo por las dimensiones. formarn parte de cinco nuevas dimensiones,
En estos momentos, para que una persona a saber: emocionalidad negativa, introversin,
reciba el diagnstico de fobia a las araas (arac- antagonismo, desinhibicin y psicoticismo. Ese BIBLIOGRAFA
nofobia), debe mostrar un gran miedo a estos arco diagnstico cubrir a pacientes con proble- COMPLEMENTARIA
insectos, as como una tendencia a evitar ciertos mas de personalidad, pero tambin a aquellos
lugares (el stano, el campo, la montaa) por sujetos que presenten caractersticas relaciona- PROPOSED REVISIONS TO PSY-
miedo a encontrarlos, adems de presentar una das. Con todo, resta por ver si los terapeutas de CHIATRYS CANON UNVEILED.
vida cotidiana limitada al menos desde hace seis clnicas y consultas aplicarn la novedosa mane- G. Miller y C. Holden en
meses a causa de ese pavor. En ausencia de uno ra de proceder. Sabine Herpetz, de la Universidad Science, vol. 327, pgs. 770-
de esos requisitos, el sujeto no padecer aracno- de Heidelberg, considera la nueva clasicacin de 771, 2010.
fobia, aunque se desmaye ante la presencia de los trastornos de personalidad clnicamente
un solo arcnido. El diagnstico basado en las intil. Segn argumenta, resulta demasiado WAS BRINGT DAS DSM-5 NEUES
dimensiones resuelve tales singularidades diag- detallada y no guarda relacin con el enfoque ZUR KLASSIFIKATION DER
nsticas. Si bien en las categoras jas la cuestin clnico de los sndromes. PERSNLICHKEITSSTRUNGEN?
se reduce a la presencia o ausencia de fobia, des- Antes de que el DSM-5 se presente de forma H. Herpertz en Zeitschrift fr
de el punto de vista de las dimensiones, el abani- ocial en primavera de 2013, las propuestas de- Psychiatrie, Psychologie und
co de las opciones se ampla: el paciente puede ben superar las pruebas prcticas en clnicas y Psychotherapie, vol. 59, pgs.
mostrar nada, poca, bastante, fuerte o extrema de manos de los terapeutas residentes. Cuntos 261-266, 2011.
fobia a las araas. Dicho enfoque soluciona otro profesionales se adherirn al uso del nuevo DSM
problema que surge con el diagnstico tradicio- o CIE? La respuesta merece un captulo aparte. A NEW DEAL ON DISEASE
nal: la comorbilidad. Numerosas personas con Puede augurarse, no obstante, que el manejo DEFINITION. R. Moynihan en
fobia suelen manifestar a su vez depresin, o del DSM-5 se convertir en el pan de cada da de British Medical Journal,
viceversa. Se trata realmente de dos trastornos las consultas psicoteraputicas y psiquitricas vol. 342, d2548, 2011.
diferenciados? cuando en estas predominen profesionales de
La respuesta dimensional se antoja ms ele- ltima generacin, formados y familiarizados DIAGNOSTIK DER ESSTRUN-
gante que la clsica. Aunque los autores del con su contenido durante la carrera universi- GEN WAS WIRD DAS DSM-5
DSM-5 no se han decantado por completo por taria. Ahora bien, es probable que para enton- BRINGEN? M. de Zwaan,
el enfoque dimensional que tantos especialis- ces los expertos ya se hallen enfrascados en el W. Herzog en Der Nerve-
tas deenden, s contemplan la posibilidad de prximo DSM-6 o DSM-7. narzt, vol. 82, pgs. 1100-
superar la dicotoma de con o sin trastorno 1106, 2011.
mediante una graduacin de la gravedad: los Jochen Paulus es psiclogo y periodista.

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Trastorno bipolar
y alteraciones cognitivas
Las personas con trastorno bipolar presentan dcits cognitivos; sobre todo de atencin, memoria
verbal y funciones ejecutivas. Ello les diculta su da a da

BRISA SOL CABEZUELO, ANABEL MARTNEZ ARN Y EDUARD VIETA PASCUAL

U n interrogante cada vez mayor ensombrece


la creencia de que los pacientes con trastor-
no bipolar alcanzan una recuperacin completa.
est viendo que las disfunciones cognitivas se
asocian no solo a los episodios agudos del tras-
torno, sino tambin a los estados de eutimia
En las ltimas dcadas se ha visto cmo un gru- (perodos de estabilidad anmica). No obstan-
RESUMEN po considerable de sujetos no logra su nivel de te, reina una notable heterogeneidad entre las
funcionamiento normal tras la remisin clnica. opiniones de la comunidad cientca sobre la
Alteraciones
Muchos presentan un deterioro cognitivo. importancia del fenmeno. Por qu motivo?
permanentes
Aunque faltan datos para saber cules son las Es probable que durante largo tiempo se haya

1 La prueba de la
presencia de dcits
cognitivos permanentes
variables relacionadas con los dcits cognitivos
en el trastorno bipolar, conocer su impacto en la
evolucin de la patologa y la inuencia de los
considerado que un peor funcionamiento socio-
laboral podra resultar de los sntomas afectivos,
mientras que se infravaloraba el efecto de las
en el trastorno bipolar es frmacos en esa disfuncin cognitiva, los nume- disfunciones cognitivas.
cada vez mayor. Ello rom- rosos estudios van alumbrando, poco a poco, el La importancia de evaluar tales alteraciones
pe con la creencia de una terreno. Contrariamente a lo que se pensaba has- estriba en el impacto que desempean en el da
recuperacin total. ta hace poco, los problemas de funcionamiento a da del paciente. Ya hemos comentado que di-
podran asociarse ms al deterioro cognitivo del versas reas cognitivas se modican durante las

2 La correlacin en-
tre las alteraciones
cognitivas y las mltiples
paciente que a los propios sntomas de la enfer-
medad. Veamos por qu.
fases agudas de la enfermedad, en especial, la
atencin, la memoria, las funciones ejecutivas
y la rapidez psicomotora. En cambio, el nivel in-
recadas de los afectados Funciones neurocognitivas telectual general de los pacientes se mantiene,
apoya la hiptesis de la Una gran parte de los pacientes bipolares pade- aunque se aprecian ligeros cambios en funcin
neuroprogresin. cen alteraciones persistentes. Muchos de ellos de su estado anmico. Con todo, los diferentes
muestran sntomas durante ms de la mitad de hallazgos resultan en ocasiones contradictorios,

3 Es probable que algu-


nos dcits neurocog-
nitivos existan antes del
su vida aunque sigan un tratamiento farmaco-
lgico, en principio, adecuado; incluso los que
consiguen una remisin clnica manifiestan
porque los estudios no siempre diferencian en-
tre depresin bipolar y unipolar. Existen, ade-
ms, muy pocas investigaciones con pacientes
inicio de la enfermedad. dicultades para recuperar el nivel de funcio- manacos debido a la dicultad que comporta
namiento anterior a la enfermedad. Adems, se evaluarlos en ese estado.

34 MENTE Y CEREBRO 56 / 2012


ISTOCKPHOTO / ANDREW OSTROVSKY

ENTRE DOS AGUAS


De momento, los numerosos estudios relacionados con el deterioro
cognitivo en el trastorno bipolar no despejan la duda de si se trata de
alteraciones en el neurodesarrollo, es decir, previas a la enfermedad,
o si es la propia patologa la que causa tales disfunciones.

MENTE Y CEREBRO 56 / 2012 35


ADAPTADO DE MARTINEZ-ARAN ET AL., 2011
Funcionamiento neurocognitivo EVOLUCIN COGNITIVA Y DE LA ENFERMEDAD
Existe una predisposicin gentica (1) en el caso
Funcionamiento
normal del trastorno bipolar. Antes de que la enfermedad
se inicie, el sujeto presenta algunos dcits neuro-
cognitivos sutiles (2). En los primeros episodios de
trastorno (3) aparecen alteraciones mnsicas que se
convierten en un rasgo cognitivo del paciente debi-

2 do a la neurotoxicidad producida por los mltiples

Malestar
episodios (4) a lo largo del tiempo; estos ltimos
1 antes del
3 4 afectan sobre todo al funcionamiento de la corteza
Vulnerabilidad trastorno Primer Episodios
5
gentica (prdromos) episodio mltiples Cronicidad prefrontal y temporal medial. Con el tiempo, las
alteraciones se tornan persistentes (5).
Progresin de la enfermedad

Atencin y memoria de trabajo Por otro lado, en los ltimos aos se ha descri-
La atencin constituye la base de todos los to un peor rendimiento en la respuesta inhibito-
procesos cognitivos: su alteracin implica di- ria, es decir, en la capacidad de frenar respuestas
ficultades en las funciones psicomotoras y inadecuadas, tanto en pacientes bipolares agu-
ejecutivas, el aprendizaje y la memoria. Existe dos como en sujetos en remisin; los estudios
un cierto consenso respecto al deterioro de la se basaron en la tarea de interferencia de Stroop
atencin sostenida (capacidad para mantener [vase El efecto Stroop: una colorida trampa,
la concentracin) en pacientes bipolares. Pare- por R. Rosenzweig, en M ENTE Y CEREBRO n.o 47,
ce claro que se encuentra presente en el debut 2011]. La respuesta inhibitoria alterada, que pa-
Los pacientes de la enfermedad, tal como detectaron en 2010 rece mantenerse a largo plazo, se ha propuesto
muestran Ivn Torres, de la Universidad de la Columbia como uno de los endofenotipos candidatos ms
Britnica en Vancouver, y sus colaboradores en claros en el trastorno bipolar.
dicultades una muestra de pacientes recin recuperados Cada vez ms investigaciones sealan, as-
de un primer episodio manaco. Hallazgo que mismo, que los pacientes bipolares presentan
para recordar conrma el estudio desarrollado por U. S. Kolur dicultades en tareas que requieren memoria
informacin y sus colaboradores en 2006. Los autores selec- de trabajo verbal, visual o espacial.
cionaron una muestra de pacientes bipolares
verbal con una edad media de 22,4 aos, una duracin Aprendizaje y memoria
de la enfermedad inferior a cinco aos y con un En general, las alteraciones de aprendizaje y
mximo de dos episodios afectivos. (Dado que memoria se han asociado a las fases agudas
prcticamente no disponemos de informacin de la enfermedad y a los perodos de eutimia.
acerca del rendimiento cognitivo de los sujetos Algunas investigaciones destacan la presencia
antes de manifestar la enfermedad, podramos de alteraciones en la memoria verbal. En 2003,
presuponer que las alteraciones atencionales investigadores de la Universidad de Cincinna-
resultan ms evidentes con el paso del tiempo, ti hallaron que tanto los pacientes eutmicos
aunque ya podran estar presentes al inicio de como los sujetos manacos mostraban dicul-
la patologa.) tades para recordar la informacin en los test de
Pasemos a la atencin selectiva. Se han ob- aprendizaje de listas de palabras (entre ellos, el
servado dcits en los perodos activos del tras- Test de Aprendizaje Verbal de California); pero
torno. Pese a que algunos trabajos sealan una solo los individuos con mana presentaban pro-
mejora tras la remisin de sntomas clnicos blemas en la tarea de reconocimiento. Ello hace
(lo que sugiere que la dicultad para focalizar pensar que las dicultades de codicacin de
la atencin resulta un indicador del estado clni- informacin resultan ms marcadas en estos pa-
co), otros estudios indican que individuos depri- cientes. En cambio, a las personas con trastorno
DREAMSTIME / TATYANA KALMATSUY

midos pueden presentar una atencin selectiva bipolar anmicamente estables les resulta ms
deteriorada a pesar de su mejora clnica, es de- complicado recuperar la informacin.
cir, seis meses despus de su alta hospitalaria. Respecto a la memoria visual, algunos pa-
Investigaciones ms recientes han detectado cientes maniestan alteraciones en las fases
alteraciones de la atencin en individuos con agudas de la enfermedad, en especial aquellos
esquizofrenia o trastorno bipolar, as como en con historia previa de psicosis y en sujetos bi-
sus familiares de primer grado. polares evaluados durante un primer episodio

36 MENTE Y CEREBRO 56 / 2012


psictico. En nios y adolescentes con trastorno en los adictos al alcohol. Por tanto, las disfun-
bipolar, los escasos estudios sealan alteracio- ciones ejecutivas parecen persistir al menos en
nes en la memoria visuoespacial no relaciona- un subgrupo de pacientes con independencia
das con la presencia de sintomatologa afectiva de su estado clnico.
ni tampoco con la comorbilidad con trastorno Por otro lado, las alteraciones ejecutivas ree-
por dcit de atencin con hiperactividad. jan la existencia de cambios neuroanatmicos
Con todo, uno de los datos ms consistentes (estructurales o funcionales) en la corteza pre-
se enmarca en la disociacin entre la memoria frontal. De hecho, el volumen cortical, en espe- Neuroprogresin
declarativa y la memoria implcita o procedi- cial el del rea prefrontal, de los pacientes con Uno de los hallazgos ms
mental. Mientras que la primera, como hemos trastorno bipolar diere del de los individuos consistentes es que las
visto, estara alterada en el trastorno bipolar, la sanos; en concreto, presentan alteraciones en disfunciones, sobre todo en
segunda se conservara. Segn revelan inves- la corteza prefrontal dorsolateral y cingulada la memoria verbal y las fun-
tigaciones con familiares no afectados por la anterior. ciones ejecutivas, se asocian
enfermedad, estos tambin presentan, aunque a una peor evolucin en el
en menor grado, dicultades de aprendizaje y Funcionamiento psicomotor y ms trastorno bipolar. Se da una
memoria verbal. Los hallazgos hablan a favor, El funcionamiento motor se ha estudiado poco correlacin entre dcits en
por tanto, de que dichas disfunciones mnsi- en el trastorno bipolar. No obstante, se ha des- dichos dominios cognitivos y
cas constituiran un marcador de rasgo de la crito un enlentecimiento psicomotor mayor mltiples recadas. As pues,
patologa y podran hallarse presentes antes del en depresivos bipolares que en los unipolares. los pacientes ms crnicos y
inicio de la enfermedad, adems de empeorar En la comparacin de bipolares eutmicos con con mltiples episodios tie-
con la evolucin del trastorno, como veremos probandos sanos, algunos autores han observa- nen mayor probabilidad de
ms adelante. do un dcit de coordinacin y secuenciacin mostrar deterioro cognitivo
motora que persiste durante el estado anmico que aquellos ms jvenes
Funciones ejecutivas estable. Incluso alguno de los estudios encuen- y con menos recadas. No
Tampoco aqu existe unanimidad cientca. Re- tra alteraciones psicomotoras en familiares de obstante, solo los estudios
cientes metanlisis sealan que el rendimiento primer grado sanos de pacientes bipolares. Ello longitudinales podrn dar
de los pacientes bipolares eutmicos en las prue- supone que, junto con las funciones ejecutivas, una respuesta sobre si
bas de funcin ejecutiva (entre ellas, el Test de el funcionamiento psicomotor podra constituir las alteraciones son o no
Clasicacin de Cartas de Wisconsin) es inferior un endofenotipo cognitivo del trastorno bipolar. progresivas. Ello conrmara
que el de los sujetos sanos. El grado de deterio- Las personas con trastornos bipolares pre- la hiptesis neurodegenera-
ro diere segn la dimensin ejecutiva (uidez sentan alteraciones en el procesamiento de tiva, aunque en el caso del
verbal fontica, manipulacin mental, inhibi- informacin con contenido emocional: el re- trastorno bipolar sera ms
cin de la respuesta y cambio atencional, entre conocimiento de expresiones faciales. En este apropiado el concepto de
otros). Estas alteraciones tambin se presentan sentido, muestran una respuesta sesgada, prin- neuroprogresin.
en los pacientes bipolares eutmicos, en especial cipalmente, hacia la informacin negativa (tris-

DISFUNCIONES EJECUTIVAS
Las personas con trastorno bipolar presen-
tan un desempeo inferior en pruebas de
funcin ejecutiva (como es el caso del Test
de Clasicacin de Cartas de Wisconsin,
en la imagen) que los sujetos sanos. Tales
CORTESA DE LOS AUTORES

alteraciones las funciones ejecutivas, en


especial aquellas relacionadas con tareas que
requieren control inhibitorio, constituiran un
marcador de rasgo importante en el trastor-
no bipolar.

MENTE Y CEREBRO 56 / 2012 37


VARIABLES REVELADORAS
Existen variables clnicas, farmacolgicas y pronsticas que, de forma directa o indirecta, se relacionan con el funcionamiento
cognitivo de pacientes con trastorno bipolar.

Sntomas subclnicos a dcits cognitivos: suponen un efecto namiento cognitivo en los pacientes bipo-
La mayora de los pacientes bipolares pre- neurotxico, sobre todo en el hipocampo lares. Se ha visto que aquellos individuos
sentan sntomas menos intensos a pesar y la corteza prefrontal, de manera que que presentaban sntomas psicticos, sin
de seguir un tratamiento farmacolgico. disminuyen los receptores glucocorticoi- tener en cuenta su diagnstico (trastornos
De hecho, es difcil que los pacientes estn deos. Varios estudios muestran que a unipolar, bipolar o esquizofrenia), obte-
completamente asintomticos (muchos mayor cuanta de fases manacas, peor nan un peor rendimiento que los sujetos
presentan persistentes sntomas sin esos sntomas. Asimismo, otros
leves o moderados de depresin). estudios indican que la sintoma-
Por otro lado, es probable que ese tologa psictica inuye de forma
tipo de problemas subyacentes al negativa en el rendimiento en las
trastorno tenga un peso especco funciones ejecutivas y la memoria
en la capacidad cognitiva, adems verbal. No obstante, el efecto de
de una inuencia negativa en el los sntomas de la psicosis no expli-
funcionamiento psicosocial. Sin ca por s solo la disfuncin cognitiva
embargo, el sentido de la causa- en pacientes bipolares.
lidad no est demasiado claro: es
posible que los pacientes con ms Factores hormonales
dicultades psicosociales tambin La hipercortisolemia (incremento
desarrollen ms depresin. En de los niveles de cortisol) puede
cualquier caso, debe evaluarse al darse durante las fases manacas
paciente cuando se encuentre en y depresivas del trastorno bipolar.
remisin clnica, con el n de evitar Algunas investigaciones sugieren
el efecto confusor de los sntomas que niveles elevados de cortisol
producen lesiones en el hipocam-
DREAMSTIME / UDVARHZI IRN

afectivos.
po, incluso tras la remisin del
Duracin de la enfermedad episodio agudo, lo que comporta
Los aos de evolucin del trastor- disfunciones en la memoria decla-
no bipolar parecen desempear rativa. La atroa y prdida de las
una funcin relevante en el fun- neuronas hipocampales puede es-
cionamiento cognitivo. La cronici- tar inducida por el estrs. Adems,
dad, entendida como duracin de los potenciales efectos neurotxi-
la patologa, se ha asociado a ms dicul- rendimiento de la memoria verbal, fun- cos de la hipercortisolemia explicaran,
tades mnsicas, aunque tambin es posible ciones ejecutivas y atencin. Sin embargo, en parte, que se complique el curso de
que estas disfunciones sean un predictor los dcits cognitivos pueden presentarse la enfermedad con cada episodio y que
de cronicidad. Asimismo, se ha detectado desde el inicio del trastorno. El concepto las fases manacas puedan vincularse es-
una relacin entre duracin de la enfer- de carga alosttica es decir, el desgaste trechamente al dcit cognitivo. Por otro
medad y rapidez psicomotora, memoria que comporta una sobreactivacin de los lado, los pacientes medicados con litio y
visuoespacial y, sobre todo, verbal. sistemas siolgicos que intervienen en la que presentan hipotiroidismo no tratado
adaptacin al estrs puede explicar los obtienen un peor rendimiento en tareas
Nmero de episodios efectos negativos que provocan los episo- de aprendizaje verbal y memoria si se les
El nmero de recadas ejerce una inuen- dios repetidos: al ir incrementando, impli- compara con individuos bipolares sin al-
cia negativa en el funcionamiento cog- can alteraciones a nivel molecular que se teraciones tiroideas.
nitivo. Se han encontrado correlaciones traducen en un impacto neurocognitivo.
entre los dcits neuropsicolgicos y un Medicacin
mayor nmero de episodios o una peor Sntomas psicticos El efecto del tratamiento farmacolgi-
evolucin de la enfermedad. En concreto, La historia previa de sintomatologa psi- co resulta difcil de evaluar en pacientes
los episodios manacos parecen asociados ctica podra asociarse a un peor funcio- bipolares, puesto que, por lo general,

38 MENTE Y CEREBRO 56 / 2012


teza, miedo, etctera). Dicho patrn alterado de
habilidades cognitivo-sociales sugiere una dis- GLOSARIO
funcin de los circuitos neuronales que median Endofenotipo
siguen una medicacin combinada y a dosis los procesos emocionales, sociales y lingstico- Fenotipo interno que no se
variables. Aun as, el dcit en la capacidad pragmticos (uso social apropiado del lenguaje advierte clnicamente, pero
cognitiva no parece ser un efecto primario verbal y no verbal). Durante los ltimos aos que puede observarse de
del tratamiento. Los efectos negativos del ha surgido un mayor inters en torno a la cog- manera indirecta a travs de
litio sobre la cognicin parecen menores y nicin social en el trastorno bipolar, aun as, las deciencias que surgen
de pequea importancia. Respecto a los an- queda mucho por investigar. Otro factor que en la ejecucin de las prue-
ticonvulsivantes, existen escasas pruebas de debe considerarse es que los pacientes en fases bas neuropsicolgicas.
alteraciones cognitivas, aunque se ha descrito agudas presentan dicultades para la toma de
una dicultad leve en la concentracin por decisiones. Tambin parece existir una relacin Funcin ejecutiva
el tratamiento con valproato o carbamazepi- entre alteracin en la toma de decisiones y la Conjunto de habilidades
na. Los nuevos antiepilpticos (lamotrigina y historia de tentativa suicida, probablemente cognitivas que permiten la
gabapentina) afectan menos al rendimiento como factor de riesgo de vulnerabilidad. anticipacin y el estable-
cognitivo de personas bipolares que los habi- cimiento de metas, el diseo
tuales. Asimismo, los antipsicticos convencio- Neurodesarrollo o neuroprogresin? de planes, el inicio de
nales pueden asociarse a un efecto negativo Resumamos. Existen dudas sobre si los dcits actividades y operaciones
en el funcionamiento motor a corto plazo, cognitivos son previos al inicio de la enferme- mentales, la seleccin de la
aunque su efecto en la vigilancia y el pro- dad, lo que ira a favor de la hiptesis de alte- conducta y la organizacin
cesamiento visual de la informacin resulta raciones en el neurodesarrollo, o si bien es el de las tareas en el tiempo y
benecioso a largo plazo. En este sentido, la propio impacto de la enfermedad el que ejerce en el espacio.
mayora de los autores coinciden en que los una inuencia negativa en la cognicin, lo que
antipsicticos no mejoran la funcin cognitiva, apoyara la hiptesis de un deterioro cognitivo Memoria de trabajo
pero tampoco la empeoran (debe tenerse en o proceso neurodegenerativo. Sin olvidar que es Sistema de capacidad limi-
cuenta que la mayor parte de las investiga- posible que ambos procesos sean compatibles. tada que permite manipular
ciones se han realizado con pacientes esqui- Desde un punto de vista neuropsicolgico, los las informaciones (entre
zofrnicos). Con respecto a los antidepresivos, dcits se mantienen, aunque todava resulta ellas, las verbales, visuales
no existen pruebas claras de que empeoren complicado establecer si dicho deterioro es es- y espaciales) para realizar las
la funcin cognitiva. Finalmente, las benzo- table o progresivo. tareas cognitivas.
diazepinas (frmacos para tratar el insomnio Lo ms probable es que algunas alteraciones
y la ansiedad) pueden producir disfunciones neurocognitivas sutiles se encuentren presentes Memoria declarativa
mnsicas, atencionales y de rapidez motora si antes del inicio de la enfermedad, si bien los es- Almacenamiento mnsico a
se administran de manera prolongada. tudios con poblaciones de alto riesgo de trastor- largo plazo. Recuerdos que
no bipolar son, hoy por hoy, escasos. No obstan- pueden evocarse de forma
Otras variables te, investigaciones de la Universidad de Valencia consciente.
El abuso y dependencia de sustancias supone y del Instituto de Neurociencias de la Universi-
un peor curso de la enfermedad: afecta la dad Miguel Hernndez de Alicante indican que Memoria procedimental
funcin cognitiva, as como la presencia de al menos un porcentaje pequeo de bipolares Parte de la memoria que
comorbilidad. En el caso del alcohol, empeo- presenta alteraciones ligadas al neurodesarrollo, participa en el recuerdo de
ra la funcin ejecutiva y la memoria verbal dato que sugiere que un subgrupo de pacientes las habilidades motoras
del individuo. No obstante, por lo general, presenta mutaciones en genes implicados en la y ejecutivas necesarias para
esos dcits se deben ms al propio trastor- migracin neuronal. Esas anomalas podran realizar una tarea.
no que al abuso de alcohol. La ciclacin r- incluso predecir la presencia de disfunciones
pida (cuatro o ms episodios de cambio en ejecutivas en esos pacientes. Trastorno bipolar
el estado del nimo por ao) podra inuir, En los ltimos aos tambin ha surgido un Afeccin en el estado de
asimismo, en el deterioro cognitivo. Todava mayor inters en la posibilidad de que familia- nimo que se caracteriza por
se ha estudiado poco esa relacin. Tambin res de primer grado de pacientes con trastorno la alternancia de perodos de
el subtipo diagnstico resulta de inters. La bipolar presenten disfunciones cognitivas. Si euforia y excitabilidad (ma-
bibliografa, igualmente escasa, sugiere que los dcits neuropsicolgicos encontrados en na) y perodos de depresin.
los sujetos bipolares II presentan disfuncio- los pacientes fuesen una expresin fenotpica
nes cognitivas, aunque quizs en un menor de la vulnerabilidad gentica para la patologa, Trastorno unipolar
grado que los de tipo I en ciertos dominios cabra esperar que los individuos sanos con una Estado anmico de depre-
cognitivos. predisposicin gentica manifestasen las mis- sin sin perodo de euforia.
mas alteraciones. De hecho, algunos estudios

MENTE Y CEREBRO 56 / 2012 39


Tratamiento de las alteraciones neurocognitivas

Aunque se ha sealado la posible inuencia negativa de los sntomas subclnicos en la adap-


tacin social y laboral del paciente bipolar, es posible que los factores cognitivos puedan
predecir incluso mejor el funcionamiento general. Por ese motivo, el clnico no debera infra-
valorarlos ni confundirlos con sntomas depresivos residuales. Es importante evaluar si existe
dcit cognitivo, optimizar dentro de lo posible el tratamiento farmacolgico y buscar otras
estrategias o intervenciones para mejorar estas dicultades, siempre teniendo como objetivo
la recuperacin funcional del paciente. Ser necesaria la implantacin de tcnicas de rehabi-
litacin neurocognitiva adaptadas con el n de reducir las alteraciones cognitivas y mejorar
BIBLIOGRAFA as la calidad de vida del enfermo.
COMPLEMENTARIA En cualquier caso, los programas psicoeducativos van a ser de gran utilidad para mejorar la
conciencia de la enfermedad y el cumplimiento teraputico, as como para prevenir recadas,
PERSISTENT COGNITIVE DYS- evitando o reduciendo el deterioro cognitivo que se asociara al propio proceso de la enfer-
FUNCTIONS IN BIPOLAR I DI- medad. Los programas de rehabilitacin neurocognitiva sern una estrategia teraputica
SORDER AND SCHIZOPHRENIC dirigida no solo a mejorar el rendimiento cognitivo sino tambin a conseguir la recuperacin
PATIENTS: A 3-YEAR FOLLOW- funcional del paciente bipolar. Dicha intervencin debera constar de un entrenamiento en
UP STUDY. V. Balanza Mart- tcnicas neurocognitivas y estrategias para afrontar esos dcits, una psicoeducacin sobre
nez et al. en Psychotherapy los mismos y los factores relacionados, as como la resolucin de problemas cotidianos, con el
and Psychosomatics, vol. 74, objetivo de facilitar la trasferencia a la vida real del paciente.
pgs. 113-119, 2005.

NEUROPSYCHOLOGICAL DEFI-
CITS AND FUNCTIONAL IMPAIR- con adultos que presentan un riesgo gentico de todo, en 2005, Vicent Balanz Martnez, de la
MENT IN BIPOLAR DEPRESSION, trastorno bipolar apuntan a alteraciones leves en Universidad de Valencia, observ junto con sus
HYPOMANIA AND EUTHYMIA. ciertos componentes de las funciones ejecutivas colaboradores dcits persistentes en pacientes
G. S. Malhi et al. en Bipolar (planicacin, inhibicin o exibilidad cogni- estables en 12 de un total de 13 medidas cog-
Disorders, vol. 9, pgs. 114- tiva) y de la memoria verbal. Sin embargo, en nitivas. En 2008, Mara Mur, de la Universidad
125, 2007. 2010, David Glahn, del Centro de Investigacin de Lrida, tras un seguimiento de dos aos de
en Neuropsiquiatra Olin, sugiri a partir de una pacientes bipolares eutmicos y en tratamiento
FUNCTIONAL OUTCOME IN amplia muestra multigeneracional como endofe- con litio, mostr que existan deterioros persis-
BIPOLAR DISORDER: THE ROLE notipos potenciales otro tipo de funciones cog- tentes en funciones ejecutivas, as como en la
OF CLINICAL AND COGNITIVE nitivas, a saber, la velocidad de procesamiento y velocidad de procesamiento, a pesar de que el
FACTORS. A. Martnez Arn las memorias de trabajo y declarativa. Tambin promedio de tiempo de eutimia de la muestra
et al. en Bipolar Disorders, estudios con gemelos sin la enfermedad pero con era de tres aos. Es decir, las alteraciones neu-
vol. 9, pgs. 103-113, 2007. progenitores enfermos han revelado alteraciones rocognitivas se mantenan incluso cuando los
en la memoria de trabajo y en el recuerdo demo- perodos interepisdicos eran prolongados.
NEUROCOGNITIVE ENDOPHE- rado de informacin verbal. De hecho, los hijos Si bien se requieren ms estudios longitudina-
NOTYPES (ENDOPHENOCOG- de pacientes bipolares presentan un peor ren- les para dilucidar la evolucin de las disfuncio-
NITYPES) FROM STUDIES OF dimiento acadmico, dato que sugiere un cierto nes cognitivas en el trastorno bipolar, podemos
RELATIVES OF BIPOLAR DISOR- grado de afectacin cognitiva en individuos con sealar de momento que perduran a largo plazo.
DER SUBJECTS: A SYSTEMATIC alto riesgo de desarrollar la enfermedad.
REVIEW. V. Balanza Martnez Tales argumentos implican la posibilidad de Brisa Sol, neuropsicloga, trabaja como investigadora
et al. en Neuroscience & endofenotipos cognitivos que ejerzan de marca- en el Instituto de Investigaciones Biomdicas August Pi
Biobehavioral Reviews, vol. dores de rasgo de la enfermedad y, por tanto, sea Sunyer (IDIBAPS) en el programa de trastornos bipolares.
32, pgs. 1426-1438, 2008. posible la identicacin de factores biolgicos Anabel Martnez Arn es especialista en psicologa
del trastorno bipolar. clnica del Hospital Clnico de Barcelona e investigadora
FUNCTIONAL IMPAIRMENT IN del programa de trastornos bipolares del IDIBAPS y del
BIPOLAR II DISORDER: IS IT AS A largo plazo CIBERSAM. Eduard Vieta es profesor de psiquiatra en
DISABLING AS BIPOLAR I? A. Nos encontramos todava en una etapa inicial de la Universidad de Barcelona, jefe del servicio de psiquiatra
R. Rosa et al. en Journal of la investigacin. El gran problema en el estudio y director de la unidad de trastorno bipolar del Hospital
Affective Disorders, vol. 127, de las disfunciones cognitivas en el trastorno Clnico Universitario de Barcelona. Tambin es investiga-
pgs. 71-76, 2010. bipolar es que se han abarcado desde una pers- dor del IDIBAPS y del CIBERSAM, donde coordina el rea
pectiva transversal, no a lo largo del tiempo. Con de investigacin en trastorno bipolar.

40 MENTE Y CEREBRO 56 / 2012


MENTE, CEREBRO Y SOCIEDAD

PERCEPCIN
CON MS COLORES
La terapia gnica en monos dicrmatas aporta informacin sobre cmo funciona el sistema visual humano
y da pistas para el tratamiento de la visin cromtica deciente

CHRISTOF KOCH

L a visin del color constituye un proceso


complejo, como bien recordar el lector
de su poca colegial. El proceso comienza
porque carecen del gen correspondiente
al fotopigmento de tipo L o M. Aunque
su visin es normal en todos los dems as-
uno de sus cromosomas X, dispone toda-
va de una copia de seguridad en el otro.
Como el sexo masculino cuenta con un solo
en un delicado revestimiento del interior pectos, sufren ceguera a los colores verde cromosoma X (pues su otro cromosoma se-
del ojo, en una estructura llamada retina. o rojo, segn la deciencia gentica de que xual es un Y) sale perdiendo. Es de sealar
El tejido retiniano integra en s unas clu- se trate. Las personas dicrmatas poseen que, por caprichos de la gentica, puede
las sensibles a la luz, que absorben ondas solo dos tipos de conos, lo que les torna haber mujeres dotadas de conos fotosen-
electromagnticas del espectro visible y las incapaces de distinguir entre los colores sibles de cuatro tipos en lugar de los tres
convierten en seales elctricas. El cerebro morado, lavanda y violeta, o entre rojo, habituales. En teora, estas mujeres tetra-
interpreta esa informacin y la traduce en naranja, amarillo y verde. crmatas identican sutiles matices de co-
la riada de imgenes y colores que experi- Aunque no se trata de una discapacidad lor, indetectables para el resto de nosotros.
mentamos de forma consciente. Los conos, grave, s diculta la descodicacin de las No obstante, la conrmacin experimental
uno de los tipos de clulas retinianas, se luces de los semforos o las alarmas, sobre de ese fenmeno resulta difcil.
presentan en tres variedades. Los de tipo todo si destellan en rojo o amarillo y su dis-
C poseen mxima sensibilidad a las longi- posicin es horizontal. Adems, la falta de Correccin de la discromatopsia
tudes de onda ms cortas (luz azulada); los sensibilidad a los matices rojizos hace que A diferencia de los humanos, la mayora
de tipo M responden mejor a longitudes a los dicrmatas les resulte casi imposible de los mamferos cuentan solo con dos
de onda medias (tonos amarillos y verdes), detectar cuando estn empezando a sufrir clases de conos retinianos. Por consiguien-
y los de tipo L, a las de longitudes largas quemaduras por el sol. te, ratones, gatos y perros ven el mundo
(determinan los matices rojizos). Las per- Que la discromatopsia se d con ma- de forma similar a los discrmatas, lo que
sonas con una visin normal de los colores yor frecuencia en el sexo masculino que les convierte en excelentes sujetos experi-
(tricrmatas) poseen estos tres tipos de c- en el femenino se debe a que los genes mentales. Hace algunos aos, cientcos
lulas cnicas fotosensibles. correspondientes a los fotopigmentos M y de la Universidad Johns Hopkins inserta-
Alrededor de un ocho por ciento de los L (las sustancias que absorben la luz en los ron en mridos el gen correspondiente
varones y menos del uno por ciento de conos) son portados en el cromosoma X. al fotopigmento de tipo L. Tras varias
las mujeres padecen discromatopsia, esto Aunque una nia que herede de sus pro- generaciones de crianza, los ratones res-
es, deciencias en la visin de los colores, genitores un alelo deciente de ese gen en pondieron a informacin de tonalidad
supernumeraria: haban pasado de dicr-
matas a tricrmatas, notable proeza de la
bioingeniera. El experimento demostr,
asimismo, que el cerebro de ratn posee
la flexibilidad suficiente para recibir y
utilizar la informacin contenida en las
longitudes de onda adicionales.
Otro estudio ms ambicioso todava ha
dado sus frutos tras ms de un decenio de

FRUTA COLORIDA
CORTESA DEL LABORATORIO NEITZ

Los monos ardilla macho son desde su na-


cimiento dicrmatas: poseen solo dos tipos
de conos, por lo que no distinguen ciertos
colores. No obstante, una terapia gnica
les permite percibir el colorido de la fruta
(izquierda).

MENTE Y CEREBRO 56 / 2012 41


DOMINIO PBLICO
CIFRAS CROMTICAS
Las personas dicrmatas muestran diculta-
des para reconocer el nmero 6 en el crculo
de la izquierda; tambin para distinguir el 74
en el de la derecha. Esta alteracin afecta
en torno al 8 por ciento de los varones, pero
solo a un 1 por ciento de las mujeres.

investigacin por parte del matrimonio de


cientcos Jay y Maureen Neitz, profesores
en la facultad de medicina de la Universi-
dad de Washington. Junto a sus colabora-
dores desarrollaron el trabajo con monos
ardilla, una especie endmica de las Am- sin desfase temporal entre expresin y per- cia visual y proporcionar tetracromacia a los
ricas Central y del Sur. Si bien casi todas las cepcin, lo cual sugiere que los circuitos ms aventureros? O aumentar el espectro
hembras de estos primates son tricrmatas, retinianos y corticales preexistentes logran visible, hacia el ultravioleta o el infrarrojo?
los machos son dicrmatas, pues cuentan incorporar la informacin adicional. Por Gracias a la biologa molecular ms avan-
solo con fotopigmentos de tipos S y M. En ello, no hizo falta reorganizarlos median- zada, cabe atisbar la senda hacia un futuro
consecuencia, ellas se encargan de dirigir a te largos procesos de adaptacin. Tambin transhumano.
sus congneres en busca de frutos maduros revela la transicin evolutiva de la visin
ocultos entre el follaje, ya que dicha tarea bicnica a la tricnica. Christof Koch
requiere una excelente capacidad para dis- Instituto de Tecnologa de California
criminar los colores. De los monos a los humanos
Los Neitz se preguntaron si la terapia Cuatro aos despus del experimento de
gnica podra curar la ceguera cromtica los Neitz, perdura en sus monos experi- BIBLIOGRAFA COMPLEMENTARIA
de los machos de esta especie de primates. mentales la transformacin de la visin
Llevaron a cabo un procedimiento para in- en colores. No obstante, la pareja de EMERGENCE OF NOVEL COLOR VISION IN
corporar el gen correspondiente al fotopig- cientficos no se ha pronunciado sobre MICE ENGINEERED TO EXPRESS A HUMAN
mento humano de tipo L en un pequeo la cuestin de si estos animales ven o no CONE PHOTOPIGMENT. G. H. Jacobs,
virus (virus adeno-asociado). El siguiente nuevas tonalidades rojizas. Personalmente, G. A. Williams, H. Cahill y J. Nathans
paso consisti en inyectar decenas de bi- no conozco razones fundadas para negar en Science, vol. 315, pgs. 1723-1725,
llones de partculas vricas en los ojos de que as sea. La maquinaria retiniana ne- marzo de 2007.
los monos. Veinte semanas despus, casi cesaria para el tricromancia se halla instala-
una tercera parte de los conos de tipo da y la conducta de los monos indica que GENE THERAPY FOR RED-GREEN COLOUR
M de las retinas de esos animales haban perciben dichos matices. En pocos aos, BLINDNESS IN ADULT PRIMATES. K. Man-
empezado a expresar el fotopigmento de los experimentos electrosiolgicos y de cuso, W. W. Hauswirth, Q. Li, T. B. Con-
tipo L. Dicho de otro modo, los primates imaginologa funcional permitirn saber nor, J. A. Kuchenbecker, M. C. Mauck,
macho contaban ahora, no con dos tipos si en los animales se acusa una actividad J. Neitz y M. Neitz en Nature, vol. 461,
de conos, sino con tres: adems de los tipos ms intensa en las regiones de su corteza pgs. 784-787, octubre de 2009.
S y M haba nuevos conos de tipo M cuya visual dedicadas a la percepcin del color.
sensibilidad se haba desplazado hacia la Apostara cien contra uno a que es as. CHARACTERIZATION OF OPSIN GENE ALLELES
regin de ondas largas del espectro. El virus utilizado en este experimento AFFECTING COLOR VISION IN A WILD POPU-
Llegados a ese punto, la cuestin clave no resulta peligroso: no se replica ni pro- LATION OF TITI MONKEYS. J. A. Bunce,
consista en saber si el resto del sistema voca enfermedades, solo ocasiona una leve M. Neitz et. al. en American Journal of
nervioso central de los animales sera capaz respuesta autoinmunitaria. Y se ha apro- Primatology, vol. 71, pgs. 1-8, 2010.
de reprogramarse por s solo y hacer uso de bado para terapia gnica en humanos.
esta informacin adicional. Los Neitz, va- Suponiendo que la relacin entre riesgo THE GENETICS OF NORMAL AND DEFECTIVE
lindose de pruebas de color por ordena- y benecio de la terapia gnica pudiera COLOR VISION. J. Neitz y M. Neitz en
dor, demostraron que los monos tratados, mejorarse de forma notable, la posible Vision Research, vol. 51, pgs. 633-651,
al igual que los ratones del experimento cura tendra efectos impresionantes sobre 2011.
anterior, discriminaban los colores. la sensibilidad cromtica de una amplia
La nueva percepcin del color se mani- porcin de la humanidad. SEDE EN LA RED DEL LABORATORIO NEITZ:
fest en los primates en cuanto los fotopig- No hay, desde luego, por qu detenerse www.neitzvision.com
mentos tuvieron expresin en sus retinas, ah. A caso no podra ampliarse la experien-

42 MENTE Y CEREBRO 56 / 2012


NEUROCIENCIA
TERAPIA GNICA PARA EL BAILE DE SAN VITO
Ciertas protenas articiales podran ayudar a tratar la enfermedad de Huntington, segn se ha demostrado
en mridos. El estudio ha recibido el primer premio del concurso de fotografa cientca organizado
en el octavo Congreso de la Federacin Europea de Sociedades de Neurociencia

CARMEN AGUSTN PAVN

E n 1872, George Huntington describi


una serie de pacientes con una caracte-
rstica en comn: movimientos incontrola-
medad se multiplica el nmero de repe-
ticiones CAG, de manera que se produce
una protena aberrante, con un exceso de
los de esta ltima. Hoy en da solo existen
tratamientos paliativos para la enfermedad
de Huntington: los pacientes mueren entre
bles o corea (del griego, danza). Ms tar- glutaminas, que se acumula dentro de las 10 y 15 aos tras el diagnstico.
de, la enfermedad recibira el nombre del clulas y produce, a la larga, la desregu-
joven mdico ingls, aunque ya desde la lacin de ms de 800 genes y la muerte Reducir la protena mutante
Edad Media se saba del trastorno. En 1374, celular. Las neuronas del estriado dorsal Si pudisemos neutralizar el gen muta-
Paracelso, tambin mdico, adems de al- (uno de los ncleos cerebrales que contro- do, abriramos una puerta al tratamiento.
quimista y astrlogo, se reri a este mal, la el movimiento) resultan especialmente Con esa premisa, bajo la direccin de Mark
el cual se conocera en el siglo XVII como sensibles, por lo que son las primeras en Isalan, Mireia Garriga Canut y la autora,
baile de San Vito. Por aquel entonces, los perderse. Estas clulas nerviosas se hallan junto a otros colaboradores, intentamos
afectados se tildaban de endemoniados. conectadas con las neuronas de la sustancia desarrollar una terapia gnica para tratar
Con todo, hubo que esperar hasta 1993 negra, las cuales degeneran en el prkin- dicha enfermedad. Mediante herramientas
para identicar la causa de la patologa. son, por lo que los sntomas de la enferme- de biologa sinttica e ingeniera gentica
Para ello fueron necesarios los esfuerzos dad de Huntington son complementarios a hemos diseado unas protenas articiales
de seis decenas de cientcos congregados
en uno de los puntos del planeta donde
existe una mayor prevalencia de la enfer-
medad: alrededor del lago Maracaibo, en
Venezuela. All, unas siete personas de
cada 1000 padecen la patologa, cuando
el promedio entre la poblacin europea
se sita alrededor de cinco afectados por
cada 100.000 individuos.

Una causa gentica


Una mutacin en un nico gen es la res-
ponsable de la corea de Huntington. Este
gen, situado en el cromosoma 4, codica la CORTESA DE CARMEN AGUSTN PAVN
protena huntingtina, que participa en una
gran variedad de procesos esenciales: des-
de la regulacin de la expresin de otros
genes al transporte de sustancias a los
distintos compartimentos celulares [vase
Enfermedad de Huntington: por qu
mueren las neuronas?, por S. Humbert;
MENTE Y CEREBRO, n.o 45, 2010]. La protena POSTURA DE RENDICIN
normal posee en su estructura una cadena Dos ratones, uno de tipo salvaje (denominacin que reciben los animales normales en el argot
de hasta 35 glutaminas (aminocido codi- de los genetistas) y otro transgnico presentan una actitud muy distinta cuando son izados
cado por la secuencia de nucletidos CAG). por la cola. El primero (izquierda) lucha, agita sus patas e intenta liberarse. El segundo, presa
Las secuencias altamente repetitivas suelen de la enfermedad de Huntington, se curva en una posicin que parece, al ojo humano, de
presentar un problema, a saber, pueden desesperacin y rendicin. Con el ttulo de Fight and surrender (Lucha y rendicin), esta
provocar fallos en la replicacin de los ge- imagen (fotografa con retoques) gan el primer premio del concurso de fotografa cientca
nes durante el proceso de divisin celular. organizado en el octavo congreso de la Federacin Europea de Sociedades de Neurociencia,
As, en las personas que padecen la enfer- celebrado en Barcelona el pasado mes de julio.

MENTE Y CEREBRO 56 / 2012 43


basadas en ciertas protenas naturales con ratones transgnicos, los cuales poseen en Carmen Agustn Pavn
dedos de zinc, que poseen la capacidad su genoma un fragmento del gen de la Unidad de investigacin en biologa de sistemas
de interaccionar con el ADN. En concre- huntingtina mutante humana. El objetivo Laboratorio Europeo de Biologa Molecular
to, se han construido unas protenas con ltimo es evaluar el efecto de las protenas Centro de Regulacin Genmica
dedos de zinc que reconocen y se unen a con dedos de zinc sobre los sntomas de la y Universidad Pompeu Fabra, Barcelona
las largas repeticiones CAG, de modo que enfermedad de Huntington.
impiden la produccin de la protena hun- Pese a la gran complejidad de los ensa-
tingtina mutante. yos, hemos conseguido algunos resultados BIBLIOGRAFA COMPLEMENTARIA
Con el n de comprobar su potencial te- esperanzadores en ratones transgnicos.
raputico, la informacin necesaria para Entre ellos, la reduccin signicativa de la HUNTINGTONS DISEASE: CAN MICE LEAD
que las clulas puedan producir por s protena huntingtina mutante, adems de THE WAY TO TREATMENT? Z. R. Crook y
mismas esas protenas con dedos de zinc retrasar la aparicin de la postura de ren- D. Housman en Neuron, vol. 69, n.o 3,
se introduce en vectores vricos. Se trata dicin de los mridos afectados (vase pgs. 423-435, 2011.
de virus no patognicos, modicados para la imagen). Sin embargo, queda un largo
que acten como meros transportadores camino para detener de forma denitiva ZINC-FINGER NUCLEASES: HOW TO PLAY
de la informacin, codicada en forma de la enfermedad. Un camino que, sin lugar TWO GOOD HANDS. M. Isalan en Nature
ADN, al interior de las clulas. Tales vec- a dudas, merece la pena recorrer hasta Methods, vol. 9, n.o 1, pgs. 32-34, 2011
tores se inyectan en el estriado dorsal de el nal.

PSICOLOGA SOCIAL
LA INFLUENCIA DE LOS PERSONAJES DE FICCIN
El consumo audiovisual interactivo impacta ms que el unidireccional en el cambio de actitudes,
valores y creencias de los espectadores

MARA T. SOTO SANFIEL

L a identicacin de los espectadores con


los personajes de las cciones audiovi-
suales es uno de los procesos que despier-
las audiencias en el consumo audiovisual,
abre nuevos interrogantes. A pesar de que
se precisan ms pruebas conrmatorias,
tivo, tambin se ha demostrado que acta
como elemento de cambio porque ofrece
modelos de comportamiento y de apren-
ta mayor inters en los investigadores de existen datos que corroboran que la posi- dizaje social. Se ha constatado que los per-
la psicologa del entretenimiento medi- bilidad de interactuar con los contenidos sonajes cticios incrementan la atencin
tico. Jonathan Cohen, de la Universidad y de decidir sobre el desarrollo o conti- de los nios, as como la intencin de ad-
de Haifa, la dene como: Un proceso nuacin del mensaje podra incrementar quirir opiniones o creencias. Asimismo, se
imaginativo por el que el receptor asume la identicacin y sus efectos. ha observado que los adolescentes tienden
las perspectivas, metas e identidades de a explorar la adquisicin de los valores y
los personajes. Los espectadores compa- Efectos y consecuencias modelos de los personajes de las cciones
ramos nuestros pensamientos y objetivos En el marco del consumo audiovisual estn- con los que se identican. En general, los
o evaluamos nuestros logros segn los dar, es decir, unidireccional (de un emisor datos conrman que se trata de un ele-
modelos propuestos por los personajes. hacia todos los receptores), la investigacin mento mediador de actitudes, pensamien-
La identicacin provoca que experimen- sobre las consecuencias de la identica- tos, creencias y, eventualmente, comporta-
temos los avatares del personaje como si cin ha sido amplia. La idea de que una mientos de los espectadores.
fuesen nuestros, hasta el punto de que, al ccin, o un personaje, pudieran afectar
menos de forma momentnea, nos olvide- a los receptores ha resultado atractiva no La naturaleza de la identicacin
mos de nosotros mismos y nos fundamos solo para cientcos, sino para los miem- En un trabajo conjunto de hace dos dca-
en la experiencia de lo que observamos. bros de la industria audiovisual. Por ello, se das, Juan Jos Igartua, de la Universidad de
Por su importancia en el disfrute de las ha observado su aplicacin en publicidad, Salamanca, y Daro Pez, de la Universidad
cciones, los investigadores han avanzado educacin, poltica o salud. del Pas Vasco, propusieron un modelo de
en explorar la naturaleza de la identica- Se sabe, por ejemplo, que el uso de cele- identicacin para situaciones de consumo
cin, de sus componentes y de sus efectos. bridades en campaas comunicativas incre- audiovisual tradicional (sin interactividad).
Ahora bien, la incorporacin de la inte- menta la ecacia de los mensajes de salud. En dicho trabajo, constataron cules eran
ractividad, de la participacin activa de En el contexto del entretenimiento educa- sus elementos y con qu fuerza actuaban.

44 MENTE Y CEREBRO 56 / 2012


EMPATA AUDIOVISUAL
Los espectadores, en
mayor o menor grado,
llegan a identicarse
con los personajes que
observan.
A. ZAMORA / UNIVERSIDAD AUTNOMA DE BARCELONA

Segn sus conclusiones, la identicacin camente para la investigacin), en la que bilidad de tomar decisiones argumentales,
est formada por tres tipos de componen- deban escoger el argumento y desarrollo afectar al contenido y decidir el desarrollo
tes. El primero es la empata cognitiva: las de la trama a partir de opciones de selec- de una narrativa hace que los espectado-
audiencias pueden, en mayor o menor gra- cin preconguradas. En la segunda, otros res se identiquen en mayor medida. De
do de conciencia, entender, comprender e, tantos alumnos vean la misma ccin pero hecho, la empata cognitivo-emocional
incluso, ponerse en el lugar del personaje de forma convencional (lineal), es decir, sin de los receptores (la capacidad de sentir y
observado. Tambin pueden adoptar su la posibilidad de escoger cmo evoluciona- pensar como los personajes) alcanza cotas
punto de vista y seguir la historia desde ba la trama. Ambos grupos, sin embargo,
su perspectiva. El segundo elemento es la vean el mismo contenido para evitar que
empata emocional: los espectadores sien- este afectara a las posteriores mediciones.
ten como los personajes se implican afecti- De hecho, la seleccin de la trama que BIBLIOGRAFA COMPLEMENTARIA
vamente de forma vicaria y se preocupan crean realizar los participantes de la con-
por sus problemas. Tienen la posibilidad de dicin interactiva era simulada. Tras el vi- DEFINING IDENTIFICATION: A THEORETICAL
experimentar emociones relacionadas con sionado, todos los probandos completaron LOOK AT IDENTIFICATION OF AUDIENCES
lo que les pasa. El tercero y ltimo de los un cuestionario que meda, segn la escala WITH MEDIA CHARACTERS. J. Cohen en
componentes corresponde a la experiencia aportada por Igartua y Pez en su trabajo Mass Communication & Society, vol.4,
de volverse como el personaje: los espec- de 1997, la identicacin con los persona- pgs. 245-264, 2001.
tadores sienten como si fuesen los propios jes, entre otros factores. Los resultados nos
protagonistas. llevaron a comprobar que, en el caso de las VALIDEZ Y FIABILIDAD DE UNA ESCALA DE
En fecha reciente, Laura Aymerich- cciones interactivas, la identicacin se EMPATA E IDENTIFICACIN CON LOS PER-
Franch, Xavier Ribes Gurdia y la autora halla formada, al menos, por los mismos SONAJES. J. J. Igartua P. y D. Pez R. en
ensayaron este modelo de factores que elementos que en el consumo audiovisual Psicothema, vol.10, n.o 2, 423-436, 1998.
explican y predicen la identicacin en si- tradicional. No obstante, tambin encon-
tuaciones de interactividad con el conteni- tramos que, y esto es lo ms relevante, la IMPACTO DE LA INTERACTIVIDAD EN LA
do de las cciones. Para ello desarrollaron, interactividad inuye a la identicacin IDENTIFICACIN CON LOS PERSONAJES DE
durante el curso 2009-2010 en la facultad con los personajes. Veamos cmo. FICCIONES. M. T. Soto-Sanel, L. Ayme-
de ciencias de la comunicacin de la Uni- rich-Franch y F. X. Ribes-Gurdia en Psi-
versidad Autnoma de Barcelona, un ex- Mayor impacto cothema, vol. 22, n.o 4, pgs. 822-827,
perimento que consista de dos situaciones La interactividad hace que la identicacin 2010. Disponible en www.psicothema.
de consumo. En la primera, 155 estudiantes sea ms intensa que la que se produce en el es/psicothema.asp?ID=3807
vean una ccin interactiva (creada espec- consumo de una ccin tradicional. La posi-

MENTE Y CEREBRO 56 / 2012 45


ms elevadas en obras interactivas que en interactividad invita a la proyeccin del yo
no interactivas. Pasa igual con la experien- e incita la autoconsciencia: el protagonis- /CTC6GTGUC5QVQ5CPGN
cia de volverse el personaje. mo del usuario estrecha el vnculo entre el Grupo de investigacin en imagen,
El consumo audiovisual interactivo pue- mensaje, sus componentes, el resto de la sonido y sntesis (GRISS-UAB)
de impactar, pues, en proporciones supe- audiencia y sus efectos. La interactividad, Dpto. de comunicacin audiovisual y publicidad
riores al cambio de actitudes, valores o por tanto, redene los modos de relacin Universidad Autnoma de Barcelona
creencias que el estndar. En particular, la del espectador con el mensaje. mariateresa.soto@uab.es

NEUROCIENCIA
ASTROCITOS Y ALZHIMER
Desde largo tiempo, la enfermedad de Alzheimer se ha considerado una patologa de las neuronas.
Sin embargo, el resto de las clulas cerebrales tambin se hallan implicadas

ANA M. FERNNDEZ E IGNACIO TORRES ALEMN

H
ace ya bastantes aos que los neuro-
patlogos observaron que los enfer-
mos de alzhimer presentaban lesiones
mienta para detener la enfermedad de
Alzheimer.
vista de astrocitos, los cuales desempean
una funcin central enel metabolismo de
ciertosaminocidos cerebrales a travs del
graves en la substancia blanca, formada Parte esencial del tejido neural transporte de nutrientesy precursores me-
por haces nerviosos y clulas gliales, as Los astrocitos pertenecen, junto con los oli- tablicosa las neuronas. Fundamentalmen-
como en los vasos cerebrales. No sorpren- godendrocitos y las clulas de Schwann, al te, captan glutamato extracelular paracon-
de, pues, que el tipo de clula ms abun- linaje macroglial. Tales clulas contribuyen vertirlo englutamina, que se transportade
dante en el cerebro, el astrocito, pueda al mantenimiento del ambienteextracelu- nuevo alos terminales presinpticosyre-
afectar en esta devastadora enfermedad lar del tejido nervioso, modulan el ujosan- sulta esencial parala sntesis deglutamato,
y que tal afectacin contribuya a la pato- guneo cerebral y la actividad sinptica, y uno de los principales neurotransmisores
loga. Ello conlleva la posibilidad de que resultan fundamentales en el metabolismo implicados en la transmisin sinptica.Tam-
frmacos dirigidos a corregir las altera- neuronal. De hecho, no existe ninguna re- bin convierten la glucosaen cidolctico,
ciones en los astrocitos sirvan de herra- gin del sistema nervioso central despro- componente que despus toman las neuro-
CORTESA DE LOS AUTORES

1 Seales de dao tisular


ASTROCITOS EN LA NEUROINFLAMACIN
Microgla
Ante una ruptura del equilibrio tisular, la
microgla se activa poniendo en marcha la
Seales cascada inamatoria (1) que, en parte, con-
de mantenimiento lleva la activacin de los astrocitos (2). Estos,
3 de la reactividad celular activados por las seales enviadas por la mi-
Seales crogla (citoquinas proinamatorias) producen
de muerte Seales 2
5 4 dos tipos de respuesta: una proinamatoria
celular de activa-
Seales cin celular para mantener el proceso inamatorio (3) y
neuro-
otra neuroprotectora para resolver la inama-
protectoras
cin (4). Si los procesos que suceden en las
4 fases 2 y 3 se cronican, tanto los astrocitos
Seales Astrocito como la microgla envan seales perjudiciales
neuroprotectoras a las neuronas que contribuyen de forma

5 esencial en la muerte celular lenta tpica de


Neurona
las enfermedades neurodegenerativas. Es
Seales
de muerte decir, se produce una inamacin crnica
celular subyacente que permite que la enfermedad
progrese.

46 MENTE Y CEREBRO 56 / 2012


las placas amiloides. Sin embargo, hace las citoquinas proinflamatorias TNFa y
Dos tipos de astrogla ms de veinte aos que se propuso que otras. Aunque se considera que ese proce-
el origen del alzhimer podra deberse so resulta benecioso, si no se resuelve, se
Desde su descripcin en el siglo XIX, los
a un desacoplamiento metablico entre cronica y se convierte en perjudicial. De
astrocitos (o astrogla) se han dividido en
los astrocitos y las neuronas. A la luz de ah el concepto de espada de doble lo
dos subtipos, protoplsmicos y brosos,
hallazgos posteriores, parece que dicha para la neuroinamacin. Ahora bien, se
de acuerdo con su morfologa celular y lo-
propuesta fuera acertada. Desde luego, podra revertir la situacin si se interrumpe
calizacin anatmica. Los astrocitos proto-
ya en las primeras caracterizaciones ana- el trco de seales inamatorias entre la
plsmicos se encuentran en la sustancia
tomopatolgicas de cerebros de personas microgla y los astrocitos, ya que la primera
gris y presentan varias ramicaciones con
afectadas se comprob la existencia de una necesita la retroalimentacin de los segun-
una distribucin globoide. Los brosos,
reaccin glial conocida como astrocitosis. dos para cronicar la inamacin.
por su parte, se alojan en la sustancia
En el cerebro con alzhimer, la astroci- De hecho, nuestro estudio, publicado
blanca y se caracterizan por numerosas
tosis se localiza alrededor de los depsitos este ao en Molecular Psychiatry, revela
prolongaciones parecidas a largas bras.
extracelulares de amiloide e intracelulares que bastara con parar dicha comunicacin
Ambos subtipos ejecutan extensos con-
de ovillos neurobrilares. De esta manera, para detener el proceso y revertir la neu-
tactos (pies astrocitarios) con vasos san-
dicha reaccin contribuye al proceso de- rodegeneracin asociada a la amiloidosis
guneos. Segn revela la microscopa, las
generativo, una idea razonable si conside- del alzhimer, como hemos comprobado
prolongaciones de los astrocitos proto-
ramos la funcin activa de los astrocitos en modelos animales de la enfermedad.
plsmicos envuelven sinapsis, en cambio
en los procesos inamatorios asociados a
las de los astrocitos brosos contactan
la enfermedad. Adems, se ha observado Ana M. Fernndez e +IPCEKQ6QTTGU#NGOP
con los nodos de Ranvier. Con todo, en
astrocitosis en pacientes con deterioro Centro de Investigacin Biomdica en Red
ambos tipos se forman uniones estrechas
cognitivo leve, una situacin que se consi- Enfermedades Neurodegenerativas (CIBERNED)
en la prolongacin distal entre astrocitos
dera que antecede a la enfermedad; ello Dpto. de neurobiologa funcional y de sistemas
vecinos.
apoyara la idea de una contribucin muy Instituto Cajal
temprana al proceso patolgico. De hecho, Madrid
hoy en da se considera que el proceso in-
naspara su uso como intermediario enel amatorio asociado al alzhimer sera el
metabolismo energtico. responsable del avance de la enfermedad BIBLIOGRAFA COMPLEMENTARIA
Los astrocitos cumplen, adems, una (no de su origen) y que son los astrocitos
funcinimportante en la regulacin de las los que lo regulan de forma global. En esta TRIPARTITE SYNAPSES: ASTROCYTES PRO-
concentraciones de iones en los espacios patologa y probablemente en otros pro- CESS AND CONTROL SYNAPTIC INFORMA-
intra y extracelulares del cerebro: modulan cesos neurodegenerativos, el proceso in- TION. G. Perea, M. Navarrete y A. Ara-
elequilibrio cido-base en las sinapsis y en amatorio ocurre en gran parte en dichas que en Trends in Neuroscience, vol. 32,
los pies astrocitarios alrededor de los capi- clulas de la gla; por tanto, son necesarios pgs. 421-431, 2009.
lares. Asimismo, resultan relevantes para la frmacos que resuelvan especcamente la
regulacin vasculo-cerebral. En concreto, inamacin asociada a los astrocitos. ASTROCYTES ARE ENDOGENOUS REGULA-
los procesos astrocticos poseen pies en TORS OF BASAL TRANSMISSION AT CEN-
contactoconlos vasos cerebrales yenvuel- Arma de doble lo TRAL SYNAPSES. A. Panatier et al. en Cell,
ven las sinapsis. En breve, la arquitectura Hasta ahora se consideraba que el tipo vol. 146, pgs. 785-798, 2011.
tisular entre neuronas, astrocitos y vasos de clula glial que acta como mediador
convierte los astrocitos en un elemen- central en la inamacin cerebral era la REGULATION OF THE PHOSPHATASE
tocentral en la modulacin de la actividad microgla, un tipo de clula que en reali- CALCINEURIN BY INSULIN-LIKE GROWTH
neuronaly el ujosanguneo cerebral. dad es de estirpe mieloide (procedente del FACTOR I UNVEILS A KEY ROLE OF ASTRO-
sistema hematopoytico) y que se describe CYTES IN ALZHEIMERS PATHOLOGY. A. M.
Control de la inamacin como un macrfago cerebral. Fernndez et al. en Molecular Psychiatry,
El alzhimer se caracteriza por la prdi- La microgla se activa en respuesta a se- vol. 17, pgs. 705-718, 2012.
da cognitiva (memoria, lenguaje, clculo, ales procedentes del tejido daado; en el
orientacin y juicio) como consecuencia alzhimer, se postula, seran los pptidos EVIDENCE FOR ASTROCYTOSIS IN PRODRO-
de la muerte progresiva de neuronas que amiloideos. Ello pone en marcha una cas- MAL ALZHEIMER DISEASE PROVIDED BY 11C-
conlleva disfunciones graves en distintas cada inamatoria desde la microgla que DEUTERIUM-L-DEPRENYL: A MULTITRACER
zonas del cerebro (corteza cerebral, rea enva mensajeros intercelulares de acti- PET PARADIGM COMBINING 11C-PITTS-
entorrinal, hipocampo, estriado ventral y vacin inamatoria tanto a las neuronas BURGH COMPOUND B AND 18F-FDG. S. F.
cerebro anterior basal).A nivel neuronal, como a los astrocitos. Estos ltimos actan Carter et al. en The Journal of Nuclear
las principales caractersticas de la enfer- como un amplicador, produciendo a su Medicine, vol. 53, pgs. 37-46, 2012.
medad son los ovillos neurofibrilares y vez ms mediadores intercelulares como

MENTE Y CEREBRO 56 / 2012 47


Pausas forzosas
Las personas con narcolepsia se duermen de forma repentina a lo largo del da. Su sistema
inmunitario destruye ciertas neuronas cerebrales que controlan el ciclo de sueo y vigilia

SANDRA CZAJA

L os ataques ocurren de repente: el afectado


experimenta una necesidad imperiosa de
dormir; al instante se le cierran los ojos en plena
niveles de hipocretina son elevados continua-
mos despiertos, empero si su concentracin dis-
minuye, nos cansamos y dormimos.
luz del da. Adems de la somnolencia diurna La somnolencia diurna sbita suele diagnosti-
caracterstica, la mayora de los pacientes con carse entre los 20 y 30 aos. Las clulas hipotal-
narcolepsia sufren catapleja: la musculatura micas empiezan a destruirse en algn momento
RESUMEN corporal se relaja, de manera sbita desaparece de las dos primeras dcadas de vida, de manera
toda la tensin corporal y el enfermo se desplo- que los niveles de hipocretina disminuyen de
Contra los ataques
ma. [vase Sobre las causas de la narcolepsia, forma paulatina. La causa reside en un trastorno
de sueo
por Joachim Marschall; MENTE Y CEREBRO, n.o 24, autoinmunitario: el propio sistema inmunitario

1 Una de cada 2000 per-


sonas padece narco-
lepsia. La mayora de los
2007]. Sin embargo, en esos estados permanecen
despiertos y lcidos. La catapleja suele desenca-
denarse en situaciones emocionales (alegra o
ataca y destruye las clulas cerebrales.

Genes involucrados
afectados sufre, adems, risa irrefrenable, entre otras). Las personas con La narcolepsia tambin posee un componente
catapleja, una relajacin narcolepsia tambin informan de parlisis o hereditario. Cerca del 90 por ciento de los pa-
muscular sbita. alucinaciones mientras se duermen. cientes que, adems, sufren catapleja, presen-
En general, transcurren menos de diez mi- tan la variante gnica HLA-DQB1*0602. Dicho

2 El trastorno obedece
a una enfermedad
autoinmunitaria: el sis-
nutos hasta caer por completo en los brazos de
Morfeo. En particular, los sujetos muestran un
sueo REM (por las siglas en ingls de movi-
gen pertenece al sistema de antgenos leucoci-
tarios humanos (HLA, por sus siglas en ingls),
que permite diferenciar al sistema inmunitario
tema inmunitario propio miento rpido de los ojos) rapidsimo. Se trata entre las clulas extraas y propias en funcin
destruye ciertas neuronas de la fase del sueo en la que ocurren las en- de ciertas molculas (antgenos) situadas en la
del hipotlamo producto- soaciones; suele aparecer hacia el nal de la superficie celular. Si las neuronas presentan
ras de la neurohormona noche. antgenos inadecuados al sistema en cuestin,
hipocretina (orexina), la El mdico alemn Carl Westphal (1833-1890) estos son calicados como extraos y, en con-
cual regula el ciclo de describi ya en 1877 un caso del peculiar tras- secuencia, combatidos.
sueo y vigilia. torno del sueo. Pero fue el mdico francs No obstante, dicha variante gnica no puede
Jean-Baptiste-douard Glineau (1828-1906) ser la nica causa de la narcolepsia, puesto que

3 Por ahora, los sn-


tomas se tratan con
frmacos. El diagnstico
quien acu el trmino narcolepsia en 1880.
Con todo, la causa de la enfermedad permane-
ci largo tiempo aparcada. Llegados al ao 2000
una cuarta parte de las personas sanas tambin
la poseen. En 2009, Joachim Hallmayer, de la fa-
cultad de medicina de la Universidad Stanford,
precoz podra detener la se descubri que los pacientes presentaban una examin el genoma de casi 2000 afectados de
reaccin autoinmunitaria destruccin completa de ciertas neuronas del hi- narcolepsia y de un nmero idntico de perso-
antes de que destruya las potlamo productoras de la hormona hipocreti- nas sanas con HLA-DQB1*0602 a n de descubrir
clulas que fabrican la na, tambin conocida con el nombre de orexina. otras diferencias genticas. Comprob que los
hipocretina. Dicha sustancia contribuye, de manera decisiva, sujetos presentaban en su mayora una variante
a la regulacin del ciclo de sueo y vigilia: si los determinada del gen para la subunidad alfa del

48 MENTE Y CEREBRO 56 / 2012


DORMIDOS CONTRA SU VOLUNTAD
A las personas con narcolepsia les ocurre a menu-
do: se duermen en el lugar de trabajo, en casa o en
el camino sin poder evitarlo.
FOTOLIA / OLLY

receptor de las clulas T. Dicho complejo pro- A continuacin, buscaron anticuerpos frente
tenico se sita en la supercie de las clulas T a la Trib2 en tres grupos de probandos: sujetos
del sistema inmunitario, gracias a las cuales se con narcolepsia, pacientes con otras enferme-
reconocen los antgenos presentes en las clulas dades autoinmunitarias y personas sanas. Ha-
corporales. De ese modo, se combaten algunos llaron ms anticuerpos anti-Trib2 en la sangre
agentes invasores. Sin embargo, el reconoci- y en el lquido cefalorraqudeo de los pacientes
miento antignico se encuentra tambin alte- narcolpticos que en las muestras de los pro-
rado en algunos casos. bandos de los otros dos grupos.
Para la demostracin denitiva de que el
sistema inmunitario de las personas con nar- Objetivo identicado Numerosas
colepsia ataca al propio organismo faltaba, no Las personas que se hallaban en una fase inci- personas con
obstante, una prueba: haba que descubrir los piente de la enfermedad mostraban una mayor
cantidad de anticuerpos especficos frente a
narcolepsia
anticuerpos especcos frente a las estructu-
ras de las clulas hipotalmicas productoras Trib2. La concentracin disminuy en los dos o presentaron durante
de hipocretina. En 2010, un grupo liderado tres aos siguientes. No obstante, los pacientes
el ao previo a la
por Vesna Cvetkovic-Lopes, del Centro Mdico seguan presentando cifras ms altas que los pro-
Universitario de Ginebra, hall esos anticuer- bandos sanos, incluso 30 aos despus del diag- manifestacin del
pos. Investigaron las molculas situadas en la nstico inicial. La cifra de anticuerpos indicaba, trastorno gripe
supercie de las neuronas afectadas de ratones asimismo, la gravedad de la patologa.
para identicar posibles objetivos del ataque Los datos conrmaron que la Trib2 acta a o episodios
del sistema inmunitario. En su bsqueda en- modo de autoantgeno en la narcolepsia. Los repentinos e
contraron la protena homloga 2 de tribbles anticuerpos especcos se unen a la protena
(Trib2) presente en una cantidad tres veces endgena y se ocupan de destruir las clulas
inexplicables de
mayor en las clulas. productoras de hipocretina. Sin embargo, las ebre

MENTE Y CEREBRO 56 / 2012 49


ticuerpos podran atacar objetivos corporales
cuya frecuencia vara segn las personas. Esa
EL NCLEO DEL PROBLEMA polivalencia explicara por qu las clulas pro-
Un pequeo grupo de neuronas ductoras de hipocretina se destruyen en una
situadas en la parte posterior y cuarta parte de los sujetos con narcolepsia que
lateral del hipotlamo produce no sufren, por otro lado, catapleja.
el neuropptido hipocretina, el Pese a que la narcolepsia aparece de forma he-
cual acta como neurotransmi- reditaria en las familias, en solo un 36 por ciento

GEHIRN & GEIST / MEGANIM


sor y regula el ciclo de sueo y de los gemelos univitelinos la enfermedad afec-
vigilia. La reaccin autoinmuni- ta a ambos hermanos. Es decir, adems de los
taria de los afectados destruye Hipotlamo factores genticos se precisan otros elementos
esas clulas, por lo que su cere- ambientales externos para iniciar la destruccin
bro apenas fabrica hipocretina. de las clulas hipotalmicas.
El psiclogo Dante Picchioni, hoy en el Ins-
concentraciones altas de anticuerpos solo se tituto Walter Reed de Investigacin Militar, se
dan entre los pacientes narcolpticos que pre- propuso hace unos aos aclarar los factores
sentan, adems, catapleja. Ahora bien, no todos ambientales. Para su pesquisa examin, por
los afectados con catapleja muestran valores un lado, a 63 probandos que sufran narcolep-
de anticuerpos anti-Trib2 superiores a la media. sia y catapleja y portaban el gen variante HLA-
Cvetkovic-Lopes cree que Trib2 no es el nico DQB1*0602; por otro, a un nmero idntico de
autoantgeno en estos casos, aunque quiz s familiares y vecinos sanos. Picchioni investig
el ms relevante. Al igual que ocurre en otras si exista una relacin entre ms de 50 factores
enfermedades autoinmunitarias, algunos an- estresores y 40 infecciones diferentes y la apa-
ricin del trastorno del sueo sbito.

El cambio escolar como desencadenante


Convivir con el sueo espontneo El estudio dio sus frutos. Un nmero elevado de
afectados haba sufrido, durante el ao previo al
En 2007, el grupo de Richard Dodel, de la Universidad Phillips de Marburg, primer ataque, una gripe o unos episodios fe-
investig las limitaciones que supona la enfermedad para 75 individuos briles repentinos e inexplicables. Entre los fac-
con narcolepsia. La calidad de vida de todos los pacientes result menor tores conductuales que podan asociarse a los
que la media. Alrededor de dos tercios se quejaron de limitaciones en sus primeros sntomas destacaba con frecuencia
actividades diarias y de malestar general. Dodel subraya que el trastorno una modicacin de los hbitos de sueo. Los
surte, por s mismo, poco efecto en la calidad subjetiva de vida; sin embar- cambios escolares, los traslados o la separacin
go, repercute mucho ms en la rutina profesional y la relacin de pareja de los padres tambin inuan en la aparicin
de los afectados. Segn conrm, ms de la mitad de los narcolpticos en del trastorno si tales sucesos haban ocurrido
Alemania estn desempleados; muchos de ellos, incluso, incapacitados para antes de la pubertad.
trabajar. Alrededor de la mitad no tienen una relacin estable de pareja, Sona Nevsimalova y sus colaboradores de la
situacin que atribuyen numerosos de los afectados a la enfermedad. Los Universidad Karl de Praga examinaron a 105 pa-
sueos diurnos constantes y la agitacin nocturna alteran, adems, la salud cientes narcolpticos entre los 26 y 64 aos con
psquica. Con frecuencia las personas con narcolepsia son negativas; un el n de averiguar si la evolucin y la gravedad
40 por ciento de ellas sufre angustia o depresin. de la enfermedad mantenan alguna relacin con
Para solucionar posibles conictos y malos entendidos en su da a da, se la edad de aparicin. Falsa alarma: la edad no de-
recomienda al paciente que informe de su trastorno y sntomas a familiares, sempeaba ninguna funcin. En cambio descu-
amigos y compaeros de trabajo. De esa forma evita que las otras personas brieron otros factores relevantes. Los fumadores
atribuyan su somnolencia diurna al agotamiento o, peor an, a la vagancia presentaban ms alucinaciones durante el sueo
o a la falta de disciplina. Por otro lado, tambin favorece que reaccionen de que el resto de los afectados; los perodos cortos
manera ms comprensiva ante la relajacin repentina de los msculos que de descanso conllevaban, igualmente, un inicio
produce la catapleja: a la mayora de los familiares y amigos les tranquiliza ms temprano del trastorno, adems, cuanto ms
saber que ese comportamiento misterioso no es intencionado ni se debe sobrepeso padeca el paciente, menos tiempo per-
a un trastorno psquico. Por ltimo, el apoyo del entorno eleva de manera maneca despierto de un tirn.
considerable la calidad de vida de los afectados. A menudo resulta difcil precisar el momento
(Health-related quality of life in patients with narcolepsy, de la aparicin de la narcolepsia, a causa de un
por R. Dodel et al. en Sleep Medicine, vol. 8, pgs. 733-741, 2007.) diagnstico inicial errneo (se confunde con epi-
lepsia, depresin u otro trastorno psiquitrico).

50 MENTE Y CEREBRO 56 / 2012


Confusin terminolgica en torno a una neurohormona BIBLIOGRAFA
COMPLEMENTARIA
La hipocretina es una hormona peptdica fabricada por cerca de 1000 neuronas aglomeradas en
la parte posterior del hipotlamo. Regula la conducta alimentaria y el ritmo de sueo y vigilia A CASE-CONTROL STUDY OF
(se libera durante las fases de vigilia para prevenir el cansancio). Los afectados de narcolepsia THE ENVIRONMENTAL RISK
carecen de tal sistema corporal mantenedor del desvelo. FACTORS FOR NARCOLEPSY.
Junto al trmino hipocretina, se utiliza tambin la palabra orexina para referirse a esta hor- D. Picchioni et al. en Neuro-
mona. El motivo? En 1998 dos grupos de investigadores descubrieron dicho neurotransmisor y epidemiology, vol. 29,
le asignaron nombres distintos. Uno eligi hipocretina debido a su presencia en el hipotlamo pgs. 185-192, 2007.
y a su parecido estructural con el pptido secretina. El otro observ que esa hormona estimulaba
el apetito, por lo que la bautiz con el nombre de orexina en honor al trmino griego de NORMALIZATION OF HYPOCRE-
apetito (orexis). Hasta ahora se han utilizado ambas denominaciones en la bibliografa, aunque TIN-1 IN NARCOLEPSY AFTER
la tendencia parece inclinar la balanza en favor de la hipocretina. INTRAVENOUS IMMUNOGLO-
(Der Neurotransmitter Hypocretin. Ein berblick, BULIN TREATMENT. Y. Dauvil-
por C. Baumann y C. Bassetti en Der Nervenarzt, vol. 75, n.o 4, pgs. 317-323, 2004.) liers et al. en Neurology,
vol. 73, n.o 16, pgs. 1333-
1334, 2009.

Segn Nevsimalova, en la mayora de los casos enfermos. Por su parte, el oxibato sdico pre- NARCOLEPSY IS STRONGLY
hasta unos 10 aos despus de que empiecen los viene la catapleja y mejora el sueo nocturno. ASSOCIATED WITH THE T-CELL
primeros sntomas no se llega a una diagnosis Se trata de la sal sdica del cido gamma-hidro- RECEPTOR ALPHA LOCUS.
acertada. De hecho, los signos de narcolepsia de xibutrico (GHB; cido 4-hidroxibytnico), que J. Hallmayer et al. en Nature
casi la mitad de los adultos comienzan antes de acta como neurotransmisor. La Unin Europea Genetics, vol. 41, pgs. 708-
la pubertad, si bien solo se reconocen de forma aprob en 2005 el uso de dicha sustancia para 711, 2009.
adecuada en el 5 por ciento de ellos. el tratamiento sintomtico de la narcolepsia.
Uno de los motivos de tal confusin estriba Aunque la asociacin de tales medicamentos NARCOLEPSY IN CHILDHOOD.
en las diversas manifestaciones asociadas que se muestra particularmente til, incrementa S. Nevsimalova en Sleep
presentan los adolescentes, como el sobrepeso los efectos adversos (cefaleas, nuseas, mareos Medicine Reviews, vol. 13,
y la bulimia, y a sus cambios asiduos de perso- y temblores). pgs. 169-180, 2009.
nalidad. Los afectados se retraen, se minusvalo- La enfermedad autoinmunitaria que subyace
ran, propenden a la tristeza y a la agresividad o a la narcolepsia no puede tratarse todava de DOES AGE AT THE ONSET OF
presentan labilidad emocional. El sueo conti- modo satisfactorio. No obstante, algunos en- NARCOLEPSY INFLUENCE THE
nuado en las clases y los problemas de atencin sayos de los ltimos aos llevados a cabo con COURSE AND SEVERITY OF
conducen en no pocas ocasiones a dicultades anticuerpos han aportado resultados positivos. THE DISEASE? S. Nevsimalova
escolares y familiares. En uno de los experimentos, la frecuencia y la et al. en Sleep Medicine,
gravedad de la relajacin muscular de tres de vol. 10, pgs. 967-972, 2009.
La urgencia de un diagnstico precoz cuatro pacientes con narcolepsia y catapleja
En la primera infancia suelen considerarse nor- disminuyeron tras inyectar anticuerpos de in- ELEVATED TRIBBLES HOMOLOG
males los perodos de sueo durante el da y las munoglobulina G (IgG) justo despus de que 2-SPECIFIC ANTIBODY LEVELS
noches intranquilas. Durante la pubertad, los aparecieran los primeros sntomas. El efecto IN NARCOLEPSY PATIENTS.
problemas escolares, las oscilaciones del estado se mantuvo siete meses sin necesidad de que V. Cvetkovic-Lopes et al.
de nimo y las dicultades del sueo tampo- los pacientes tomaran otra medicacin. En otro en Journal of Clinical In-
co comportan extraeza. En denitiva, para caso, la IgG lleg incluso a normalizar las cifras vestigation, vol. 123, n.o 3,
identicar a las personas afectadas lo antes de hipocretina. pgs. 713-719, 2010.
posible habra que incrementar los anlisis de Tales hallazgos son alentadores. Tambin se-
la variante gnica HLA-DQB1*0602 as como de alan la importancia de desarrollar un diagns- GENOME-WIDE ASSOCIATION
los valores de hipocretina de los adolescentes, tico precoz de la narcolepsia a partir de biomar- STUDY IDENTIFIES NEW HLA
apunta Nevsimalova. cadores, pues para que la inmunoterapia resulte CLASS II HAPLOTYPES STRON-
Hoy la narcolepsia se trata, por lo general, con ecaz conviene actuar antes de que el sistema GLY PROTECTIVE AGAINST
medicamentos que mitigan los sntomas. Para inmunitario destruya las clulas productoras NARCOLEPSY. Hyun Hor et al.
disminuir la somnolencia diurna, los mdicos de hipocretina. Y eso solo se consigue si se sabe en Nature Genetics, vol. 42,
prescriben con frecuencia el psicoestimulante contra qu se est luchando. n.o 9, pgs 786-789, sep-
modanilo, que mejora la vigilia y la capacidad tiembre de 2010.
de concentracin de casi el 80 por ciento de los Sandra CzajaGURGTKQFKUVCEKGPVEC

MENTE Y CEREBRO 56 / 2012 51


Entre la ira y el amor
Los celos llevan a las personas a cometer acciones que normalmente
no se les pasaran por la cabeza. Por qu?

JASMIN ANDRESH
FOTOLIA / PETER ATKINS

SENSACIN PENETRANTE
Son los celos una manifes-
tacin de amor? Depende,
arman los investigadores. En
las parejas que existe una con-
anza mutua elevada, los celos
suelen irrumpir como una seria
amenaza para la relacin. Ade-
ms, la desconanza basada
en sospechas infundadas es
veneno seguro.

52 MENTE Y CEREBRO 56 / 2012


F rank aprieta el puo metido en su bolsillo
cuando ve que un tipo atractivo intenta
ligar con su chica en una esta. Paula navega
durante horas por el perl en Facebook de su
nuevo novio tras la pista de mensajes de su ex.
Y Mia, con tan solo dos aos, siente rabia cuando
su madre toma en brazos a un beb extrao.
La mayora de las personas sabe qu es sentir
celos. Quien se ve importunado por ellos percibe
que su nexo con otra persona (sea una pareja,
una amistad o incluso la madre) o su propia iden-
tidad corre un riesgo. Tambin atraviesa por un
mar de sentimientos: miedo, tristeza o ira. Inclu-
so puede acabar dudando de s mismo.
La pregunta de por qu existen los celos pro-
voca an hoy el debate entre los investigadores.
Se trata de un componente normal de las rela-
ciones sociales? Acaso las rabietas con la pareja
siguen un patrn evolutivo que result til en
algn momento del desarrollo de la historia de
la humanidad? Los psiclogos buscan esas y
otras respuestas.

Obsesionados por el control,


aunque inseguros
Robert Rydell, de la Universidad de Indiana
en Bloomington, y Robert Bringle, de la Uni-
versidad de Indiana-Purdue de Indianpolis,
analizaron el signicado de los desencadenan-
tes de los celos en 2007. Las crisis de conanza
no se fundan siempre sobre sucesos reales. De
hecho, la amenaza se recrea con frecuencia en
la propia imaginacin. Ambos psiclogos su-
gieren hablar en ese caso de celos suspicaces,
opuestos a la variante reactiva, que se basa en
hechos reales.
La encuesta que efectuaron ambos investiga-
dores entre algo ms de 600 sujetos conrm
que las personas reaccionaban a las amenazas
reales de forma ms determinada si en su re-
lacin de pareja exista una gran dependencia

MENTE Y CEREBRO 56 / 2012 53


mutua y una conanza slida. Por el contrario, los involucrados. En 1996, Annette Schmitt, de la
RESUMEN los celos basados en una sospecha solan depen- Universidad de Oldenburg, revel que los sujetos
der menos de la calidad de la relacin; en ese celosos que pensaban que una tercera persona
Por qu
caso destacaba la personalidad del encuestado. les estaba arrinconando en su relacin sentan
desconamos
Por otro lado, los individuos que se mostraban en primer lugar ira (un 94 % de los encuestados),

1 Los celos no aparecen


solo en las relaciones
de pareja: tambin sur-
ms inseguros, as como los que presentaban
una baja autoestima, desconaban de su pareja
con mayor frecuencia sin que existieran razones
seguida de las dudas sobre s mismos (78 %). En
cambio, si la pareja les era realmente inel, la
mayora experimentaba tristeza (61 %). Los que
gen entre amigos, her- para ello. tan solo tenan una vaga sospecha, solan sentir
manos y padres. Adems, Los celos suspicaces y miedosos inuyen de miedo de que su presentimiento pudiera con-
pueden manifestarse manera especialmente negativa en la calidad rmarse (80 %).
a travs de un amplio de una relacin, segn concluy en 2007 el Por lo general, los psiclogos atribuyen los
abanico de sentimientos matrimonio de cientficos Pieternel Barelds- celos a normas sociales que restringen la rela-
(miedo, ira o tristeza). Dijkstra y Dick Barelds, de la Universidad de cin de pareja a la exclusividad y determinan los
Groningen. Preguntaron, por separado, a los sentimientos romnticos como indivisibles. Nu-

2 La explicacin cien-
tca de por qu
sentimos celos resulta
miembros de un total de 961 parejas que lleva-
ban un promedio de 22 aos viviendo juntos.
El cuestionario se centraba en los celos y la ca-
merosas personas se exceden en esa pretensin,
tal y como mostr Ulrich Mees, tambin de la
Universidad de Oldenburg, en 1997. El compa-
controvertida. La teora lidad de la relacin. Armaciones como: Me ero ideal para la vida, segn su encuesta entre
evolutiva seala que ese preocupa bastante que mi pareja pueda pensar adultos jvenes, debera amar de manera exclu-
sentimiento aseguraba que alguien es ms atractivo que yo demos- siva y durante ms tiempo a su pareja que esta
una transmisin gentica traban que en la pareja reinaba la desconanza. a l. Tambin debera ofrecer ms delidad. Al
exitosa. Los celos reactivos, los cuales midieron a par- parecer, arma Mees, esas condiciones serviran
tir del comportamiento de los probandos ante de seguro: con ellas no se corre el riesgo de amar

3 Nuevas investigacio-
nes indican que las
expectativas culturales
escenas imaginarias en las que sus respectivas
parejas ligaban con otras personas, resultaban
ms acusados en los encuestados que mante-
con mayor intensidad en la pareja, por lo que se
evita sufrir daos emocionales.
Otros investigadores consideran que la ten-
desempean una impor- nan una relacin de ms calidad. Ese tipo de dencia absolutista de las relaciones personales
tante funcin. celos indican que la relacin es sana, sugieren es innata; en otras palabras, que aparece en la
los Barelds. infancia ms temprana. Uno de los primeros
Segn se trate de una simple sospecha o de cientficos en observar dicho fenmeno fue
un hecho real, variar el estado emocional de Charles Darwin (1809-1882). En 1877, el padre de

QU TIENE ELLA
QUE NO TENGA YO?
Los nios de seis meses
reaccionan de manera celo-
sa cuando su madre toma
en brazos a un mueco con
aspecto de beb, revela un
estudio llevado a cabo por
Sybil Hart (a la izquierda de
la foto), de la Universidad
Tech de Texas. Ello produce
incluso cambios en la activi-
dad cerebral del pequeo.

54 MENTE Y CEREBRO 56 / 2012


la teora de la evolucin public unas antiguas na marca las relaciones durante la edad adulta.
anotaciones relacionadas con su hijo William. Las psiclogas encuestaron en el ao 2007 a
Con 15 meses, el nio pareca reaccionar con 200 adultos jvenes. Constataron que los parti-
celos al ver que su padre manipulaba y cuidaba cipantes que haban recibido la atencin y el cui-
con esmero a una mueca. dado de sus progenitores y hermanos disponan
de una mayor autoestima y experimentaban
A edades tempranas menos estrs en sus relaciones personales. En
Ms de un siglo despus, el equipo de Sybil Hart, cambio, una infancia en la que predominaba
de la Universidad Tech de Texas, en Lubbock, el favoritismo y, con ello, el sentimiento de ce-
constat dichas observaciones. En el ao 2004 los, perjudicaba la autoestima y la calidad de
hallaron que los bebs de seis meses ponan las relaciones de pareja durante la adultez; no
cara triste y trataban de llamar la atencin de solo de los sujetos afectados, sino tambin de
su madre cuando vean que ellas acariciaban los hermanos que, al parecer, haban recibido
muecos con aspecto de beb. Si, por el contra- un trato preferencial.
rio, la madre diriga su atencin a un libro con Los bilogos evolutivos achacan los celos in-
imgenes sin interesarse por su propio hijo, el fantiles a una ventaja de supervivencia. Para un
beb se mostraba ms tranquilo. nio, un hermanito puede suponer una ame-
El hecho de que nios tan pequeos ma- naza cuando escasean los alimentos, por ejem-
niesten celos demuestra que se trata menos plo. Mostrarse celoso sirve para asegurarse la
El hecho de que
de un rasgo adquirido y ms de una estrategia atencin paterna, arma Hart. No obstante, nios tan pequeos
innata, argumenta Hart. En su opinin, ese dicho patrn de comportamiento se desvanece
maniesten celos
sera el origen de dicho sentimiento en adul- de forma automtica cuando los padres tratan
tos. Nancy Jones, de la Universidad Atlntica a todos los hijos por igual. demuestra que se
de Florida en Boca Ratn, puntualiza que el Los expertos an debaten si, en el caso de trata menos de un
patrn de activacin sera el mismo en la in- los adultos, los celos tambin responden a una
fancia que en la adultez, segn muestran las lgica evolutiva. Segn una hiptesis muy ex- rasgo adquirido
electroencefalografas (EEG) llevadas a cabo tendida, la desconfianza en la pareja habra y ms de una
en nios celosos. ayudado a nuestros antepasados a transmitir
Amy Rauer, de la Universidad Auburn, y Bren- sus genes con xito. Ahora bien, varones y hem-
estrategia innata
da Volling, de la Universidad de Michigan en bras tendran distintos motivos para mostrarse Sybil Hart,
Ann Arbor, tambin creen que la lucha por la celosos: ellos combatiran la indelidad sexual psicloga de la Universidad
competencia durante la infancia ms tempra- de sus parejas femeninas; ellas recelaran que Tech de Texas
AMBAS FOTOGRAFAS: KENNY BRAUN, CORTESA DE SYBIL HART

MENTE Y CEREBRO 56 / 2012 55


Son los celos una enfermedad?

Los celos pueden adquirir tintes enfermizos, no tanto cuando se convierten en una forma
extrema de la desconanza normal, sino ms cuando son sntomas de una alteracin
psicolgica.
Un ataque o una locura de celos puede aparecer a raz de una esquizofrenia o por el abu-
so de alcohol. Tambin puede ser consecuencia de daos cerebrales, como en el caso de las
demencias, entre ellas, el alzhimer. Los afectados estn convencidos de que su pareja les
engaa; incluso a veces traman sospechas absurdas, como que su cnyuge mantiene relaciones
con todos sus vecinos. Por lo general, los medicamentos antipsicticos remedian los sntomas.

su compaero otorgase su inters emocional ma manera, los varones que se decidan por
a una rival. la indelidad emocional se demoraban ms
en su respuesta. Segn advierte Schtzwohl,
Indelidad sexual y emocional ello demostrara que tanto en el cerebro mas-
La biologa evolutiva tiene una explicacin culino como en el femenino existen mdulos
para el comportamiento celoso de los hom- especcos para los celos, lo cual facilitara el
bres, a saber, el potencial peligro de estar rpido procesamiento de una posible situacin
criando hijos ajenos, lo cual desde el punto de amenaza. En 2006, un estudio neurocien-
de vista gentico signica para ellos una psi- tco desarrollado en Japn lleg a la misma
ma inversin. Empero, si se muestran celosos conclusin.
respecto a su mujer, pueden evitar que esta Con todo, la psicologa evolutiva no termina
les deje por un competidor. En consecuencia, de despejar las dudas. Por varias razones. Pri-
los celos masculinos aumentaran la proba- mero, el conocimiento acerca de las costumbres
bilidad de transmitir la propia herencia. Por en el Pleistoceno resulta insuciente para re-
otra parte, una mujer sabe con seguridad que lacionar los celos actuales con las condiciones
es la madre de su hijo, por lo que la indeli- vitales de los antepasados de hace 200.000 aos.
Mdulos dad de su pareja no repercute sobre su xito Los estudios de las sociedades que an hoy por
cerebrales reproductor. Desde el punto de vista femenino, hoy son cazadoras y recolectoras sugieren que
para los celos? la amenaza radica en que el varn mantenga los hombres poseen fortalezas desiguales y que,
En 2008, cientcos japone- una relacin emocional con otra mujer, de tal en parte, no se encuentran atados al cuidado
ses investigaron la actividad manera que madre e hijo deban compartir los de los nios. Si hubiese sido similar en nues-
cerebral de hombres y cuidados y recursos materiales con la nueva tros antepasados, las mujeres hubieran tenido
mujeres mientras lean pareja del varn. pocas oportunidades de involucrar al hombre
frases que despertaban el Tal hiptesis se antoja plausible, incluso for- emocionalmente en la vida familiar, lo cual sera
sentimiento de los celos. ma parte del saber popular. Pero existen datos una premisa crtica para argumentar el modelo
En los varones se activaban que la demuestren? En 1992, David Buss, de la evolutivo.
ms las regiones relaciona- Universidad de Michigan, desarroll un estudio Acerca de ese tema existen diversos ensayos
das con conductas agresivas ya clsico. Junto a sus colaboradores pidi a los que demuestran que se trata de un fenmeno
y sexuales (el hipotlamo y probandos que imaginaran que su respectiva complejo. David De Steno, de la Universidad
la amgdala). En cambio, el pareja les engaaba. Disponan de dos opcio- Nororiental en Boston, introdujo algunos cam-
cerebro de las mujeres mos- nes: una aventura sexual y sin implicaciones bios en el experimento original de Buss. Sus pro-
traba una mayor activacin emocionales o un idilio amoroso sin sexo. Qu bandos deban pensar en un nmero de siete
de las neuronas del surco supuesto les pareca peor? cifras mientras respondan a preguntas sobre
temporal superior, implicado Las mujeres teman la indelidad emocional; los celos. Mediante esa variacin, el psiclogo
en la percepcin social. los hombres juzgaban peor la escapada sexual. pretenda hallar armaciones ms espontneas
(Men and Women Show Diversos expertos han constatado el hallazgo. e intuitivas. Lo consigui. No encontr ninguna
Distinct Brain Activations During Achim Schtzwohl, de la Universidad Bielefeld, diferencia entre hombres y mujeres. Aparecen
Imagery of Sexual and Emotio- comprob, adems, que las pocas mujeres que esas diferencias por sexo cuando reexionamos
nal Indelity, por H. Takahashi
valoraban peor la indelidad fsica a la psquica durante largo rato sobre ello y nos queda an
et al. en Neuroimage, vol. 32,
pgs. 1299-1307, 2006) requirieron ms tiempo para tomar la decisin tiempo para tener en cuenta normas y expec-
que la mayora de las voluntarias. De la mis- tativas sociales?

56 MENTE Y CEREBRO 56 / 2012


DESCONFIANZA DIGITAL
Las personas que consultan da
s da tambin el perl en Face-
book de su pareja o el buzn

DREAMSTIME / LUMINIS
de su telfono mvil en busca BIBLIOGRAFA
de mensajes sospechosos estn COMPLEMENTARIA
daando la conanza de su
relacin. EL ORIGEN DE LOS CELOS.
Christine R. Harris en Inves-
tigacin y Ciencia, octubre
La sutil diferencia e incluso provocar que se rompa tampoco po- de 2004.
Jens Asendorpf y Lars Penke, de la Universidad dra explicarse en los trminos propuestos por
Humboldt de Berln, tambin hallaron resulta- Darwin. Los celos pueden derivar en acciones WHEN INFANTS LOSE EXCLU-
dos diferenciados. Sus participantes femeninas de violencia extrema, como el asesinato [vase SIVE MATERNAL ATTENTION:
experimentaban sentimientos ms negativos e Violencia de gnero, por F. Expsito en MENTE Y IS IT JEALOUSY? S. Hart et
intensos al imaginar que su pareja tena aven- CEREBRO n.o 48, 2011]. Las mujeres jvenes, recin al. en Infancy, vol. 6, n.o 1,
turas amorosas si se las comparaba con los casadas, en edad frtil e ineles corren especial pgs. 57-78, 2004.
probandos masculinos. Sin embargo, cuando riesgo de sufrir ese fatal destino.
se trataba de una relacin emocional con una En raras ocasiones las mujeres cometen asesi- RELATIONS BETWEEN DIF-
tercera persona, la diferencia clsica entre nato por celos. Aunque, en proporcin, ese moti- FERENT TYPES OF JEALOUSY
ambos sexos se volva mucho ms evidente. vo de homicidio se da ms entre ellas que entre AND SELF AND PARTNER PER-
Los psiclogos concluyeron que ambos sexos los varones, segn describi el socilogo Richard CEPTIONS OF RELATIONSHIP
reaccionaban de forma muy similar cuando se Felson, de la Universidad estatal de Pennsylva- QUALITY. D. P. H. Barelds,
trataba de una indelidad sexual. Por el contra- nia en University Park, a partir del anlisis de P. Barelds-Dijkstra en Clinical
rio, en el caso de indelidades emocionales, la las actas policiales en 33 grandes condados de Psychology and Psychothe-
diferencia se acentuaba. Estas ltimas provo- EE.UU. Felson descubri que, por lo general, las rapy, vol. 14, pgs. 176-188,
caban una reaccin ms intensa en las mujeres mujeres agreden a sus parejas cuando sienten 2007.
que en los varones. celos, mientras que los hombres suelen despla-
Resulta poco probable que tales desemejanzas zar la ira hacia sus rivales. DIFFERENTIATING REACTIVE
vengan determinadas por la gentica, puesto El asesinato y el homicidio, garantizan una AND SUSPICIOUS JEALOUSY.
que el contexto cultural inuye de manera no- reproduccin exitosa? El hecho de que, en oca- R. J. Rydell, R. G. Bringle
table. Resulta igualmente llamativo que la dife- siones, los celos perturben la intimidad reduce en Social Behavior and Per-
rencia por sexos disminuya cuanto ms elevada la teora evolutiva sobre el origen de esos sen- sonality, vol. 35, n.o 8,
sea la formacin acadmica de los sujetos. Los timientos al absurdo. Sea cual sea la razn que pgs. 1099-1114, 2007.
expertos lo atribuyen a que las personas con despierta los celos en las personas, la serenidad
menos formacin se inclinan ms por asumir siempre benecia a la relacin: ayuda a percibir EVIDENCE FOR CONDITIONAL
los roles prototpicos de la sociedad. Incluso en que la copa de vino que se toma la pareja con SEX DIFFERENCES IN EMO-
el caso de existir diferencias innatas en la expe- sus compaeros o que la conversacin que el TIONAL BUT NOT IN SEXUAL
riencia de los celos, la educacin y las condicio- novio mantiene con una extraa son simple- JEALOUSY AT THE AUTOMATIC
nes de vida actuales parecen desempear una mente eso. En palabras del rey Salomn: Un LEVEL OF COGNITIVE PROCES-
funcin importante. corazn sereno es la esencia de la vida, de la SING. L. Penke, J. B. Asen-
El hecho de que los celos causen reacciones misma manera que los celos son la podredum- dorpf en European Journal
absurdas (revolver bolsos y bolsillos, consultar bre en los huesos. of Personality, vol. 22,
el correo electrnico de la pareja, actuar violen- pgs. 3-30, 2008.
tamente), las cuales pueden afectar a una pareja Jasmin AndreshGUDKNQIC[RGTKQFKUVCEKGPVEC

MENTE Y CEREBRO 56 / 2012 57


Cuando
el dolor persiste
Millones de personas en todo el mundo sufren dolor crnico. Por qu se mantiene el malestar tras
la cura de la lesin? Qu sucede en el cerebro? Puede evitarse?

FRANK PORRECA Y THEODORE PRICE

I magnese el lector que es mdico y est tra-


tando a un paciente por un dolor casi cons-
tante desde hace cuatro aos; desde el da en
ltimos aos se estn identicando cambios
reveladores en las neuronas que explicaran el
dolor persistente. En concreto, se ha vericado
que se torci el tobillo al bajar el bordillo de una excitabilidad irregular entre las neuronas
una acera. La sioterapia tan solo le alivi du- en cada nivel de la va del dolor corporal. En
rante un corto espacio de tiempo. Los analg- la mdula espinal, algunas clulas amplican
sicos no dieron mucho mejor resultado, y los de forma anormal las seales de dicho males-
medicamentos ms ecaces le provocaron ex- tar despus de experimentar una especie de
tenuacin y estreimiento. Ahora, su paciente aprendizaje molecular, de modo similar a lo
se siente deprimido, duerme mal y presenta que ocurre en el cerebro durante la formacin
dicultades de concentracin. Al hablar con de los recuerdos a largo plazo.
l, se da cuenta de que la capacidad intelectual Desde un punto de vista emocional, el dolor
tambin parece afectada. La exploracin fsica crnico desgasta ms que el agudo, el cual apa-
RESUMEN le conrma que la lesin inicial est curada. rece de repente pero dura relativamente poco.
Solo persiste el dolor y sus consecuencias, pero Las alteraciones en las regiones cerebrales que
Sensacin inecaz
las opciones que le quedan para ayudarlo se dirigen los sentimientos y los pensamientos

1 En el dolor crnico in-


terviene la actividad
anormal de las neuronas
estn agotando.
Esa situacin se repite cada da en los consul-
torios mdicos de todo el mundo. Entre un 15
complejos en los estados dolorosos permanen-
tes pueden explicar algunos de los trastornos
emocionales y cognitivos (entre ellos, la depre-
que se encuentran a lo y un 20 por ciento de los adultos sufren dolor sin y el dcit de atencin) que pueden surgir
largo de la va del dolor persistente o crnico. Segn la Organizacin tras aos de sufrimiento. Se han descubierto
corporal. Mundial de la Salud, la mitad de los pacientes incluso indicios de que el dolor crnico podra
de atencin primaria que presenta un sndro- ser un tipo de enfermedad neurodegenerativa

2 Las alteraciones en
determinadas regio-
nes cerebrales que se dan
me de dolor crnico no ha podido recuperarse
despus de un ao. Las causas habituales de este
malestar intratable son el traumatismo fsico, la
que afectara a partes del cerebro relacionadas
con la atencin, la memoria y la capacidad de
decisin. Un conocimiento ms hondo de esos
en este trastorno pueden artritis, el cncer y las enfermedades metabli- procesos podra dar lugar a nuevos tratamien-
explicar algunas psicopa- cas (entre ellas la diabetes, que puede daar los tos que aliviaran a millones de personas en
tologas. nervios). Sin embargo, en numerosos casos, el todo el mundo.
origen del trastorno se desconoce.

3 Un conocimiento ms
hondo de la biologa
del dolor crnico podra
A pesar de dcadas de investigacin sobre la
biologa y la percepcin del dolor, todava exis-
ten muchos interrogantes por resolver. Nadie
Malestar patolgico
Percibimos el dolor a travs de los nocirrecep-
tores, unas neuronas sensitivas especializadas.
dar lugar a tratamientos sabe por qu algunas lesiones, incluso las poco Dichas clulas se extienden por casi todo el
adaptados a cada pa- importantes, tienen como consecuencia un do- cuerpo y sus bras discurren al lado de otras
ciente. lor crnico, ni tampoco por qu este afecta a neuronas sensitivas formando grandes haces,
unas personas y no a otras. No obstante, en los los nervios perifricos. En general, los nocirre-

58 MENTE Y CEREBRO 56 / 2012


ceptores reaccionan de modo selectivo ante los
estmulos fuertes (la presin, el calor o el fro).
A continuacin envan mensajes a neuronas de
la mdula espinal que, a su vez, transmiten la in-
formacin sobre una lesin tisular (potencial o
real) a los centros cerebrales donde se produce la
percepcin del dolor. La activacin de esa va del
dolor resulta esencial en las respuestas reejas y
coordinadas de proteccin para evitar cualquier
dao que pudiera ocasionarse al cuerpo (la pi-
cadura de un insecto o la quemadura producida
por un horno caliente). El reconocimiento de las
circunstancias en las que podramos sufrir dao
supone una funcin protectora fundamental de
nuestro sistema nervioso.
Sin embargo, el dolor protector que experi-
mentamos como consecuencia de la vida coti-
diana es bastante distinto del que lleva a algu-
nos pacientes a buscar la atencin mdica. En
lugar de responder solo a estmulos fuertes y
potencialmente dainos, la va de transmisin
del dolor puede sobreactivarse de forma patol-
gica como consecuencia del movimiento de las
articulaciones, un roce u otras acciones normal-
mente inofensivas, fenmeno que se denomina
alodinia. En algunos enfermos, el simple hecho
de vestirse, ducharse o pasear en un da ventoso
puede resultar insoportable: el contacto de la
tela, el agua o el viento con la piel estimula de
modo anormal las vas del dolor.
En otros casos, el dolor se produce de forma
espontnea, sin ninguna causa evidente. Las
personas que han sufrido lesin nerviosa como
consecuencia de la diabetes, por ejemplo, pue-
den sentir un dolor urente e intenso con tan solo
permanecer sentados en una silla.
A diferencia de los mensajes de dolor ordi-
nario, el dolor espontneo y el causado por un
estmulo leve no tienen por objeto informar de
un dao inminente en los tejidos y no suponen
una ventaja para la supervivencia. La sensacin
dolorosa producida en esas condiciones se debe
a cambios patolgicos en las vas del dolor y
constituye una enfermedad en s misma.

Una hiperexcitabilidad
A principios de los aos ochenta se empez a
determinar el origen del dolor patolgico. Los
estudios con ratas desarrollados por Clifford
AGE FOTOSTOCK / KEITH BROFSKY

Woolf, de las universidades de Londres y Har- DETERIORO COGNITIVO?


vard, y sus colaboradores revelaron que tras Los individuos con dolor de espalda
una agresin en la pata del mrido, las seales crnico se muestran menos capaces
neuronales desde los nocirreceptores cerca de de valorar los riesgos y benecios
la piel hasta las neuronas en la mdula espinal de sus decisiones
se ampliaban, de modo parecido al aumento

MENTE Y CEREBRO 56 / 2012 59


del volumen en un reproductor de audio. Esas cambios de voltaje) en las membranas de estas
neuronas alteradas desencadenan reacciones neuronas son esenciales por su capacidad de
exageradas ante la informacin de una lesin transmitir mensajes elctricos. Su abundancia
tisular; por otro lado, se excitan ms fcilmen- y actividad (la frecuencia con la que se abren y
te y responden a estmulos que por lo comn cierran) desempean una funcin importante
resultan demasiado dbiles para causar una en la sensibilidad o excitabilidad de una neuro-
reaccin. na. En los estados de dolor crnico, esos canales
Las hormonas o las molculas inamatorias se acumulan donde producen un mayor efec-
que el cuerpo produce en respuesta a una agre- to, esto es, en las terminaciones de las clulas
sin pueden sensibilizar a los nocirreceptores nerviosas cerca de la piel y a lo largo de todo el
y convertirlos en ms impulsivos, cambio que nervio; adems, aumentan la reactividad de las
podra favorecer la aparicin del dolor crnico y neuronas ante los estmulos.
la sensibilidad anmala a los pequeos estmu- En 2003, uno de los autores (Porreca) y sus
los. (Estas molculas tambin son las responsa- colaboradores utilizaron molculas uorescen-
bles de las sensaciones dolorosas que siente una tes con el n de visualizar un canal de sodio
persona durante el movimiento normal un da (Nav1.8) en las neuronas perifricas de ratas des-
despus de levantar peso, actividad que puede pus de inducirles un tipo de lesin nerviosa
ocasionar una lesin muscular leve.) que da lugar a dolor crnico. Observaron que
Las enfermedades con dolor crnico a menu- la membrana del nervio experimentaba un re-
do empiezan cuando se daa un nervio perif- modelado, de tal modo que los canales Nav1.8
rico y, como consecuencia, ese nervio (un haz se acumulaban cerca de la lesin. El hallazgo
de bras entre las que se encuentran algunos indica que la lesin provoca que las neuronas
nocirreceptores) y otros vecinos se vuelven ms enven un gran nmero de esas protenas des-
excitables. La hiperexcitabilidad en los nervios de su soma cerca de la mdula espinal hacia
ilesos que se hallan entremezclados con el ner- la terminacin nerviosa. Dicha redistribucin
GETTY IMAGES

vio herido probablemente resulta primordial en parece ser decisiva en la percepcin del dolor
la persistencia del dolor despus de que la agre- neuroptico, ya que si se inhibe la produccin
sin inicial haya desaparecido, porque muchos de ese canal de sodio en las clulas, el dolor en
RUTINAS QUE DUELEN de los nervios lesionados degeneran. las ratas desaparece, como demuestra la recu-
Para algunas personas, un pa- Adems de volverse ms excitables, las neuro- peracin de su comportamiento normal. Existe
seo en un da ventoso resulta nas daadas a veces inician seales de forma es- un transporte similar de canales de sodio en
doloroso: el viento fuerte activa pontnea. Las lesiones en los nervios perifricos tejidos humanos, segn apuntan los estudios
los nervios del dolor. a causa de traumatismos, enfermedades como llevados a cabo en pacientes con lesiones ner-
la diabetes y el cncer, tratamientos farmacol- viosas que originan un dolor persistente.
gicos o consumo excesivo de drogas (entre ellas Otros investigadores han analizado el origen
el alcohol), pueden provocar una descarga elc- del dolor crnico en el asta posterior de la mdu-
trica continua (actividad ectpica) en los nervios la espinal, donde terminan las bras perifricas
afectados. Estos nervios proporcionan sin cesar del dolor. En 1999, Patrick W. Mantyh, entonces
informacin al resto de la va de transmisin del en la Universidad de Minnesota, y sus colabo-
dolor, un proceso que se piensa es el responsa- radores descubrieron que un subconjunto de
ble del dolor espontneo. A menudo, las seales esas neuronas del asta posterior (solo del uno
persistentes se mantienen mucho despus de al tres por ciento de las clulas de esa regin)
que la herida haya sanado. de la mdula espinal es responsable del dolor
En los ltimos aos se ha revelado una base crnico. Utilizando una estrategia de caballo de
molecular de esa actividad ectpica de baja mag- Troya, unieron qumicamente una toxina a un
nitud. Los canales de sodio controlados por vol- neurotransmisor, una sustancia de sealizacin
taje (protenas que conducen los iones de sodio neuronal, de modo que cuando el neurotrans-
hacia el interior de la clula como reaccin a misor se ligaba a su receptor en otra clula, el
complejo receptor-transmisor funcionaba como
un bistur qumico y suprima la clula re-
Tras una lesin, se amplican las seales ceptora. Sin esas neuronas del asta posterior, las
de las clulas sensibles al dolor en la periferia ratas dejaban de mostrar signos del trastorno
crnico despus de una inamacin local o le-
del cuerpo. Los mensajes exagerados pueden sin nerviosa, mientras que estos s aigan a los
originar dolor patolgico mridos que todava posean esas neuronas. Sin

60 MENTE Y CEREBRO 56 / 2012


embargo, la eliminacin de dicho subconjunto
de clulas nerviosas no afectaba la percepcin Sistema de percepcin
del dolor ordinario, lo que implicaba a esas neu-
ronas en el malestar patolgico. En un sistema sano de percepcin del dolor, una lesin en un tejido provoca
Mas qu ocurre en esas neuronas de la m- que los nocirreceptores (rosa) enven un mensaje a las neuronas del asta
dula espinal cuando el dolor se vuelve crnico? posterior de la mdula espinal. Las clulas de la mdula espinal transeren
Algunos datos hacen pensar que experimentan el mensaje al cerebro, que lo interpreta como dolor. En las enfermedades de
una potenciacin a largo plazo (PLP), es decir, un dolor crnico, las neuronas de esa va se vuelven anormalmente excitables,
aumento prolongado de la comunicacin entre de manera que algunas veces pueden producir descargas espontneas, emi-
dos neuronas, proceso que tambin sustenta la tiendo seales continuas a las zonas cerebrales
formacin de ciertos tipos de recuerdos en el que perciben el dolor. Dicha sealizacin de- Dolor
cerebro. Aunque la PLP requiere por lo general fectuosa a menudo se mantiene mucho des-
seales de alta frecuencia (de 100 hercios o ms), pus de que la herida se haya curado.
en un estudio del 2006 Jrgen Sandkhler, de
la Universidad de Medicina de Viena, y sus co-
laboradores demostraron que la estimulacin
de baja frecuencia en los nervios perifricos de Proyeccin
hacia el
ratas puede provocar la PLP en algunas neuro- Ramas perifricas cerebro
de los nocirre-
nas del asta posterior. En la PLP, el estmulo de
ceptores Ganglio de la
una neurona induce una respuesta aumentada raz posterior
en la clula receptora, un efecto que permitira Impulso
que las clulas de la mdula espinal amplicaran (mensaje de dolor)
Asta posterior
las seales entrantes de dolor. De igual modo de la mdula
Cuerpo espinal
que la PLP representa un mecanismo molecular
celular del
de memoria en las clulas del encfalo, posible- nocirreceptor
mente explique asimismo la capacidad de las
neuronas de la mdula espinal para mantener
un estado de dolor crnico.
Los circuitos nerviosos que se originan en el

AMADEO BACHAR
cerebro y descienden hacia la mdula espinal
Neurona del asta
tambin pueden inuir de forma notable en las posterior
seales de dolor entrantes y en la percepcin re-
sultante. En ese circuito, las clulas de la sustan-
cia gris periacueductal del mesencfalo reciben
seales de distintas regiones de la capa cerebral estas neuronas del BRVM en ratas. Sin dichas
externa (la corteza), as como de partes inter- clulas, los animales todava sufran dolor pato-
nas, como la amgdala y el hipotlamo. Dicha lgico en su pata posterior despus de una lesin
regin del mesencfalo transmite informacin nerviosa, aunque por poco tiempo, lo que indica
al bulbo rostral ventromedial (BRVM) del tronco que el BRVM alberga un interruptor esencial
enceflico, la parte inferior del cerebro contigua para mantener el dolor crnico.
a la mdula espinal. La activacin de ese circui- Irene Tracey, de la Universidad de Oxford, y
to controla la fuerte supresin del dolor que se sus colaboradores descubrieron en 2008 que la
produce durante un traumatismo, una agresin actividad neural en esa regin del tronco en-
intensa o una excitacin. ceflico, paralela a la duracin de los sntomas
Ese mismo circuito, y en particular el del dolorosos (provocados en probandos por la ex-
BRVM, tambin desempea un papel funda- posicin al compuesto capsicina de la guindilla),
mental cuando el dolor de una lesin aguda era similar a la de los pacientes con dolor crni-
persiste. El trabajo de nuestros laboratorios ha co. Datos posteriores indican que los impulsos
demostrado que cuando se daan los nervios de
roedores, un conjunto especco de clulas del
BRVM enva una seal que amplica las seales Un mecanismo molecular que las clulas cerebrales
de dolor entrantes, en lugar de disminuirlas, e usan para formar ciertos recuerdos puede explicar
inicia el estado de dolor crnico. En 2001, un
equipo dirigido por Porreca utiliz la estrategia
la capacidad de las neuronas de la mdula espinal
de caballo de Troya con toxinas para destruir para mantener un dolor persistente

MENTE Y CEREBRO 56 / 2012 61


El dolor podra ser en realidad una enfermedad estimula las zonas sensitivas del cerebro, sino
que tambin activa fuertemente las reas ce-
neurodegenerativa que provocara el remodelado rebrales implicadas en la emocin: entre ellas,
de la corteza prefrontal y posiblemente de otras la corteza cingular anterior (CCA), una regin
que dirige los aspectos emocionales del dolor,
regiones cognitivas del cerebro
y la amgdala, que regula el miedo y otros sen-
timientos. Dichas zonas, que forman parte del
ectpicos de los nervios daados pueden alterar eje enceflico del dolor, pueden volverse hipe-
esas clulas del BRVM, de modo que sus mensa- ractivas en las enfermedades de dolor crnico y,
jes a la mdula espinal facilitan las seales de a su vez, pueden ejercer una funcin importante
dolor entrantes, en lugar de inhibirlas. en las respuestas exageradas a los estmulos en
esos pacientes.
Sensaciones dolorosas Varios factores desencadenantes de la va-
Adems de intervenir en el circuito que controla riante crnica del trastorno parecen alterar en
el dolor, las regiones del cerebro que procesan particular la CCA. La lesin de los nervios peri-
dicha sensacin interpretan la informacin de fricos y la inamacin persistente provocan
la mdula espinal y de otras regiones cerebrales una reestructuracin neural en la CCA. Adems,
para crear una impresin general de malestar. factores psicolgicos, como el estado anmico,
Tal interpretacin depende del contexto y de la la expectacin y la sugestin hipntica pueden
experiencia pasada, de la atencin y del estado modular las respuestas de dolor en la CCA, segn
de humor de una persona, entre otros factores los estudios de neuroimagen en humanos. De
psicolgicos. Con ese propsito, el dolor no solo ese modo, la CCA integra los estmulos sensiti-
vos con el estado emocional y sustenta algunas
alteraciones afectivas asociadas al dolor cr-
nico, entre ellas, la depresin, los trastornos del
Sensacin en el cerebro sueo y el catastrosmo ante el dolor, patologa
en la que los sujetos temen que el dolor ser in-
Cngulo Cortezas motoras tenso e imposible de controlar. (En el catastro-
posterior
Corteza parietal smo ante el dolor interviene especcamente
Cngulo posterior
anterior la CCA.) La implicacin de la CCA y del eje del
A. VANIA APKARIAN, M. CATHERINE BUSHNELL, ROLF-DETLEF TREEDE Y JON-KAR ZUBIETA EN EUROPEAN JOURNAL OF PAIN, VOL. 9, 2005

dolor en general podra explicar asimismo la


sensacin dolorosa frecuente en individuos con
Insula Cortezas
somatosensitivas enfermedades como la depresin y el sndrome
de estrs postraumtico.
Un eje hiperactivo no solo aumenta la inten-
Tlamo sidad del dolor; tambin amplica los aspectos
desagradables de la experiencia. El dolor crnico
DE HUMAN BRAIN MECHANISMS OF PAIN PERCEPTION AND REGULATION IN HEALTH AND DISEASE,

H
Hipotlamo posiblemente represente un cambio desde un
Corteza proceso ascendente, donde domina la infor-
prefrontal Ganglios Amgdala Ncleos
N
basales
Sustancia
pa
parabraquiales macin sensitiva dolorosa, hacia un proceso
periacueductal
gris periacu
ued descendente, donde la percepcin emocional y
Entre las regiones cerebrales impli- cognitiva controla la percepcin del dolor.
cadas en la percepcin del dolor se Ciertas deciencias cognitivas pueden deri-
encuentran las que procesan los pen- varse de los efectos negativos del dolor crnico.
samientos complejos y las emociones. La En 2004, A. Vania Apkarian, de la Escuela de Me-
corteza prefrontal y la amgdala (un eje de dicina Feinberg de la Universidad del Noroeste
las emociones) pueden controlar los efectos de EE.UU., y sus colaboradores demostraron que
del dolor crnico en las funciones intelectua- los individuos con dolor de espalda crnico o
les (entre ellos, la evaluacin errnea de los algodistroa (enfermedad debilitante que puede
riesgos y benecios al tomar decisiones). Por otro aparecer despus de un traumatismo) se mos-
lado, las alteraciones en la corteza cingular anterior traban menos capaces de valorar con exactitud
(rea que dirige los aspectos emocionales del dolor) pue- los riesgos y benecios de sus decisiones. Todos
den ser en parte responsables de los trastornos emocio- los pacientes realizaron la tarea de apuestas de
nales asociados al dolor crnico (caso de la depresin). Iowa, un juego de cartas en el que los jugadores
deben escoger entre barajas de cartas malas,

62 MENTE Y CEREBRO 56 / 2012


que producen ganancias inmediatas elevadas samientos confusos y la dicultad de concen-
pero prdidas futuras considerables, y barajas tracin. En 2004, Apkarian y sus colaboradores
buenas, que dan lugar a ganancias inmedia- describieron una reduccin del volumen de la
tas inferiores pero a prdidas mnimas en el corteza prefrontal en los pacientes con dolor de
futuro. Los participantes sanos elegan cartas espalda crnico. La disminucin de su volumen
de las barajas buenas (la estrategia ms lucra- cerebral era proporcional a la duracin del dolor
tiva) con mayor frecuencia que los probandos y aproximadamente equivalente a la que se ob-
con dolor. Estos ltimos tendan a ser incons- serva al cabo de 10 a 20 aos de envejecimiento.
tantes y cambiaban varias veces de baraja, lo Desde entonces, otros equipos han dado a cono-
que indicaba que las emociones desagradables cer datos preliminares sobre la posible atroa
que acompaan un estado de dolor intenso y de los cerebros en algunos sujetos afectados por
persistente pueden interferir en las decisiones, otras enfermedades de dolor persistente. Los re-

GETTY IMAGES
como la de sopesar las distintas opciones en un sultados insinan que el dolor podra ser una
juego de azar. patologa neurodegenerativa que provocara el
Volker Neugebauer, de la Universidad de remodelado de la corteza prefrontal y de otras
Texas, y Vasco Galhardo, de la Universidad de regiones cognitivas del cerebro. DECISIONES ERRNEAS
Oporto, revelaron que las ratas artrticas mani- Nadie sabe con seguridad cmo el dolor cr- Los individuos con dolor crnico
festaban una disfuncin similar. Se permita a nico podra causar una neurodegeneracin, pero pueden presentar dicultades
los mridos que escogieran entre una palanca la mayor excitabilidad neuronal que caracteriza en sopesar los riesgos y los be-
de dispensacin de alimentos de alto riesgo, dicho trastorno puede proporcionarnos una pis- necios de sus decisiones, como
que ofreca 3 bolitas de comida en 3 de cada 10 ta. La excitabilidad a menudo provoca una libe- en el juego del pquer.
intentos, y otra de bajo riesgo, que proporcio- racin excesiva del neurotransmisor glutamato,
naba 1 bolita en 8 de cada 10 intentos. Con el el cual en grandes cantidades resulta txico para
tiempo, las ratas artrticas desarrollaban una las neuronas. Sin embargo, por ahora la expli-
preferencia por la palanca de alto riesgo (con cacin sobre el efecto del glutamato es especu-
el peligro de quedarse con hambre 7 de cada lativa. Los investigadores estn explorando de
10 veces), mientras que los ejemplares sanos se forma activa las distintas causas moleculares
dirigan con mayor frecuencia a la palanca de posibles de dicha neurodegeneracin.
bajo riesgo (perdan solo 2 de cada 10 comidas).
En ese mismo estudio, los investigadores relacio- Calmar los nervios
naron la valoracin inapropiada del riesgo con El conocimiento de cmo el dolor se convierte
un cambio en el cerebro: los roedores artrticos en crnico permite plantear nuevos tratamien-
presentaban una sealizacin qumica altera-
da en los circuitos neuronales que conectan la
amgdala con la corteza prefrontal (regin que ALTERACIONES CEREBRALES
controla las funciones cognitivas, entre ellas la El dolor persistente puede provocar atroa cerebral. Pacientes que sufran dolor de
atencin, la toma de decisiones y la memoria espalda crnico posean una menor densidad de neuronas en la corteza prefrontal
de trabajo). (izquierda, regiones coloreadas) y en el tlamo derecho (derecha, zona ovalada roja) en
Una investigacin anterior de Neugebauer y comparacin con los individuos sanos.
sus colaboradores permite suponer que el dolor
crnico experimental en las ratas puede dar lu-
THALAMIC GRAY MATTER DENSITY, A. VANIA APKARIAN ET AL. EN JOURNAL
DE CHRONIC BACK PAIN IS ASSOCIATED WITH DECREASED PREFRONTAL AND

gar a una amplicacin de las seales neurona-


les que llegan a la amgdala nocirreceptora, una
parte de la amgdala que regula el dolor. Esas
OF NEUROSCIENCE, VOL. 24, N.O 46, 17 DE NOVIEMBRE DE 2004

seales exageradas aumentan a su vez los men-


sajes por naturaleza inhibidores que la amgdala
nocirreceptora enva a la corteza prefrontal. La
mayor inhibicin de la corteza prefrontal puede
reducir la capacidad de un animal (o ser huma-
no) para valorar con exactitud los riesgos de las
distintas opciones cuando debe tomar decisio-
nes importantes.
En los sujetos con dolor crnico existen altera-
ciones ms evidentes que pueden explicar otros
tipos de deterioro cognitivo, entre ellos, los pen-

MENTE Y CEREBRO 56 / 2012 63


PREVENCIN
DEL DETERIORO COGNITIVO
El ejercicio fsico y las actividades
intelectuales podran ayudar a
BIBLIOGRAFA los pacientes con dolor crnico a
COMPLEMENTARIA luchar contra el deterioro cogni-
tivo que en ocasiones acompaa
REDISTRIBUTION OF NA(V)1.8 la enfermedad.
IN UNINJURED AXONS ENABLES
NEUROPATHIC PAIN. Michael
S. Gold et al. en Journal of
Neuroscience, vol. 23, n.o 1,
pgs. 158-166, 1 de enero
de 2003.

CHRONIC PAIN PATIENTS ARE


IMPAIRED ON AN EMOTIONAL

AGE FOTOSTOCK
DECISION-MAKING TASK. A. Va-
GETTY IMAGES

nia Apkarian et al. en Pain,


vol. 108, n.os 1-2, pgs. 129-
136, marzo de 2004.

IDENTIFYING BRAIN ACTIVITY tos. Los investigadores estn intentando inhi- tigaran los sntomas e invertiran el curso de
SPECIFICALLY RELATED TO THE bir la amplicacin de las seales neuronales la enfermedad.
MAINTENANCE AND PER- en cada una de las fases de la va del dolor Las terapias farmacolgicas podran consti-
CEPTUAL CONSEQUENCE OF corporal. Algunos medicamentos actuales y tuir solo una pieza de la estrategia nal para
CENTRAL SENSITIZATION IN HU- novedosos tienen el objeto de contrarrestar terminar con el dolor incoercible. Las tcnicas
MANS. Michael C. Lee, Laura la activacin anmala de los nocirreceptores. diagnsticas avanzadas podran ayudar a deter-
Zambreanu, David K. Menon Ciertos tratamientos actan a modo de es- minar la causa fundamental del dolor persis-
e Irene Tracey en Journal ponjas que absorben las protenas inama- tente. Algunos investigadores estn intentando
of Neuroscience, vol. 28, torias o los factores de crecimiento nervioso identicar biomarcadores (signos moleculares)
n.o 45, pgs. 11.642-11.649, que se piensa potencian la excitabilidad de del dolor crnico que podran identicarse en
5 de noviembre de 2008. esas neuronas que transmiten el dolor. Otros una muestra de sangre o tejido y permitiran la
compuestos que tratan la hiperexcitabilidad deteccin precoz y el tratamiento de las altera-
MORPHOLOGICAL AND neuronal son los antagonistas de los canales ciones del sistema nervioso que sealan el dolor
FUNCTIONAL REORGANIZATION de sodio y los inhibidores de enzimas, como la crnico. Esa tcnica permitira prescribir a cada
OF RAT MEDIAL PREFRONTAL xido ntrico sintasa que produce neurotrans- paciente el tratamiento ms adecuado [vase
CORTEX IN NEUROPATHIC PAIN. misores activos. Nueva medicina para la psique, por C. Wolf,
Alexia E. Metz et al. en Pro- En el futuro, los nuevos analgsicos podran en este mismo nmero].
ceedings of the National Aca- actuar sobre un subconjunto pequeo de c- En los pacientes con una enfermedad crnica
demy of Sciences USA, vol. lulas del asta posterior de la mdula espinal, es posible que los mdicos prescriban terapias
106, n.o 7, pgs. 2423-2428, que Mantyh (actualmente en la Universidad conductuales con el n de tratar las consecuen-
17 de febrero de 2009. de Arizona) y su equipo relacionaron con el cias emocionales o cognitivas del dolor. De esta
dolor crnico, o bien sobre clulas anlogas del manera, podra aconsejarse a los afectados que
EL DOLOR CRNICO. R. Dou- BRVM. El mejor conocimiento de la funcin de complementaran su medicacin con estrategias
glas Fields en Investigacin y la CCA en las enfermedades de dolor crnico para proteger su salud mental (actividades cogni-
Ciencia, enero de 2010. podra dar lugar a estrategias teraputicas tivas, como rompecabezas, y ejercicio fsico, entre
que aliviaran los dolores y sus consecuencias otras). Tal enfoque multidisciplinar contra el dolor
UNDERSTANDING CHRONIC IN- psicolgicas. En una situacin ideal, los trata- persistente y sus consecuencias debera ofrecer
FLAMMATORY AND NEUROPA- mientos que inhiban la amplicacin no solo en ltima instancia una mayor esperanza a los
THIC PAIN. F. Porreca et al. en reducirn el sufrimiento de los pacientes sino afectados por la enfermedad.
Annals of The New York Aca- que tambin evitarn las alteraciones estruc-
demy of Sciences, vol. 1255, turales del cerebro y la neurodegeneracin Frank Porreca es profesor de farmacologa y anestesio-
pgs. 30-44, mayo de 2012. que acompaa las formas extremas de dolor loga en la Universidad de Arizona. Theodore Price es
crnico. Es decir, los mejores tratamientos mi- profesor de farmacologa en la misma universidad.

64 MENTE Y CEREBRO 56 / 2012


La psique
como calmante
El dolor mantiene una ntima relacin con las funciones cerebrales
que gobiernan la conducta, las expectativas, la atencin y el aprendizaje

HOWARD L. FIELDS

H ace ya tiempo, un paciente entrado en


aos con un gran y doloroso fornculo
en el cuello acudi al servicio de urgencias del
que decrmelo y parara inmediatamente. Abr
el absceso con un bistur muy no sin escuchar
queja alguna; al nal el sujeto pregunt cundo SEGN COMO SE MIRE
Hospital de Chicago. Al decirle que era necesario iba a empezar la intervencin. No poda creer Las expectativas, el estado de
abrirlo y vaciarlo, palideci y pregunt si le iba a que ya haba acabado: no haba notado nada. nimo y la actitud ante el dolor
doler mucho. Le asegur que si en algn momen- A menudo se cree que el dolor procede de un inuyen en la manera de per-
to no fuese capaz de soportarlo no tena ms dao fsico o de una enfermedad, pero lo cier- cibirlo.
GETTY IMAGES

MENTE Y CEREBRO 56 / 2012 65


to es que los factores psicolgicos desempean placebo: la administracin de una pldora que
RESUMEN una funcin determinante. En el caso descrito, supuestamente alivia el dolor reduce la angus-
la armacin de que la operacin no agravara tia aun cuando no tenga efecto farmacolgico
Analgsico natural
el padecimiento del paciente, ya que en su mano alguno. A la inversa, si se nos cuenta que una

1 A menudo se piensa
que el dolor procede
de un dao fsico o de
estaba detenerla si as fuese, ejerci un efecto
analgsico. Por aadidura, su miedo al dolor se
redujo; eso le permiti conar en que no iba a
inyeccin va a doler, resulta probable que, de
forma inconsciente, sintamos ms el pinchazo.
El humor tambin interacta con la angustia:
una enfermedad, pero sufrir ms en el futuro. los individuos depresivos pueden experimen-
los factores psicolgicos No cabe extraarse del fuerte inujo de la tar ms dolor como resultado de su estado de
desempean una funcin actitud mental en la percepcin del dolor: si nimo. En realidad, el empeoramiento de un
determinante. bien avisa de un dao, su utilidad estriba en acceso de dolor persistente, como la migraa,
que condiciona el comportamiento humano suele ser la primera seal de depresin o al me-

2 Las expectativas de
premio o castigo, el
miedo, el estrs y el hu-
para favorecer la supervivencia. Por tanto, dicha
sensacin debe estar ntimamente vinculada a
funciones cerebrales que gobiernen la conducta,
nos el primer sntoma que comenta un paciente
con depresin a su mdico.
Los investigadores analizan los misteriosos
mor alteran la intensidad la toma de decisiones, las expectativas, la aten- caminos que atraviesan factores emocionales
del dolor e inuyen en cin y el aprendizaje. Ello explica que a causa y cognitivos como la expectativa de premio o
las decisiones. de una dolorosa ampolla en el pie dejemos de de castigo, el miedo, el estrs y el humor para
andar o nos protejamos la zona afectada; tam- alterar la intensidad del dolor que se percibe e

3 Los hallazgos en la psi-


cologa del dolor per-
miten idear procedimientos
bin que en un futuro optemos por un calzado
ms cmodo o usemos calcetines adecuados.
La interaccin entre el mensaje de dolor y
inuir en las decisiones cotidianas. Algunos de
esos componentes psicolgicos pueden conver-
tir el dolor en crnico. La investigacin no solo
para un mejor control del los centros cerebrales implicados en la moti- revela hasta dnde penetra el padecimiento
sufrimiento y una recupe- vacin y en la facultad de aprender esclarece en nuestra mente; adems, puede mejorar los
racin ms rpida de las el poderoso efecto del estado anmico de una tratamientos de control del dolor y abreviar la
lesiones dolorosas. persona en la intensidad del dolor que le pro- recuperacin de lesiones dolorosas.
duce un dao fsico. Un ejemplo es el efecto
La mente domina la materia
Segn la concepcin clsica, un estmulo que
afecta al cuerpo activa las neuronas sensibles
Control mental al dolor en la periferia corporal. Esas clulas
nerviosas transmiten luego la informacin en
Corteza frontal
Del cerebro a la m- forma de seales elctricas, las cuales activan
dula espinal descien- Amgdala a su vez las regiones del cerebro que gobiernan
PAIN MODULATION: EXPECTATION, OPIOID ANALGESIA AND VRTUAL PAIN, POR HOWARD L. FIELDS EN PROGRESS IN

Corteza
de un circuito que la sensacin de dolor. Con todo, los mdicos ad-
BRAIN RESEARCH, VOL. 122; 2000. PREPARADO POR E. A. MAYER Y E. B. SAPER, CON AUTORIZACION DE ELSEVIER

cingulada
acta como control vierten desde hace dcadas que el estado mental
Corteza
de volumen para el cerebral tambin inuye en dicha percepcin.
dolor, ajustando su Henry K. Beecher, anestesilogo de la Univer-
percepcin en fun- Hipotlamo sidad Harvard, sealaba en 1956 que los solda-
cin de las circunstan- dos heridos en campaa se quejaban en menor
Sustancia gris
cias. En su recorrido Mesencfalo periacueductal medida que los pacientes civiles con lesiones
existen dos clases similares. Beecher sostena que, en el contexto
de neuronas: clulas de haber sobrevivido a una batalla y hallarse de
inhibidoras de la regreso a casa, las heridas adquiran un signi-
transmisin del dolor, Mdula cado diferente a las sufridas en la vida ordi-
que son activadas Mdula naria: en el escenario blico las heridas poseen
ventromedial
por las endornas y connotaciones honorables, enaltecimiento que
rostral
la morna, y clulas puede suavizar la sensacin dolorosa. Hace tiem-
potenciadoras, que po que los mdicos conocen el poder analgsico
facilitan las seales del estrs traumtico y de las pldoras inocuas
de dolor y responden ingeridas como calmantes.
a estmulos nocivos y
Mdula
De qu manera inuyen las caractersticas
determinados facto- espinal cognitivas y emocionales en la sensacin de an-
res psicolgicos. gustia? En las ltimas dcadas se ha descubierto
un circuito en el cerebro y la mdula espinal que

66 MENTE Y CEREBRO 56 / 2012


acta como un control de volumen para el do-
lor, ajustando la intensidad con que una persona
lo percibe en funcin de las circunstancias. En
los primeros aos setenta, unos cientcos de la
Universidad de California en Los ngeles descu-
brieron que la excitacin de una pequea zona
en el mesencfalo de una rata le aliviaba el dolor.
Al aplicar una corriente elctrica a minsculos
electrodos implantados en dicha regin cerebral,
el roedor ya no responda a los intensos y dai-
nos estmulos que de otro modo le haran chillar
y huir. Aos ms tarde se comprob en pacientes

ISTOCKPHOTO / KRISS RUSSELL


con graves dolores crnicos que el estmulo de
la misma zona del mesencfalo, a saber, la sus-
tancia gris periacueductal, produca en dichos
sujetos un alivio notable, aunque transitorio.
A partir de entonces se han podido cartogra-
ar otras secciones del mencionado circuito de
control. Este se extiende desde la corteza cerebral
en los lbulos frontales, atraviesa las estructuras lla de ordenador. Inmediatamente despus, les SEGN EL CONTEXTO
del cerebro subyacentes, incluida la sustancia aplicbamos en la mano un estmulo doloroso Las heridas de combate pueden
gris periacueductal, hasta la mdula espinal. mediante una sonda metlica. Las palabras baja doler menos que las inigidas
All, las bras nerviosas sensibles al dolor se co- temperatura sobre un fondo azul iban seguidas en otros contextos debido al
nectan con las neuronas que transmiten seales por un calor poco molesto, a las palabras alta enaltecimiento psicolgico de
dolorosas procedentes del resto del cuerpo. Las temperatura sobre fondo rojo les segua un ca- las acciones blicas.
clulas nerviosas comprendidas en ese recorrido lor ms intenso. A continuacin, mientras los
sintetizan los pptidos (endornas) que poseen probandos yacan en un escner de resonancia
idnticas propiedades farmacolgicas que la po- magntica, se les mostraron de forma aleatoria
derosa morna opioide. Las endornas (natura- enunciados rojo-alta y azul-baja justo antes
les supresoras del dolor en el organismo) y los de aplicar estmulos dolorosos suaves e intensos,
opioides (el opio y la herona, entre ellos) activan respectivamente.
los mismos receptores (los receptores opioides Comprobamos que el enunciado azul-baja
mu) a lo largo de ese trayecto modulador para temperatura, el cual antes haba precedido una
producir su efecto analgsico. molestia ms suave, reduca el dolor ante el es-
tmulo intenso. Por el contrario, la combinacin
Grandes expectativas rojo-alta temperatura, que al inicio se haba
Al parecer, las inuencias cognitivas sobre el do- asociado al dolor ms intenso, amplicaba la mo-
lor actan en todo el circuito modulador; por lestia producida por el estmulo suave. Cuando
l discurren una diversidad de efectos ya pre- la seal rojo-alta preceda al estmulo intenso, El dolor que
vistos, tales como el alivio que sigue a la admi- el dolor se acentuaba. Las zonas del cerebro en
nistracin de una dosis de placebo. En 2004, Tor el tlamo y la corteza cerebral que forman par-
experimentamos
D. Pager, hoy en la Universidad Columbia, y sus te del sistema de transmisin del dolor solo se es una sntesis
colaboradores encontraron que la ingestin de activaban por completo cuando los estmulos
de lo que ocurre
un placebo elevaba la actividad de ese circuito de de intensidad y dolor fuerte coincidan. En con-
control. Las endornas parecen desempear una secuencia, el dolor que experimentamos es una en nuestro
importante funcin en la transmisin de la seal sntesis de lo que ocurre en nuestro organismo y
organismo
supresora del dolor. Junto con mis colaboradores lo que esperamos que suceda. Esto ltimo depen-
descubrimos que el bloqueo de los receptores de de lo que nos hayan dicho con anterioridad o y nuestras
opioides mu con el frmaco naxolona suprima de nuestras experiencias previas. expectativas
el efecto placebo en los pacientes aquejados de A continuacin aislamos las regiones cere-
dolor a causa de una operacin reciente. brales implicadas en las expectativas. Para ello segn las
El mismo circuito se halla implicado en otro sustrajimos la actividad en las reas que se ac- experiencias o
tipo de expectativas y su poder analgsico tivaban cuando el estmulo era intenso y el su-
queda acentuado. En 2006 mostramos a unos jeto esperaba sufrir ms dolor de aquellas que
aprendizajes
voluntarios unas claves de color en una panta- reaccionaban cuando los probandos esperaban anteriores

MENTE Y CEREBRO 56 / 2012 67


ISTOCKPHOTO / LISE GAGNE (mujer); ISTOCKPHOTO / ELKE DENNIS (tarta)
PREMIOS QUE ALIVIAN
La anticipacin de comer un
postre delicioso puede desem-
pear un efecto analgsico.

sentir menos dolor aunque el estmulo doloroso placeres, activan los circuitos cerebrales de re-
perifrico era el mismo. La conclusin: exista compensa en roedores y humanos, lo que puede
una activacin en las zonas corticales y del tallo aliviar de la sensacin de dolor. Los efectos de
cerebral, de las que hoy sabemos involucradas los frmacos opioides sugieren, adems, que la
en el control del dolor. recompensa y el alivio comparten parcialmente
Adems de las propias predicciones sobre el una base neuronal. Despus de todo, las drogas
dolor, la esperanza de una recompensa (comida ms potentes de ese gnero, como la morna
o drogas, por ejemplo) ejerce gran inuencia en y el oxycodone (el OxyContin es un analgsico
la intensidad del padecimiento. En un clsico que se receta en exceso), aplacan graves dolores,
experimento de 1984, los farmaclogos J. Dum aunque tambin son capaces de desencadenar
y Albert Herz, del Instituto Psiquitrico Max una fuerte adiccin.
Planck en Mnich, alimentaban a diario ratas
que se encontraban sobre una placa de metal a Elecciones dolorosas
temperatura ambiente. Unas cuantas reciban El dolor y la recompensa interaccionan en los
La comida, el sexo alimentos comunes; otras disfrutaban de galle- receptores opioides mu. A los ratones transg-
y otros incentivos tas recubiertas de chocolate. Al cabo de un par nicos que carecen de un receptor mu activo, la
de semanas se coloc a los animales en una placa morna no les produce ni alivio del dolor ni
naturales, e que se iba calentando de forma progresiva has- una sensacin de recompensa. Por otro lado, los
incluso la mera ta que provocaba una sensacin dolorosa. Las roedores que han tomado naxolona (bloquea
ratas que se haban alimentado con la comida los receptores opioides) ya no experimentan
anticipacin
vulgar respondieron al dolor en cuatro segundos; supresin del dolor mientras esperan una re-
de dichos las que esperaban comer delicias de chocolate compensa de chocolate. Cuando una persona
soportaron el doble de tiempo el calor. No obs- anticipa que va a disfrutar de una deliciosa co-
placeres, activan
tante, cuando se administr a estas ltimas un mida, su cuerpo libera endorna, la cual activa
los circuitos frmaco que inhibe el efecto analgsico de las los receptores mu a lo largo del trayecto descen-
cerebrales de endornas ya no esperaron el doble de tiempo dente (eferente) de control del dolor y gobierna
para recibir las galletas de cacao. En breve, las esas seales a medida que entran en el sistema
recompensa, lo expectativas de una deliciosa recompensa ha- nervioso central.
que puede aliviar ban servido de analgsico, ya que aument la Tambin el ncleo accumbens desempea
tolerancia de los mridos al dolor. una funcin crtica en la sealizacin de una
la sensacin de La comida, el sexo y otros incentivos natu- recompensa as como en el control del dolor.
dolor rales, e incluso la mera anticipacin de dichos Cuando se desactiva dicha regin cerebral, que

68 MENTE Y CEREBRO 56 / 2012


aloja receptores mu, los animales no obtienen dores llevaron a cabo en 2009 un estudio entre
placer con drogas ni recompensas naturales 2335 personas con dao en los tejidos blandos
(comida y sexo, por ejemplo). No solo eso: la in- del cuello por un latigazo cervical, lesin fre-
yeccin de sustancias graticantes en esa zona cuente en los accidentes de trfico. Aquellos
puede anular las respuestas al dolor. probandos que esperaban alcanzar una mejora
La capacidad de suprimir el dolor que con- que les permitiera reanudar su trabajo rutinario
lleva un premio inminente puede inuir en la se recuperaron en un 42 por ciento antes que
toma de decisiones en situaciones en las que sur- quienes se mostraban ms pesimistas. Otros

GETTY IMAGES
ja un conicto entre buscar una recompensa y anlisis anteriores tambin han revelado que las
escapar del dolor. Un atleta tal vez dude entre expectativas de recuperacin suelen asociarse
abandonar ante una molestia fsica y soportarla con la vuelta al trabajo entre los pacientes que
con la esperanza de ganar una competicin. El sufren menos dolores de espalda. Ello sugiere LESIONES MENOS DOLOROSAS
que sufre una dolorosa ampolla en el pie quiz que la perspectiva personal de futuro inuye Las vctimas de trco que
tenga que escoger entre quedarse en reposo o en la repercusin vital del dolor. anhelan volver a trabajar se
salir para cenar e ir al cine. Estas decisiones de- recuperan de sus lesiones antes
penden de un anlisis de coste-benecio en el Al borde del peligro que los sujetos que no son tan
interior del cerebro. Cunto le duele la herida, Adems de las expectativas de recuperacin o optimistas.
y cunto espera disfrutar con la victoria, la pe- recompensa, la sensacin de peligro puede im-
lcula o la cena? Las expectativas inuyen en ponerse al dolor. Fred J. Helmstetter, de la Uni-
las decisiones, en parte a travs del circuito de versidad de Wisconsin-Milwaukee, y Michael
control del dolor. Veamos cmo. S. Fanselow, de la Universidad de California en
La expectativa de un atleta muy motivado Los ngeles, han demostrado que las ratas no
o de alguien a quien le apetece un manjar de- responden a estmulos dolorosos en presencia
licioso o una magnca pelcula provocar la de un depredador o dentro de un entorno que
liberacin de endornas y la estimulacin de les provoque terror, quiz por recuerdo de daos
receptores mu; ello no solo reforzar el goce anteriores. La naxolona bloquea este efecto anal- OBJETIVO CUMPLIDO
previsto en esos eventos; tambin suprimir el gsico del miedo en las ratas, lo que indica que El boxeador ansioso de ganar
dolor. Se trata de un efecto combinado que in- la presencia de un peligro inminente suprime la decide de forma subcons-
clina a tolerar el malestar con miras a alcanzar experiencia del dolor por medio de la liberacin ciente que soportar el dolor
un objetivo o un premio. Se sentir menos dolor de un opioide endgeno. con el n de lograr su objetivo.
mientras se avanza hacia la meta deseada. A menudo, las personas que sufren o acaban Mientras imagine que puede
De modo similar, las ratas que esperan que se de sufrir un fuerte trauma (un accidente de salir victorioso, esa anticipacin
las premie con chocolate deciden en su subcons- trco, una herida de guerra o en competicin le aliviar el sufrimiento.
ciente aguantar la molestia de la placa caliente,
ya sea porque esperan un delicioso bocado, ya
porque la expectativa en s reduce el dolor. Tal
resolucin de los conictos dolor-recompensa
podra resultar esencial para la supervivencia.
De hecho, los animales suelen resistir el dolor
cuando luchan por la comida o por un aparea-
miento deseado.
La disminucin de la sensacin dolorosa por
la anticipacin de un premio tiene la misma
raz que el efecto placebo. La ingestin de un
remedio que se cree efectivo comporta una se-
al de que va a aliviarse el sufrimiento, profe-
ca que seguramente se cumplir. En cambio, la
prediccin de dolor presenta un efecto inverso:
amplica la actividad en el trayecto de transmi-
sin del dolor, de tal manera que incita a que se
perciba con mayor intensidad.
La esperanza de una pronta curacin de las
GETTY IMAGES

lesiones dolorosas tambin puede acelerar la


recuperacin. El epidemilogo David Cassidy,
de la Universidad de Toronto, y sus colabora-

MENTE Y CEREBRO 56 / 2012 69


El catastrosmo atltica) no sienten dolor alguno. Las situaciones muestran ms sensibilidad al dolor inducido
en las que se producen lesiones graves en los con nes experimentales que los que obtuvie-
intensica la tejidos pueden provenir de eventos inespera- ron una puntuacin menor. El catastrosmo
percepcin dos que desencadenen terror o estrs agudo en puede agravar el padecimiento al provocar que
humanos y animales. Es probable que la supre- la persona se concentre en l y le aada un su-
del dolor. Las
sin del dolor resultante motive a la persona plemento emocional. En 2004, el reumatlogo
personas poco o al animal a ponerse a salvo antes de que lo Daniel J. Clauw, de la Universidad de Michigan
esperanzadas invada la angustia. en Ann Arbor, y sus colaboradores sondearon la
Aunque un estrs agudo anule el dolor, este propensin al catastrosmo en 29 pacientes de
sufren ms en el ltimo suele intensicarse si el estrs persiste y bromialgia; a continuacin midieron su res-
postoperatorio se convierte en crnico. El estado de nimo ne- puesta cerebral a una brusca presin en la ua
gativo tambin puede agravar el padecimiento. del pulgar. De ese modo vincularon la tendencia
Las personas aquejadas de depresin podran catastrosta a una mayor actividad en las zonas
resultar ms vulnerables o menos tolerantes del cerebro relacionadas con la anticipacin del
al dolor. Un estudio desarrollado en 2007 con dolor, la atencin a este y los aspectos emocio-
131.500 probandos canadienses mostr que nales de su percepcin.
el 11,3 por ciento de los pacientes con dolores La angustia psicolgica de diversa ndole
crnicos presentaban grandes trastornos depre- aumenta el riesgo de contraer un sndrome de
sivos, porcentaje que se reduca a un 5,3 entre dolor. William Maixner, de la Universidad de Ca-
aquellos probandos que no sufran dolores cr- rolina del Norte en Chapel Hill, y sus colaborado-
nicos. Aunque sentir molestias dolorosas puede res publicaron en 2007 un estudio realizado con
deprimir, tambin se cree que la depresin en el n de encontrar entre un total de 244 mujeres,
s afecta a la percepcin del dolor. Los cambios quienes en un principio no sufran dolor, aque-
neuroqumicos asociados a la depresin (empo- llas que haban contrado al cabo de tres aos
brecimiento de los neurotransmisores serotoni- un trastorno de la articulacin temporomandi-
na y norepinefrina) pueden reducir la inhibicin bular (caracterizado por un dolor persistente en
normal o aumentar la facilidad de transmisin el maxilar) y determinar qu caracteres podan
del dolor por la va eferente. predecir el desarrollo de dicho malestar. Rela-
Adems, la interpretacin catastrofista, cionaron la depresin y la sensacin de estrs
MS VULNERABLES pensar que el dolor es insoportable y proba- con una probabilidad dos o tres veces mayor
Las personas depresivas resultan blemente va a empeorar, tiende a aumentar de padecer el trastorno. En trabajos anteriores,
ms vulnerables ante el dolor; la percepcin del dolor. Los pacientes con alta cientficos de la Universidad de Washington
tambin corren mayor riesgo puntuacin en un cuestionario que mide la vincularon la somatizacin (tendencia a mani-
de desarrollar un sndrome de actitud catastrosta suelen sentir dolores ms festar ms sntomas de los que cabe esperar de
dolor crnico. fuertes tras una intervencin quirrgica y de- un dao fsico) con un incremento de ms del
doble de la incidencia del trastorno y una mejora
menor al cabo de cinco aos.

Adis al sufrimiento
Ahondar en la psicologa del dolor podra des-
cubrir nuevas maneras de ayudar a las perso-
nas en la superacin de sufrimientos, menores
o apreciables, causados por lesiones, tratamien-
tos mdicos o enfermedades. El mayor conoci-
miento de los circuitos cerebrales que median
la interaccin de la recompensa y el alivio del
dolor empieza a proporcionar indicios de es-
trategias que disocien el potencial adictivo de
DREAMSTIME / PHILHILLPHOTOGRAPHY

los frmacos de su capacidad calmante. Tales


hallazgos podran conducir a analgsicos muy
ecaces que provocasen menos adiccin que
los opiceos.
Por aadidura, para que amigos, pacientes
o seres queridos soporten mejor su dolor, es
importante comprender los poderosos efectos

70 MENTE Y CEREBRO 56 / 2012


El efecto de la empata
BIBLIOGRAFA
La empata, capacidad de percibir e incluso compartir la experiencia de otro individuo, de- COMPLEMENTARIA
sempea un papel notable en la sensacin de dolor. En 2006, Jeffrey S. Mogil, de la Univer-
sidad McGill, y su equipo hallaron que los ratones respondan a la sensacin dolorosa con ISOLATING THE MODULA-
ms presteza cuando advertan que a congneres y compaeros de jaula tambin les dola TORY EFFECT OF EXPECTATION
alguna parte del cuerpo. El propio Mogil, junto con Catherine Bushnell y Marco L. Logia, de ON PAIN TRANSMISSION: A
la Universidad McGill, demostr en 2008 el mismo efecto en humanos. Para ello, sometieron FUNCTIONAL MAGNETIC RESO-
a voluntarios a un estmulo trmico doloroso antes y despus de haberles presentado un NANCE IMAGING STUDY. John
vdeo ideado con la intencin de despertarles empata o desagrado hacia determinado actor, R. Keltner et al. en Journal
sentimiento que dependa de las preferencias personales. Cuando los participantes sentan of Neuroscience, vol. 26,
el calor en una segunda ocasin observaban al mismo actor bien bajo estmulos dolorosos o n.o 16, pgs. 4437-4443,
bien indoloros. Los espectadores que sentan empata hacia el actor en cuestin valoraban el 19 de abril de 2006.
dolor como ms intenso y desagradable que aquellos que se mostraban indiferentes (tanto
si se daban o no cuenta de que el actor sufra). De hecho, cuanto ms se identicaba una IDIOPATHIC PAIN DISORDERS:
persona con el actor, mayor era el dolor que senta, fenmeno que conrma la idea de que PATHWAYS OF VULNERABIL-
la propia empata altera la percepcin del dolor. ITY. Luda Diatchenko et al.
Por otro lado, parece que la activacin de las zonas cerebrales asociadas con la aiccin en Pain, vol. 123, n.o 3,
emocional provocada por el vdeo de alta empata intensicaba la estimulacin de las vas pgs. 226-230, agosto de
neuronales que gobiernan el dolor, ya que el dolor fsico y la aiccin activaban zonas del 2006.
cerebro semejantes. Otra conjetura estriba en que la empata en la percepcin del dolor po-
dra ser mayor en las relaciones ms consolidadas. Ello explicara por qu el cnyuge de una A MOTIVATION-DECISION
paciente con dolor crnico a menudo maniesta sentir dolor. MODEL OF PAIN: THE ROLE OF
Ingrid Wickelgren OPIOIDS. Howard L. Fields en
Proceedings of the 11th World
Congress on Pain. Preparado
por Herta Flor, Eija Kalso y
Jonathan O. Dostrovsky. IASP
Press, 2006.

DEPRESSION AND PAIN. CME


INSTITUTE OF PHYSICIANS
POSTGRADUATE PRESS, INC.
Teleconferencia con John
H. Greist, John F. Greden,
James W. Jefferson y Ma-
dhukar H. Trivedi en Journal
of Clinical Psychiatry, vol. 69,
JUPITERIMAGES

n.o 12, pgs. 1970-1978,


diciembre de 2008.

DOES EXPECTING MEAN


analgsicos del buen talante, las expectativas cuanto a las molestias. Si este es excesivamente ACHIEVING? THE ASSOCIA-
y otros factores psicolgicos. Hablar al doliente pesimista, el mdico puede tranquilizarlo con TION BETWEEN EXPECTING TO
de personas que han obtenido buen resultado informaciones ms concretas, como en el caso RETURN TO WORK AND RECO-
podr aliviar sus trastornos y molestias, mien- del hombre que oper del absceso. En ltimo VERY IN WHIPLASH ASSOCIATED
tras que relatar otros casos que, con sntomas trmino, la comprensin de los efectos sobre la DISORDERS: A POPULATION-
similares, han desarrollado enfermedades graves disposicin mental en relacin al dolor promete BASED PROSPECTIVE COHORT
probablemente aumentar su sufrimiento. revolucionar nuestro enfoque de los tratamien- STUDY. Dejan Ozegovic, Linda
Los mdicos deberan vigilar factores an- tos analgsicos. J. Carroll y J. David Cassidy
micos (depresin, estrs crnico) que pueden en European Spine Journal,
fomentar el dolor. Asimismo tendran que pre- Howard L. FieldsGUPGWTNQIQ[PGWTQEKGPVEQ vol. 18, n.o 6, pgs. 893-899,
guntar al paciente con delicadeza, o evaluar en la Clnica y Centro de Investigacin Ernest Gallo junio de 2009.
de otra manera cules son sus expectativas en de la Universidad de California en San Francisco.

MENTE Y CEREBRO 56 / 2012 71


El egosta
emptico
Por qu la naturaleza humana fusiona el sentido
de comunidad y el inters personal

MICHAEL PAUEN
FOTOLIA / NATALYAIVANIA

72 MENTE Y CEREBRO 56 / 2012


S e ha preguntado alguna vez por qu los
ojos de los humanos poseen globos ocu-
no es un solitario egosta innato que adquiere, a
lo sumo bajo la presin de las coacciones cultu-
lares blancos? En el resto de los animales, por rales, un estilo de vida social. La neurobiologa
lo general, no sucede as: sus globos oculares social, la biologa evolutiva y la psicologa mues-
contienen iris y pupila del mismo color. De esa tran que, por naturaleza, dispone de necesidades
manera ocultan a sus vctimas, o en su caso sociales y culturales, y cuenta con toda una serie
enemigos, la direccin de su mirada. Por qu de habilidades que le posibilitan desarrollar co-
los humanos son diferentes? Existe alguna ra- munidad y cultura.
zn por la que revelen hacia dnde miran? El Muchas de nuestras necesidades sociales se
motivo se resume en dos palabras: comunicarse hallan tan profundamente arraigadas que nues-
mejor. Una capacidad que supone una ventaja tro desarrollo y salud corren peligro en caso de
para la convivencia, aunque se anteponga a la no satisfacerse. La soledad nos enferma: los sol-
seguridad individual. teros poseen una menor esperanza de vida que
Ese pequeo detalle ejemplica cmo la natu- los casados; tambin su riesgo de caer enfermos, PREDISPOSICIN SOCIAL
raleza programa desde un inicio al hombre para sobre todo en lo que se reere a patologas psi- El blanco de nuestros ojos
una vida en comunidad. A diferencia de lo que quitricas, es mayor. Por el contrario, los lazos revela al resto de los cong-
han destacado numerosos grandes pensadores sociales estables fomentan el desarrollo inte- neres a dnde miramos. No
entre ellos, Sigmund Freud (1856-1938) y Ar- lectual, en especial entre los nios pequeos. sucede igual en la mayora
thur Schopenhauer (1788-1880), el ser humano No resulta extrao, pues, que casi todos los hu- de los animales.

DREAMSTIME / PHILIP SOBRAL

MENTE Y CEREBRO 56 / 2012 73


manos busquen la vida en comunidad. Pero en De hecho, la capacidad humana de formar
RESUMEN ocasiones, esa necesidad de sociedad adquiere grupos, adems de significar que podemos
formas extraas; reaccionamos con sntomas construir vnculos con otras personas, con los
Dos caras,
similares al dolor cuando somos excluidos de miembros de un grupo, tambin conlleva la po-
un mismo objetivo
las actividades de un grupo, incluso cuando sibilidad de excluir a otros congneres, quienes,

1 Por regla general


se considera que el
egosmo y el altruismo
despreciamos a esa comunidad y no queremos
tener nada que ver con ella.
Empero, no se trata nicamente de necesida-
por lo general, reciben a su vez un peor trato,
sobre todo si no pertenecen al mismo grupo.
De hecho, las habilidades sociales proporcionan
son mximas incompati- des sociales; ms bien poseemos toda una serie una buena explicacin para los prejuicios y la
bles de la accin humana. de habilidades correspondientes a ellas. Al pare- xenofobia.
cer, la inteligencia humana debe su desarrollo, Sin embargo, el comportamiento egosta no

2 La naturaleza huma-
na une esas aparen-
tes oposiciones: en con-
en primer lugar, al hecho de que nos capacita
para una vida en comunidad. El comportamien-
to de las personas resulta ms difcil de predecir
siempre conlleva consecuencias negativas. Una
sociedad de lntropos cariosos puros resulta-
ra, en el mejor de los casos, mortalmente abu-
junto posibilitan la vida que el de, pongamos por caso, las piedras, las rrida; aunque lo ms probable en ese supuesto
en comunidad. gotas de agua o los bloques de madera. Ahora sera que los propios lntropos se pondran
disponemos de conocimientos sobre nuestra mutuamente de los nervios con sus nobles y ele-

3 La interrelacin entre
el inters propio y el
sentido de comunidad
capacidad de ponernos en el lugar del otro y
comprender sus emociones o pensamientos.
Cuando el lector ve que un buen amigo sufre
vados principios. Un apunte ms importante: en
esa imaginada comunidad homognea faltara
el incentivo para desarrollar los descubrimien-
posibilita el desarrollo de dolor, su cerebro reacciona de un modo seme- tos y las invenciones sin los que la sociedad con-
una sociedad innovadora jante a como reaccionara ante una sensacin tempornea resultara impensable.
y socialmente aceptable. dolorosa. En cambio, si el sujeto que siente dolor
es alguien que le ha tratado (al lector) de manera Una buena dosis de locura
injusta, se activarn en su cerebro los centros de Apenas un invento, casi ni un descubrimiento
placer, sobre todo si el lector es varn. sera posible sin una buena dosis de megaloma-
Aunque los humanos no son por naturaleza na, sin una ambicin a veces enfermiza de hom-
solitarios egostas, distan mucho de ser lntro- bres y mujeres que ponen en juego sus bienes,
pos desinteresados en cuyo corazn solo existe su vida y con frecuencia la de los dems con el
lugar para el bien de los semejantes. Ha cruzado n de conseguir sus objetivos. Si no se diesen en
en fecha reciente la calle y se ha visto, de repen- ocasiones tales extremos rayanos en la locura,
te, rodeado por unos cuantos bienhechores que probablemente continuaramos viviendo acucli-
queran obsequiarle con un regalo? No? Y no llados, tranquilos y aburridos, en cuevas o sobre
muestra la otra mejilla a quien le abofetea? Exis- la copa de los rboles. Sin fuego, sin tcnica, sin
ten razones para ello: si todo el mundo actuara saber de otras partes del mundo y, posiblemente,
de esa manera, golpearse se convertira en un sin el conocimiento de los principios morales
pasatiempo inofensivo. que nos permiten diferenciar entre acciones
Las personas pueden comportarse de un buenas y menos buenas.
modo egosta, incluso, abominable. Solo se ne- Quien reconoce la importancia del egosmo
cesita hojear las pginas de un peridico para y el inters personal no debe limitarse a las
toparse con numerosos ejemplos. Junto a habili- consecuencias negativas ni abandonarse a la
dades morales buenas, entre ellas, la justicia o naturaleza para supervisarlos. De hecho, se con-
la empata, existen caractersticas problemticas sidera que somos criaturas, hasta cierto punto,
que resultan beneciosas cuando nos movemos inteligentes y sociales. Por ello debemos pen-
en una comunidad. En otras palabras, ser social sar en cmo asumir los aspectos negativos del
tambin comporta la habilidad de conocer las comportamiento social humano sin coartar en
cualidades o intenciones de los otros, utilizar a exceso los positivos. El objetivo debe centrarse
los dems para nes propios o, en caso necesa- en asegurar la extraa interaccin entre compe-
rio, engaarlos. tencia y cooperacin sin la cual no funcionaran
nunca un partido de ftbol o una simple partida
de parchs.
AUNQUE POR NATURALEZA NO SOMOS SOLITARIOS La naturaleza nos deja aqu una considerable
libertad de movimientos, un margen de manio-
EGOSTAS, TAMPOCO SOMOS, NI MUCHO MENOS, bra que cada cultura y cada comunidad puede
FILNTROPOS DESINTERESADOS aprovechar para s, forjando de esta manera

74 MENTE Y CEREBRO 56 / 2012


sus propias reglas y tradiciones. La diversidad SI NO SE DIESE UNA LOCURA RAYANA EN EL
cultural que la humanidad ha producido a lo
largo de su historia brinda la mejor prueba de
EXTREMO, TODAVA ESTARAMOS ABURRIDOS EN
ello. La enorme gama de conductas humanas LAS CUEVAS Y SOBRE LA COPA DE LOS RBOLES
se aprecia an ms si se observa el desarrollo
de los modos individuales de comportamiento,
caso del ejercicio de la violencia a lo largo de lidades naturales seran un completo misterio
la historia. si no se entendiesen las condiciones sociales y
Norbert Elias (1897-1990), en su libro El pro- culturales bajo las que esas capacidades pueden
ceso de la civilizacin, de 1939, mostr el modo desplegarse.
en que nuestro comportamiento a lo largo de No tiene sentido enfrentar el egosmo con la
la evolucin histrica sufre una cada vez mayor empata. Est claro que una sociedad sin altruis-
regulacin: vamos renunciando a numerosas mo y empata no funciona, pero, como se ha
libertades, pero al mismo tiempo ganamos en visto antes, tambin necesitamos de la otra cara
seguridad. Esto ltimo puede traducirse en n- de la moneda: de la disposicin para competir,
meros. Durante largo tiempo, en torno al veinte imponerse y arriesgar. De lo contrario, nuestra
por ciento de los varones mora en conictos sociedad no se perfeccionara.
blicos; tambin en las supuestamente paccas Por qu deberamos interesarnos por el
fases prehistricas de la humanidad. En la actua- funcionamiento de la sociedad? Una de las ra-
lidad, el riesgo se sita en torno a un escaso dos zones yace en la gran importancia prctica de
por ciento, es decir, la amenaza de ser vctima de ese conocimiento, ya que gracias a l ganamos
un asesinato se ha reducido de un modo drs- frmulas para desarrollar estrategias que mejo-
tico. Otro ejemplo: en la Inglaterra del siglo XIV, ran el funcionamiento de la comunidad y que
24 de cada 100.000 ciudadanos eran vctimas de impiden el fracaso de las relaciones sociales.
actos violentos; en los aos sesenta del siglo XX Existe una serie de pruebas de que el apego en
la cifra pas a 0,6 habitantes. la primera infancia desempea una funcin de-
Por desgracia, esa tendencia puede invertir- cisiva para el desarrollo social y el intelectual.
se de forma rpida. La poca nazi y las guerras Los nios que gozan de un apego seguro de sus
de las exrepblicas yugoslavas exponen abun- padres poseen ventajas decisivas respecto de
dantes testimonios de cmo probos ciudada- aquellos que han carecido de ese vnculo du-
nos pueden, bajo determinadas circunstancias, rante su infancia.
convertirse en brutales asesinos. La naturaleza El conocimiento de los procesos moleculares
nos proporciona libertad de movimientos en las y neuroqumicos subyacentes proporciona hoy
dos direcciones: nuestra conducta puede evolu- en da puntos de partida para una terapia de
cionar bajo un punto de vista moral, pero tam- esos desajustes que tienen consecuencias gra-
bin caer de nuevo en un estado literalmente ves en el desarrollo intelectual y social de los
salvaje. La naturaleza humana proporciona las nios. Cuanto mejor comprendamos la compleja
condiciones necesarias para ambas posibilida- interaccin de las disposiciones individuales y
des; la responsabilidad de qu camino tomar los mecanismos sociales, ms posibilidades ten- GLOSARIO
se encuentra, en ltimo trmino, en nosotros dremos de suprimir las perturbaciones de ese
Altruismo
mismos. juego conjunto.
Desinters, abnegacin.
El requisito para ello consiste en que una
Unin de naturaleza y cultura definicin demasiado precipitada de la pre- Egosmo tico
No debemos decantarnos por una de las par- sunta esencia del ser humano, sea egosmo Se basa en el principio del
tes si queremos comprender cmo funciona la o altruismo, obstruya la bsqueda de las ver- lsofo Thomas Hobbes (1588-
comunidad. Ni por el lado de la cultura, como daderas correlaciones. Solo se descubrir cmo 1679), el cual arma que el n
sucedi con frecuencia en el pasado, ni por el funciona la comunidad cuando tengamos pre- supremo del ser humano es la
de la naturaleza, como pasa en ocasiones hoy sente la parte emptica as como la parte egosta autoconservacin. De all se de-
en da, en razn de una sobreestimacin de los del ser humano. Al n y al cabo, parece como riva la mxima de conducta: Es
nuevos conocimientos cientcos. si la naturaleza nos hubiese equipado muy bien bueno lo que me benecia.
Necesitamos las dos partes: la naturaleza y para tal propsito. Egosmo psicolgico
la cultura, la empata y el egosmo. Solo se en- Teora segn la cual todos los
tienden determinados fenmenos sociales si Michael PauenGURTQHGUQTFGNQUQHCGPNC7PKXGTUKFCF esfuerzos humanos tienden en
se reconocen sus fundamentos naturales. Asi- *WODQNFVFG$GTNP[FKTGEVQTFGNC'UEWGNCFG&QEVQTCFQ ltima instancia a preservar o a
mismo, el desarrollo de caractersticas y habi- /GPVG[%GTGDTQFGNCOKUOCWPKXGTUKFCF incrementar la propia felicidad.

MENTE Y CEREBRO 56 / 2012 75


Pequeos reguladores
de la memoria
Los microARN, unos diminutos reguladores gnicos, desempean una funcin central
en la conformacin de la memoria. Su carencia puede originar enfermedades neuropsiquitricas

GABRIELLE SIEGEL Y GERHARD SCHRATT

E n marzo de 2004, Daniel Tammet consigui


un nuevo rcord europeo: escribir de me-
moria el nmero pi con 22.514 cifras despus
ma permanente la produccin de una serie
de protenas en la sinapsis. Un fallo en dicho
control puede ocasionar que estmulos nimios
de la coma. Tammet es uno de los alrededor provoquen cambios rpidos y duraderos en las
de 600 savants (sapientes) que existen en el sinapsis de personas con rasgos geniales, como
mundo, es decir, personas con capacidades ex- Daniel Tammet.
traordinarias y geniales, si bien estas se cien
a un mbito limitado. Su ejemplo muestra qu Regulacin en las conexiones
ocurre cuando el cerebro desarrolla todo su po- En un primer momento, las capacidades me-
RESUMEN tencial sin limitacin alguna. morsticas de Tammet parecen fantsticas,
Se cree que las estructuras que desempean empero las personas como l pagan un eleva-
Soporte
una funcin decisiva en esta capacidad memo- do precio por ellas: la mayora de los savants
del aprendizaje
rstica son las sinapsis, conexiones especializa- sufren autismo o presentan algn otro tipo de

1 Las clulas cerebra-


les contienen varios
centenares de variantes
das que comunican unas neuronas con otras. En
los aos noventa del siglo XX, el neurobilogo
y premio Nobel Eric Kandel, de la Universidad
limitacin cognitiva [vase Rasgos geniales,
por D. A. Treffert y G. L. Wallace, INVESTIGACIN Y
CIENCIA, agosto 2002]. Cuando Tammet conversa,
de microARN. Algunas de Columbia de Nueva York, descubri en el cara- muestra grandes dicultades para concentrarse
dichas diminutas partcu- col marino Aplysia californica que el almace- en su interlocutor. Las sinapsis desinhibidas con-
las controlan la produc- namiento a largo plazo de nuevos estmulos llevan alteraciones funcionales en determinadas
cin de protenas en las llevaba consigo un crecimiento permanente y conexiones cerebrales.
sinapsis, desempeando una neoformacin de sinapsis. Ante un estmulo Durante largo tiempo el control a nivel mo-
as una importante fun- repetido, una sinapsis de ese tipo reacciona de lecular de la plasticidad sinptica supuso un
cin en el aprendizaje. forma diferente a como lo hace la primera vez, misterio para la ciencia. En la actualidad, la
como si se acordara. Se supone que ese pro- atencin neurocientca se centra en unas di-

2 Una disminucin o
una produccin de-
fectuosa de esas biomo-
ceso, la plasticidad sinptica, constituye en los
animales superiores el mecanismo central de
almacenamiento en la memoria.
minutas molculas: los microARN. Fue en 1993
cuando Victor Ambros, de la Universidad Har-
vard, y sus colaboradores descubrieron tales
lculas interviene en la Para que todo funcione, las sinapsis requieren molculas en el nematodo Caenorhabditis ele-
aparicin del autismo o un engranaje de diversas protenas. En particu- gans. Los microARN se encuentran ntimamen-
de la esquizofrenia. lar resultan importantes unas protenas estruc- te relacionados con el clsico ARN mensajero
turales que proporcionan forma y estabilidad que funciona como copia mvil del ADN que

3 Un mejor conocimien-
to de los microARN
puede contribuir al ha-
a las sinapsis en crecimiento, unas enzimas es-
peciales y unas protenas receptoras, las cuales
refuerzan de manera duradera la transmisin
extrae la informacin gentica del ncleo celu-
lar y la transporta al citoplasma, donde acta
como molde para la produccin de protenas.
llazgo de medicamentos de seales. Mientras que en el ARN mensajero se encuen-
para tratar patologas Por otra parte, no debe producirse ninguna tran varios miles de nucletidos ensamblados,
neuropsiquitricas. alteracin inoportuna en las conexiones. Con un microARN apenas se conforma de entre 18
esa finalidad, las neuronas controlan de for- y 25 nucletidos.

76 MENTE Y CEREBRO 56 / 2012


CRECIMIENTO CONTROLADO
La imagen por microscopa de
uorescencia exhibe los apn-
dices espinosos en las dendritas
de una neurona en el hipocam-
po de una rata (echas en la
imagen superior). Si se bloquean
determinados microARN, las
espinas aumentan de tamao y,
con ello, los contactos sinpticos
(izquierda). Si, por el contra-
CORTESA DE GABRIELE SIEGEL

rio, esas minsculas partculas


hereditarias se desarrollan con
total libertad, se detiene el cre-
cimiento de las espinas dendr-
ticas (derecha).
MENTE Y CEREBRO 56 / 2012 77
centenar ms o uno menos, la tarea de detectar
en las sinapsis estas molculas reguladoras se
Axn asemeja de todas formas a la bsqueda de una
aguja en un pajar. En un inicio, nos centramos
en los cidos nucleicos que abundan ms en las
sinapsis, con lo que redujimos los candidatos
Espina
Dendrita a un total de 15. Con el n de estudiar qu in-
uencia ejercan esas molculas en la sinapsis,
trabajamos con clulas nerviosas de embriones
de ratas. Las neuronas desarrollan conexiones
sinpticas con sus vecinas incluso in vitro, de
forma que permiten investigar el efecto de di-
versas sustancias sobre la sinaptognesis.

Sinapsis Sinapsis Paralizacin del esqueleto celular


neoformada reforzada
Bloqueamos nuestros 15 microARN sinpticos
CORTESA DE GERHARD SCHRATT

mediante molculas que los neutralizan. Estas


se unen a las diminutas partculas regulado-
ras y las eliminan antes de que puedan frenar
la actividad del ARN mensajero. De ese modo
comprobamos que destacaban en especial dos
microARN: miR-134 y miR-138 actuaban como
freno molecular, es decir, impedan la nueva
TOMA DE CONTACTO Si dichas molculas son importantes para el formacin de componentes importantes del
Las dendritas de una neurona nematodo, tambin resultan destacables en los contacto sinptico.
captan seales de los axones de organismos superiores: dirigen el desarrollo y Al parecer, ese proceso afecta sobre todo al
las neuronas vecinas. Para ello la funcin de diversos rganos, entre ellos el esqueleto celular, un denso armazn formado
requieren espacios de contacto corazn y el hgado. Por otra parte, parece que por diversas protenas protectoras gracias a las
(sinapsis) en unos puntos engro- desempean una funcin en el desarrollo del cuales las neuronas y sus estructuras sinpticas
sados, las espinas dendrticas. cncer. mantienen su forma y estabilidad. Sin embargo,
La transmisin frecuente de Al contrario de lo que ocurre con sus herma- sospechamos que se trataba de la punta del ice-
estmulos entre dos neuronas nas mayores, las molculas de microARN no berg: una red de microARN ms compleja deba
(abajo) refuerza los contactos participan en la sntesis de protenas; ms bien controlar la mayora de los varios centenares de
sinpticos ya existentes y origina controlan su produccin. Se sabe que actan, protenas presentes en las sinapsis.
nuevos contactos. sobre todo, como frenos moleculares. Se jan a Cmo se levanta el freno molecular cuando
las largas molculas de ARN mensajero, de modo llega el momento de que las sinapsis crezcan?
que paralizan la sntesis proteica. Ambas sustan- Los primeros indicios apuntan a que existe una
cias se reconocen segn el clsico principio de estimulacin sinptica que hace que el efecto de
la llave y el cerrojo. freno de los microARN se transforme en estimu-
Gran parte de las molculas de microARN lador (algo as como si el pedal de freno de un
se hallan en el cerebro. Incluso numerosas de vehculo se transformara en el de gas). En todo
ellas tan solo se encuentran en el encfalo, es caso, todava desconocemos cmo acontece tal
decir, no se presentan en ningn otro tejido del fenmeno a nivel molecular. Es posible que el
organismo. Todo parece indicar que desempean acceso de los microARN al ARN mensajero se
una importante funcin. De hecho, su abundan- vea dicultado de una manera que por ahora
cia apunta a que regulan numerosos procesos no sabemos. Tambin pudiera ser que una de
neuronales. Ello suscit en nuestro equipo las las numerosas protenas que se unen de forma
siguientes preguntas: Se encargan los microARN directa a los microARN altere su funcin.
de la produccin de protenas en las sinapsis? Sin embargo, trasladar lo que ocurre en las
De ser as, qu protenas en concreto y cules clulas del caldo de cultivo a lo que sucede en
son las consecuencias de esa regulacin para los un cerebro vivo e intacto supone un gran sal-
procesos de aprendizaje y memorizacin? to. Podemos adaptar los hallazgos moleculares
Hasta el momento conocemos ms de cien descubiertos en neuronas individuales in vitro
microARN en el cerebro (ciertas estimaciones a los procesos de aprendizaje y memorizacin
apuntan a algunos centenares ms). Sea un en el organismo vivo? En 2006, Sam Kunes, de

78 MENTE Y CEREBRO 56 / 2012


la Universidad Harvard, y su equipo hallaron
en la mosca Drosophila melanogaster la fun- Cmo regulan los microARN la sntesis de protenas
cin que ejercen los microARN en la plastici-
dad sinptica. En 2009, el grupo de Kandel lleg El camino desde la informacin gentica a la protena consta de varias
a los mismos resultados en su trabajo con el etapas. En primer lugar, las protenas del ncleo celular hacen una copia
caracol marino Aplysia. Y un ao despus, en en negativo de la cadena del ADN (el ARN mensajero). Esta molcula de
2010, el equipo de la neurloga Li-Huei Tsai, una sola cadena abandona el ncleo en direccin al citoplasma. All se en-
del Instituto de Tecnologa de Massachusetts cuentran los ribosomas (una especie de pequeas mquinas traductoras de
en Cambridge, comprob que un exceso de MiR- la clula) los cuales sintetizan pieza a pieza las protenas de acuerdo con el
134 repercuta en la memoria a largo plazo de patrn gentico (arriba).
ratones. En denitiva, los diversos hallazgos se- Del mismo modo que los ARN mensajeros fabrican una copia negativa
alan en una misma direccin: los microARN del ADN, los microARN actan como negativo de un fragmento del ARN
inuyen en la memoria. (Ahora investigamos mensajero. Estos pequeos cidos nucleicos reconocen la fraccin que les
en ratones transgnicos desprovistos de algu- corresponde en la molcula del mensajero y se unen a ella segn el principio
nos microARN qu funcin desempean dichas de la llave y el cerrojo (abajo). La consecuencia es que los ribosomas ya no
molculas en el aprendizaje y la memoria de pueden captar la informacin del ARN mensajero, con lo que la produccin
vertebrados superiores.) de las correspondientes protenas en la clula se ve ralentizada.

Ratones esquizofrnicos
Aparte de ampliar el conocimiento sobre el
aprendizaje y la memoria en los cerebros sanos, ADN ADN
la regulacin de la funcin sinptica mediante
los microARN contribuye a entender algunas
Protena

CORTESA DE GERHARD SCHRATT


psicopatologas. Desde hace tiempo se conoce ARN mensajero ARN mensajero
Protena
que la estructura de las sinapsis en el cerebro
de las personas con autismo se halla alterada en microARN
comparacin con la del encfalo de sujetos sin el Ribosoma Ribosoma
trastorno. En 2008, Kenneth Kosik, de la Univer-
sidad de California en Santa Brbara, demostr
que en dichos pacientes la concentracin de al-
gunos microARN difera respecto a la de los pro-
bandos de control. Al parecer, un patrn anormal es la disposicin completa de los microARN y
de microARN se acompaa de una alteracin en de los ARN mensajeros en las sinapsis? Cmo BIBLIOGRAFA
el sistema nervioso, aunque se desconoce la rela- se dirige la actividad reguladora gentica de los COMPLEMENTARIA
cin causal entre una y otra anomala. microARN? Qu funcin cumplen en los proce-
La investigacin en torno a la esquizofrenia, sos de aprendizaje y memorizacin de los ani- A BRAIN-SPECIFIC MICRORNA
no obstante, ha permitido dar un paso ms en males superiores? Y en las personas? Podran REGULATES DENDRITIC SPINE
esa direccin. En 2008, Josef Gogos y sus colabo- contribuir estas diminutas partculas genticas DEVELOPMENT. G. M. Schratt
radores, de la Universidad Columbia de Nueva al tratamiento de enfermedades neurolgicas y et al. en Nature, vol. 439,
York, mostraron en ratones transgnicos con psiquitricas? n.o 7074, pgs. 283-289,
una mutacin en un gen considerado factor de Por el momento se han podido tratar ya con 2006.
riesgo para la esquizofrenia en los humanos xito infecciones vricas y tumores mediante
que el cerebro de esos mridos presentaba una molculas modicadas de ARN que se unen con MICRORNAS AT THE SYNAPSE.
alteracin en el patrn de microARN respecto especial fuerza a determinados microARN, con lo G. M. Schratt en Nature Re-
a los ratones de control. A consecuencia de la que bloquean especcamente su funcin. Si en- views Neuroscience, vol. 10,
manipulacin gentica, tambin les faltaba contramos en un futuro el procedimiento para n.o 12, pgs. 842-849, 2009.
un enzima necesario para la produccin de llevar estas molculas a determinadas sinapsis
microARN, lo cual pudo originar la alteracin del cerebro se abriran nuevas posibilidades para MICRORNAS IN NEURONS:
funcional de las sinapsis, as como la conducta el tratamiento de patologas neuropsiquitricas. MANIFOLD REGULATORY ROLES
esquizofrnica. AT THE SYNAPSE. G. Siegel,
Aunque se acumulan los indicios de que los Gabriele Siegel es biloga y doctoranda en el Centro In- R. Saba y G. Schratt en
microARN desempean una funcin importan- terdisciplinar de Ciencias Neurolgicas de la Universidad Current Opinion in Gene-
te en la plasticidad sinptica, todava nos en- Ruprecht Karl de Heidelberg. Gerhard Schratt es bioqu- tics & Developement, vol. 4,
contramos al principio de la indagacin. Una mico y dirige el Instituto de Bioqumica de la Universidad pgs. 491-497, 2011.
serie de cuestiones aguardan respuesta: Cul Philipps de Marburg.

MENTE Y CEREBRO 56 / 2012 79


ENTREVISTA

La pastilla para borrar los recuerdos


traumticos queda an muy lejos
Mientras la industria farmacutica parece enfocada en descubrir un remedio
para la recuperacin de la memoria, el investigador Jos Mara Delgado apuesta
por conocer los entresijos cerebrales de la prdida de recuerdos

ENTREVISTA REALIZADA POR YVONNE BUCHHOLZ

Uno de los estudios en los que se en- re. Tambin bloquea la memoria. Estamos
cuentra enfrascado ahora su equipo de buscando una sustancia, un frmaco, que
investigacin guarda relacin con la ca- sea viable. Pero es un trabajo de aos. Sin
pacidad de bloquear los recuerdos trau- embargo, al menos demostramos la hip-
mticos. En qu consiste el trabajo? tesis de que puede borrarse una memoria
El experimento es complicado. En el La- especca.
boratorio Europeo de Biologa Molecular
fabricaron un ratn genomanipulado al La otra cara de la moneda sera la po-
que le eliminan el receptor para la seroto- sibilidad de recuperar la memoria tomn-
nina, el H1A; luego se le vuelve a generar dose una pastilla.
ese receptor en una parte muy concreta La industria farmacutica est mirando
del cerebro, el giro dentado. Nosotros le in- justo en esa direccin, en encontrar un
yectamos un frmaco va intraperitoneal frmaco que evite la prdida de memo-
que acta sobre el receptor cuando este se ria. Veo un poco lejos que se descubran
activa, de manera que inactiva las clulas molculas para recuperar memoria. Si no
del giro dentado. As obtenemos un ratn te acuerdas de muchas cosas, difcilmente
al que se le ensea un comportamiento con una pastilla volvers a acordarte de
de tipo pavloviano [estmulo-respuesta] todo. Eso asume que el recuerdo sigue en
pero que al administrarle la droga olvi- el cerebro y que puede reactivarse con un
da lo aprendido. El giro dentado solo est frmaco, cuando seguramente esa memo-
inactivado un par de horas, lo que dura la ria ya no est en ningn lado. Se necesi-
prueba, por lo que el fenmeno es transi- tara introducir informacin de algo que
torio. En denitiva, podemos borrar una ya no est all.
memoria que est presente en el momen-
to de la manipulacin. Eso permitira manipular fcilmente el Jos Mara Delgado
pensamiento de las personas. Q Naci en Sevilla en 1945.
Eso en ratones, pero cree que llegar El control del cerebro ya viene de fuera, Q Estudi medicina y ciruga en la Universidad
algn da la posibilidad de bloquear re- a travs de la propia educacin y de la de Sevilla.
cuerdos en humanos? informacin que se recibe de los medios Q En 1978 fund el Laboratorio de
En humanos representa un salto muy de comunicacin. Aunque la ideologa re- Neurociencia de la Universidad de Sevilla.
grande, ya que en el experimento mencio- sulta ms fcil de cambiar que el carcter. Q Es catedrtico de siologa de la Universidad
nado deben manipularse los genes. Ahora Ya lo deca Schopenhauer: Genio y gura Pablo de Olavide.
bien, estamos investigando con otra sus- hasta la sepultura; utilizaba, al parecer, Q Entre los aos 2005 y 2007 fue presidente
tancia, un neuropptido especfico del el refrn espaol. Ciertas capacidades son de la Sociedad Espaola de Neurociencia.
giro dentado y que puede activarse con ms fciles de aprender y otras son ms
otro pptido, una cadena de aminocidos. innatas. El cerebro, da igual que sea el de
No obstante, el pptido se tiene que in- un hombre o un ratn, tiene unas capa-
yectar directamente al cerebro, no puede cidades, pero luego depende de la educa-
suministrarse por la boca porque se digie- cin. Se aprende a escribir correctamente,

80 MENTE Y CEREBRO 56 / 2012


pero escribir una novela genial resulta La cultura y la educacin pueden mejorar
mucho ms difcil. Aparte de la gentica,
existe una inuencia cultural. El boom de
el bienestar de una sociedad
las novelas latinoamericanas, por ejemplo,
se debe a un factor cultural importante,
sea un negocio o una situacin poltica planteamiento aristotlico en el fondo, es deprimido, el frmaco puede levantarle
parecida. decir, que el cerebro est vaco y va cam- el nimo. De la misma manera, si alguien
biando tiene grandes defectos. El cerebro est muy nervioso porque le van a echar
El ambiente importa mucho, vamos. va cambiando, cierto, pero sus funciones se del trabajo, puedes darle una pastilla
El entorno cultural determina la educa- mantienen. Tiene que existir un equilibrio para tranquilizarle, pero estamos en las
cin. El neuropsiclogo Alexander Roma- entre estabilidad y cambio. Sin embargo, se mismas. Primero estar nervioso y luego
novich Luria describi en 1930 que los tiende a abordar el tema desde el punto de estar deprimido. Un trauma interno mal
campesinos de Afganistn eran incapa- vista de cambio, cuando las patologas in- llevado con pastillas no se cura. Aunque
ces de realizar un razonamiento abstrac- forman justo de lo contrario. En el prkin- no est claro si el cerebro trabaja con es-
to porque carecan de educacin. Era un son tiene que morir el 80 por ciento de las tados funcionales que se pueden arreglar
defecto de formacin, segn deca. neuronas de la sustancia negra para que se con palabras, a travs de la educacin y la
d el temblor. El cerebro tiene la capacidad cultura puede mejorarse el estado medio
La edad a la que se adquiere esa edu- de mantener la funcin a pesar de que va de bienestar de una sociedad, no atibo-
cacin tambin es importante? cambiando, se aprenda algo o no. rrndola de pastillas.
Facundo Valverde, del Instituto Ramn y
Cajal, demostr que si criaba ratones re- Las enfermedades mentales actuales Pero me ha comentado que ustedes
cin nacidos en oscuridad, al llegar a adul- son distintas de las de antes? estn investigando cmo bloquear un
tos no discriminaban imgenes visuales y Todo ha ido cambiando con el tiempo. recuerdo mediante un frmaco.
padecan un trastorno en la corteza visual. La neurosis ha desaparecido; ahora to- Nosotros enfocamos el estudio hacia el co-
En cambio, si se les privaba de luz de adul- dos sufren ansiedad. Nadie se acuerda de nocimiento de las funciones que desarro-
tos, ese efecto ya no se daba. Si aprendes que antes haba la neurastenia. Tambin lla un grupo grande de neuronas: qu es
a hablar ingls con menos de cinco aos, ha cambiado la sintomatologa. En la ac- el giro dentado, dnde se encuentra, qu
el acento del idioma materno no se nota. tualidad existen ms sntomas motores, funcin realiza, son preguntas que se de-
Sin embargo, si lo aprendes a partir de los cuando antes eran ms conceptuales. Es beran plantear al menos los cientcos. La
diez o quince aos, s se notar el propio una sintomatologa propia de una socie- parte aplicada, la de utilizar los hallazgos
acento, a no ser que haya una predisposi- dad ms inculta. Las consultas se llenan para crear una pastilla que borre los re-
cin natural. de enfermos imaginarios de Molire, de cuerdos, queda muy lejana. Sin embargo,
tratamientos que no hacen falta. Por ello en la sociedad actual llaman ms la aten-
Sucede lo mismo con los recuerdos se busca la pastilla para esos enfermos, sin cin las noticias relacionadas con la apli-
traumticos? Los que se adquieren de preocuparse por lo que realmente les pasa. cacin inmediata de lo poco que se sabe
pequeo son ms difciles de borrar? sobre la cognicin o el aprendizaje, no con
En ese caso no depende tanto de la edad. Le parece que la nueva revisin del ma- el funcionamiento en s del cerebro.
Un efecto traumtico intenso no es tan nual diagnstico de psiquiatra, el DSM-5,
fcil de eliminar. Precisamente estamos aportar alguna mejora en el campo de
diseados para recordar que si metes el los trastornos mentales? BIBLIOGRAFA COMPLEMENTARIA
dedo en la llama, te quemas. A lo mejor Me da la sensacin de que ese manual est
eso no resulta traumtico desde el punto controlado por la industria farmacutica. LENGUAJES DEL CEREBRO. J. M. Delgado.
de vista afectivo. Pero s puede aportar Primero creas la pastilla y luego te inven- Letra urea, Sevilla, 2008.
un recuerdo traumtico la vivencia de tas la enfermedad. La inmensa mayora
un atraco. de los psicofrmacos no sirven de nada; EL ENFERMO IMAGINARIO. S. Diguez en
adems es recomendable no tomarlos por Mente y cerebro, n. 51, 2011.
Este 2012 se celebra en Espaa el Ao sus efectos colaterales. Aunque s que hay
de la Neurociencia. Cul es su opinin del frmacos que funcionan. Entre ellos los EL APRENDIZAJE TRANSFORMA EL CEREBRO.
estado actual de la neurociencia? que se desarrollaron para paliar los efec- J. Scholz y M. Klein en Mente y cerebro,
Todava est empezando a caminar. De he- tos de las crisis esquizofrnicas. n. 51, 2011.
cho, la parte conceptual de la neurociencia
es muy simplista. Solo atiende al concepto Cree que se est abusando de los tra- BORRAR LOS RECUERDOS DOLOROSOS.
de la plasticidad. Esa postura resulta muy tamientos medicamentosos? J. Adler en Investigacin y Ciencia,
elemental, pues la idea de que el cerebro La pastilla no cambia el contenido, cambia n. 430, julio de 2012.
cambia cada vez que se aprende algo un los niveles. Si alguien se encuentra muy

MENTE Y CEREBRO 56 / 2012 81


SYLLABUS

TRICOTILOMANA
De la cabeza, de las cejas, de las pestaas... Ciertos sujetos padecen el impulso irrefrenable de arrancar-
se los pelos del cuerpo. Cmo se presenta la tricotilomana y cul es el mejor mtodo para tratarla?

MICHAEL RUFER

C asi todos nos hemos tirado literal-


mente alguna vez de los pelos o
nos hemos envuelto los dedos con los
autntico cuadro clnico: un trastorno del
control de los impulsos.
La psicopatologa se caracteriza funda-
del trastorno. Justo antes de comenzar a
arrancarse los pelos, los afectados sienten
una tensin interior. Estirrselos hasta
cabellos mientras recapacitbamos en- mentalmente por perodos en los que el quitrselos les alivia de tal malestar. Con
simismados. Tambin es usual que sobre individuo siente el impulso casi irrefrena- todo, son conscientes de que el trastorno
todo las mujeres, aunque cada vez ms ble de arrancarse los cabellos, bien de uno perjudica su calidad de vida.
hombres, se depilen el vello por motivos en uno, bien por mechones. Una parte de La conducta se da casi por igual en
estticos. Mas que alguien se arranque los afectados selecciona los pelos que se hombres que en mujeres. La mayora de
todos los das, en ocasiones durante ho- estira de raz: los gruesos, los que ya han las ocasiones, el arrancamiento produce
ras, los pelos de la cabeza, provocndo- encanecido, aquellos que aparecen fuera zonas en las que el cabello aparece debi-
se incluso zonas de calvicie, cuesta de de lugar o resultan irregulares... Otros se litado y que pueden convertirse en reas
imaginar. quitan de cuajo los cabellos de forma in- de calvicie. Los afectados intentan ocultar-
Ya en 1889, Franois Henri Hallopeau consciente y automtica; solo ms tarde se las con el peinado, pelucas o cosmticos.
(1842-1919) comunic el caso de un pa- dan cuenta de lo que han hecho. Muchos Adems de la cabeza, otras partes pilosas
ciente que se arrancaba de una estirada no sienten ningn dolor cuando lo hacen. del cuerpo pueden correr la misma suerte.
mechones enteros de pelo. El mdico fran- Tras ello, una conducta tpica es el jugue- Algunos pacientes se tragan los pelos que
cs bautiz tal fenmeno con el nombre de teo con los pelos descuajados: los afecta- acaban de arrancarse, por lo que pueden
tricotilomana (del griego thrix, pelo; dos se acarician con ellos los labios, se los crearse ovillos en su estmago o intestino
tillein, arrancar, y mania, obsesin). introducen en la boca o los tensan con los (tricobezoar). Como consecuencia, sufren
Sin embargo, hasta finales del siglo XX dedos. Con frecuencia, una misma perso- dolores de barriga e incluso, aunque en
ese comportamiento no se consider un na con tricotilomana maniesta ms de raras ocasiones, oclusin intestinal.
uno de dichos rituales, ya sea mientras
ve la televisin, ya cuando lee, o por la
maana o por la noche situado frente al
RESUMEN espejo del cuarto de bao. De tres tipos
Los mdicos han subestimado durante Tipo 1 (temprano) Los sntomas co-
De raz
largo tiempo la incidencia de este tipo de mienzan durante la infancia; con frecuen-

1 Los afectados de tricotilomana se


arrancan de manera compulsiva
los cabellos.
trastorno, entre otras cosas, porque nu-
merosos individuos ocultan su compor-
tamiento por vergenza, de manera que
cia antes de los ocho aos. En la mayora
de los casos, el trastorno desarrolla un
curso relativamente benigno. A menudo
pasan inadvertidos. Se pensaba que los desaparece sin tratamiento alguno.

2 En el origen del trastorno apa-


recen causas psquicas (fobias,
traumas), pero tambin factores
afectados superaban apenas el 0,5 por mil
de la poblacin. Hoy por hoy se sabe que
la tricotilomana no es una afeccin rara.
Tipo 2 (automatizado) El arrancamien-
to de cabellos ocurre de forma autom-
tica. El paciente solo toma conciencia
biolgicos; entre ellos, la herencia En 2009, el mdico Danny Duke y sus co- de la conducta despus de empezar a
gentica. laboradores, de la Universidad de Oregn quitarse pelos o al nal del proceso.
de Ciencia y Salud, en Portland, demos- Tipo 3 (focalizado) El afectado se

3 Hoy en da, la primera opcin


teraputica para tratar la tricoti-
lomana consiste en la terapia cogniti-
traron que el arrancamiento patolgico
del cabello se presenta en alrededor del
1,2 por ciento de los estadounidenses,
arranca el cabello de forma dirigida y
consciente. Incluso sus pensamientos
y su atencin se centran en el arranca-
vo-conductal. de los cuales en torno a la mitad (0,5 por miento de cada uno de los pelos.
ciento) presentan los criterios clnicos

82 MENTE Y CEREBRO 56 / 2012


DREAMSTIME / ZDENKA DARULA
DE UN TIRN
Los sujetos con tricotilomana se arrancan
de manera compulsiva el pelo, ya sea uno
por uno o a mechones.

Los individuos tricotilomaniacos se paciente no maniesta todas esas razo- cientes el impulso de quitarse los pelos.
avergenzan de su conducta y temen nes, s presenta varias de ellas. En otras Asimismo, ciertas costumbres refuerzan
que se les descubra. Por ello, evitan ir palabras, la tricotilomana no supone un el mantenimiento de tal comportamiento:
a la piscina o a la sauna, no frecuentan cuadro clnico homogneo, de hecho, se mientras conducen, durante la lectura o al
las peluqueras, procuran no visitar a divide en tres subgrupos (vase el recua- hablar por telfono se arrancan de forma
los amigos, no practican deporte y, en dro Tres tipos de trastorno). inconsciente y automtica el cabello, sin
general, rehuyen contactos sociales nti- que exista un desencadenante concreto
mos. Otros trastornos psquicos pueden Juego placentero de la conducta.
presentarse como reaccin a los efectos Al menos en una parte de los afectados, el Adems de los factores psicosociales,
de la tricotilomana o tambin inducir a problema comienza por tensiones familia- los biolgicos desempean una funcin
ella. En ese ltimo supuesto se engloban, res, problemas escolares o desavenencias relevante en estos casos. Entre ellos, la he-
como ms frecuentes, las depresiones, las con los compaeros de la misma edad. A rencia gentica. El trastorno se presenta
fobias y el alcoholismo. Tampoco resulta ello subyace con frecuencia un estado de con una frecuencia superior a la media
extraa la relacin con los trastornos de depresin, fatiga, enfado o aburrimiento. cuando se da en algn otro miembro
personalidad. El arrancamiento de cabellos produce un de la familia: el riesgo de que se presen-
En 1995, la psicloga clnica Lisa Cohen, efecto de distraccin, consuelo o disten- te aumenta de un cinco a un ocho por
junto a sus colaboradores del Centro Mdi- sin; de esa forma el hbito se afianza ciento. Ahora bien, el trastorno no debe
co Beth Israel, en Nueva York, llev a cabo cada vez ms. En ese sentido, la tricoti- atribuirse en exclusiva a factores biol-
un estudio con 123 adultos que padecan lomana cumple una funcin reguladora gicos hereditarios; tambin interviene la
tricotilomana. El 6 por ciento de los pro- de las sensaciones desagradables, si bien conducta imitativa. De todos modos, las
bandos presentaban los sntomas ya antes la mayora de los pacientes no son cons- investigaciones desarrolladas con herma-
de los seis aos. En la mayora de los par- cientes de ello. La experimentacin de nos gemelos demuestran cierta inuencia
ticipantes, sin embargo, el arrancamiento ese hbito como una suerte de conducta de los genes.
patolgico del cabello comenz entre los 11 placentera puede deberse tambin a otro Con el n de esclarecer las causas bio-
y los 15 aos, es decir, durante la pubertad. motivo: el manoseo de los pelos, su roce lgicas de la tricotilomana, se han utili-
En la actualidad se sabe que el trastorno con la boca o morderlos provoca, simple- zado modelos animales. Entre ellos, ratones
aparece tambin en la adultez. mente, sensaciones agradables. transgnicos a los que se ha provocado
No existe una nica causa para la tri- Miedos, inhibiciones sociales, dicul- una mutacin en el gen hoxb8, respon-
cotilomana. Factores psicolgicos, socio- tades en la percepcin o la expresin de sable del desarrollo del sistema nervioso.
lgicos, neurobiolgicos y genticos inter- emociones, as como estados de nimo Dichos roedores muestran importantes
vienen en su desenlace. Si bien un mismo depresivos, perpetan en numerosos pa- cambios de conducta, entre otros, la ten-

MENTE Y CEREBRO 56 / 2012 83


dencia a arrancarse el pelo. El genetista tran similitudes con el arrancamiento en que los pacientes sufren de forma si-
molecular Stephan Zchner, de la Univer- patolgico de cabellos. multnea depresiones severas.
sidad de Miami, descubri en 2009 que Las terapias alternativas, caso de las
si eliminaba en los mridos la protena Alteracin en los transmisores dietas, la acupuntura o la quinesiterapia,
SAPAP3, presente en las sinapsis neuro- neuronales? no han demostrado por el momento su
nales, los animales desencadenaban unos En los ltimos aos, los neurobilogos han ecacia desde el punto de vista cient-
trastornos impulsivos que recordaban a relacionado varios neurotransmisores con co. Una forma concreta de psicopterapia s
la tricotilomana. Sin embargo, de mo- la tricotilomana. En especial, con el d- ha mostrado buenos resultados: la terapia
mento se desconoce hasta qu punto cit del neurotransmisor serotonina. Dicha cognitivo-conductual. Dicho mtodo se
pueden trasladarse estos modelos a los alteracin se acompaa de otros trastor- adecua al paciente de forma individual,
humanos. nos de conducta, entre ellos, el reducido por lo que el terapeuta debe considerar al
Las tcnicas de neuroimagen tambin control de los impulsos o los movimientos detalle qu factores intervienen en su caso
han revelado ciertas alteraciones estruc- repetitivos. Como terapia farmacolgica concreto. Valga un ejemplo: si existe una
turales en el cerebro de los afectados. El para tratar la mana de arrancarse los relacin entre las inhibiciones sociales y
grupo de Samuel Chamberlain, de la Uni- pelos se ha ensayado con los inhibidores la conducta tricotilomaniaca del pacien-
versidad de Cambridge, encontr en 2008 selectivos de la recaptacin de serotonina te, la terapia deber centrarse en elevar la
que los sujetos tricotilomaniacos presenta- (ISRS). Este tipo de antidepresivos eleva autoconanza del sujeto y en incrementar
ban en determinadas reas de la sustancia la concentracin de serotonina en las si- y mejorar sus competencias interpersona-
gris (zona donde se encuentran los somas napsis, de manera que acta contra una les. Por el contrario, si el trastorno aparece
de las neuronas) una densidad alta de c- posible falta de dicho neurotransmisor. relacionado con experiencias traumticas,
lulas. Ello ocurra en distintas partes de Ya hace tiempo que los ISRS se han acre- el trabajo teraputico inicial consistir en
la corteza cerebral, as como en el ncleo ditado en el tratamiento de los trastornos un afrontamiento del trauma.
estriado, la amgdala y el hipocampo del compulsivos. En algunos casos basta con reducir la
hemisferio cerebral izquierdo. En la tricotilomana, en cambio, los re- conducta disfuncional a partir de tcni-
Si bien el ncleo estriado participa en la sultados son por ahora contradictorios. cas especcas. Aqu cabe mencionar el
creacin de hbitos, la amgdala y el hipo- Algunas investigaciones hablan en favor entrenamiento de inversin de hbitos.
campo se encuentran relacionados con el de una mejora de los sntomas; otras no Nathan H. Azrin y Robert G. Nunn, del
aprendizaje de la conducta emocional, dos llegan a la misma conclusin. El efecto del Hospital estatal de Anna, en Illinois,
aspectos en los que interviene la tricotilo- medicamento suele disminuir despus de introdujeron dicha terapia con el n de
mana. Cabe destacar que la alta densidad un tratamiento prolongado, y al retirarlo evitar los tics motores. Pero tambin se
de neuronas se maniesta, asimismo, en se producen con frecuencia recadas. En ha aplicado con xito en el tratamiento
el sndrome de Tourette y en los trastor- consecuencia, el tratamiento con antide- de la mordedura de uas, la succin del
nos compulsivos. Ambos cuadros mues- presivos se recomienda solo en los casos pulgar y la tricotilomana.

Entrenamiento de inversin de hbitos

Tcnica Descripcin

Entrenamiento de la atencin x Autoobservacin (situacin, pensamientos y sentimientos)


x Registro del movimiento exacto de la mano

Prctica de conductas concurrentes x Fijacin de una conducta que haga imposible la consumacin del impulso de arrancarse
el cabello (asiendo con fuerza un objeto, por ejemplo)
x Establecimiento de dicha conducta en cuanto aparezca el impulso durante al menos
dos minutos o hasta que el impulso desaparezca

Entrenamiento de relajacin x Relajacin muscular progresiva (segn el mtodo de Jacobson u otros)

Refuerzo x Percepcin consciente de las consecuencias positivas


x Convenir una recompensa individual

Entrenamiento generalizador x Ampliar la prctica de las tcnicas a situaciones cotidianas

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a b c d

DESACOPLAMIENTO DE LA CONDUCTA
La clave del mtodo de desacoplamiento consiste en modicar la conducta disfuncional del paciente a tra-
CORTESA DEL AUTOR

vs de movimientos parecidos a su hbito de arrancarse el pelo. En el momento en que el sujeto dirige su


mano hacia los cabellos (a y b), debe cambiar la trayectoria de esta y dirigirla a otro sitio, ya sea a la oreja,
la barbilla, la nariz o a cualquier otro punto (c o d). De esa forma modica el comportamiento y reduce la
arrancadura de cabello.

El entrenamiento de la inversin de h- de tricotilomana en Hamburgo y presi- impulso a arrancarse los cabellos. Si bien
bitos combina diversos mtodos ideados denta de la Sociedad Alemana para las una terapia permite alcanzar tal objetivo,
para que el paciente mejore su autoes- Enfermedades Compulsivas, el autor de- en escasas ocasiones la desaparicin de los
tima, supere las conductas arraigadas y sarroll el mtodo de desacoplamiento. En sntomas es total. Aqu, la participacin
establezca nuevos hbitos en su da a da. este caso, los pacientes aprenden a susti- en grupos de autoayuda se maniesta be-
La tcnica se complementa con un entre- tuir su comportamiento disfuncional por neciosa: los afectados comparten expe-
namiento de relajacin que apacigua su otra conducta. La clave para ello estriba en riencias con otras personas que tienen el
intranquilidad interior, de manera que que el movimiento de la mano de la nueva mismo problema, se apoyan mutuamen-
disminuye el impulso de arrancarse los conducta se asemeja al que el sujeto lleva te y se motivan para modicar, de forma
pelos. a cabo cuando se arranca el pelo. De esa progresiva, su conducta.
Junto con Steffen Moritz, de la Clnica manera, se facilita la sustitucin del h-
Universitaria de Hamburgo-Eppendorf, bito patolgico por otro ritual inofensivo. Michael Rufer es director adjunto de la Policlnica
y Antonia Peters, fundadora del primer Psiquitrica del Hospital Universitario de Zrich.
grupo de autoayuda para el tratamiento Mejora a base de rodeos
A travs de un programa de autoayuda en
lnea testamos en 42 afectados el mtodo BIBLIOGRAFA COMPLEMENTARIA
del desacoplamiento. Los participantes
Quitarse el pelo de... podan elegir entre seguir dicho mtodo TREANING TRICHOTILLOMANIA:
En una investigacin con 106 pacientes u optar por ejercicios de relajacin. Sin la COGNITIVE-BEHAVIORAL THERAPY FOR
de tricotilomana, la psicloga Annett intervencin de un terapeuta, la tcnica re- HAIRPULLING AND RELATED PROBLEMS.
Neudecker y sus colaboradores de la sult de fcil aplicacin y dio buenos frutos. M. E. Franklin y D. F. Tolin. Springer,
Clnica Universitaria de Hamburgo- Casi la mitad de los probandos manifest Berln, 2007.
Eppendorf comprobaron que numerosos un retroceso de su comportamiento trico-
pacientes se arrancan pelos de diversas tilomaniaco. En cambio, de quienes optaron TRICHOTILLOMANIE: FRAGEN UND ANT-
zonas del cuerpo. Por ello, la suma de por el entrenamiento de relajacin, apenas WORTEN ZUM ZWANGHAFTEN HAAREAUS-
los porcentajes supera el cien por cien. un 22 por ciento alcanz el retroceso de esa REISSEN. Dirigido por A. Peters. Pabst,

% conducta. Con todo, este resultado no pue- Lengrich, 2008.


96
ell
o de compararse con el que se obtiene a partir
b
Ca de una terapia conductual desarrollada por TRICHOTILLOMANIE: FORTSCHRITTE DER
un psicoterapeuta experimentado. Ahora PSYCHOTHERAPIE. A. Bohne. Hogrefe,
%
32 bien, con nuestro mtodo s puede conse- Gttingen, 2009.
o
bic 4% guirse cierta mejora, sobre todo en aque-
op s1
ll 4 % a re
Ve % s1 g llos pacientes que rechazan someterse a TRICOTILLOMANIA: A CURRENT REVIEW.
s 15 aa s lu
ja st ro
Ce Pe Ot una terapia profesional. D. C. Duke et al. en Clinical Psychology
Sea cual sea el procedimiento, al pa- Review, vol. 30, pgs. 181-193, 2010.
ciente le interesa superar con xito su

MENTE Y CEREBRO 56 / 2012 85


ILUSIONES

POR LA CARA
El cerebro humano es capaz de identicar las caras. Sin embargo, las ilusiones pueden engaar
su renado sentido de los rostros

SUSANA MARTINEZ-CONDE Y STEPHEN MACKNIK

N uestro cerebro est exquisitamente


sintonizado para percibir, reconocer
y recordar caras. Podemos encontrar sin
sentimos aliviados cuando conocemos a
nuestro interlocutor en persona; al n po-
demos ponerle cara a su nombre.
cercanos o incluso reconocerse a s mis-
mos ante un espejo. Sin embargo, incluso
quienes somos buenos sonomistas nos
dicultad un rostro amigo entre docenas Las neuronas responsables del renado hallamos sujetos a numerosas ilusiones
o centenares de semblantes en una calle sentido de los rostros yacen en una re- y sesgos en la percepcin de caras.
transitada. Observamos nuestras rec- gin cerebral concreta: la circunvolucin
procas expresiones faciales en busca de fusiforme. Traumatismos o lesiones en di- Susana Martinez-Conde y Stephen Macknik
seales de aprobacin y reproche, amor y cha rea dan lugar a una rara condicin investigan en el Instituto Neurolgico Barrow
desdn. E incluso despus de cartearnos neurolgica, la prosopagnosia o ceguera en Fnix, Arizona. Macknik dirige el laboratorio
o hablar por telfono con alguien durante a los rostros. Los afectados son incapaces FGPGWTQUKQNQICEQPFWEVWCN/CTVKPG\%QPFG
un largo perodo de tiempo, a menudo nos de identificar celebridades, familiares el de neurociencia visual.

HOMBRE O MUJER?
Esta ilusin creada por el psiclogo Richard Russell gan el

CORTESA DE RICHARD RUSSELL; COLEGIO GETTYSBURG


tercer premio del Concurso Mejor Ilusin del Ao en 2009.
Las dos caras adyacentes se perciben como femenina (izquier-
da) y masculina (derecha), respectivamente. Sin embargo,
son dos versiones del mismo rostro andrgino (vase http://
illusionoftheyear.com/2009/the-illusion-of-sex). Ambas im-
genes son idnticas, con una excepcin: el contraste entre
los ojos y la boca y el resto de la cara resulta mayor en el
rostro de la izquierda que en el de la derecha.
El contraste constituye, pues, una pieza clave para deter-
minar el sexo de una cara: los rostros de bajo contraste nos
parecen masculinos; los de alto contraste, en cambio, femeninos. Ello ojos y labios con maquillaje: una cara pintada parece ms femenina
explicara por qu las mujeres de numerosas culturas oscurecen sus que una recin lavada.
CORTESA DE THOMAS PAPATHOMAS;
UNIVERSIDAD RUTGERS

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CORTESA DE WWW.GRAND-ILLUSIONS.COM

CARETA AHUECADA
Del escultor Bryan Parkes, esta mscara hueca produce la inquietante Asimismo, una mscara que da vueltas sobre un plato giratorio pa-
impresin de que la cara de Albert Einstein nos sigue cuando nos des- rece rotar en sentido opuesto a la direccin real de la plataforma. El
plazamos por la habitacin. La careta se encuentra situada enfrente de investigador visual Thomas Papathomas, de la Universidad Rutgers, cre
una ventana, con la parte posterior abierta hacia el espectador, de modo una interesante variante de esa ilusin al aadir ojos tridimensionales
que la luz del sol ilumina la faz de plstico. Aunque se trata de una y un anillo en la nariz a una mscara hueca. Como muestran los tres
mscara cncava, nuestro cerebro asume todas las caras como convexas. fotogramas de una pelcula de dicha careta en rotacin, los ojos y el
As, mientras que una cara convexa mirara solo en una direccin, el anillo de la nariz parecen girar en direccin opuesta (pgina anterior,
rostro ahuecado de Einstein parece mirar al frente cuando el observador abajo). La ilusin recibi el tercer premio en el Concurso Mejor Ilusin
se encuentra directamente delante de ella, aunque tambin de forma del Ao en 2008. Puede verse la pelcula en http://illusionoftheyear.
oblicua si el espectador se mueve a los lados. com/2008/rolling-eyes-on-a-hollow-mask.

MENTE Y CEREBRO 56 / 2012 87


ENFOQUE FACIAL
Las expresiones faciales desempean
un papel esencial en nuestras inte-
racciones sociales cotidianas. Incluso
cuando vemos pelculas u observa-

CORTESA DE PAWAN SINHA Y TOMASO POGGIO M.I.T.


mos fotografas, pasamos la mayor
parte del tiempo mirando los rostros
que nos muestran. Sin embargo,
nuestra focalizacin intensa en las
caras conlleva el precio de ignorar
otra informacin potencialmente im-
ISTOCKPHOTO / THOMAS POLEN; FOTOMONTAJE: SMITHA ALAMPUR

portante. Eche una mirada rpida a


la mujer y la nia de la izquierda.
Sus semblantes sonrientes sugie-
ren que se lo estn pasando bien.
Sin embargo, es eso todo? Preste TOMADURA DE PELO
atencin y se dar cuenta de que Las ilusiones visuales con polticos como prota-
la nia posee un dedo de ms en gonistas estn en boga. A primera vista parece
la mano derecha, singularidad que que Al Gore se encuentra tras Bill Clinton, pero
probablemente le pas inadvertida observe que Gore es un doble de Clinton, solo
en un principio, dado que mantena que con la bella cabellera de Gore. Un conjunto
la atencin centrada en las caras. de rasgos faciales (los de Clinton) mezclado con
un diferente conjunto de atributos (el pelo de
Gore) no se reconoce fcilmente como fuera
de lugar.

EXPRESSION. ANDREA BUTLER ET AL. EN BRAIN RESEARCH, VOL. 1191, 29 DE ENERO DE


DE: FACTORS CONTRIBUTING TO THE ADAPTATION AFTEREFFECTS OF FACIAL

2008. REIMPRESO CON PERMISO DE ELSEVIER

ADAPTACIN A LAS EMOCIONES


Observe la cara enfadada (izquierda) durante central es una mezcla al 50 por ciento de una resultado, la otra expresin facial se convierte
30 segundos mientras desplaza la mirada de cara enfadada y otra asustada. en dominante cuando se observa la mezcla. Tal
los ojos a la boca, de nuevo a los ojos, y as Creada por Andrea Butler y sus colaborado- adaptacin ocurre en circuitos cerebrales de
sucesivamente. Despus, mire la cara del cen- res de la Universidad de la Columbia Britnica, alto nivel, no en la retina, ya que la ilusin fun-
tro. Parece asustada, verdad? Ahora observe el esta ilusin muestra que nuestro sistema de ciona incluso si se observa la imagen derecha
rostro asustado (derecha) durante 30 segundos procesamiento visual se adapta a una expre- o izquierda con un solo ojo y seguidamente
y a continuacin vuelva a mirar la cara central. sin facial inalterable, de modo que reacciona se dirige la mirada a la imagen central con el
Esta vez est enfadada! En realidad, la faz en menor medida durante un tiempo. Como otro ojo (destapado).

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RETROSPECTIVA

EN EL LADO OSCURO
La lucha antiterrorista cont con la participacin de psiclogos para el desarrollo
y empleo de tcnicas de tortura

RAINER MAUSFELD

A travs de la historia conocemos la


inclinacin humana de excluir a los
otros a causa de su raza, religin, proce-
externo visible, lo que los convierte en
muy atractivos para ejrcitos y servicios
secretos.
que el aislamiento tiene el mismo efec-
to en la funcin cerebral del preso que el
maltrato fsico, el hambre o la privacin
dencia, sexo u orientacin sexual y de ne- Para considerar si realmente se est tor- del sueo. Para ello es suciente impedir
garles unos derechos humanos elemen- turando a una persona no basta con medir al individuo los contactos sociales, deso-
tales. La psicologa contribuye a explicar el dolor fsico o mental que se le causa. La rientarle, perturbar su ritmo de sueo y
los mecanismos de ese tipo de conducta. caracterstica determinante es, sobre todo, vigilia y someterle a un estrs intenso. De
No obstante, tambin ha pasado al otro si se ha llegado a la situacin en la que el esa manera, el torturado llega, mediante
lado: algunos psiclogos han contribuido torturado se siente a merced de la volun- regresin, a un estado infantil.
al desarrollo y perfeccionamiento de tc- tad de su torturador. Algunas tcnicas, a Un manual de interrogatorios de la CIA,
nicas de tortura, incluso han participado menudo empleadas de forma conjunta, el tristemente clebre KUBARK, publica-
en su aplicacin. Caso de los mtodos de representan un medio muy ecaz para do en 1963, describa de forma detallada
interrogatorio innovadores empleados resquebrajar la voluntad de una persona. cmo aprovechar para tal n la vulnera-
en los campos de prisioneros de Guant- Entre ellas guran la desorientacin en bilidad emocional del individuo. El texto
namo, Bagram o Abu Ghraib. el espacio y el tiempo, el aislamiento so- incluso explicaba que, gracias a la inves-
A inicios de 2007, la opinin pblica cial, la privacin de sentidos o del sueo tigacin psicolgica, las tcnicas en cues-
mundial centr su inters en esos he- mediante el ruido o la exposicin a una tin se aprenden fcilmente: Doblegar
chos. Por entonces, la Asociacin Esta- luz cegadora, la obligacin de adoptar una la voluntad de una persona a travs de la
dounidense de Psicologa (APA, por sus posicin corporal estresante y las vejacio- manipulacin psicolgica y sin emplear
siglas en ingls) manifest que desarro- nes sexuales y culturales.
llar mtodos de interrogatorio innova- En los aos cincuenta del siglo pasado
dores o formar a personal de seguridad se desarrollaron los primeros estudios
en la aplicacin de estas tcnicas supona sobre las consecuencias de la privacin RESUMEN
una valiosa contribucin para evitar sensorial con la participacin destacada
Torturas psicolgicas
daos a nuestra nacin, a otras naciones del canadiense Donald O. Hebb, uno de
y a ciudadanos inocentes.

Sin control sobre la voluntad


los ms importantes psiclogos de aquella
poca. Hebb inform de que la identidad
de las personas sometidas a las pruebas
1 La psicologa ha contribuido a lo
largo de la historia al desarrollo
y perfeccionamiento de tcnicas de
Con el establecimiento de los estados de empezaba a diluirse despus de haber lle- tortura. Incluso algunos psiclogos
derecho democrticos, y su amplio control vado durante dos o tres das auriculares han participado en su aplicacin.
a travs de la opinin pblica, cambi la de insonorizacin, una venda en los ojos
percepcin de la tortura. Para lograr que
las prcticas torturadoras se convirtieran
poco ms o menos en invisibles, los orga-
y, sobre todo, una vestimenta para redu-
cir el sentido del tacto. Hebb, como otros
muchos investigadores, busc los medios
2 La Asociacin Estadounidense de
Psicologa manifest en su da
que el desarrollo de mtodos interro-
nismos de seguridad empezaron a utilizar y los mtodos para debilitar la resistencia gatorios supona una valiosa contri-
tcnicas conocidas como tortura limpia, psquica y la voluntad de una persona. bucin para la seguridad del Estado.
tortura blanca o tortura psicolgica. En 1959, el socilogo militar Albert Bi-
Segn estudios psicolgicos, esos mtodos
pueden doblegar la voluntad de un preso
de una forma tan eciente como los malos
derman resumi el estudio, bastante co-
nocido en aquella poca, sobre tcnicas
de interrogatorio mejoradas: la tortura
3 Tras los ataques terroristas del 11
de septiembre de 2001 en Nueva
York se intensic la investigacin
tratos fsicos tradicionales. Con la parti- psicolgica es el mtodo ideal para do- sobre los mtodos de tortura.
cularidad de que no dejan ningn rastro blegar la voluntad de un prisionero, dado

MENTE Y CEREBRO 56 / 2012 89


mtodos externos parece ms difcil de A partir de estudios psicolgicos se han desarrollado
lo que realmente es.
El manual KUBARK recomendaba
a lo largo de la historia mtodos de tortura que pueden
la constante manipulacin del tiempo dominar la voluntad de un preso de una forma tan
mediante el adelanto y el retraso de las
eciente como los malos tratos fsicos tradicionales
manecillas del reloj, lo que confunda al
prisionero de forma cada vez ms inten-
sa. Una vez destruida la orientacin tem- so de la personalidad ms fuerte, sin dejar de mujer. Tambin deban masturbarse
poral, deban emplearse ms mtodos. al mismo tiempo ningn rastro visible. o realizar acrobacias como un perro
En ltima instancia deba disearse un En el argot de las actas de los interroga- adiestrado. Tras varios das sin poder
mundo que el torturado experimentase torios de Guantnamo, las medidas de- dormir, privado de estmulos sensoria-
completamente impredecible y catico, la sarrolladas por los psiclogos para este n les y desorientado, y obligado a mante-
denominada tcnica de Alicia en el pas llevaban nombres ambiguos como Pride ner una postura rgida durante horas, el
de las maravillas. and ego down (algo as como abajo con prisionero llegaba a un punto de deses-
Tras los ataques terroristas del 11 de el orgullo y el ego) o Invasion of space by tabilizacin psquica en el que acababa
septiembre de 2001, se intensic de nue- a female (Invasin del espacio por una sometindose dcilmente a la voluntad
vo la investigacin en ese mbito, sobre mujer). de los torturadores. Los defensores de
todo en los Estados Unidos. A partir de ese El primer mtodo consista en obligar a esos mtodos alegan que la finalidad
momento, las tcnicas de interrogatorio los prisioneros musulmanes a desnudar- es obtener informacin relevante para
pasaron a considerarse adecuadas cuando se en los interrogatorios ante vigilantes la seguridad. En realidad, en casi todos
eran capaces de reducir la voluntad inclu- femeninas o a posar con ropa interior los casos, la prctica descrita se centra

ESCENARIO DE TERROR
Agentes estadounidenses
interrogaron a presun-
tos terroristas utilizando
mtodos muy discutibles
en el centro de detencin
de Guantnamo.
AP PHOTO / RICHARD ROSS

90 MENTE Y CEREBRO 56 / 2012


predominantemente en la disciplina, la No debera ser causa de indignacin
humillacin y la degradacin. esa forma de proceder de los psiclogos? Prohibicin internacional
No habra que recordar a la APA cules de la tortura
Participacin de investigadores son sus propios principios ticos? Solo De acuerdo con las normas legales
Las tcnicas de interrogatorio empleadas pocos de los cerca de 150.000 miembros internacionales, la tortura constituye
en Guantnamo fueron diseadas por psi- del APA exigieron que se revelasen las un ataque a un bien jurdico digno
clogos. En concreto, la empresa Mitchell, verdaderas dimensiones de la participa- de una proteccin absoluta. La prohibi-
Jessen y Asociados, en la que tambin par- cin de los psiclogos en la violacin de cin de la tortura no permite ninguna
ticipaba un antiguo presidente de la APA, los derechos humanos. Despus de que se excepcin, ni siquiera en el caso de un
Joseph Matarazzo, ayud a desarrollarlas conociese la importancia que haba tenido estado de emergencia poltica o social.
y a formar expertos en ese mbito. Al pa- la contribucin del conocimiento de los No existe ningn fundamento legal que
recer, tambin intervino en la elaboracin psiclogos al concepto de los mtodos de ampare la prctica de la tortura para
de instrucciones para centros de deten- interrogatorio innovadores, la APA se vio proteger otros bienes jurdicos. Esta
cin secretos (black sites) ideados para sometida a una presin cada vez mayor. condicin legal impone lmites a las
llevar a cabo interrogatorios en pases en En una nota informativa, la entidad de- ansias de poder del Estado y a sus aspi-
los que era poco probable que la opinin clar que rechazaba cualquier forma de raciones de control. No obstante, en el
pblica se opusiera a esas prcticas. tortura. pasado han existido numerosos intentos
James Mitchell y Bruce Jessen participa- Sin embargo, en el caso de los mto- para infringir el carcter absoluto de
ron en mayo de 2002 en un simposio orga- dos empleados, la asociacin aleg que de la prohibicin de la tortura. Los mismos
nizado por el Pentgono y la CIA en el que, ningn modo se trataba de prcticas de partidarios de los mtodos de interro-
con motivo de la detencin de dirigentes de tortura. Adems, segn indicaba, no solo gatorio innovadores admiten la dureza
Al Qaeda, se presentaron y analizaron tc- existe un deber tico de defender al indi- y el perfeccionamiento de las tcnicas,
nicas de interrogatorio innovadoras. En ese viduo, sino tambin la obligacin de pro- pero insisten en que no se trata de
acto, el famoso psiclogo Martin Seligman teger a la nacin. En caso de conicto de- tortura propiamente dicha.
imparti una conferencia en la que trat el ben ponderarse ambos principios con el
concepto de la indefensin adquirida (con- n de conseguir informacin importante
dicin en la que la persona ha aprendido a para la seguridad. (Tambin los mdicos cambio de poder en Estados Unidos, la
considerarse indefensa, a comportarse de nazis alegaron en su tiempo un conicto APA decidi dar un giro a ltima hora.
manera pasiva, ya que no tiene control entre la obligacin de servir al bienestar La asociacin anunci un cambio sig-
de su vida). El mtodo desarrollado por del individuo y mantener al mismo tiem- nicativo de su posicin: desde aquel
Mitchell y Jessen tena como principal ob- po la salud del pueblo alemn.) mismo instante los psiclogos no deban
jetivo llevar al interrogado precisamente a La direccin de la APA constituy una participar ms en actos que supusieran
esa situacin de indefensin. comisin que deba investigar la partici- una vulneracin de los derechos huma-
Los interrogatorios de Guantnamo pacin de psiclogos en los mtodos de nos de los detenidos.
contaron a menudo con la supervisin interrogatorio empleados en Guantnamo A pesar de todo, qu seguridad puede
de psiclogos. Es el caso del miembro de y valorar desde un punto de vista tico tenerse de que a las primeras de cambio
la APA John Leso, quien asisti en diversas las tcnicas aplicadas. Inicialmente, la no se vuelva a sacricar la dignidad del
ocasiones a las sesiones interrogatorias de composicin de la comisin se guard en individuo para defender el inters, su-
Mohammed al-Kahtani. Tal como se des- secreto. Despus de que uno de los miem- puestamente superior, del Estado?
prende de las actas, los interrogatorios bros vulnerase el deber de condencia-
duraban en ocasiones hasta 20 horas por lidad impuesto por la APA, se supo que Rainer Mausfeld es profesor de psicologa en la
sesin. cinco de los nueve miembros con derecho Universidad Christian Albrecht de Kiel.
a voto eran psiclogos militares y reco-
nocidos expertos en tcnicas de interro-
Borrn y cuenta nueva? gacin innovadoras. Algunos, con cargos BIBLIOGRAFA COMPLEMENTARIA
En 2009, uno de cada cuatro ciudada- de responsabilidad en Irak, Afganistn y
nos estadounidenses defenda que no se Guantnamo, incluso haban participado FOLTERN UND FOLTERN LASSEN: 50 JAHRE

investigasen las sospechas de tortura ps- en la preparacin y el seguimiento cient- FOLTERFORSCHUNG UND -PRAXIS VON CIA

quica o fsica a los presuntos terroristas co de los interrogatorios. Adems, el Pen- UND US-MILITR. A. McCoy. Zweitausen-

apresados en Guantnamo. Esa opinin tgono y la direccin de la APA inuyeron deins, Hamburgo, 2005.
estaba ms extendida entre los votantes en las actividades y las recomendaciones
del Partido Republicano (54%) que en- del grupo de trabajo. LA ZONA GRIS: APROXIMACIN PSICOSO-

tre los seguidores del Partido Demcrata En octubre de 2008, en medio de la CIAL A LA VIOLENCIA. Amalio Blanco en

(16%). (Fuente: Instituto Gallup) creciente presin por parte de la opi- Mente y cerebro, n.o 52, 2012.
nin pblica, y poco antes del esperado

MENTE Y CEREBRO 56 / 2012 91


LIBROS

MENTE HUMANA
Historia errtica de la discapacidad intelectual

cas en razn de su opinin sobre la prcti-


ca espartana de desprenderse de los nios
nacidos con defectos. Pero no parece que
debamos vincular ese juicio con la disca-
pacidad mental, ya que con los medios
entonces disponibles no caba un diagns-
tico precoz de cualquier limitacin que
no fuera fsica. Tampoco podemos asociar
los textos griegos sobre la esclavitud con
la minusvala intelectual que explicara
dicho estado de sometimiento. No existe
una mente de esclavo, declara Platn. Su
entendimiento, apostilla, puede superar
el del ciudadano libre.
Sostena Aristteles que el hombre era
A HISTORY OF INTELLIGENCE AND INTELLECTUAL el ms inteligente de todas las criaturas
DISABILITY. THE SHAPING OF PSYCHOLOGY IN (phronimos). Distingua entre esclavos
EARLY MODERN EUROPE, por C. F. Goodey. forzados (botn de guerra) y esclavos na-
Ashgate, Farnham, 2011. turales, cuyo sometimiento era fruto de
alguna caracterstica innata (discapaci-
tados) Pero Aristteles no aborda la in-

E l concepto de inteligencia y el con-


cepto de discapacidad intelectual se
refuerzan mutuamente. La inteligencia
consider la inteligencia igual que las
molculas de gas o los planetas, en aquel
tiempo los objetos habituales para el tra-
teligencia superior o inferior del esclavo.
En su hilemorsmo, psiqu designaba el
principio de desarrollo y movimiento de
y la discapacidad mental no son clases tamiento estadstico de las ciencias exac- los seres vivos. Con cierto apresuramien-
naturales, sino formas histricamente tas. La inteligencia, sostuvo, poda mani- to se da por descontado que la doctrina
contingentes de autorrepresentacin pularse como si fuera un objeto material aristotlica sobre el alma y sus potencias
humana. Cada poca tuvo su propia idea ms. Ahora bien, esta tesis resulta difcil intelectuales atraviesa el Medievo y el
del universo de la minusvala. Nunca se de admitir, por mucha imaginacin que Renacimiento y llega a la Edad Moder-
dud, sin embargo, de que la inteligencia le echemos. Habr entonces que pregun- na. Pero hay un sofisma escondido en
constitua nuestra sea de identidad en tarse: si la semejanza de la inteligencia tal armacin; a saber, la inclusin de la
cuanto humanos. Decisiva para nuestro con los objetos materiales es meramente psicologa en el conjunto de las ciencias.
sentido del yo, los psiclogos la miden y metafrica o metodolgica, a qu clase No hubo en esta una ley de Boyle ni una
los bilogos buscan su ADN. de objetos pertenece? En busca de una ley de Newton. El nicho losco en que
La psicologa como ciencia arranca indicacin se apunt a la velocidad de los haba nacido no solo no se disolvi en los
del siglo XIX , cuando prest atencin a procesos mentales inmateriales, que se siglos XVI y XVII, sino que se intensic.
la cuanticacin. Al describir la discapa- declaraba superpuesta con la velocidad Para medievales y renacentistas, el inte-
cidad mental, nos ha inundado con una de objetos o mecanismos subyacentes. llectus estaba estructurado por el alma en
lista exuberante de nombres cuyos sig- Por ejemplo, la tasa metablica de glu- diversas facultades. Con la modernidad se
nicados no estn bien acotados: retraso cosa cortical guardara correlacin con acentu la separacin entre estados cog-
mental, deterioro cognitivo, demencia, el razonamiento abstracto. La rapidez nitivos y estados morales.
cretinismo, discapacidad intelectual, sub- de la inteligencia se contrapondra a la Import desde un comienzo la vincu-
normalidad, debilidad mental, idiotismo, lentitud de la discapacidad. lacin de la inteligencia con la anatoma.
minusvala intelectual, neurodiscapaci- Platn distingua entre facilidad y di- Aulo Cornelio Celso, mdico romano del
dad, oligofrenia, etctera. Karl Pearson cultad de aprender. Algunos, basados en comienzo de la era cristiana, sostena
(1857-1936), pionero de la psicometra, La Repblica, le atribuyen ideas eugensi- que los crneos monstruosos, carentes de

92 MENTE Y CEREBRO 56 / 2012


suturas y, por tanto, anormales ocurran que una aprehensin rpida revela una en aportar una descripcin multinivel
ms a menudo en climas calientes. Esa sustancia cerebral fina, en tanto que del retraso mental. Tambin fue adelan-
idea fue retomada por los mdicos rena- un conocimiento lento denota un cere- tado en examinar las enfermedades en
centistas. Los vnculos entre una siogno- bro espeso. La facilidad en el aprender trminos de sndromes o conjuntos de
ma inslita y unas facultades cognitivas indica una buena recepcin de impre- sntomas. Describa la imbecillitas (debi-
degradadas se asociaron a determinada siones; una buena memoria revela una lidad mental), la hebetudo (enajenacin) y
clase social. En Sobre el arte de la me- recepcin estable. En correspondencia, otros trastornos de la mente. Atribua las
dicina, Galeno, del siglo II, propone una una dicultad en el aprendizaje reeja causas de tales patologas a la senilidad,
forma adecuada del cerebro sano: esfera una dicultad en recibir impresiones y prdida de sangre, dao en rganos de los
elongada, ligeramente deprimida en los el olvido, una uidez en ese aspecto. La sentidos, uso excesivo o deciente de las
lados. Haba formas inadecuadas, deca, anotacin de Galeno sobre las relaciones facultades y melancola. Algunos autores
asociadas a deciencias en las suturas. Se entre velocidad y estado mental penetr ven en los escritores mdicos del Rena-
mostraba reticente ante la neurologa. Los en el ideario mdico. Niccol Leonice- cimiento una primera aproximacin a
estados de pensamiento se vean afecta- no, exponente mximo del Humanis- sntomas de las diversas limitaciones ps-
dos por la cualidad y mezcla de espritu mo cientfico, public una traduccin quicas. Otros hurgan en fuentes jurdicas
(pneuma), aunque solo en trminos ge- revisada del texto de Galeno. Cuando donde la exencin de responsabilidad se
nerales. Asociaba la discapacidad a las Leoniceno emplea el trmino ingenium vincula a retrasados mentales y enfer-
clases bajas. como rapidez en la aprehensin piensa mos mentales.
Entre los doctores rabes medievales, en el sentido romano del trmino, que El modelo renacentista de salud inte-
y luego entre los renacentistas, se dispu- signicaba una inteligencia despierta. Los lectual como medio (entre melancola
t sobre los indicadores anatmicos de lsofos escolsticos no haban concedi- lenta y melancola furiosa) comenz a
la facultad de la inteligencia. Haba que do a la velocidad ningn valor especial absorber las controversias legales y sca-
buscarlos, decan unos, en el tamao en las operaciones de la facultad de la les sobre la idiocia y el comportamiento
del crneo. Para otros, en su forma. Los inteligencia, como el discursus (relacin luntico en los aos nales del XVI. Padua,
partidarios del tamao subrayaban que entre premisas y conclusin), contempla- Leiden y Pars situaban los problemas
tena que ser proporcional al tamao de tio (estudio o meditacin sobre un tema) intelectuales en la cabeza y el cerebro.
los dems rganos. Los defensores de la o discretio (aplicaciones subsiguientes). La importancia del cerebro resida en
importancia de una forma adecuada cita- Ulrico Zwinglio (1484-1531) y otros re- determinados componentes atomistas
ban el ejemplo de la imaginacin; aunque formadores menospreciaban la estupidez ltimos de la materia. A los mdicos
se asentaba en el ventrculo frontal, una de los rsticos del campo. La palabra idio- les apremiaba el inters por reducir a
gran eminencia frontal no era sinnimo ta calicaba a la persona lega, inexperta componentes menores los caracteres in-
de mayor poder de imaginacin; antes e ignorante. telectuales. Mientras que hoy hablamos
bien lo contrario sola ser lo cierto. Se dis- En el Renacimiento, la facultad intelec- de genes, en la medicina premoderna
cuti tambin si la primaca corresponda tual se homogeniz con ingenium. Pero ya y protomoderna se segua hablando de
al funcionamiento y sustancia del cerebro Francisco Valles, mdico de Felipe II, avis espritus animales y espritus vitales,
o si el tamao y la forma eran, juntos, los contra la confusin entre ingenium, que, los cuatro humores, el equilibrio de las
elementos a los que la inteligencia deba en cuanto mera operacin puede variar cualidades fundamentales asociadas con
su perfeccin. Se plante asimismo la de acuerdo con el rendimiento de cada los cuatro elementos.
cuestin de si el dao ocasionado a un individuo, con el intelecto inmaterial, Thomas Willis fue el fundador en los
ventrculo afectaba al resto de la mente que se halla en todos per se, por su pro- aos cincuenta del siglo XVII del club ana-
o solo a la facultad correspondiente a ese pia perfeccin. tmico de Oxford. A sus clases acudan
ventrculo. La medicina medieval (y la Si nos acercamos a los libros de me- Thomas Syudenham y John Locke. Willis
renacentista) invocaba una locura ge- dicina del Renacimiento hallamos los escribi sobre la funcin del cerebro y
neral, que se atribua a causas muy dispa- trminos stultitia, stoliditas, stupiditas, sobre la actividad de los espritus anima-
res: degeneracin adamita, infantilismo, fatuitas para los que resulta difcil en- les en su interior. Consider la necedad
demencia senil, enfermedad corporal, contrar un trmino moderno. En cambio, (stupiditas) un sntoma de la melancola.
sordomudez, excentricidad, embriaguez, los historiadores de la locura encuentran Y atribuy la stultitia a la gente rstica, a
locura simulada, enfermedad mental, me- fcilmente sntomas de la condicin mo- la que supona una pobre textura cere-
lancola. La mayora de esas condiciones derna cuando investigan trminos tales bral. El concepto de stupidi derivaba de
eran consideradas como disposicionales, como mania, phrenesis y designaciones la nocin renacentista de melancola. Por
ms que reales. similares. supuesto, los miembros de la Regia Socie-
Los autores del Renacimiento se apo- En el lenguaje moral renacentista stul- dad conocan el dualismo cartesiano, que
yaban, por lo que a la velocidad de ra- tus y stupidus designaban la persona in- los mdicos siguieron manteniendo hasta
zonamiento se reere, en Galeno. Este dolente, perezosa. Felix Platter (1536-1614), muy adentrado el siglo XVIII.
declara en Sobre el arte de la medicina pionero de la psiquiatra, fue el primero Luis Alonso

MENTE Y CEREBRO 56 / 2012 93


SENTIDOS
Estmulo, sensacin y percepcin

hacia el odo medio donde se alojan las


clulas pilosas.
Nariz y lengua operan a veces de forma
concertada. Reparan en las molculas en
razn de su olor y sabor. La nariz conoce
hasta diez mil olores, nos protege del pe-
ligro y refuerza nuestra calidad de vida.
La lengua previene al organismo de los
venenos disfrazados como alimentos,
amn de ser un rgano que produce un
inmenso placer sensual. El tacto es el
sentido ms extenso. Abarca la mayor
parte del organismo: all donde hay piel.
Presenta su sensibilidad ms intensa en
A TOUR OF THE SENSES. HOW YOUR BRAIN INTER- la punta de los dedos, que le permite al
PRETS THE WORLD, por John M. Henshaw. ciego leer y a cualquiera distinguir entre
The Johns Hopkins University Press, Baltimo- miles de texturas diferentes. Pero eso es
re, 2012. solo el comienzo. Los receptores de la
piel y de otras partes sienten tambin la
temperatura, el dolor y, de enorme inte-

P or qu a algunos les cuesta identi-


car rostros? Por qu el alimen-
to que a unos encanta lo consideran vil
cinco sentidos, ni uno ms. A Tour of the
Senses ampla el horizonte sensorial y
describe las tcnicas actuales de percep-
rs, la posicin de las diversas partes del
cuerpo.
A lo largo de buena parte de la historia
otros? Hemos nacido con dos ojos, dos cin articial. de nuestra especie, los sentidos natura-
odos, una nariz, una lengua, un meca- Cada sentido es un instrumento de les no han conocido rival en su capaci-
nismo de equilibrio en el odo interno y enorme nura, suma eciencia y amplia dad para aportar informacin. Ninguna
una capa de piel rebosante de sensores versatilidad, que convierte estmulos ex- innovacin humana ha podido superarles.
de todos los tipos. Poseemos un cerebro ternos en seales elctricas que operan Aunque la situacin est comenzando a
con las conexiones correctas que no cesa en nuestra conciencia a travs de nuestro cambiar con el desarrollo creciente de apa-
de ir mejorando su capacidad de proce- sistema nervioso central y el cerebro, el r- ratos de registro cada vez ms renados.
sar e interpretar el aluvin de datos que gano ms maravilloso. Los ojos distinguen Algunos, pensemos en el implante coclear,
esos instrumentos le suministran. Del millones de colores, reconocen rostros ins- ayuda a restablecer una capacidad senso-
complejo mundo de los sentidos se ocu- tantneamente, funcionan en condiciones rial deciente o perdida, del interior del
pa John M. Henshaw, en un esclarecedor que van de una cerrada obscuridad a una organismo humano. Otros, y aqu la lista
recorrido que se inicia en el momento en luminosidad intensa. Se percata, sin ayu- es muy larga, operan de forma indepen-
que un estmulo los excita y arriba hasta da, de sutiles diferencias entre menores diente, como los sistemas automticos de
nuestra interpretacin de dicha reaccin, que un grano de arena. Apoyado en los reconocimiento del rostro para identicar
pasando por el propio rgano del senti- odos, el cerebro diferencia entre ondas a terroristas. Tamaa y prometedora re-
do. Cmo vemos, omos, tocamos o sa- sonoras cuya presin y frecuencia varan volucin en la instrumentacin sensorial
boreamos y olemos, nos retrotrae a una en un rango muy extenso. En el odo inter- transformar la vida de personas con dis-
categorizacin quntuple que inaugur no, un conjunto de instrumentos baados capacidad.
ya Aristteles (384-322 a.C.), en cuyo De en un uido registra con notable delidad Con todo, la tarea de educar y proteger a
anima se propuso demostrar por qu no los movimientos de la cabeza. Sin partes nuestros sentidos es ms importante que
haba un sexto sentido ms all de la vis- externas visibles, ese sistema vestibular nunca, ahora que tendemos a minusva-
ta, odo, olfato, gusto y tacto. De acuerdo es seguramente el menos apreciado de los lorarlos con el recurso a las mquinas.
con su razonamiento, para cada sentido rganos de los sentidos, aunque su misin Su mecanismo de accin comprende tres
tena que haber un rgano y, puesto que difcilmente podra resultar ms vital. El pasos importantes que articulan la obra
solo disponemos de cinco rganos, habra odo externo canaliza las ondas sonoras de cabecera: estmulo, sensacin y per-

94 MENTE Y CEREBRO 56 / 2012


cepcin. Vivimos en un mundo sembrado dolor, equilibrio y conciencia del propio nes nerviosas que les permiten detectar
de estmulos sensoriales. Tantos, que nos cuerpo. cambios en la salinidad del agua; se sos-
abruman. Las ondas electromagnticas El avance de la tcnica y de la siologa pecha que esas terminaciones nerviosas
nos llueven desde todas las direcciones; ha posibilitado los primeros pasos en el acusaran los cambios de temperatura y
el aire que respiramos se encuentra en camino de la superacin de las limitacio- de presin.
vibracin constante y est lleno de mol- nes de los sentidos. En el bien entendido Los receptores sensoriales son clulas
culas orgnicas e inorgnicas complejas. de que un implante coclear no es un mero especializadas que producen seales elc-
Los estmulos que los humanos, otros apoyo a la audicin. Los audfonos y las tricas en respuesta al tipo de estmulos.
animales y las mquinas realizadas por gafas solo pueden potenciar o aumentar el Tenemos as quimiorreceptores, como
el hombre pueden detectar, se dividen en rendimiento de un rgano de los sentidos. los del olfato y el gusto. Los fotorrecep-
tres grandes categoras: estmulos electro- El implante coclear sustituye la cclea. La tores de la retina responden a la luz; los
magnticos, estmulos qumicos y estmu- retina articial podra signicar el hito termorreceptores a la temperatura. Los
los mecnicos. siguiente. La tecnologa avanza hacia otras mecanorreceptores integran el subgrupo
Hace tiempo, los organismos comenza- reas relacionadas con los sentidos; por ms amplio; responden a distintos tipos
ron a adquirir por evolucin capacidades ejemplo, la cmara de infrarrojos, que per- de fuerza y movimiento. Algunos meca-
sensoriales. Diferentes estmulos deman- mite ver la radiacin infrarroja, las ondas norreceptores responden al tacto; otros
daban diferentes instrumentos. Andando de calor, una capacidad reservada a muy monitorizan la longitud del msculo y la
el tiempo, estos instrumentos u rganos pocas especies. tensin.
fueron adquiriendo un alto grado de es- Los sentidos de los animales pueden Estmulo y sensacin se dan por entero
pecializacin en los humanos y en otros diferir de los nuestros en magnitud y en en el aqu y ahora. Las ondas sonoras que
animales, aunque no siempre en la misma clase. Los perros tienen mejor olfato que rebotan del tambor auditivo, las ondas lu-
direccin. los humanos, por eso se adiestran para minosas que se centran sobre sus globos
Los resultados de esas sensaciones, los detectar droga o explosivos; su acuidad oculares y excitan la retina, las molculas
datos recogidos, constituyen el comien- es muy superior a la nuestra. Carecemos que penetran en su nariz o se asientan
zo de cuanto conocemos. Mas no sirven de capacidad para sentir las ondas ultra- en su lengua, las aceleraciones de su ca-
de mucho sin un procesamiento a fondo. violetas o infrarrojas o detectar uctua- beza o la posicin de sus extremidades,
Ahora bien, contamos con extensas reas ciones del campo magntico o campos son, todos ellos, estmulos transitorios.
del cerebro consagradas a tareas relacio- elctricos. Ser diferencia de magnitud, Como transitorias son las sensaciones
nadas con la adquisicin, ltracin, trans- en cambio, la ecolocacin, la facultad de que producen, las reacciones electroqu-
formacin, reconstruccin, integracin y que disponen los murcilagos para dis- micas de nuestra instrumentacin sen-
organizacin de la informacin recogi- tinguir la situacin de un objeto a travs sorial. En cambio, la percepcin nunca
da en los procesos de sensacin. Cmo del eco; la ecolocacin no es ms que una se agota en el presente. No depende solo
podramos, si no, identicar el llanto de forma altamente especializada de or. La de los estmulos que en este momento
nuestro hijo perdido en la cacofona de capacidad de detectar campos elctricos, se estn procesando por los receptores
una estacin de tren? A esto le llamamos o electrocepcin, se encuentra en orga- sensoriales, sino tambin de todas las ex-
percepcin. Pero esa cadena secuencial nismos acuticos (anguilas, rayas, etcte- periencias del pasado a las que el sujeto se
de estmulo-sensacin-percepcin puede ra). Se supone que esos animales sienten ha hallado expuesto. Instalados ante los
romperse y surgen graves deciencias o corrientes alternantes de alta frecuencia mismos estmulos, las percepciones de
limitaciones. para detectar la actividad muscular de dos individuos pueden ser ampliamente
La piel contiene receptores muy dis- otros animales y tambin como ayuda diferentes.
pares, asociados a cuatro tipos de sen- de la navegacin. Presentan magneto- La percepcin tambin es cultura. El
tidos: tacto, temperatura, dolor y perca- cepcin, o capacidad de detectar campos sentido del olfato, su mecanismo senso-
tarse del propio cuerpo o propiocepcin. magnticos, palomas, tortugas, abejas, to- rial, es el mismo en un espaol que en un
Esta ltima se relaciona con los sensores pos y otros; para detectar el campo mag- africano o un asitico. Pero la percepcin
que nos permiten determinar dnde se ntico del planeta, el animal cuenta con de los olores vara de una cultura a otra. El
encuentran cada parte del organismo una suerte de brjula interior que le sirve durin (Durio zibethinus) produce un fru-
en un momento dado. Importa desta- tambin para la navegacin. Segn pare- to que los vietnamitas valoran por encima
car, asimismo, el sistema vestibular, un ce, la boa constrictor es el nico animal de cualquier otro. Despide un olor intenso.
conjunto de mecanismos que sienten el capaz de sentir la radiacin infrarroja u Para los vietnamitas se trata de un olor
movimiento del cuerpo y, en particular, ondas de calor. Es una diferencia de clase, embriagador; para las personas de otras
de la cabeza. El sistema vestibular nos no de magnitud, porque esas serpientes culturas resulta a menudo nauseabundo.
permite guardar el equilibrio. Por eso no utilizan sus ojos con ese propsito, Se dan diferencias culturales semejantes
mismo, a modo de resumen, extendemos sino que poseen un rgano especial. El con relacin a los sabores, sonidos e in-
a nueve el nmero de los sentidos: vista, colmillo del narval est recubierto, en cluso vista.
odo, gusto, olfato, tacto, temperatura, su supercie, de millones de terminacio- Luis Alonso

MENTE Y CEREBRO 56 / 2012 95


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T-32: La conducta de los primates
MyC 27: Psicograma del terror
MyC 28: Sibaritismo inteligente T-33: Presente y futuro del cosmos
MyC 29: Cerebro senescente T-34: Semiconductores y superconductores
MyC 30: Toma de decisiones T-35: Biodiversidad
MyC 31: Psicologa de la gestacin T-36: La informacin
MyC 32: Neurotica T-37: Civilizaciones antiguas
MyC 33: Inapetencia sexual T-38: Nueva gentica
MyC 34: Las emociones T-39: Los cinco sentidos
MyC 35: La verdad sobre la mentira T-40: Einstein
MyC 36: Psicologa de la risa
T-41: Ciencia medieval
MyC 37: Alucinaciones
MyC 38: Neuroeconoma T-42: El corazn
MyC 39: Psicologa del xito T-43: Fronteras de la fsica
MyC 40: El poder de la cultura T-44: Evolucin humana
MyC 41: Dormir para aprender T-45: Cambio climtico
MyC 42: Marcapasos cerebrales T-46: Memoria y aprendizaje
MyC 43: Deconstruccin de la memoria T-47: Estrellas y galaxias
MyC 44: Luces y sombras de la neurodidctica T-48: Virus y bacterias
MyC 45: Biologa de la religin T-49: Desarrollo del cerebro,
MyC 46: A jugar! desarrollo de la mente
MyC 47: Neurobiologa de la lectura
T-50: Newton
MyC 48: Redes sociales
MyC 49: Presiones extremas T-53: Planetas
MyC 50: Trabajo y felicidad T-54: Darwin
MyC 51: La percepcin del tiempo T-55: Riesgos naturales
MyC 52: Claves de la motivacin T-56: Instinto sexual
MyC 53: Neuropsicologa urbana T-57: El cerebro, hoy
MyC 54: Naturaleza y psique T-58: Galileo y su legado
MyC 55: Neuropsicologa del yo T-59: Qu es un gen?
T-60: Fsica y aplicaciones del lser
T-61: Conservacin de la biodiversidad
T-62: Alzheimer
uadernos
d T-63: Universo cuntico
T-64: Lavoisier, la revolucin qumica
Precio por ejemplar: 6,90 T-65: Biologa marina
Cuadernos 1: El cerebro T-66: La dieta humana: biologa y cultura
Cuadernos 2: Emociones T-67: Energa y sostenibilidad
T-68: La ciencia despus de Alan Turing
Nuevo nmero de la coleccin TEMAS
A LA VENTA
La ciencia
de la longevidad
EVOLUCIN

Por qu no vivimos
eternamente?
BIOLOGA CELULAR

Claves del
envejecimiento
SALUD

Podemos
postergar la vejez?
PSICOLOGA

Senescencia
y salud mental

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