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Destilación fraccionada

La destilación fraccionada es un proceso de destilación de mezclas muy complejas y con componentes de similar volatilidad. Consiste en que una parte del destilado vuelve del condensador y gotea por una larga columna a una serie de placas, y que al mismo tiempo el vapor que se dirige al condensador hace burbujear al líquido de esas placas. De esta forma, el vapor y el líquido interaccionan de forma que parte del agua del vapor se condensa y parte del alcohol del líquido se evapora. Así pues, la interacción en cada placa es equivalente a una redestilación, y si se construye una columna con el suficiente número de placas, se puede obtener un producto destilado del altísima pureza, como el alcohol de 96%; en una única destilación. Además, introduciendo gradualmente la disolución original de baja concentración del componente a destilar en un punto en mitad de la columna, se podrá separar prácticamente todo este componente del disolvente mientras desciende hasta la placa inferior, de forma que no se desperdicie nada del componente a destilar. Este proceso se utiliza mucho en la industria, no sólo para mezclas simples de dos componentes, como alcohol y agua en los productos de fermentación, u oxígeno y nitrógeno en el aire líquido, sino también para mezclas más complejas como las que se encuentran en el alquitrán de hulla y en el petróleo. La columna fraccionadora que se usa con más frecuencia es la llamada torre de burbujeo, en la que las placas están dispuestas horizontalmente, separadas unos centímetros, y los vapores ascendentes suben por unas cápsulas de burbujeo a cada placa, donde burbujean a través del líquido. Las placas están escalonadas de forma que el líquido fluye de izquierda a derecha en una placa, luego cae a la placa de abajo y allí fluye de derecha a izquierda. La interacción entre el líquido y el vapor puede ser incompleta debido a que puede producirse espuma y arrastre de forma que parte del líquido sea transportado por el vapor a la placa superior. En este caso, pueden ser necesarias cinco placas para hacer el trabajo de cuatro placas teóricas, que realizan cuatro destilaciones. Un equivalente barato de la torre de burbujeo es la llamada columna apilada, en la que el líquido fluye hacia abajo sobre una pila de anillos de barro o trocitos de tuberías de vidrio. La única desventaja de la destilación fraccionada es que una gran parte, aproximadamente el 50%, del destilado condensado debe volver a la parte superior de la torre y eventualmente debe hervirse otra vez, con lo cual hay que suministrar más energía en forma de calor. Por otra parte, el funcionamiento continuo permite grandes ahorros de calor, porque el destilado que sale puede ser utilizado para precalentar la mezcla que entra. Cuando la mezcla está formada por varios componentes, estos se extraen en distintos puntos a lo largo de la torre. Las torres de destilación industrial para petróleo tienen a menudo 100 placas, con al menos diez fracciones diferentes que son extraídas en los puntos adecuados. Se han utilizado torres de más de 500 placas para separar isótopos por destilación. Pero la industria no obtiene aire líquido para hacer estas experiencias que acabamos de describir. Su finalidad es otra: la de conseguir en estado de pureza los gases que forman el aire, principalmente oxígeno y nitrógeno. Veamos cómo. Siendo el oxígeno y el nitrógeno los principales gases que componen el aire gaseoso, y siendo éste una solución, al obtenerse el aire líquido se tiene una solución líquida de oxígeno y nitrógeno. El oxígeno hierve a - 182,5°C, y el nitrógeno a -195°C, esto es, entre sus puntos de ebullición hay una diferencia de 12,5°C. Esto nos dice que hay la posibilidad de separarlos por destilación.

En efecto, los vapores producidos por el aire hirviente tendrán más nitrógeno que el líquido; pues el nitrógeno es más volátil que el oxígeno: hierve a una temperatura más baja. Si estos vapores se licuan y se hacen hervir nuevamente se tendrá un enriquecimiento en nitrógeno, mayor en los vapores, y un enriquecimiento en oxígeno en el líquido. Repitiendo esta operación un número suficiente de veces se tiene por una parte el nitrógeno, y por otra, el oxígeno. Se ha obtenido la separación de estos gases por destilación fraccionada del aire líquido. Esta destilación se realiza en la industria en aparatos especiales como los vistos en destilación.

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C para el oxígeno). que somete al aire a un proceso de lavado. De aquí el agua pasa a los cilindros de secado. eliminando el anhídrido carbónico. de un 21 % de oxígeno. Este procedimiento resulta muy costoso y apenas se emplea. pueden seguirse dos procedimientos para la obtención del oxígeno: la electrólisis del agua y la destilación fraccionada del aire. y se introducen en la misma dos electrodos conectados a un generador de corriente continua. El aire atmosférico se recoge en grandes depósitos que se conocen como torres de lavado. Este procedimiento resulta muy costoso y apenas se emplea. de un 21 % de oxígeno. Desde el punto de vista Industrial. un 78 % de nitrógeno y pequeñas cantidades de gases raros. Se obtienen así el aire líquido en los denominados ciclos de Linde (isentálpico) y de Claude (isentrópico). dejando un residuo de oxígeno líquido en el fondo del condensador. A la salida de la torre de lavado el aire se comprime y se hace a través de unos depuradoras en los que se eliminan las partículas de aceite y el vapor de agua. Para la obtención por electrólisis. en el otro. en uno de los electrodos. El aire se compone aproximadamente. y el hidrógeno. en el otro. A través de estas torres se hace circular una solución de sosa cáustica. para el nitrógeno y ---182&ordm. el argón y el neón. se evapora primero. tal como se utiliza en soldadura. es necesario separarlo del resto de gases que componen el aire. El aire atmosférico se recoge en grandes depósitos que se conocen como torres de lavado. en las que se enfría y se expande hasta presiones próximas a la atmosférica. Estos cilindros contienen potasa cáustica.ciclo de dos columnas de Carl von Linde que emplea el efecto de Joule-Thomson. El nitrógeno. se prepara una solución de sosa cáustica en agua. y se introducen en la misma dos electrodos conectados a un generador de corriente continua. Desde el punto de vista Industrial. en ella ocurre la separación final entre el nitrógeno puro y el oxígeno puro. De aquí se recoge para cargar las botellas tal como se utilizan en la Industria. El gas producido se controla con un caudalímetro y se almacena en grandes tanques. Al circular la corriente eléctrica a través de la solución. Para la obtención por electrólisis. debido a la diferencia de temperaturas de ebullición de ambos gases (-195. se produce la descomposición del agua en sus dos elementos integrantes. C. Para obtener el oxígeno. por lo que el oxígeno para aplicaciones Industriales suele obtenerse por destilación fraccionada del aire. En el extremo superior de estos cilindros existen nuevos filtros de un algodón especial. en forma gaseosa. se prepara una solución de sosa cáustica en agua. pueden seguirse dos procedimientos para la obtención del oxígeno: la electrólisis del agua y la destilación fraccionada del aire. tales cómo el helio. eliminando el anhídrido carbónico. tales cómo el helio. que evitan que cualquier sustancia extraña pueda pasar a las líneas de alta presión. A continuación. El aire se compone aproximadamente. un 78 % de nitrógeno y pequeñas cantidades de gases raros. el argón y el neón. Para obtener el oxígeno. que tiene una temperatura de ebullición más baja. y es separado en nitrógeno puro y una alta concentración de oxígeno. Esta gran expansión del aire previamente enfriado provoca la licuación del mismo.5&ordm. en uno de los electrodos. el oxígeno líquido pasa a través de un serpentín en el que se calienta hasta pasar al estado gaseoso. ambos en estado líquido. que seca el aire y elimina cualquier residuo de anhídrido carbónico y vapor de agua. En este método el aire es inyectado a alta presión >60 psig (520 kPa) en la columna inferior. El líquido a temperatura muy baja y obtenido en la columna inferior es inyectado a la columna superior que opera a una presión baja <10 psig (170 kPa). es necesario separarlo del resto de gases que componen el aire. Una vez seco. en forma gaseosa. por lo que el oxígeno para aplicaciones Industriales suele obtenerse por destilación fraccionada del aire. limpio y sometido a elevadas presiones. recogiéndose el oxígeno. A la salida de la torre de lavado el aire se comprime y se hace a través de unos depuradoras en los que se eliminan las partículas de aceite y el vapor de agua. el aire pasa a las columnas de rectificación. recogiéndose el oxígeno. y el hidrógeno. 2 . tal como se utiliza en soldadura. que somete al aire a un proceso de lavado. se produce la descomposición del agua en sus dos elementos integrantes. Se suele quitar el gas argón del medio de la segunda columna para posteriores purificaciones. A través de estas torres se hace circular una solución de sosa cáustica. Al circular la corriente eléctrica a través de la solución. Partiendo del aire en estado líquido resulta sencillo separar el oxígeno y el nitrógeno.

Partiendo del aire en estado líquido resulta sencillo separar el oxígeno y el nitrógeno. Hacia 1930 se dan dos circunstancias de efectos complementarios: por un lado. respectivamente. Esta gran expansión del aire previamente enfriado provoca la licuación del mismo. dejando un residuo de oxígeno líquido en el fondo del condensador. nitrógeno y gases nobles.5% (gas o líquido) para soldadura y corte de metales. Estos cilindros contienen potasa cáustica. para obtener oxígeno de alta pureza. que evitan que cualquier sustancia extraña pueda pasar a las líneas de alta presión. menos el hidrógeno. para el nitrógeno y ---182&ordm.5&ordm. los de tostación de piritas pobres. Los óxidos del nitrógeno son un ejemplo de compuestos en los que el nitrógeno tiene todas las valencias positivas. El caucho pierde elasticidad. interviene en muchas reacciones. dos importantes productos comerciales. el helio en aerostación. la industria química. requerido en la soldadura y corte de metales. u oxígeno de baja concentración. en nitratos) para poder ser absorbido por las plantas. que el químico estadounidense Edward Franklin elaboró un esquema de compuestos que contienen nitrógeno en lugar de oxígeno. craqueo húmedo del metano para producir el gas de síntesis (monóxido de carbono e hidrógeno). pues. obteniéndose un líquido azul claro. b) Oxígeno de alta pureza. los hornos de cementos. el oxígeno se separa del aire dejando el nitrógeno mezclado con gases inertes. que tiene una temperatura de ebullición más baja. la hidracina y la hidroxilamina son ejemplos de compuestos en los que la valencia del nitrógeno es -3. Una vez seco.l. Cualquiera que sea el grado de pureza pretendido. combinándose con metales alcalinos para formar azidas. El nitrógeno aparece combinado en los minerales. que seca el aire y elimina cualquier residuo de anhídrido carbónico y vapor de agua. y la menor riqueza necesaria disminuye los costes de fabricación. se condensa. lo que permite separarlos. que presupone una compresión y un aprovechamiento del frío a través de un intercambio calorífico. más volátil. con vapor de cinc. más del 99. la industria del a. helio y neón. por ser menos volátil (48% las primeras fracciones). más del 99. el oxígeno líquido pasa a través de un serpentín en el que se calienta hasta pasar al estado gaseoso. como el salitre (KNO3) y el nitrato de Chile (NaNO3). e) Gases nobles como subproducto de las fabricaciones anteriores para llenar lámparas. d) Aire enriquecido.03%) del volumen del aire. mercurio. C. El nitrógeno puro se obtiene por destilación fraccionada del aire líquido.. también llamados nitrilos. Ciertas bacterias del suelo fijan el nitrógeno y lo transforman (por ejemplo. Se combina con otros elementos únicamente a altas temperaturas y presiones. amoniaco.De aquí el agua pasa a los cilindros de secado. menos de 85%. cadmio y arsénico para formar nitruros. se evapora primero. es necesaria la previa licuación parcial del mismo y esto implica un cierto nivel de enfriamiento. El cinc y los plásticos se hacen quebradizos. pues la mayor demanda permite instalaciones de elevada capacidad. como comburente para los altos hornos siderúrgicos. a presión ordinaria. El nitrógeno. Esta industria se inició a principios de siglo. l. y con numerosos hidrocarburos para formar ácido cianhídrico y cianuros. Es un elemento importante en la nutrición de las plantas.. por oxígeno. son: compresión. Es inerte y actúa como agente diluyente del oxígeno en los procesos de combustión y respiración. el aire pasa a las columnas de rectificación. sin exigir la elevada pureza que requiere la soldadura. debido a la diferencia de temperaturas de ebullición de ambos gases (-195. para fabricar amoniaco o cianamida cálcica. por otro. c) Oxígeno de media pureza. etc. El a. En la actualidad. El nitrógeno activado se vuelve nitrógeno ordinario apenas en un minuto. el mejor conocimiento de los procesos de licuación y destilación del a. De aquí se recoge para cargar las botellas tal como se utilizan en la Industria. para separar por destilación los componentes del a. Por enfriamiento suficiente el a. etc. C para el oxígeno). intercambio calorífico. tubos luminosos y otros artificios electrónicos. y. también de gran pureza. -2 y -1. Se obtiene de la atmósfera haciendo pasar aire por cobre o hierro calientes. Se hace activo sometiéndolo a una descarga eléctrica a baja presión. de la separación de los componentes del a. entre otras. En compuestos. En el extremo superior de estos cilindros existen nuevos filtros de un algodón especial. etc. En estado combinado. en las que se enfría y se expande hasta presiones próximas a la atmosférica. El amoníaco.). 3 . así como diversas aplicaciones específicas: el argón para soldadura de metales ligeros. para la industria química: oxidación de acetaldehído a ácido acético. El nitrógeno constituye cuatro quintos (78. El condensado se enriquece en oxígeno. el nitrógeno aparece con todas las valencias que van de -3 a +5. el nitrógeno se destila antes. permite aplicar a este fin técnicas más sencillas y además más baratas. Al tener el nitrógeno líquido un punto de ebullición más bajo que el oxígeno líquido. limpio y sometido a elevadas presiones. se emplea en procesos a muy baja temperatura y para destilar sus componentes: oxígeno. para síntesis de amoniaco y fabricación de cianamida cálcica. etc. A continuación. etc. Son tantos los compuestos que forma. cubre la demanda de los siguientes productos: a) Nitrógeno de alta pureza. Las etapas. de metano a acetileno. El gas producido se controla con un caudalímetro y se almacena en grandes tanques. En forma de proteína es un componente importante de las fibras animales. el alto horno y la fabricación de cementos. en un proceso llamado fijación de nitrógeno. Aún se abarata más.l. con la consiguiente economía de escala. sustituyen el a. que hierve entre los puntos de ebullición del oxígeno ( 1830 C) y del nitrógeno (1960C). y nitrógeno.8% (gas). se licuan e incluso solidifican cloro. se modifica el estado de agregación y las propiedades de numerosas sustancias: los gases. 8599% (gas). Los líquidos se solidifican y el mercurio forma una masa dura utilizable incluso como un martillo. A la temperatura del a. al ser menos exigente la destilación (v. expansión o producción de frío y destilación o rectificación. al hervir se evapora preferentemente el nitrógeno.

). Este enfriamiento previo. Resultan así los ciclos de Linde (isentálpico) y de Claude (isentrópico). El enfriamiento se produce a costa de la energía interna de las moléculas gaseosas. b) Expansión isentrópica (a entropía (v. Por tal motivo. en la que se origina el frío.. Si bien en principio parece preferible la expansión isentrópica. por tanto. esto puede apreciarse al comparar dos supuestos a las presiones siguientes: a) de 1 a 50 atm. también la producción de frío.l.) que la superior (1 atm. simplemente. El doble ciclo de expansión se adoptó al analizar la dependencia entre frío producido y trabajo consumido en la expansión. Destilación del aire líquido. El frío se produce en las expansiones isentálpicas de las válvulas VI. se expande en el interior de un sistema émbolocilindro. El condensado de la columna inferior suministra el reflujo necesario. que a temperatura ordinaria (mayor diferencia de temperaturas antes y después de la expansión). por aparecer a. En la práctica el frío necesario no se consigue de una sola vez. l. cuando el a. Interesa operar. esquemáticamente representada en la figura. se usa el a. la otra aporta frío. complementario del obtenido con los gases del propio ciclo. con presiones cuya diferencia sea máxima y cuyo cociente sea mínimo. p.6 veces más energía que el segundo. comprimido por un serpentín bañado por amoniaco líquido. para licuar el helio o el hidrógeno y no al revés. por compresión isotérmica (a temperatura constante) del a. Este efecto refrigerante lo utilizó por primera vez con fines industriales G. ej. El frío así producido es más barato que el obtenido por vía isentálpica y el rendimiento de la licuación se eleva un 40% aproximadamente. La realización práctica se lleva a cabo: 1°. El grado de enfriamiento que se logra es bastante mayor que en el caso anterior y. a la presión ordinaria. con producción de trabajo externo. porque tal fluido no existe. pero desde una temperatura no demasiado baja para que en el cilindro de expansión no aparezca líquido causante de las perturbaciones. a través de Va. y el correspondiente salto de temperatura se denomina efecto JouleThomson. una de ellas se expansiona isentálpicamente y la otra isentrópicamente. Industrialmente fue utilizado por primera vez por Linde (1895) para licuar el a. La primera es la encargada de producir el líquido. por expansión del mismo. sino por varias repeticiones de la compresiónexpansión y aprovechando el frío de los productos resultantes a. al poderse recuperar parte del trabajo de expansión resulta aliviado el gasto de compresión previa. El inconveniente reside en la dificultad práctica de efectuar la operación. Haylandt propuso un ciclo mixto LindeClaude: la corriente de a.) constante). sin producir trabajo exterior. las dificultades prácticas aludidas permiten tener en cuenta la expansión isentálpica. se deja expandir a través de una estrangulación de una llave poco abierta. V2 y Vs.) constante). comprimido antes de su expansión isentálpica. En efecto. aprovechando que el enfriamiento de la expansión es más intenso a 40° C. pero el primero consume 3. cuando el a. que aporta la energía necesaria para el proceso. comprimido antes de su expansión. Se aprovecha para ello que el punto de ebullición del oxígeno es unos 130C superior al del nitrógeno.Licuación del aire.. ambas utilizadas industrialmente: a) Expansión isentálpica (a entalpía (v. el trabajo es función del cociente entre las presiones final e inicial. mientras que el descenso isentálpico de temperatura depende de la diferencia de presiones. se consigue de forma sencilla y económica haciendo circular el a. además. El ciclo de Linde ha incorporado dos importantes mejoras: la prerrefrigeración y el doble ciclo de expansión.). y b) de 150 a 200. La técnica más extendida en la industria es la doble columna de Linde. para licuarlo no puede lograrse en la práctica por contacto mediato con un fluido de temperatura suficientemente baja. en el expansor que produce dificultades mecánicas y térmicas y en la lubricación de un sistema mecánico a temperatura tan baja. El necesario enfriamiento del a. por tanto. y 2°. La diferencia de presiones es la misma en ambos y. comprimido se divide en dos. sin complicaciones mecánicas. La columna inferior trabaja a mayor presión (56 atm. de acuerdo con el primer principio de termodinámica (v. no licuado o los gases producidos en la destilación para preenfriar el a. Claude (1902). Esto último se produce de dos formas. para rectificar el nitrógeno en la columna superior. 4 . La proporción en que interviene una y otra expansión en el sistema Haylandt está perfectamente ajustada a las condiciones del óptimo económico. La prerrefrigeración enfría el a.