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Destilación fraccionada

La destilación fraccionada es un proceso de destilación de mezclas muy complejas y con componentes de similar volatilidad. Consiste en que una parte del destilado vuelve del condensador y gotea por una larga columna a una serie de placas, y que al mismo tiempo el vapor que se dirige al condensador hace burbujear al líquido de esas placas. De esta forma, el vapor y el líquido interaccionan de forma que parte del agua del vapor se condensa y parte del alcohol del líquido se evapora. Así pues, la interacción en cada placa es equivalente a una redestilación, y si se construye una columna con el suficiente número de placas, se puede obtener un producto destilado del altísima pureza, como el alcohol de 96%; en una única destilación. Además, introduciendo gradualmente la disolución original de baja concentración del componente a destilar en un punto en mitad de la columna, se podrá separar prácticamente todo este componente del disolvente mientras desciende hasta la placa inferior, de forma que no se desperdicie nada del componente a destilar. Este proceso se utiliza mucho en la industria, no sólo para mezclas simples de dos componentes, como alcohol y agua en los productos de fermentación, u oxígeno y nitrógeno en el aire líquido, sino también para mezclas más complejas como las que se encuentran en el alquitrán de hulla y en el petróleo. La columna fraccionadora que se usa con más frecuencia es la llamada torre de burbujeo, en la que las placas están dispuestas horizontalmente, separadas unos centímetros, y los vapores ascendentes suben por unas cápsulas de burbujeo a cada placa, donde burbujean a través del líquido. Las placas están escalonadas de forma que el líquido fluye de izquierda a derecha en una placa, luego cae a la placa de abajo y allí fluye de derecha a izquierda. La interacción entre el líquido y el vapor puede ser incompleta debido a que puede producirse espuma y arrastre de forma que parte del líquido sea transportado por el vapor a la placa superior. En este caso, pueden ser necesarias cinco placas para hacer el trabajo de cuatro placas teóricas, que realizan cuatro destilaciones. Un equivalente barato de la torre de burbujeo es la llamada columna apilada, en la que el líquido fluye hacia abajo sobre una pila de anillos de barro o trocitos de tuberías de vidrio. La única desventaja de la destilación fraccionada es que una gran parte, aproximadamente el 50%, del destilado condensado debe volver a la parte superior de la torre y eventualmente debe hervirse otra vez, con lo cual hay que suministrar más energía en forma de calor. Por otra parte, el funcionamiento continuo permite grandes ahorros de calor, porque el destilado que sale puede ser utilizado para precalentar la mezcla que entra. Cuando la mezcla está formada por varios componentes, estos se extraen en distintos puntos a lo largo de la torre. Las torres de destilación industrial para petróleo tienen a menudo 100 placas, con al menos diez fracciones diferentes que son extraídas en los puntos adecuados. Se han utilizado torres de más de 500 placas para separar isótopos por destilación. Pero la industria no obtiene aire líquido para hacer estas experiencias que acabamos de describir. Su finalidad es otra: la de conseguir en estado de pureza los gases que forman el aire, principalmente oxígeno y nitrógeno. Veamos cómo. Siendo el oxígeno y el nitrógeno los principales gases que componen el aire gaseoso, y siendo éste una solución, al obtenerse el aire líquido se tiene una solución líquida de oxígeno y nitrógeno. El oxígeno hierve a - 182,5°C, y el nitrógeno a -195°C, esto es, entre sus puntos de ebullición hay una diferencia de 12,5°C. Esto nos dice que hay la posibilidad de separarlos por destilación.

En efecto, los vapores producidos por el aire hirviente tendrán más nitrógeno que el líquido; pues el nitrógeno es más volátil que el oxígeno: hierve a una temperatura más baja. Si estos vapores se licuan y se hacen hervir nuevamente se tendrá un enriquecimiento en nitrógeno, mayor en los vapores, y un enriquecimiento en oxígeno en el líquido. Repitiendo esta operación un número suficiente de veces se tiene por una parte el nitrógeno, y por otra, el oxígeno. Se ha obtenido la separación de estos gases por destilación fraccionada del aire líquido. Esta destilación se realiza en la industria en aparatos especiales como los vistos en destilación.

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Desde el punto de vista Industrial. tal como se utiliza en soldadura. recogiéndose el oxígeno. Este procedimiento resulta muy costoso y apenas se emplea. en las que se enfría y se expande hasta presiones próximas a la atmosférica. El gas producido se controla con un caudalímetro y se almacena en grandes tanques. se produce la descomposición del agua en sus dos elementos integrantes. en el otro. el argón y el neón. el argón y el neón. El líquido a temperatura muy baja y obtenido en la columna inferior es inyectado a la columna superior que opera a una presión baja <10 psig (170 kPa). Para obtener el oxígeno. El aire atmosférico se recoge en grandes depósitos que se conocen como torres de lavado. es necesario separarlo del resto de gases que componen el aire. que seca el aire y elimina cualquier residuo de anhídrido carbónico y vapor de agua. se prepara una solución de sosa cáustica en agua. limpio y sometido a elevadas presiones. pueden seguirse dos procedimientos para la obtención del oxígeno: la electrólisis del agua y la destilación fraccionada del aire. Al circular la corriente eléctrica a través de la solución.ciclo de dos columnas de Carl von Linde que emplea el efecto de Joule-Thomson. De aquí se recoge para cargar las botellas tal como se utilizan en la Industria. por lo que el oxígeno para aplicaciones Industriales suele obtenerse por destilación fraccionada del aire. Esta gran expansión del aire previamente enfriado provoca la licuación del mismo. un 78 % de nitrógeno y pequeñas cantidades de gases raros. es necesario separarlo del resto de gases que componen el aire. Se suele quitar el gas argón del medio de la segunda columna para posteriores purificaciones. El aire se compone aproximadamente. recogiéndose el oxígeno. Partiendo del aire en estado líquido resulta sencillo separar el oxígeno y el nitrógeno. tales cómo el helio. Para la obtención por electrólisis. eliminando el anhídrido carbónico. de un 21 % de oxígeno. eliminando el anhídrido carbónico. en uno de los electrodos. dejando un residuo de oxígeno líquido en el fondo del condensador. Este procedimiento resulta muy costoso y apenas se emplea. Para obtener el oxígeno. El aire atmosférico se recoge en grandes depósitos que se conocen como torres de lavado. Al circular la corriente eléctrica a través de la solución. en uno de los electrodos. por lo que el oxígeno para aplicaciones Industriales suele obtenerse por destilación fraccionada del aire. que evitan que cualquier sustancia extraña pueda pasar a las líneas de alta presión. El aire se compone aproximadamente. se prepara una solución de sosa cáustica en agua. se evapora primero. tales cómo el helio. Para la obtención por electrólisis. ambos en estado líquido. A través de estas torres se hace circular una solución de sosa cáustica. Estos cilindros contienen potasa cáustica. 2 . y el hidrógeno. Una vez seco. A la salida de la torre de lavado el aire se comprime y se hace a través de unos depuradoras en los que se eliminan las partículas de aceite y el vapor de agua.5&ordm. En este método el aire es inyectado a alta presión >60 psig (520 kPa) en la columna inferior. A continuación. en forma gaseosa. pueden seguirse dos procedimientos para la obtención del oxígeno: la electrólisis del agua y la destilación fraccionada del aire. En el extremo superior de estos cilindros existen nuevos filtros de un algodón especial. en el otro. C para el oxígeno). Se obtienen así el aire líquido en los denominados ciclos de Linde (isentálpico) y de Claude (isentrópico). A la salida de la torre de lavado el aire se comprime y se hace a través de unos depuradoras en los que se eliminan las partículas de aceite y el vapor de agua. que somete al aire a un proceso de lavado. un 78 % de nitrógeno y pequeñas cantidades de gases raros. Desde el punto de vista Industrial. el aire pasa a las columnas de rectificación. en ella ocurre la separación final entre el nitrógeno puro y el oxígeno puro. se produce la descomposición del agua en sus dos elementos integrantes. en forma gaseosa. para el nitrógeno y ---182&ordm. debido a la diferencia de temperaturas de ebullición de ambos gases (-195. que tiene una temperatura de ebullición más baja. El nitrógeno. y es separado en nitrógeno puro y una alta concentración de oxígeno. A través de estas torres se hace circular una solución de sosa cáustica. y se introducen en la misma dos electrodos conectados a un generador de corriente continua. el oxígeno líquido pasa a través de un serpentín en el que se calienta hasta pasar al estado gaseoso. y se introducen en la misma dos electrodos conectados a un generador de corriente continua. de un 21 % de oxígeno. De aquí el agua pasa a los cilindros de secado. C. y el hidrógeno. que somete al aire a un proceso de lavado. tal como se utiliza en soldadura.

El a. y la menor riqueza necesaria disminuye los costes de fabricación. En estado combinado. que evitan que cualquier sustancia extraña pueda pasar a las líneas de alta presión.03%) del volumen del aire. Las etapas. amoniaco. que presupone una compresión y un aprovechamiento del frío a través de un intercambio calorífico. lo que permite separarlos. el aire pasa a las columnas de rectificación. para el nitrógeno y ---182&ordm. Cualquiera que sea el grado de pureza pretendido. sustituyen el a.8% (gas).). expansión o producción de frío y destilación o rectificación. A continuación. C. cadmio y arsénico para formar nitruros. a presión ordinaria. el mejor conocimiento de los procesos de licuación y destilación del a. más volátil. C para el oxígeno). así como diversas aplicaciones específicas: el argón para soldadura de metales ligeros. El nitrógeno aparece combinado en los minerales. l. En el extremo superior de estos cilindros existen nuevos filtros de un algodón especial. d) Aire enriquecido. De aquí se recoge para cargar las botellas tal como se utilizan en la Industria. por otro. b) Oxígeno de alta pureza. Esta gran expansión del aire previamente enfriado provoca la licuación del mismo. al ser menos exigente la destilación (v. que el químico estadounidense Edward Franklin elaboró un esquema de compuestos que contienen nitrógeno en lugar de oxígeno. se condensa. son: compresión. Son tantos los compuestos que forma. Estos cilindros contienen potasa cáustica. como comburente para los altos hornos siderúrgicos. de metano a acetileno. nitrógeno y gases nobles. la industria del a. para separar por destilación los componentes del a. El caucho pierde elasticidad. se emplea en procesos a muy baja temperatura y para destilar sus componentes: oxígeno. se evapora primero. para síntesis de amoniaco y fabricación de cianamida cálcica. El nitrógeno constituye cuatro quintos (78. Se combina con otros elementos únicamente a altas temperaturas y presiones. pues.5&ordm. intercambio calorífico. Una vez seco. los hornos de cementos.. el helio en aerostación. menos de 85%. en nitratos) para poder ser absorbido por las plantas. que hierve entre los puntos de ebullición del oxígeno ( 1830 C) y del nitrógeno (1960C). Por enfriamiento suficiente el a. El condensado se enriquece en oxígeno. sin exigir la elevada pureza que requiere la soldadura. el oxígeno líquido pasa a través de un serpentín en el que se calienta hasta pasar al estado gaseoso. etc. etc. dejando un residuo de oxígeno líquido en el fondo del condensador. el nitrógeno se destila antes. más del 99. El nitrógeno. etc. El gas producido se controla con un caudalímetro y se almacena en grandes tanques. limpio y sometido a elevadas presiones. craqueo húmedo del metano para producir el gas de síntesis (monóxido de carbono e hidrógeno). interviene en muchas reacciones. etc.l.l. helio y neón. se licuan e incluso solidifican cloro. Se hace activo sometiéndolo a una descarga eléctrica a baja presión. de la separación de los componentes del a. mercurio. Hacia 1930 se dan dos circunstancias de efectos complementarios: por un lado. dos importantes productos comerciales. Al tener el nitrógeno líquido un punto de ebullición más bajo que el oxígeno líquido. para fabricar amoniaco o cianamida cálcica. menos el hidrógeno.5% (gas o líquido) para soldadura y corte de metales. para la industria química: oxidación de acetaldehído a ácido acético. Aún se abarata más. los de tostación de piritas pobres. con la consiguiente economía de escala. El nitrógeno activado se vuelve nitrógeno ordinario apenas en un minuto. el nitrógeno aparece con todas las valencias que van de -3 a +5. por oxígeno. por ser menos volátil (48% las primeras fracciones). entre otras. e) Gases nobles como subproducto de las fabricaciones anteriores para llenar lámparas. el oxígeno se separa del aire dejando el nitrógeno mezclado con gases inertes. obteniéndose un líquido azul claro. que seca el aire y elimina cualquier residuo de anhídrido carbónico y vapor de agua. cubre la demanda de los siguientes productos: a) Nitrógeno de alta pureza. -2 y -1. El cinc y los plásticos se hacen quebradizos. requerido en la soldadura y corte de metales.De aquí el agua pasa a los cilindros de secado. también llamados nitrilos. debido a la diferencia de temperaturas de ebullición de ambos gases (-195. En forma de proteína es un componente importante de las fibras animales. más del 99. Es inerte y actúa como agente diluyente del oxígeno en los procesos de combustión y respiración. Los óxidos del nitrógeno son un ejemplo de compuestos en los que el nitrógeno tiene todas las valencias positivas. para obtener oxígeno de alta pureza. etc. u oxígeno de baja concentración. como el salitre (KNO3) y el nitrato de Chile (NaNO3). Partiendo del aire en estado líquido resulta sencillo separar el oxígeno y el nitrógeno. En la actualidad. c) Oxígeno de media pureza. la hidracina y la hidroxilamina son ejemplos de compuestos en los que la valencia del nitrógeno es -3. es necesaria la previa licuación parcial del mismo y esto implica un cierto nivel de enfriamiento. El amoníaco. en las que se enfría y se expande hasta presiones próximas a la atmosférica. Es un elemento importante en la nutrición de las plantas. el alto horno y la fabricación de cementos.. 3 . A la temperatura del a. pues la mayor demanda permite instalaciones de elevada capacidad. con vapor de cinc. En compuestos. Esta industria se inició a principios de siglo. al hervir se evapora preferentemente el nitrógeno. que tiene una temperatura de ebullición más baja. El nitrógeno puro se obtiene por destilación fraccionada del aire líquido. y nitrógeno. y con numerosos hidrocarburos para formar ácido cianhídrico y cianuros. también de gran pureza. Los líquidos se solidifican y el mercurio forma una masa dura utilizable incluso como un martillo. la industria química. Se obtiene de la atmósfera haciendo pasar aire por cobre o hierro calientes. en un proceso llamado fijación de nitrógeno. permite aplicar a este fin técnicas más sencillas y además más baratas. tubos luminosos y otros artificios electrónicos. 8599% (gas). respectivamente. se modifica el estado de agregación y las propiedades de numerosas sustancias: los gases. Ciertas bacterias del suelo fijan el nitrógeno y lo transforman (por ejemplo. y. combinándose con metales alcalinos para formar azidas.

. 4 . Claude (1902). también la producción de frío. cuando el a. el trabajo es función del cociente entre las presiones final e inicial. mientras que el descenso isentálpico de temperatura depende de la diferencia de presiones. La técnica más extendida en la industria es la doble columna de Linde. El frío se produce en las expansiones isentálpicas de las válvulas VI. las dificultades prácticas aludidas permiten tener en cuenta la expansión isentálpica. Por tal motivo. V2 y Vs. El inconveniente reside en la dificultad práctica de efectuar la operación. a través de Va. El necesario enfriamiento del a.). con producción de trabajo externo.). ambas utilizadas industrialmente: a) Expansión isentálpica (a entalpía (v. para rectificar el nitrógeno en la columna superior. sin complicaciones mecánicas. En efecto. Si bien en principio parece preferible la expansión isentrópica. comprimido antes de su expansión isentálpica. El ciclo de Linde ha incorporado dos importantes mejoras: la prerrefrigeración y el doble ciclo de expansión. Este enfriamiento previo. esquemáticamente representada en la figura. y b) de 150 a 200.. p. en la que se origina el frío. con presiones cuya diferencia sea máxima y cuyo cociente sea mínimo. se consigue de forma sencilla y económica haciendo circular el a. y 2°. Haylandt propuso un ciclo mixto LindeClaude: la corriente de a. sino por varias repeticiones de la compresiónexpansión y aprovechando el frío de los productos resultantes a. además. El frío así producido es más barato que el obtenido por vía isentálpica y el rendimiento de la licuación se eleva un 40% aproximadamente. simplemente. porque tal fluido no existe.) que la superior (1 atm. La proporción en que interviene una y otra expansión en el sistema Haylandt está perfectamente ajustada a las condiciones del óptimo económico. pero el primero consume 3. El grado de enfriamiento que se logra es bastante mayor que en el caso anterior y. Destilación del aire líquido. Esto último se produce de dos formas. comprimido se divide en dos. que aporta la energía necesaria para el proceso. a la presión ordinaria. La diferencia de presiones es la misma en ambos y. La columna inferior trabaja a mayor presión (56 atm. complementario del obtenido con los gases del propio ciclo. Se aprovecha para ello que el punto de ebullición del oxígeno es unos 130C superior al del nitrógeno. por tanto. La realización práctica se lleva a cabo: 1°. la otra aporta frío. se deja expandir a través de una estrangulación de una llave poco abierta. b) Expansión isentrópica (a entropía (v. por tanto.l. para licuarlo no puede lograrse en la práctica por contacto mediato con un fluido de temperatura suficientemente baja. Resultan así los ciclos de Linde (isentálpico) y de Claude (isentrópico). comprimido por un serpentín bañado por amoniaco líquido. aprovechando que el enfriamiento de la expansión es más intenso a 40° C. se expande en el interior de un sistema émbolocilindro.Licuación del aire. por compresión isotérmica (a temperatura constante) del a. pero desde una temperatura no demasiado baja para que en el cilindro de expansión no aparezca líquido causante de las perturbaciones. La prerrefrigeración enfría el a. Interesa operar. de acuerdo con el primer principio de termodinámica (v. El enfriamiento se produce a costa de la energía interna de las moléculas gaseosas. comprimido antes de su expansión. en el expansor que produce dificultades mecánicas y térmicas y en la lubricación de un sistema mecánico a temperatura tan baja. se usa el a. una de ellas se expansiona isentálpicamente y la otra isentrópicamente. En la práctica el frío necesario no se consigue de una sola vez. por expansión del mismo. ej. La primera es la encargada de producir el líquido. que a temperatura ordinaria (mayor diferencia de temperaturas antes y después de la expansión). por aparecer a. sin producir trabajo exterior. Industrialmente fue utilizado por primera vez por Linde (1895) para licuar el a.) constante). l. cuando el a. para licuar el helio o el hidrógeno y no al revés. al poderse recuperar parte del trabajo de expansión resulta aliviado el gasto de compresión previa.) constante). El doble ciclo de expansión se adoptó al analizar la dependencia entre frío producido y trabajo consumido en la expansión. y el correspondiente salto de temperatura se denomina efecto JouleThomson.6 veces más energía que el segundo. Este efecto refrigerante lo utilizó por primera vez con fines industriales G. esto puede apreciarse al comparar dos supuestos a las presiones siguientes: a) de 1 a 50 atm. El condensado de la columna inferior suministra el reflujo necesario. no licuado o los gases producidos en la destilación para preenfriar el a.

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