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Destilación fraccionada

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Destilación fraccionada

La destilación fraccionada es un proceso de destilación de mezclas muy complejas y con componentes de similar volatilidad. Consiste en que una parte del destilado vuelve del condensador y gotea por una larga columna a una serie de placas, y que al mismo tiempo el vapor que se dirige al condensador hace burbujear al líquido de esas placas. De esta forma, el vapor y el líquido interaccionan de forma que parte del agua del vapor se condensa y parte del alcohol del líquido se evapora. Así pues, la interacción en cada placa es equivalente a una redestilación, y si se construye una columna con el suficiente número de placas, se puede obtener un producto destilado del altísima pureza, como el alcohol de 96%; en una única destilación. Además, introduciendo gradualmente la disolución original de baja concentración del componente a destilar en un punto en mitad de la columna, se podrá separar prácticamente todo este componente del disolvente mientras desciende hasta la placa inferior, de forma que no se desperdicie nada del componente a destilar. Este proceso se utiliza mucho en la industria, no sólo para mezclas simples de dos componentes, como alcohol y agua en los productos de fermentación, u oxígeno y nitrógeno en el aire líquido, sino también para mezclas más complejas como las que se encuentran en el alquitrán de hulla y en el petróleo. La columna fraccionadora que se usa con más frecuencia es la llamada torre de burbujeo, en la que las placas están dispuestas horizontalmente, separadas unos centímetros, y los vapores ascendentes suben por unas cápsulas de burbujeo a cada placa, donde burbujean a través del líquido. Las placas están escalonadas de forma que el líquido fluye de izquierda a derecha en una placa, luego cae a la placa de abajo y allí fluye de derecha a izquierda. La interacción entre el líquido y el vapor puede ser incompleta debido a que puede producirse espuma y arrastre de forma que parte del líquido sea transportado por el vapor a la placa superior. En este caso, pueden ser necesarias cinco placas para hacer el trabajo de cuatro placas teóricas, que realizan cuatro destilaciones. Un equivalente barato de la torre de burbujeo es la llamada columna apilada, en la que el líquido fluye hacia abajo sobre una pila de anillos de barro o trocitos de tuberías de vidrio. La única desventaja de la destilación fraccionada es que una gran parte, aproximadamente el 50%, del destilado condensado debe volver a la parte superior de la torre y eventualmente debe hervirse otra vez, con lo cual hay que suministrar más energía en forma de calor. Por otra parte, el funcionamiento continuo permite grandes ahorros de calor, porque el destilado que sale puede ser utilizado para precalentar la mezcla que entra. Cuando la mezcla está formada por varios componentes, estos se extraen en distintos puntos a lo largo de la torre. Las torres de destilación industrial para petróleo tienen a menudo 100 placas, con al menos diez fracciones diferentes que son extraídas en los puntos adecuados. Se han utilizado torres de más de 500 placas para separar isótopos por destilación. Pero la industria no obtiene aire líquido para hacer estas experiencias que acabamos de describir. Su finalidad es otra: la de conseguir en estado de pureza los gases que forman el aire, principalmente oxígeno y nitrógeno. Veamos cómo. Siendo el oxígeno y el nitrógeno los principales gases que componen el aire gaseoso, y siendo éste una solución, al obtenerse el aire líquido se tiene una solución líquida de oxígeno y nitrógeno. El oxígeno hierve a - 182,5°C, y el nitrógeno a -195°C, esto es, entre sus puntos de ebullición hay una diferencia de 12,5°C. Esto nos dice que hay la posibilidad de separarlos por destilación.

En efecto, los vapores producidos por el aire hirviente tendrán más nitrógeno que el líquido; pues el nitrógeno es más volátil que el oxígeno: hierve a una temperatura más baja. Si estos vapores se licuan y se hacen hervir nuevamente se tendrá un enriquecimiento en nitrógeno, mayor en los vapores, y un enriquecimiento en oxígeno en el líquido. Repitiendo esta operación un número suficiente de veces se tiene por una parte el nitrógeno, y por otra, el oxígeno. Se ha obtenido la separación de estos gases por destilación fraccionada del aire líquido. Esta destilación se realiza en la industria en aparatos especiales como los vistos en destilación.

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Para la obtención por electrólisis. Una vez seco. y el hidrógeno. y se introducen en la misma dos electrodos conectados a un generador de corriente continua. se produce la descomposición del agua en sus dos elementos integrantes. es necesario separarlo del resto de gases que componen el aire. Se obtienen así el aire líquido en los denominados ciclos de Linde (isentálpico) y de Claude (isentrópico). en forma gaseosa. Partiendo del aire en estado líquido resulta sencillo separar el oxígeno y el nitrógeno. pueden seguirse dos procedimientos para la obtención del oxígeno: la electrólisis del agua y la destilación fraccionada del aire.ciclo de dos columnas de Carl von Linde que emplea el efecto de Joule-Thomson. se produce la descomposición del agua en sus dos elementos integrantes. es necesario separarlo del resto de gases que componen el aire. de un 21 % de oxígeno. El aire atmosférico se recoge en grandes depósitos que se conocen como torres de lavado. Para obtener el oxígeno. El aire se compone aproximadamente. por lo que el oxígeno para aplicaciones Industriales suele obtenerse por destilación fraccionada del aire. pueden seguirse dos procedimientos para la obtención del oxígeno: la electrólisis del agua y la destilación fraccionada del aire. tal como se utiliza en soldadura. A la salida de la torre de lavado el aire se comprime y se hace a través de unos depuradoras en los que se eliminan las partículas de aceite y el vapor de agua. Al circular la corriente eléctrica a través de la solución. A través de estas torres se hace circular una solución de sosa cáustica. debido a la diferencia de temperaturas de ebullición de ambos gases (-195. El aire se compone aproximadamente. se evapora primero. el aire pasa a las columnas de rectificación. A través de estas torres se hace circular una solución de sosa cáustica. en el otro. 2 . El gas producido se controla con un caudalímetro y se almacena en grandes tanques. Este procedimiento resulta muy costoso y apenas se emplea. se prepara una solución de sosa cáustica en agua. recogiéndose el oxígeno. un 78 % de nitrógeno y pequeñas cantidades de gases raros. Este procedimiento resulta muy costoso y apenas se emplea. Esta gran expansión del aire previamente enfriado provoca la licuación del mismo. Desde el punto de vista Industrial. En el extremo superior de estos cilindros existen nuevos filtros de un algodón especial. A continuación. De aquí se recoge para cargar las botellas tal como se utilizan en la Industria. que tiene una temperatura de ebullición más baja. C para el oxígeno). El nitrógeno. De aquí el agua pasa a los cilindros de secado. eliminando el anhídrido carbónico. de un 21 % de oxígeno. en las que se enfría y se expande hasta presiones próximas a la atmosférica. tal como se utiliza en soldadura. en ella ocurre la separación final entre el nitrógeno puro y el oxígeno puro. para el nitrógeno y ---182&ordm. tales cómo el helio. el argón y el neón. Estos cilindros contienen potasa cáustica.5&ordm. Desde el punto de vista Industrial. en uno de los electrodos. que seca el aire y elimina cualquier residuo de anhídrido carbónico y vapor de agua. tales cómo el helio. se prepara una solución de sosa cáustica en agua. ambos en estado líquido. Para obtener el oxígeno. que somete al aire a un proceso de lavado. que evitan que cualquier sustancia extraña pueda pasar a las líneas de alta presión. C. en uno de los electrodos. el oxígeno líquido pasa a través de un serpentín en el que se calienta hasta pasar al estado gaseoso. en forma gaseosa. el argón y el neón. A la salida de la torre de lavado el aire se comprime y se hace a través de unos depuradoras en los que se eliminan las partículas de aceite y el vapor de agua. y es separado en nitrógeno puro y una alta concentración de oxígeno. por lo que el oxígeno para aplicaciones Industriales suele obtenerse por destilación fraccionada del aire. dejando un residuo de oxígeno líquido en el fondo del condensador. y el hidrógeno. Para la obtención por electrólisis. Se suele quitar el gas argón del medio de la segunda columna para posteriores purificaciones. un 78 % de nitrógeno y pequeñas cantidades de gases raros. Al circular la corriente eléctrica a través de la solución. El líquido a temperatura muy baja y obtenido en la columna inferior es inyectado a la columna superior que opera a una presión baja <10 psig (170 kPa). en el otro. que somete al aire a un proceso de lavado. El aire atmosférico se recoge en grandes depósitos que se conocen como torres de lavado. recogiéndose el oxígeno. y se introducen en la misma dos electrodos conectados a un generador de corriente continua. eliminando el anhídrido carbónico. En este método el aire es inyectado a alta presión >60 psig (520 kPa) en la columna inferior. limpio y sometido a elevadas presiones.

la industria química. En el extremo superior de estos cilindros existen nuevos filtros de un algodón especial. cadmio y arsénico para formar nitruros. expansión o producción de frío y destilación o rectificación. dos importantes productos comerciales. helio y neón.De aquí el agua pasa a los cilindros de secado. Hacia 1930 se dan dos circunstancias de efectos complementarios: por un lado. El gas producido se controla con un caudalímetro y se almacena en grandes tanques. los de tostación de piritas pobres. por otro. y la menor riqueza necesaria disminuye los costes de fabricación. Estos cilindros contienen potasa cáustica. etc. el oxígeno se separa del aire dejando el nitrógeno mezclado con gases inertes. De aquí se recoge para cargar las botellas tal como se utilizan en la Industria. En la actualidad. también de gran pureza. con la consiguiente economía de escala. Los óxidos del nitrógeno son un ejemplo de compuestos en los que el nitrógeno tiene todas las valencias positivas. e) Gases nobles como subproducto de las fabricaciones anteriores para llenar lámparas. se licuan e incluso solidifican cloro. al hervir se evapora preferentemente el nitrógeno. a presión ordinaria. se condensa. Se obtiene de la atmósfera haciendo pasar aire por cobre o hierro calientes. en nitratos) para poder ser absorbido por las plantas. el nitrógeno se destila antes. también llamados nitrilos. obteniéndose un líquido azul claro. el mejor conocimiento de los procesos de licuación y destilación del a. El nitrógeno puro se obtiene por destilación fraccionada del aire líquido. El nitrógeno constituye cuatro quintos (78. combinándose con metales alcalinos para formar azidas. que el químico estadounidense Edward Franklin elaboró un esquema de compuestos que contienen nitrógeno en lugar de oxígeno. los hornos de cementos. por ser menos volátil (48% las primeras fracciones). c) Oxígeno de media pureza. el nitrógeno aparece con todas las valencias que van de -3 a +5. requerido en la soldadura y corte de metales. así como diversas aplicaciones específicas: el argón para soldadura de metales ligeros. tubos luminosos y otros artificios electrónicos. intercambio calorífico. que evitan que cualquier sustancia extraña pueda pasar a las líneas de alta presión. etc.8% (gas). que presupone una compresión y un aprovechamiento del frío a través de un intercambio calorífico. de la separación de los componentes del a. y. que hierve entre los puntos de ebullición del oxígeno ( 1830 C) y del nitrógeno (1960C). d) Aire enriquecido. 8599% (gas). sustituyen el a. interviene en muchas reacciones. limpio y sometido a elevadas presiones. A continuación. para separar por destilación los componentes del a. como el salitre (KNO3) y el nitrato de Chile (NaNO3). b) Oxígeno de alta pureza. Partiendo del aire en estado líquido resulta sencillo separar el oxígeno y el nitrógeno. dejando un residuo de oxígeno líquido en el fondo del condensador. mercurio. Las etapas. amoniaco.. la industria del a. es necesaria la previa licuación parcial del mismo y esto implica un cierto nivel de enfriamiento. el helio en aerostación. El caucho pierde elasticidad. que seca el aire y elimina cualquier residuo de anhídrido carbónico y vapor de agua. al ser menos exigente la destilación (v. son: compresión. para el nitrógeno y ---182&ordm. como comburente para los altos hornos siderúrgicos. Cualquiera que sea el grado de pureza pretendido. nitrógeno y gases nobles. para síntesis de amoniaco y fabricación de cianamida cálcica.). se emplea en procesos a muy baja temperatura y para destilar sus componentes: oxígeno. que tiene una temperatura de ebullición más baja. craqueo húmedo del metano para producir el gas de síntesis (monóxido de carbono e hidrógeno).5% (gas o líquido) para soldadura y corte de metales. el aire pasa a las columnas de rectificación. Se combina con otros elementos únicamente a altas temperaturas y presiones. Al tener el nitrógeno líquido un punto de ebullición más bajo que el oxígeno líquido. debido a la diferencia de temperaturas de ebullición de ambos gases (-195. se modifica el estado de agregación y las propiedades de numerosas sustancias: los gases.. 3 . Una vez seco. Por enfriamiento suficiente el a. El nitrógeno activado se vuelve nitrógeno ordinario apenas en un minuto. etc. más volátil. pues. C. en las que se enfría y se expande hasta presiones próximas a la atmosférica. el oxígeno líquido pasa a través de un serpentín en el que se calienta hasta pasar al estado gaseoso. C para el oxígeno). etc. el alto horno y la fabricación de cementos. se evapora primero. El cinc y los plásticos se hacen quebradizos. El nitrógeno aparece combinado en los minerales. para la industria química: oxidación de acetaldehído a ácido acético. y nitrógeno. El condensado se enriquece en oxígeno. por oxígeno. sin exigir la elevada pureza que requiere la soldadura. cubre la demanda de los siguientes productos: a) Nitrógeno de alta pureza. más del 99. l. para fabricar amoniaco o cianamida cálcica. entre otras. etc. Esta industria se inició a principios de siglo. El a.03%) del volumen del aire. más del 99. u oxígeno de baja concentración. Los líquidos se solidifican y el mercurio forma una masa dura utilizable incluso como un martillo. lo que permite separarlos.5&ordm. Se hace activo sometiéndolo a una descarga eléctrica a baja presión. de metano a acetileno. En forma de proteína es un componente importante de las fibras animales. Esta gran expansión del aire previamente enfriado provoca la licuación del mismo.l. El amoníaco. la hidracina y la hidroxilamina son ejemplos de compuestos en los que la valencia del nitrógeno es -3. con vapor de cinc. permite aplicar a este fin técnicas más sencillas y además más baratas.l. pues la mayor demanda permite instalaciones de elevada capacidad. Aún se abarata más. menos de 85%. Es un elemento importante en la nutrición de las plantas. en un proceso llamado fijación de nitrógeno. para obtener oxígeno de alta pureza. y con numerosos hidrocarburos para formar ácido cianhídrico y cianuros. menos el hidrógeno. Es inerte y actúa como agente diluyente del oxígeno en los procesos de combustión y respiración. Ciertas bacterias del suelo fijan el nitrógeno y lo transforman (por ejemplo. A la temperatura del a. -2 y -1. En compuestos. respectivamente. En estado combinado. El nitrógeno. Son tantos los compuestos que forma.

la otra aporta frío. en el expansor que produce dificultades mecánicas y térmicas y en la lubricación de un sistema mecánico a temperatura tan baja. l.) que la superior (1 atm. pero desde una temperatura no demasiado baja para que en el cilindro de expansión no aparezca líquido causante de las perturbaciones. se expande en el interior de un sistema émbolocilindro. Claude (1902). El enfriamiento se produce a costa de la energía interna de las moléculas gaseosas. La columna inferior trabaja a mayor presión (56 atm. El condensado de la columna inferior suministra el reflujo necesario. que a temperatura ordinaria (mayor diferencia de temperaturas antes y después de la expansión). con producción de trabajo externo. pero el primero consume 3. Este efecto refrigerante lo utilizó por primera vez con fines industriales G. b) Expansión isentrópica (a entropía (v. En la práctica el frío necesario no se consigue de una sola vez. Resultan así los ciclos de Linde (isentálpico) y de Claude (isentrópico). ej. que aporta la energía necesaria para el proceso. sin producir trabajo exterior.. esto puede apreciarse al comparar dos supuestos a las presiones siguientes: a) de 1 a 50 atm. y 2°. para licuarlo no puede lograrse en la práctica por contacto mediato con un fluido de temperatura suficientemente baja. comprimido antes de su expansión. para rectificar el nitrógeno en la columna superior. comprimido por un serpentín bañado por amoniaco líquido. El frío así producido es más barato que el obtenido por vía isentálpica y el rendimiento de la licuación se eleva un 40% aproximadamente. de acuerdo con el primer principio de termodinámica (v. se deja expandir a través de una estrangulación de una llave poco abierta. el trabajo es función del cociente entre las presiones final e inicial.Licuación del aire. La proporción en que interviene una y otra expansión en el sistema Haylandt está perfectamente ajustada a las condiciones del óptimo económico. mientras que el descenso isentálpico de temperatura depende de la diferencia de presiones.6 veces más energía que el segundo. Haylandt propuso un ciclo mixto LindeClaude: la corriente de a. a través de Va. y b) de 150 a 200. en la que se origina el frío. por aparecer a. El frío se produce en las expansiones isentálpicas de las válvulas VI. Este enfriamiento previo.. comprimido antes de su expansión isentálpica.). Industrialmente fue utilizado por primera vez por Linde (1895) para licuar el a. por tanto. por compresión isotérmica (a temperatura constante) del a.l. por expansión del mismo. se consigue de forma sencilla y económica haciendo circular el a. La diferencia de presiones es la misma en ambos y. las dificultades prácticas aludidas permiten tener en cuenta la expansión isentálpica. cuando el a. En efecto. La primera es la encargada de producir el líquido. por tanto.) constante). para licuar el helio o el hidrógeno y no al revés. una de ellas se expansiona isentálpicamente y la otra isentrópicamente. Interesa operar. El grado de enfriamiento que se logra es bastante mayor que en el caso anterior y. Destilación del aire líquido. V2 y Vs. al poderse recuperar parte del trabajo de expansión resulta aliviado el gasto de compresión previa. cuando el a. El doble ciclo de expansión se adoptó al analizar la dependencia entre frío producido y trabajo consumido en la expansión. con presiones cuya diferencia sea máxima y cuyo cociente sea mínimo. comprimido se divide en dos. se usa el a. El ciclo de Linde ha incorporado dos importantes mejoras: la prerrefrigeración y el doble ciclo de expansión. esquemáticamente representada en la figura. aprovechando que el enfriamiento de la expansión es más intenso a 40° C. p. porque tal fluido no existe. Esto último se produce de dos formas. 4 . simplemente. no licuado o los gases producidos en la destilación para preenfriar el a. sin complicaciones mecánicas. La prerrefrigeración enfría el a. a la presión ordinaria. La técnica más extendida en la industria es la doble columna de Linde. El necesario enfriamiento del a. El inconveniente reside en la dificultad práctica de efectuar la operación.) constante). además. Por tal motivo. Si bien en principio parece preferible la expansión isentrópica. La realización práctica se lleva a cabo: 1°. ambas utilizadas industrialmente: a) Expansión isentálpica (a entalpía (v. sino por varias repeticiones de la compresiónexpansión y aprovechando el frío de los productos resultantes a. complementario del obtenido con los gases del propio ciclo.). también la producción de frío. y el correspondiente salto de temperatura se denomina efecto JouleThomson. Se aprovecha para ello que el punto de ebullición del oxígeno es unos 130C superior al del nitrógeno.

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