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Destilación fraccionada

La destilación fraccionada es un proceso de destilación de mezclas muy complejas y con componentes de similar volatilidad. Consiste en que una parte del destilado vuelve del condensador y gotea por una larga columna a una serie de placas, y que al mismo tiempo el vapor que se dirige al condensador hace burbujear al líquido de esas placas. De esta forma, el vapor y el líquido interaccionan de forma que parte del agua del vapor se condensa y parte del alcohol del líquido se evapora. Así pues, la interacción en cada placa es equivalente a una redestilación, y si se construye una columna con el suficiente número de placas, se puede obtener un producto destilado del altísima pureza, como el alcohol de 96%; en una única destilación. Además, introduciendo gradualmente la disolución original de baja concentración del componente a destilar en un punto en mitad de la columna, se podrá separar prácticamente todo este componente del disolvente mientras desciende hasta la placa inferior, de forma que no se desperdicie nada del componente a destilar. Este proceso se utiliza mucho en la industria, no sólo para mezclas simples de dos componentes, como alcohol y agua en los productos de fermentación, u oxígeno y nitrógeno en el aire líquido, sino también para mezclas más complejas como las que se encuentran en el alquitrán de hulla y en el petróleo. La columna fraccionadora que se usa con más frecuencia es la llamada torre de burbujeo, en la que las placas están dispuestas horizontalmente, separadas unos centímetros, y los vapores ascendentes suben por unas cápsulas de burbujeo a cada placa, donde burbujean a través del líquido. Las placas están escalonadas de forma que el líquido fluye de izquierda a derecha en una placa, luego cae a la placa de abajo y allí fluye de derecha a izquierda. La interacción entre el líquido y el vapor puede ser incompleta debido a que puede producirse espuma y arrastre de forma que parte del líquido sea transportado por el vapor a la placa superior. En este caso, pueden ser necesarias cinco placas para hacer el trabajo de cuatro placas teóricas, que realizan cuatro destilaciones. Un equivalente barato de la torre de burbujeo es la llamada columna apilada, en la que el líquido fluye hacia abajo sobre una pila de anillos de barro o trocitos de tuberías de vidrio. La única desventaja de la destilación fraccionada es que una gran parte, aproximadamente el 50%, del destilado condensado debe volver a la parte superior de la torre y eventualmente debe hervirse otra vez, con lo cual hay que suministrar más energía en forma de calor. Por otra parte, el funcionamiento continuo permite grandes ahorros de calor, porque el destilado que sale puede ser utilizado para precalentar la mezcla que entra. Cuando la mezcla está formada por varios componentes, estos se extraen en distintos puntos a lo largo de la torre. Las torres de destilación industrial para petróleo tienen a menudo 100 placas, con al menos diez fracciones diferentes que son extraídas en los puntos adecuados. Se han utilizado torres de más de 500 placas para separar isótopos por destilación. Pero la industria no obtiene aire líquido para hacer estas experiencias que acabamos de describir. Su finalidad es otra: la de conseguir en estado de pureza los gases que forman el aire, principalmente oxígeno y nitrógeno. Veamos cómo. Siendo el oxígeno y el nitrógeno los principales gases que componen el aire gaseoso, y siendo éste una solución, al obtenerse el aire líquido se tiene una solución líquida de oxígeno y nitrógeno. El oxígeno hierve a - 182,5°C, y el nitrógeno a -195°C, esto es, entre sus puntos de ebullición hay una diferencia de 12,5°C. Esto nos dice que hay la posibilidad de separarlos por destilación.

En efecto, los vapores producidos por el aire hirviente tendrán más nitrógeno que el líquido; pues el nitrógeno es más volátil que el oxígeno: hierve a una temperatura más baja. Si estos vapores se licuan y se hacen hervir nuevamente se tendrá un enriquecimiento en nitrógeno, mayor en los vapores, y un enriquecimiento en oxígeno en el líquido. Repitiendo esta operación un número suficiente de veces se tiene por una parte el nitrógeno, y por otra, el oxígeno. Se ha obtenido la separación de estos gases por destilación fraccionada del aire líquido. Esta destilación se realiza en la industria en aparatos especiales como los vistos en destilación.

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A través de estas torres se hace circular una solución de sosa cáustica. es necesario separarlo del resto de gases que componen el aire. que somete al aire a un proceso de lavado. que somete al aire a un proceso de lavado.5&ordm. y se introducen en la misma dos electrodos conectados a un generador de corriente continua. Desde el punto de vista Industrial. El aire atmosférico se recoge en grandes depósitos que se conocen como torres de lavado. Al circular la corriente eléctrica a través de la solución. De aquí se recoge para cargar las botellas tal como se utilizan en la Industria. se prepara una solución de sosa cáustica en agua. tal como se utiliza en soldadura. un 78 % de nitrógeno y pequeñas cantidades de gases raros. y el hidrógeno. eliminando el anhídrido carbónico. por lo que el oxígeno para aplicaciones Industriales suele obtenerse por destilación fraccionada del aire. en forma gaseosa. Partiendo del aire en estado líquido resulta sencillo separar el oxígeno y el nitrógeno. que seca el aire y elimina cualquier residuo de anhídrido carbónico y vapor de agua. se evapora primero. tales cómo el helio. tal como se utiliza en soldadura. de un 21 % de oxígeno. que evitan que cualquier sustancia extraña pueda pasar a las líneas de alta presión. tales cómo el helio. y se introducen en la misma dos electrodos conectados a un generador de corriente continua. para el nitrógeno y ---182&ordm. el argón y el neón. De aquí el agua pasa a los cilindros de secado. El aire se compone aproximadamente. Se suele quitar el gas argón del medio de la segunda columna para posteriores purificaciones. Esta gran expansión del aire previamente enfriado provoca la licuación del mismo. se produce la descomposición del agua en sus dos elementos integrantes. eliminando el anhídrido carbónico. se prepara una solución de sosa cáustica en agua. de un 21 % de oxígeno. El aire atmosférico se recoge en grandes depósitos que se conocen como torres de lavado. el argón y el neón. un 78 % de nitrógeno y pequeñas cantidades de gases raros. C para el oxígeno). Para obtener el oxígeno. En este método el aire es inyectado a alta presión >60 psig (520 kPa) en la columna inferior. el oxígeno líquido pasa a través de un serpentín en el que se calienta hasta pasar al estado gaseoso. A continuación. El líquido a temperatura muy baja y obtenido en la columna inferior es inyectado a la columna superior que opera a una presión baja <10 psig (170 kPa). que tiene una temperatura de ebullición más baja. En el extremo superior de estos cilindros existen nuevos filtros de un algodón especial. dejando un residuo de oxígeno líquido en el fondo del condensador. Este procedimiento resulta muy costoso y apenas se emplea. ambos en estado líquido. es necesario separarlo del resto de gases que componen el aire. y es separado en nitrógeno puro y una alta concentración de oxígeno. el aire pasa a las columnas de rectificación. pueden seguirse dos procedimientos para la obtención del oxígeno: la electrólisis del agua y la destilación fraccionada del aire. por lo que el oxígeno para aplicaciones Industriales suele obtenerse por destilación fraccionada del aire. se produce la descomposición del agua en sus dos elementos integrantes. C. A través de estas torres se hace circular una solución de sosa cáustica. en uno de los electrodos. El nitrógeno. en uno de los electrodos. Para obtener el oxígeno. limpio y sometido a elevadas presiones. Este procedimiento resulta muy costoso y apenas se emplea. Para la obtención por electrólisis. y el hidrógeno. Se obtienen así el aire líquido en los denominados ciclos de Linde (isentálpico) y de Claude (isentrópico). 2 . en el otro. debido a la diferencia de temperaturas de ebullición de ambos gases (-195. en forma gaseosa. recogiéndose el oxígeno. Desde el punto de vista Industrial. El aire se compone aproximadamente. Para la obtención por electrólisis. A la salida de la torre de lavado el aire se comprime y se hace a través de unos depuradoras en los que se eliminan las partículas de aceite y el vapor de agua. A la salida de la torre de lavado el aire se comprime y se hace a través de unos depuradoras en los que se eliminan las partículas de aceite y el vapor de agua. Una vez seco. en el otro. Estos cilindros contienen potasa cáustica. pueden seguirse dos procedimientos para la obtención del oxígeno: la electrólisis del agua y la destilación fraccionada del aire. recogiéndose el oxígeno.ciclo de dos columnas de Carl von Linde que emplea el efecto de Joule-Thomson. El gas producido se controla con un caudalímetro y se almacena en grandes tanques. Al circular la corriente eléctrica a través de la solución. en ella ocurre la separación final entre el nitrógeno puro y el oxígeno puro. en las que se enfría y se expande hasta presiones próximas a la atmosférica.

craqueo húmedo del metano para producir el gas de síntesis (monóxido de carbono e hidrógeno). El cinc y los plásticos se hacen quebradizos. para obtener oxígeno de alta pureza. sin exigir la elevada pureza que requiere la soldadura. permite aplicar a este fin técnicas más sencillas y además más baratas. Los líquidos se solidifican y el mercurio forma una masa dura utilizable incluso como un martillo. amoniaco. dos importantes productos comerciales. son: compresión.5% (gas o líquido) para soldadura y corte de metales.l. El caucho pierde elasticidad. Son tantos los compuestos que forma. b) Oxígeno de alta pureza. El gas producido se controla con un caudalímetro y se almacena en grandes tanques. l. también de gran pureza. y. Una vez seco. tubos luminosos y otros artificios electrónicos. entre otras. que evitan que cualquier sustancia extraña pueda pasar a las líneas de alta presión. 8599% (gas). El nitrógeno activado se vuelve nitrógeno ordinario apenas en un minuto. que el químico estadounidense Edward Franklin elaboró un esquema de compuestos que contienen nitrógeno en lugar de oxígeno. Se combina con otros elementos únicamente a altas temperaturas y presiones. el aire pasa a las columnas de rectificación.). en un proceso llamado fijación de nitrógeno. por otro. que tiene una temperatura de ebullición más baja. Es inerte y actúa como agente diluyente del oxígeno en los procesos de combustión y respiración. la hidracina y la hidroxilamina son ejemplos de compuestos en los que la valencia del nitrógeno es -3. sustituyen el a. menos el hidrógeno. Al tener el nitrógeno líquido un punto de ebullición más bajo que el oxígeno líquido. se evapora primero. Esta industria se inició a principios de siglo. más del 99. los de tostación de piritas pobres. se licuan e incluso solidifican cloro. Por enfriamiento suficiente el a. Los óxidos del nitrógeno son un ejemplo de compuestos en los que el nitrógeno tiene todas las valencias positivas. Ciertas bacterias del suelo fijan el nitrógeno y lo transforman (por ejemplo. de metano a acetileno. por ser menos volátil (48% las primeras fracciones). Las etapas. así como diversas aplicaciones específicas: el argón para soldadura de metales ligeros. nitrógeno y gases nobles. En estado combinado. Partiendo del aire en estado líquido resulta sencillo separar el oxígeno y el nitrógeno. de la separación de los componentes del a. menos de 85%. para el nitrógeno y ---182&ordm. dejando un residuo de oxígeno líquido en el fondo del condensador. se condensa. El condensado se enriquece en oxígeno. expansión o producción de frío y destilación o rectificación. lo que permite separarlos. El nitrógeno constituye cuatro quintos (78. e) Gases nobles como subproducto de las fabricaciones anteriores para llenar lámparas. el nitrógeno aparece con todas las valencias que van de -3 a +5. requerido en la soldadura y corte de metales. se modifica el estado de agregación y las propiedades de numerosas sustancias: los gases. Es un elemento importante en la nutrición de las plantas. Se hace activo sometiéndolo a una descarga eléctrica a baja presión. En compuestos.03%) del volumen del aire. para fabricar amoniaco o cianamida cálcica. intercambio calorífico. combinándose con metales alcalinos para formar azidas. respectivamente. Hacia 1930 se dan dos circunstancias de efectos complementarios: por un lado. los hornos de cementos. -2 y -1. etc. limpio y sometido a elevadas presiones. como comburente para los altos hornos siderúrgicos. con la consiguiente economía de escala. y nitrógeno. helio y neón. al ser menos exigente la destilación (v. más volátil. a presión ordinaria. como el salitre (KNO3) y el nitrato de Chile (NaNO3). y la menor riqueza necesaria disminuye los costes de fabricación. Estos cilindros contienen potasa cáustica. debido a la diferencia de temperaturas de ebullición de ambos gases (-195. el nitrógeno se destila antes.5&ordm. en las que se enfría y se expande hasta presiones próximas a la atmosférica. al hervir se evapora preferentemente el nitrógeno. el mejor conocimiento de los procesos de licuación y destilación del a. pues. El nitrógeno. más del 99. el oxígeno se separa del aire dejando el nitrógeno mezclado con gases inertes. El nitrógeno puro se obtiene por destilación fraccionada del aire líquido. etc. Esta gran expansión del aire previamente enfriado provoca la licuación del mismo. c) Oxígeno de media pureza. De aquí se recoge para cargar las botellas tal como se utilizan en la Industria. etc.. Aún se abarata más. que seca el aire y elimina cualquier residuo de anhídrido carbónico y vapor de agua. que presupone una compresión y un aprovechamiento del frío a través de un intercambio calorífico. obteniéndose un líquido azul claro. etc. para síntesis de amoniaco y fabricación de cianamida cálcica. El a. En el extremo superior de estos cilindros existen nuevos filtros de un algodón especial. con vapor de cinc. C para el oxígeno). se emplea en procesos a muy baja temperatura y para destilar sus componentes: oxígeno. cubre la demanda de los siguientes productos: a) Nitrógeno de alta pureza. en nitratos) para poder ser absorbido por las plantas.l. y con numerosos hidrocarburos para formar ácido cianhídrico y cianuros. El nitrógeno aparece combinado en los minerales. el oxígeno líquido pasa a través de un serpentín en el que se calienta hasta pasar al estado gaseoso. d) Aire enriquecido. interviene en muchas reacciones. la industria química. para la industria química: oxidación de acetaldehído a ácido acético. A continuación. C. también llamados nitrilos. Cualquiera que sea el grado de pureza pretendido. que hierve entre los puntos de ebullición del oxígeno ( 1830 C) y del nitrógeno (1960C). u oxígeno de baja concentración. cadmio y arsénico para formar nitruros. pues la mayor demanda permite instalaciones de elevada capacidad. A la temperatura del a.8% (gas). la industria del a. etc.De aquí el agua pasa a los cilindros de secado. el helio en aerostación. 3 . En la actualidad. es necesaria la previa licuación parcial del mismo y esto implica un cierto nivel de enfriamiento. el alto horno y la fabricación de cementos.. En forma de proteína es un componente importante de las fibras animales. Se obtiene de la atmósfera haciendo pasar aire por cobre o hierro calientes. por oxígeno. para separar por destilación los componentes del a. mercurio. El amoníaco.

no licuado o los gases producidos en la destilación para preenfriar el a. en el expansor que produce dificultades mecánicas y térmicas y en la lubricación de un sistema mecánico a temperatura tan baja. El ciclo de Linde ha incorporado dos importantes mejoras: la prerrefrigeración y el doble ciclo de expansión. El necesario enfriamiento del a. pero el primero consume 3. que aporta la energía necesaria para el proceso. Haylandt propuso un ciclo mixto LindeClaude: la corriente de a. para rectificar el nitrógeno en la columna superior. con producción de trabajo externo. para licuar el helio o el hidrógeno y no al revés. se usa el a. Se aprovecha para ello que el punto de ebullición del oxígeno es unos 130C superior al del nitrógeno. y b) de 150 a 200.) constante). El grado de enfriamiento que se logra es bastante mayor que en el caso anterior y. en la que se origina el frío. una de ellas se expansiona isentálpicamente y la otra isentrópicamente. y el correspondiente salto de temperatura se denomina efecto JouleThomson. por aparecer a.). l. por tanto. Destilación del aire líquido. La primera es la encargada de producir el líquido. El inconveniente reside en la dificultad práctica de efectuar la operación. En efecto. La prerrefrigeración enfría el a. Si bien en principio parece preferible la expansión isentrópica. Interesa operar. comprimido antes de su expansión. En la práctica el frío necesario no se consigue de una sola vez. porque tal fluido no existe. comprimido por un serpentín bañado por amoniaco líquido. Por tal motivo. p. se expande en el interior de un sistema émbolocilindro. a través de Va. por compresión isotérmica (a temperatura constante) del a. sino por varias repeticiones de la compresiónexpansión y aprovechando el frío de los productos resultantes a. cuando el a. mientras que el descenso isentálpico de temperatura depende de la diferencia de presiones.Licuación del aire. con presiones cuya diferencia sea máxima y cuyo cociente sea mínimo. además. sin complicaciones mecánicas. ej. La técnica más extendida en la industria es la doble columna de Linde. la otra aporta frío. sin producir trabajo exterior.) que la superior (1 atm. El enfriamiento se produce a costa de la energía interna de las moléculas gaseosas. Industrialmente fue utilizado por primera vez por Linde (1895) para licuar el a. Resultan así los ciclos de Linde (isentálpico) y de Claude (isentrópico). y 2°. también la producción de frío. esto puede apreciarse al comparar dos supuestos a las presiones siguientes: a) de 1 a 50 atm. La diferencia de presiones es la misma en ambos y. a la presión ordinaria.) constante). por expansión del mismo. La proporción en que interviene una y otra expansión en el sistema Haylandt está perfectamente ajustada a las condiciones del óptimo económico. La columna inferior trabaja a mayor presión (56 atm. para licuarlo no puede lograrse en la práctica por contacto mediato con un fluido de temperatura suficientemente baja. cuando el a. Este efecto refrigerante lo utilizó por primera vez con fines industriales G.6 veces más energía que el segundo. de acuerdo con el primer principio de termodinámica (v. V2 y Vs. Esto último se produce de dos formas.l. esquemáticamente representada en la figura. se consigue de forma sencilla y económica haciendo circular el a. las dificultades prácticas aludidas permiten tener en cuenta la expansión isentálpica. 4 .).. comprimido se divide en dos. El frío así producido es más barato que el obtenido por vía isentálpica y el rendimiento de la licuación se eleva un 40% aproximadamente. el trabajo es función del cociente entre las presiones final e inicial. La realización práctica se lleva a cabo: 1°. que a temperatura ordinaria (mayor diferencia de temperaturas antes y después de la expansión). El frío se produce en las expansiones isentálpicas de las válvulas VI. al poderse recuperar parte del trabajo de expansión resulta aliviado el gasto de compresión previa. El condensado de la columna inferior suministra el reflujo necesario. simplemente. El doble ciclo de expansión se adoptó al analizar la dependencia entre frío producido y trabajo consumido en la expansión. complementario del obtenido con los gases del propio ciclo. por tanto.. comprimido antes de su expansión isentálpica. Claude (1902). se deja expandir a través de una estrangulación de una llave poco abierta. b) Expansión isentrópica (a entropía (v. aprovechando que el enfriamiento de la expansión es más intenso a 40° C. ambas utilizadas industrialmente: a) Expansión isentálpica (a entalpía (v. Este enfriamiento previo. pero desde una temperatura no demasiado baja para que en el cilindro de expansión no aparezca líquido causante de las perturbaciones.

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