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EL OBSTACULO EPISTEMOLOGICO
Pablo Cazau .Buenos Aires, Enero 1996. Se trata de un término introducido por Gastón Bachelard para designar toda aquella creencia, habitualmente inconciente, que frena u obstaculiza el desarrollo del conocimiento científico. El progreso de la ciencia estaría posibilitado por la concientización y superación de tales creencias. 1. Concepto.- Bachelard (1884-1962) desarrolla la idea de obstáculo epistemológico especialmente en "La formación del espíritu científico", donde expone y ejemplifica diversos tipos de obstáculos. Existen, indudablemente, muchos factores que pueden frenar el desarrollo del conocimiento científico. Podemos encontrar factores objetivos, como por ejemplo la no disponibilidad de instrumentos de observación y medición sofisticados, la complejidad de la realidad, las limitaciones de los sentidos, etc., pero un obstáculo epistemológico no es objetivo en el sentido apuntado, sino subjetivo, porque se trata de una creencia, generalmente inconciente, que tiene el científico y que le impide avanzar en su conocimiento. Burdamente, podríamos decir: el obstáculo epistemológico es interno, no externo. Son confusiones, entorpecimientos, prejuicios que se dan en el acto mismo de conocer, generando una inercia que tiende a perpetuar lo ya conocido, y cerrando las puertas al nuevo conocimiento. Consiguientemente, la solución no pasaría por comprar un instrumento de medición más sofisticado, sino por psicoanalizar el conocimiento científico, poniendo al descubierto esas creencias inconcientes y poder así comenzar a superarlas. De aquí el subtítulo del texto de Bachelard, antes citado: "Contribuciones a un psicoanálisis del conocimiento objetivo". Desde ya, Bachelard no propone que los científicos vayan al psicoanalista a hacerse un especie de control epistemológico. El epistemólogo francés encara en cambio la tarea de analizar psicoanalíticamente los textos científicos, especialmente los de la Edad Medieval y Moderna, y centrándose sobre todo en temas de física, química y biología (Bachelard fue, originalmente, químico). En el presente artículo hemos agregado algunos ejemplos de la psicología, donde también es posible hallar los mismos obstáculos epistemológicos. Más allá de si son o no científicos, todas las personas tienen creencias que les impiden pensar, sentir y hacer cosas. La creencia "no valgo mucho", por ejemplo, limitará o frenará el desarrollo de las potencialidades de esa persona. Mas tampoco es este tipo de creencias en las que piensa Bachelard al hablar de obstáculos epistemológicos: estos son creencias de los científicos, y afectan particularmente su manera de comprender o explicar la realidad. Los obstáculos epistemológicos tienen, no obstante, su aspecto positivo: su concientización y superación es lo que permite, en última instancia, que la ciencia pueda progresar hacia nuevos horizontes e ideas, las que a su vez serán nuevos obstáculos epistemológicos que deberán ser superados, y así sucesivamente. Así, el progreso científico no tiene un término final absoluto, siendo que detrás de cada obstáculo surge otro, y así indefinidamente. El

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son adhesiones afectivas. vale decir. por ejemplo. Bachelard estudia con cierto detenimiento los diversos obstáculos epistemológicos tal como se fueron presentando en la historia de la ciencia. a este respecto. se encuentra con que no progresa en sus investigaciones. el niño comenzó a asociar libido con misterio. quedándose por ejemplo en lo anecdótico o en lo irrelevante (obstáculos epistemológicos). es decir. operando sobre sus obstáculos epistemológicos. aparentemente ilimitada. la libido es la carga afectiva que subyace bajo las creencias precientíficas. y el psicoanálisis del científico procura canalizar esa afectividad en una dirección constructiva. Esta idea según la cual la historia de la ciencia es una historia de superación de errores está también presente en otros pensadores. los que a su vez son los pasos hacia la verdad". la recreación típicas de la mentalidad precientífica. De idéntica forma. No obstante. Así como el psicoanálisis puede convertir. se los mantenga sin modificación. y su padres no le decían ciertas cosas. Popper habla del progreso científico en términos de conjeturas y refutaciones. un hombre enfermo en un hombre sano. lo concibe como una secuencia. antes de ser tal fue un niño. sino mas bien como obstáculos más técnicos y objetivos. no hay verdad. De alguna 2 . la sexualidad y el amor. en forma dogmática. Como resultado. de hipótesis y refutaciones de las mismas por ser equivocadas. portadores del mismo error. el asombro. se recibe en la universidad y se convierte en científico. es la fascinación que ejerce el misterio. Pongámoslo en forma de breve relato. por ende. Se trata de pasar de la curiosidad ingenua. 2. Conocimiento científico y libido.Los obstáculos epistemológicos. cargas que hacen que esos conocimientos aparezcan ‘libidinizados’ o ‘valorizados’ afectivamente y. y desde allí en más todo lo misterioso adquirió el poder de despertar la libido. La marcha científica de ésta última hacia la objetividad no es inicialmente objetiva: sólo tras una ruptura epistemológica se torna posible ir pasando de un conocimiento meramente sensible a un conocimiento más científico. simplificando las cosas.progreso consiste más que nada en sucesivas aproximaciones a la verdad (aproximalismo) sin ser esta nunca alcanzada.. Para Bachelard. Un ejemplo. los planteos de estos pensadores son diferentes a los de Bachelard. al dolor que se experimenta jugando el peligroso juego del pensamiento teórico sin un soporte experimental estable. para Bachelard. Julio Verne decía que "la ciencia se compone de errores. consiste. Desde esta perspectiva. Cuando crece. en cuanto que ellos no conciben los errores como productos de las creencias inconcientes del científico. como creencias que son. El científico. ocultándole los temas vinculados con. así también el psicoanálisis propuesto por Bachelard puede hacer un científico a partir de una mentalidad pre-científica. sino error rectificado. libidinales. sino también en sus primeras experiencias infantiles. El origen de los obstáculos epistemológicos se enraizan no sólo en todo lo que le fuera transmitido por sus maestros. productora de un conocimiento más objetivo. en un triunfo del espíritu científico sobre las resistencias representadas por los obstáculos epistemolpogicos.

pintoresco. al amor a la desocultación del misterio. donde el científico va analizando variable por variable en forma experimental. Los primeros aparecen cuando el científico está creando nuevas hipótesis o las está sometiendo a prueba. no sólo enseña contenidos.. y como tales van transmitiéndose de generación en generación contribuyendo a una lentificación o a una detención del conocimiento científico: un hecho originalmente mal interpretado es comunicado tal cual a los alumnos. El amor al misterio ha desplazado así al amor a la verdad. pintoresco o barroco. lo que lleva a una detención de la experiencia. 3 . o que utilice métodos de prueba difícilmente calificables como propiamente científicos. La experiencia básica consiste en aferrarse a lo singular. casi siempre inadvertidamente tanto para el educador como para el educando. del mismo modo que la experiencia básica promovía el desinterés por los principios generales. a) En primer lugar. pero no la variación metódica. salta de un tema a otro resaltando lo que más le atrae. y estos a su vez a sus alumnos y así sucesivamente. Este segundo obstáculo consiste en generalizar demasiado o en forma precoz y facilista. sino también una manera de pensar el mundo. en favor de la diversidad de lo singular. La experiencia básica descibe desordenadamente lo que ve. 3. obstáculos estos últimos que son designados con el nombre de ‘obstáculos pedagógicos’. y con él. que se resista a abandonar ciertas hipótesis por existir una adhesión afectiva a ellas. Ciertas creencias pueden hacer que el científico plantee hipótesis irrelevantes. El profesor. los obstáculos epistemológicos.La lectura del texto de Bachelard nos sugiere dos criterios importantes para clasificar los obstáculos epistemológicos. y por ambas vías se filtran. En el otro extremo encontramos el conocimiento general. su par opuesto. el placer libidinal asociado. resistirse a investigar implica seguir manteniendo el misterio. b) Una segunda clasificación los divide en fundamentales y especiales.manera. lo que es más llamativo. Tan nefasto para el progreso del espíritu científico es la atracción por lo particular (experiencia básica) como la atracción por lo general. la experiencia básica y el conocimiento general. con el fin de probar la sensibilidad de aquellas que se suponen relevantes. La raíz de esta actitud debemos buscarla en la tendencia humana hacia el espectáculo de los fenómenos interesantes o vistosos que permitan canalizar sus deseos y pasiones. y deben ser entendidos como dos errores extremos en los cuales puede incurrir el científico. de hecho. produciéndose con ello una detención del conocimiento. futil o anecdótico de los fenómenos. Los segundos aparecen en el acto de enseñar. La experiencia básica busca la variedad. sin captar lo esencial y sin ejercer una crítica sobre los datos brutos de los sentidos. Los obstáculos epistemológicos fundamentales son. a un desinterés por el soporte empírico que debe tener toda ciencia. curioso. están los obstáculos que aparecen durante la investigación básica. en la denominación bachelariana. y los que aparecen durante la transmisión del conocimiento a través de la enseñanza. Clasificación.

En realidad. de una especie de ley psicológica de la bipolaridad de los errores. de su densidad. el sustancialismo. en el siglo 18 la idea de una naturaleza homogénea y armónica negó todas las peculiaridades propias de los fenómenos subordinándolas a un principio general. por su estructura. pasar de una generalización excesiva a una singularización extrema para superar el primer error. el conocimiento cualitativo y el conocimiento cuantitativo. pero científicamente inconveniente. es semejante a los cuerpos esponjosos". donde estos quedan explicados por las metáforas y no por las leyes. De considerar que el aire es como una esponja a pensar que tiene porosidades o que resulta útil para enjabonarse hay un solo paso. Otros ejemplos son "La materia común es una especie de esponja para el fluido eléctrico" (Franklin). b) Conocimiento unitario. y "Todos los cuerpos de la naturaleza están llenos de poros: la porosidad es pues. o pasar del animismo al mecanismo. Puede hablarse así. El lector habrá advertido la polaridad entre ambos obstáculos.Tendencia del conocimiento pre-científico a considerar que todo está regido por un único principio general de la naturaleza. las generalizaciones apresuradas muchas veces se equivocan. "El hielo es una esponja de agua espesa y helada" (Mangún). a) Obstáculo verbal. y pasando por alto también las contradicciones observadas. todo obstáculo epistemológico tiene su par opuesto.. Pensar que hay una "unidad armónica" en el mundo conduce al planteo de una supra-determinación. el conocimiento pragmático.. manera de ver las cosas. Muchos cuerpos y fenómenos se asimilan fácilmente a la metáfora de la esponja. en efecto. etc. a pensar que 4 . Por ejemplo. Los obstáculos epistemológicos especiales son. por lo demás.Consiste en una sobrevalorización de las metáforas empleadas para explicar los hechos. que en realidad es una imagen ingenua e insuficiente de lo real. de la presión que ejerce sobre la tierra. entre los citados por Bachelard. una propiedad general de los cuerpos" (Conde de La Cépede). Explicar la diversidad fenoménica desde una única óptica es fácil. que ya son ejemplos de obstáculos epistemológicos especiales. forma de pensar el mundo). Reamur recurría a la metáfora de la esponja: "el aire. de su capacidad para desplazarse según su temperatura.Señala Bachelard que la excesiva generalización inmoviliza el pensamiento: las variables que describen lo general dejan en la sombra las variables matemáticas esenciales y. etc. y es aquí donde aparece el obstáculo verbal: tomar al pie de la letra imágenes metafóricas simples y familiares y proponerlas como explicaciones plausibles. o bien que todas las cuestiones deben encuadrarse desde una única Weltanschauung (es decir cosmovisión. según la cual los obstáculos se presentan de a pares y donde de uno se tiende a pasar al otro para superar cualquiera de ellos. Bachelard señala que. vale decir. el animismo. Por ejemplo. un acercamiento científico al aire implica hablar de su composición química. de sus propiedades para dejar pasar o no ciertas radiaciones. el obstáculo verbal. por recursos verbales y no por recursos matemáticos.. el conocimiento unitario. el realismo. hacia el cual se tiende a ir con el fin de superar el primer error. En su intento por describir y explicar el aire.

Un ejemplo de hipótesis utilitaria aparece en Berthollet: "Si se suprimiera la transpiración durante los primeros años de vida del hombre. y reducirla simplificadamente a ella. proceso que Bachelard designa como inducción utilitaria. aunque blanco por fuera. Sustancializar un fenómeno es considerarlo simplemente una sustancia. en efecto. too es inevitable. sino que lo que es blanco se transforma en rojo por la acción del calor. Para esta psicología precientífica. todo está en última instancia controlado desde aquella unidad y aquella armonía. que era "glutinosa" y "untuosa". los físicos de siglos atrás decían que era como una especie de engrudo. En realidad. ya que habían observado que el polvo se "pegaba" a una superficie electrizada. noción a la que se apela en virtud de su familiaridad. En sus intentos por explicar el fenómeno de la electricidad. en ninguna sustancialización de la libido. fomentando la transpiración durante los primeros años de vida. Hoy sabemos que el mercurio no es rojo por dentro. Desde ya. por ejemplo cuando Freud dice que la libido tiene "viscosidad". todo lo que no es útil es irracional.. como idea que intenta explorar no sólo la utilidad sino también la verdad de las cosas. Pero es posible también sustancializar en psicología. el psiquismo o el alma es una sustancia interior. Buscar guías prácticas de acción es aceptable. porque la realidad está hecha de relaciones. El color rojo aparece cuando se lo calcina con fuego". tal afirmación pudo haber sugerido a muchos que la libido era. pero esto se transforma en obstáculo pragmatista cuando se pretende usar tal guía como principio explicativo. Podemos trasladar algunas ideas de Bachelard al psicoanálisis. es rojo por dentro.Creencia según la cual la noción de sustancia es suficiente para explicar los fenómenos observados. los conductos se agrandarían y los humores podrían luego salir en forma más abundante". se interesó porque era útil. 5 . A quien formuló o aceptó esta hipótesis no le importó mayormente que fuera o no verdadera.Obstáculo que hace desarrollar indebidamente una hipótesis de tal forma que pueda ser simplemente útil. ya que suministraba un adecuado curso de acción para evitar el agrandamiento de los conductos. Frecuentemente el hombre tiene conciencia de ser él mismo una sustancia. El creador del psicoanálisis no incurrió.todo está determinado. Otro ejemplo es una hipótesis de Reaumerie: "el mercurio. y por tanto la tarea científica implicará hacer un trabajo de excavación introspectiva. Sin embargo. el conocimiento científico no se agota en el conocimiento de sustancias. d) Sustancialismo. una sustancia untuosa como el aceite. y como tal ésta de por sí sola explica dicho fenómeno. aparentemente. su sencillez y su contundencia. es anticientífico. c) Conocimiento pragmático. y especular con teorías que busquen relacionar lo interior con lo exterior. la electricidad no queda explicada diciendo que es un engrudo. Desde esta perspectiva. usando la expresión "viscosidad" como una simple metáfora que no debía tomársela al pie de la letra.

según el cual la realidad es tal cual como se nos presenta a los sentidos. se intentaba explicar ciertos cambios en los metales diciendo que estaban "enfermos". que de por sí solo capaz de explicar fenómenos como la reproducción. y estos no nos engañan. pero muestra al desnudo el obstáculo epistemológico animista. podemos intentar explicarlo a partir de un decaimiento del impulso vital (si se trata de una enfermedad) o a partir de un incremento de dicho impulso (cuando se trata de explicar el crecimiento o el desarrollo). y que su vitalidad había disminuído. sino que lo tomará como una metáfora por idea suicida o idea pesimista. para el realismo ingenuo una y la misma cosa. Hacia 1664. El psicólogo. cuando Wilhelm Reich sostuvo que la libido era azul. Bachelard desarrollla un ejemplo prototípico de animismo: lo que él llama el "mito de la digestión". aquellas partes de su cuerpo vinculadas con la alimentación (zona erógena oral) y con la eliminación (zona erógena anal). Incluso cuando explicamos algún cambio en un ser vivo. el metabolismo. a partir de la existencia de un impulso vital. cuando decimos que alguien tiene ideas negras. carece de sentido buscar algo que esté "más allá" de lo fenoménico. en su historia familiar. para Bachelard. 6 . porque al fin y al cabo viene a demostrar que ella no tuvo nada que ver. La palabra "vida" aparece como una expresión que puede explicarlo todo. como el alma. en el mejor de los casos. no es una explicación que juzgaríamos adecuada sobre el comportamiento del niño. que el espíritu precientífico apele a metáforas digestivas. La madre visita al psicólogo porque su hijo se porta muy mal en la escuela. negras.. porque absorben ´toda la gama del espectro de luz visible. el crecimiento. Sin embargo. y que el único culpable es el alma del niño. Hoy tomamos la afirmación de Reich como un delirio o. De idéntica forma. Apariencia y esencia son. No resulta extraño. la consuela diciéndole "No se preocupe: su hijo es así porque tiene un alma rebelde". ya desde el nacimiento. El psicoanálisis ha mostrado en detalle con qué intensidad el hombre libidiniza. entonces. conveniente.En otro ejemplo.Bachelard alude aquí a un realismo ingenuo.. Demos otro ejemplo aplicando esta idea de Bachelard a la psicología. e) Realismo. sino afirmando una realidad incontrovertible: sustancializó la libido porque le asignó una cualidad sustancial. como una metáfora útil para describirla de alguna manera. y aún los físico-químicos. El ejemplo puede parecernos grotesco. f) Animismo. nadie entenderá que las ideas son efectivamente. o un fluido vital. no estaba usando simplemente una metáfora ilustrativa. para dar cuenta de lo real. e intentaríamos indagar. la explicación por el "alma rebelde" es fácil de creer porque es sencilla y. por ejemplo. por ejemplo. inconcientemente muy importantes porque la digestión es fuente de grandes placeres y grandes sufrimientos. Por lo tanto. porque todo lo real está inmediatamente dado. para esta madre en particular. como es el color. Evidentemente la presencia de un supuesto elemento infundidor de vida. etc.Tendencia del espíritu pre-científico a explicar los fenómenos biológicos o psicológicos. tranquilizador. cuando en rigor desde una mentalidad científica debe reconocerse que el conocimiento implica transcender lo fenoménico y emprender la búsqueda de relaciones esenciales.

. no pueden ser medidos en términos numéricos.Obstáculo epistemológico por el cual consideramos solamente los aspectos cualitativos de los fenómenos. porque el alma encierra el impulso vital.. h) Conocimiento cuantitativo.El mito de la digestión implica tomar el proceso digestivo como modelo explicativo de muchos fenómenos (y si Bachelard lo pone como ejemplo de animismo es porque la digestión es una función propia de los seres vivos). "La formación del espíritu científico". en un conocimiento unitario porque se invoca el alma como único principio explicativo. los intentos por explicar los estados de ánimo como el optimismo y la tristeza.com/pcazau/artep_obst. como muchos fenómenos mentales. Y en psicología.. a partir de alguna condición fisiológica del estómago.En el otro extremo.htm 7 . El lector habrá podido advertir que muchos de los obstáculos epistemológicos descriptos se superponen y hasta parecen referirse a lo mismo. Contribuciones a un psicoanálisis del conocimiento objetivo. etc. Por ejemplo. este obstáculo implicará cuantificarlo todo en una forma obsesiva. como podría ser por ejemplo la angustia. como por ejemplo la experiencia básica con el realismo. considerar que la conducta se explica por el alma implica incurrir simultáneamente en un animismo. y si Bachelard los separa es a los efectos del simple análisis. porque se explica todo a partir de la idea de sustancia (en este caso una sustancia inmaterial). Siglo XXI editores. Un ejemplo: en ciertas cosmogonías precientíficas. Fuente consultada: Bachelard G. g) Conocimiento cualitativo. a riesgo de extraer conclusiones equivocadas. La razón es que todos ellos están imbricados en los mismos procesos de conocimiento. Por ejemplo. Su par opuesto es el conocimiento cuantitativo.hispavista. 1972. En el afán de buscar precisión. a veces en psicología se intentan cuantificar fenómenos que. http://galeon. no se puede medir un proceso fugaz y/o indeterminado. Buenos Aires. o el sustancialismo con el animismo. en lugar de intentar establecer una medición numérica. la tierra fue concebida como un gigantesco aparato digestivo. de momento. que siempre es mucho más precisa. en un sustancialismo. sin intentar indagar en las relaciones cuantitativas entre las variables correspondientes. segunda edición. Por ejemplo. o bien cuantificarlo mal. categorizar las personas como "es inteligente" o "no es inteligente".

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