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EL OBSTACULO EPISTEMOLOGICO
Pablo Cazau .Buenos Aires, Enero 1996. Se trata de un término introducido por Gastón Bachelard para designar toda aquella creencia, habitualmente inconciente, que frena u obstaculiza el desarrollo del conocimiento científico. El progreso de la ciencia estaría posibilitado por la concientización y superación de tales creencias. 1. Concepto.- Bachelard (1884-1962) desarrolla la idea de obstáculo epistemológico especialmente en "La formación del espíritu científico", donde expone y ejemplifica diversos tipos de obstáculos. Existen, indudablemente, muchos factores que pueden frenar el desarrollo del conocimiento científico. Podemos encontrar factores objetivos, como por ejemplo la no disponibilidad de instrumentos de observación y medición sofisticados, la complejidad de la realidad, las limitaciones de los sentidos, etc., pero un obstáculo epistemológico no es objetivo en el sentido apuntado, sino subjetivo, porque se trata de una creencia, generalmente inconciente, que tiene el científico y que le impide avanzar en su conocimiento. Burdamente, podríamos decir: el obstáculo epistemológico es interno, no externo. Son confusiones, entorpecimientos, prejuicios que se dan en el acto mismo de conocer, generando una inercia que tiende a perpetuar lo ya conocido, y cerrando las puertas al nuevo conocimiento. Consiguientemente, la solución no pasaría por comprar un instrumento de medición más sofisticado, sino por psicoanalizar el conocimiento científico, poniendo al descubierto esas creencias inconcientes y poder así comenzar a superarlas. De aquí el subtítulo del texto de Bachelard, antes citado: "Contribuciones a un psicoanálisis del conocimiento objetivo". Desde ya, Bachelard no propone que los científicos vayan al psicoanalista a hacerse un especie de control epistemológico. El epistemólogo francés encara en cambio la tarea de analizar psicoanalíticamente los textos científicos, especialmente los de la Edad Medieval y Moderna, y centrándose sobre todo en temas de física, química y biología (Bachelard fue, originalmente, químico). En el presente artículo hemos agregado algunos ejemplos de la psicología, donde también es posible hallar los mismos obstáculos epistemológicos. Más allá de si son o no científicos, todas las personas tienen creencias que les impiden pensar, sentir y hacer cosas. La creencia "no valgo mucho", por ejemplo, limitará o frenará el desarrollo de las potencialidades de esa persona. Mas tampoco es este tipo de creencias en las que piensa Bachelard al hablar de obstáculos epistemológicos: estos son creencias de los científicos, y afectan particularmente su manera de comprender o explicar la realidad. Los obstáculos epistemológicos tienen, no obstante, su aspecto positivo: su concientización y superación es lo que permite, en última instancia, que la ciencia pueda progresar hacia nuevos horizontes e ideas, las que a su vez serán nuevos obstáculos epistemológicos que deberán ser superados, y así sucesivamente. Así, el progreso científico no tiene un término final absoluto, siendo que detrás de cada obstáculo surge otro, y así indefinidamente. El

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de hipótesis y refutaciones de las mismas por ser equivocadas. quedándose por ejemplo en lo anecdótico o en lo irrelevante (obstáculos epistemológicos). a este respecto. Cuando crece. la libido es la carga afectiva que subyace bajo las creencias precientíficas. así también el psicoanálisis propuesto por Bachelard puede hacer un científico a partir de una mentalidad pre-científica. Pongámoslo en forma de breve relato. un hombre enfermo en un hombre sano. Se trata de pasar de la curiosidad ingenua. y desde allí en más todo lo misterioso adquirió el poder de despertar la libido. el niño comenzó a asociar libido con misterio. libidinales. se los mantenga sin modificación. consiste. al dolor que se experimenta jugando el peligroso juego del pensamiento teórico sin un soporte experimental estable. lo concibe como una secuencia. como creencias que son. en un triunfo del espíritu científico sobre las resistencias representadas por los obstáculos epistemolpogicos. De alguna 2 . antes de ser tal fue un niño. por ende. sino también en sus primeras experiencias infantiles. cargas que hacen que esos conocimientos aparezcan ‘libidinizados’ o ‘valorizados’ afectivamente y. 2. Así como el psicoanálisis puede convertir. Un ejemplo. simplificando las cosas. ocultándole los temas vinculados con. El origen de los obstáculos epistemológicos se enraizan no sólo en todo lo que le fuera transmitido por sus maestros. operando sobre sus obstáculos epistemológicos. en cuanto que ellos no conciben los errores como productos de las creencias inconcientes del científico. Popper habla del progreso científico en términos de conjeturas y refutaciones. Para Bachelard. los que a su vez son los pasos hacia la verdad". por ejemplo. Bachelard estudia con cierto detenimiento los diversos obstáculos epistemológicos tal como se fueron presentando en la historia de la ciencia. sino mas bien como obstáculos más técnicos y objetivos. es la fascinación que ejerce el misterio. El científico. la sexualidad y el amor. el asombro. Julio Verne decía que "la ciencia se compone de errores. Conocimiento científico y libido. se encuentra con que no progresa en sus investigaciones.progreso consiste más que nada en sucesivas aproximaciones a la verdad (aproximalismo) sin ser esta nunca alcanzada. vale decir.. los planteos de estos pensadores son diferentes a los de Bachelard. la recreación típicas de la mentalidad precientífica. De idéntica forma. se recibe en la universidad y se convierte en científico. es decir. en forma dogmática. para Bachelard. productora de un conocimiento más objetivo. aparentemente ilimitada. sino error rectificado. y el psicoanálisis del científico procura canalizar esa afectividad en una dirección constructiva. Desde esta perspectiva. La marcha científica de ésta última hacia la objetividad no es inicialmente objetiva: sólo tras una ruptura epistemológica se torna posible ir pasando de un conocimiento meramente sensible a un conocimiento más científico. Esta idea según la cual la historia de la ciencia es una historia de superación de errores está también presente en otros pensadores.Los obstáculos epistemológicos. y su padres no le decían ciertas cosas. no hay verdad. No obstante. portadores del mismo error. Como resultado. son adhesiones afectivas.

de hecho. y estos a su vez a sus alumnos y así sucesivamente. La experiencia básica busca la variedad.La lectura del texto de Bachelard nos sugiere dos criterios importantes para clasificar los obstáculos epistemológicos. futil o anecdótico de los fenómenos. pintoresco o barroco. a un desinterés por el soporte empírico que debe tener toda ciencia. sino también una manera de pensar el mundo. pero no la variación metódica. lo que es más llamativo. La experiencia básica descibe desordenadamente lo que ve. Clasificación. 3. Los primeros aparecen cuando el científico está creando nuevas hipótesis o las está sometiendo a prueba. su par opuesto. el placer libidinal asociado. que se resista a abandonar ciertas hipótesis por existir una adhesión afectiva a ellas. sin captar lo esencial y sin ejercer una crítica sobre los datos brutos de los sentidos. Los obstáculos epistemológicos fundamentales son. y deben ser entendidos como dos errores extremos en los cuales puede incurrir el científico. El amor al misterio ha desplazado así al amor a la verdad. donde el científico va analizando variable por variable en forma experimental. 3 . casi siempre inadvertidamente tanto para el educador como para el educando. Los segundos aparecen en el acto de enseñar. y por ambas vías se filtran. b) Una segunda clasificación los divide en fundamentales y especiales. y con él. con el fin de probar la sensibilidad de aquellas que se suponen relevantes. al amor a la desocultación del misterio. obstáculos estos últimos que son designados con el nombre de ‘obstáculos pedagógicos’. y los que aparecen durante la transmisión del conocimiento a través de la enseñanza. Este segundo obstáculo consiste en generalizar demasiado o en forma precoz y facilista. La experiencia básica consiste en aferrarse a lo singular. salta de un tema a otro resaltando lo que más le atrae.. Ciertas creencias pueden hacer que el científico plantee hipótesis irrelevantes. no sólo enseña contenidos. están los obstáculos que aparecen durante la investigación básica. a) En primer lugar. o que utilice métodos de prueba difícilmente calificables como propiamente científicos. Tan nefasto para el progreso del espíritu científico es la atracción por lo particular (experiencia básica) como la atracción por lo general.manera. curioso. La raíz de esta actitud debemos buscarla en la tendencia humana hacia el espectáculo de los fenómenos interesantes o vistosos que permitan canalizar sus deseos y pasiones. produciéndose con ello una detención del conocimiento. y como tales van transmitiéndose de generación en generación contribuyendo a una lentificación o a una detención del conocimiento científico: un hecho originalmente mal interpretado es comunicado tal cual a los alumnos. El profesor. En el otro extremo encontramos el conocimiento general. en la denominación bachelariana. en favor de la diversidad de lo singular. los obstáculos epistemológicos. lo que lleva a una detención de la experiencia. resistirse a investigar implica seguir manteniendo el misterio. del mismo modo que la experiencia básica promovía el desinterés por los principios generales. pintoresco. la experiencia básica y el conocimiento general.

y pasando por alto también las contradicciones observadas. que en realidad es una imagen ingenua e insuficiente de lo real. el realismo. forma de pensar el mundo). hacia el cual se tiende a ir con el fin de superar el primer error.. Los obstáculos epistemológicos especiales son. y "Todos los cuerpos de la naturaleza están llenos de poros: la porosidad es pues. vale decir. el sustancialismo. Pensar que hay una "unidad armónica" en el mundo conduce al planteo de una supra-determinación.Tendencia del conocimiento pre-científico a considerar que todo está regido por un único principio general de la naturaleza.Consiste en una sobrevalorización de las metáforas empleadas para explicar los hechos. "El hielo es una esponja de agua espesa y helada" (Mangún). donde estos quedan explicados por las metáforas y no por las leyes. que ya son ejemplos de obstáculos epistemológicos especiales.Señala Bachelard que la excesiva generalización inmoviliza el pensamiento: las variables que describen lo general dejan en la sombra las variables matemáticas esenciales y. las generalizaciones apresuradas muchas veces se equivocan. es semejante a los cuerpos esponjosos".. pero científicamente inconveniente. Muchos cuerpos y fenómenos se asimilan fácilmente a la metáfora de la esponja. y es aquí donde aparece el obstáculo verbal: tomar al pie de la letra imágenes metafóricas simples y familiares y proponerlas como explicaciones plausibles. Bachelard señala que. entre los citados por Bachelard. de la presión que ejerce sobre la tierra. por su estructura. El lector habrá advertido la polaridad entre ambos obstáculos. de una especie de ley psicológica de la bipolaridad de los errores. En realidad. en el siglo 18 la idea de una naturaleza homogénea y armónica negó todas las peculiaridades propias de los fenómenos subordinándolas a un principio general. el animismo. En su intento por describir y explicar el aire. por recursos verbales y no por recursos matemáticos. Puede hablarse así. Por ejemplo. Explicar la diversidad fenoménica desde una única óptica es fácil. etc. pasar de una generalización excesiva a una singularización extrema para superar el primer error. un acercamiento científico al aire implica hablar de su composición química. de su densidad. o bien que todas las cuestiones deben encuadrarse desde una única Weltanschauung (es decir cosmovisión. etc. Por ejemplo. De considerar que el aire es como una esponja a pensar que tiene porosidades o que resulta útil para enjabonarse hay un solo paso. el conocimiento unitario. una propiedad general de los cuerpos" (Conde de La Cépede). manera de ver las cosas. Reamur recurría a la metáfora de la esponja: "el aire. b) Conocimiento unitario.. por lo demás. Otros ejemplos son "La materia común es una especie de esponja para el fluido eléctrico" (Franklin). el conocimiento cualitativo y el conocimiento cuantitativo. de sus propiedades para dejar pasar o no ciertas radiaciones. de su capacidad para desplazarse según su temperatura. todo obstáculo epistemológico tiene su par opuesto. el obstáculo verbal. en efecto. a) Obstáculo verbal. o pasar del animismo al mecanismo. el conocimiento pragmático. según la cual los obstáculos se presentan de a pares y donde de uno se tiende a pasar al otro para superar cualquiera de ellos. a pensar que 4 .

es anticientífico. Sustancializar un fenómeno es considerarlo simplemente una sustancia. sino que lo que es blanco se transforma en rojo por la acción del calor. Para esta psicología precientífica. El color rojo aparece cuando se lo calcina con fuego".Creencia según la cual la noción de sustancia es suficiente para explicar los fenómenos observados. todo está en última instancia controlado desde aquella unidad y aquella armonía. y como tal ésta de por sí sola explica dicho fenómeno.Obstáculo que hace desarrollar indebidamente una hipótesis de tal forma que pueda ser simplemente útil. Un ejemplo de hipótesis utilitaria aparece en Berthollet: "Si se suprimiera la transpiración durante los primeros años de vida del hombre. Sin embargo. ya que habían observado que el polvo se "pegaba" a una superficie electrizada. Frecuentemente el hombre tiene conciencia de ser él mismo una sustancia. El creador del psicoanálisis no incurrió. Podemos trasladar algunas ideas de Bachelard al psicoanálisis. todo lo que no es útil es irracional. Desde esta perspectiva. aunque blanco por fuera. proceso que Bachelard designa como inducción utilitaria. porque la realidad está hecha de relaciones. en ninguna sustancialización de la libido. se interesó porque era útil. usando la expresión "viscosidad" como una simple metáfora que no debía tomársela al pie de la letra.. too es inevitable. A quien formuló o aceptó esta hipótesis no le importó mayormente que fuera o no verdadera. una sustancia untuosa como el aceite. Hoy sabemos que el mercurio no es rojo por dentro. En sus intentos por explicar el fenómeno de la electricidad. aparentemente. que era "glutinosa" y "untuosa". c) Conocimiento pragmático. es rojo por dentro. los físicos de siglos atrás decían que era como una especie de engrudo. Buscar guías prácticas de acción es aceptable. y especular con teorías que busquen relacionar lo interior con lo exterior.todo está determinado. En realidad. ya que suministraba un adecuado curso de acción para evitar el agrandamiento de los conductos. el psiquismo o el alma es una sustancia interior. tal afirmación pudo haber sugerido a muchos que la libido era. y por tanto la tarea científica implicará hacer un trabajo de excavación introspectiva. por ejemplo cuando Freud dice que la libido tiene "viscosidad". pero esto se transforma en obstáculo pragmatista cuando se pretende usar tal guía como principio explicativo. y reducirla simplificadamente a ella. los conductos se agrandarían y los humores podrían luego salir en forma más abundante". la electricidad no queda explicada diciendo que es un engrudo. d) Sustancialismo. en efecto. noción a la que se apela en virtud de su familiaridad. Pero es posible también sustancializar en psicología. 5 . como idea que intenta explorar no sólo la utilidad sino también la verdad de las cosas. fomentando la transpiración durante los primeros años de vida. su sencillez y su contundencia. el conocimiento científico no se agota en el conocimiento de sustancias. Desde ya. Otro ejemplo es una hipótesis de Reaumerie: "el mercurio.

no estaba usando simplemente una metáfora ilustrativa.. y estos no nos engañan. De idéntica forma. cuando Wilhelm Reich sostuvo que la libido era azul. porque todo lo real está inmediatamente dado. tranquilizador. negras. nadie entenderá que las ideas son efectivamente. como es el color. para dar cuenta de lo real. 6 . y aún los físico-químicos. Incluso cuando explicamos algún cambio en un ser vivo. sino que lo tomará como una metáfora por idea suicida o idea pesimista.Bachelard alude aquí a un realismo ingenuo. pero muestra al desnudo el obstáculo epistemológico animista. El ejemplo puede parecernos grotesco. porque absorben ´toda la gama del espectro de luz visible. en el mejor de los casos. por ejemplo. e) Realismo. Sin embargo. como una metáfora útil para describirla de alguna manera. por ejemplo. inconcientemente muy importantes porque la digestión es fuente de grandes placeres y grandes sufrimientos. La palabra "vida" aparece como una expresión que puede explicarlo todo.Tendencia del espíritu pre-científico a explicar los fenómenos biológicos o psicológicos. en su historia familiar. Hacia 1664. Por lo tanto. ya desde el nacimiento. la explicación por el "alma rebelde" es fácil de creer porque es sencilla y. Hoy tomamos la afirmación de Reich como un delirio o. o un fluido vital. Apariencia y esencia son. entonces. según el cual la realidad es tal cual como se nos presenta a los sentidos. el metabolismo. como el alma. la consuela diciéndole "No se preocupe: su hijo es así porque tiene un alma rebelde".En otro ejemplo. para el realismo ingenuo una y la misma cosa. que de por sí solo capaz de explicar fenómenos como la reproducción. para esta madre en particular. y que su vitalidad había disminuído. conveniente. sino afirmando una realidad incontrovertible: sustancializó la libido porque le asignó una cualidad sustancial. cuando en rigor desde una mentalidad científica debe reconocerse que el conocimiento implica transcender lo fenoménico y emprender la búsqueda de relaciones esenciales. e intentaríamos indagar. porque al fin y al cabo viene a demostrar que ella no tuvo nada que ver.. etc. f) Animismo. Bachelard desarrollla un ejemplo prototípico de animismo: lo que él llama el "mito de la digestión". carece de sentido buscar algo que esté "más allá" de lo fenoménico. para Bachelard. Demos otro ejemplo aplicando esta idea de Bachelard a la psicología. no es una explicación que juzgaríamos adecuada sobre el comportamiento del niño. La madre visita al psicólogo porque su hijo se porta muy mal en la escuela. El psicoanálisis ha mostrado en detalle con qué intensidad el hombre libidiniza. a partir de la existencia de un impulso vital. cuando decimos que alguien tiene ideas negras. que el espíritu precientífico apele a metáforas digestivas. El psicólogo. y que el único culpable es el alma del niño. No resulta extraño. Evidentemente la presencia de un supuesto elemento infundidor de vida. podemos intentar explicarlo a partir de un decaimiento del impulso vital (si se trata de una enfermedad) o a partir de un incremento de dicho impulso (cuando se trata de explicar el crecimiento o el desarrollo). aquellas partes de su cuerpo vinculadas con la alimentación (zona erógena oral) y con la eliminación (zona erógena anal). el crecimiento. se intentaba explicar ciertos cambios en los metales diciendo que estaban "enfermos".

Por ejemplo. El lector habrá podido advertir que muchos de los obstáculos epistemológicos descriptos se superponen y hasta parecen referirse a lo mismo. de momento. o el sustancialismo con el animismo.. los intentos por explicar los estados de ánimo como el optimismo y la tristeza. sin intentar indagar en las relaciones cuantitativas entre las variables correspondientes.com/pcazau/artep_obst. a veces en psicología se intentan cuantificar fenómenos que. h) Conocimiento cuantitativo. segunda edición. la tierra fue concebida como un gigantesco aparato digestivo. http://galeon. Contribuciones a un psicoanálisis del conocimiento objetivo. no se puede medir un proceso fugaz y/o indeterminado.Obstáculo epistemológico por el cual consideramos solamente los aspectos cualitativos de los fenómenos. Su par opuesto es el conocimiento cuantitativo. Un ejemplo: en ciertas cosmogonías precientíficas. "La formación del espíritu científico". Buenos Aires.El mito de la digestión implica tomar el proceso digestivo como modelo explicativo de muchos fenómenos (y si Bachelard lo pone como ejemplo de animismo es porque la digestión es una función propia de los seres vivos). En el afán de buscar precisión. Por ejemplo. no pueden ser medidos en términos numéricos.hispavista. como muchos fenómenos mentales.En el otro extremo. porque el alma encierra el impulso vital. g) Conocimiento cualitativo. Siglo XXI editores.htm 7 . en un conocimiento unitario porque se invoca el alma como único principio explicativo. a riesgo de extraer conclusiones equivocadas. porque se explica todo a partir de la idea de sustancia (en este caso una sustancia inmaterial). a partir de alguna condición fisiológica del estómago.. o bien cuantificarlo mal. como podría ser por ejemplo la angustia. en lugar de intentar establecer una medición numérica. y si Bachelard los separa es a los efectos del simple análisis. este obstáculo implicará cuantificarlo todo en una forma obsesiva. Por ejemplo. 1972.. que siempre es mucho más precisa. en un sustancialismo. Y en psicología. La razón es que todos ellos están imbricados en los mismos procesos de conocimiento. categorizar las personas como "es inteligente" o "no es inteligente". Fuente consultada: Bachelard G. etc. como por ejemplo la experiencia básica con el realismo. considerar que la conducta se explica por el alma implica incurrir simultáneamente en un animismo.

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