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Qu

fue
verdaderamente
Por Carlos Montemayor

el

descubrimiento

de

Amrica?

Solemos emplear la expresin descubrimiento de Amrica como un hecho


histrico definido: la proeza de navegacin de Cristbal Coln. Despus de
acercarnos a la evolucin cartogrfica del continente americano podramos
sugerir que tanto su hazaa de navegacin como el reconocimiento de los
nuevos territorios participan de un proceso ms amplio en el que Coln intervino
sin darse cuenta de manera plena. Gran parte del descubrimiento de Amrica
propiamente dicho comenz despus de l. En otros momentos del siglo XX se le
llam a este proceso encuentro de dos mundos. En otro, acaso con mayor
exactitud, la invencin de Amrica. El concepto invencin est ms cerca del
complejo proceso que empez a modificar el mundo a partir del reconocimiento
de la entidad geogrfica y poltica que hoy llamamos continente americano.
En los aos cincuenta del siglo XX aparecieron dos libros significativos para
entender con amplitud ese proceso de cambio filosfico y geogrfico. La primera
obra fue publicada por Antonello Gerbi en el ao de 1955, en Miln, Italia, con el
ttulo La disputa del Nuovo Mondo. Storia di una polemica 1750-1900. Tres aos
ms tarde, en 1958, Edmundo OGorman public en la ciudad de Mxico La
invencin de Amrica. En ese momento, cuando parecan predominar en el
campo los doce volmenes de la obra monumental de Pierre y Huguette Chaunu,
Sville et lAtlantique, era difcil imaginar que los estudios histricos pudieran
tener algn sentido ms all de las estadsticas y las series numricas. Edmundo
OGorman analiz las fuentes de la poca del llamado descubrimiento desde una
perspectiva histrica y filosfica y rastre la emergencia del concepto
homogneo que comenz a forjar la nocin del continente que hoy conocemos
todos con el nombre de Amrica.
Los libros de Antonello Gerbi y de Edmundo OGorman constituyen el
fundamento de una lnea de investigacin histrica que desde los aos setenta
se ampli con la obra de historiadores, antroplogos, etnlogos e incluso
novelistas que dejaran de creer ingenuamente en "el descubrimiento de
Amrica" como un hecho simple y comenzaran a entenderlo como un complejo
proceso de reinvencin y redefinicin de muchas categoras histricas y polticas.
El reconocimiento de los nuevos territorios no fue ni poda haber sido un hecho
simple. Se requiri un prolongado esfuerzo cientfico y social para reconocer,
primero, que el mundo no era realmente como Europa lo haba pensado durante
muchos siglos. Asumir una nueva idea del mundo exiga redefinir muchos
aspectos religiosos y polticos no slo de la historia remota, sino del presente
concreto del siglo XV y del siglo XVI. En aquel presente complejo era necesario
crear otra imagen del mundo, inventar un nuevo espacio geogrfico y poltico que
modificara los conceptos mismos de humanidad. La nueva geografa del mundo
iba ms all de las jornadas de navegacin y de las ediciones de cartgrafos. Era
adems el proceso de aceptaciones o rechazos de otros posibles sentidos de los

nuevos territorios.
La contribucin ms importante del mexicano Edmundo OGorman a la
historiografa de Amrica radica posiblemente en este punto. Por qu Amrica
no fue asumida slo como otro continente? Por qu el primer sentido histrico
de Amrica es un "descubrimiento"? La idea misma del descubrimiento no est
suponiendo en realidad un suceso histrico que se agote en el encuentro de otro
territorio; est suponiendo el proceso de redefinicin que convirti al mundo
entero, a partir de Amrica, en un mundo diferente. Es decir, el descubrimiento no
significa tanto un accidente histrico del continente americano, sino un proceso
de cambio poltico y cientfico de Europa misma: la Europa que reconoce a
Amrica entre el siglo XV y el siglo XVI descubri en s misma la capacidad de
ampliar el mundo. Por ello, Amrica fue, segn palabras de OGorman, "la
instancia que hizo posible, en el seno de la Cultura de Occidente, la extensin de
la imagen del mundo a toda la tierra y la del concepto de historia universal a toda
la humanidad".
El proceso no fue breve ni sencillo. En un momento, Amrica era un inmenso
territorio apropiable y explotable. En otro, era la revelacin ms importante que la
humanidad haba recibido de la Divina Providencia. Para Bartolom de las
Casas, la confusin asitica de Coln era seal de que realizaba una obra que lo
desbordaba infinitamente. Francisco Lpez de Gmara explic que "la mayor
cosa despus de la creacin del mundo, sacando la encarnacin y muerte del
que lo cre, es el descubrimiento de Indias". Para Lpez de Gmara el papel de
los espaoles era tambin emblemtico de la visin religiosa de esos tiempos:
"comenzaron las conquistas de indios acabada la de moros, porque siempre
guerreasen espaoles contra infieles".
Debemos recordar que el mismo ao en que Cristbal Coln emprendi su
travesa ocenica, en 1492, terminaron las luchas de reconquista en Espaa con
la cada de Granada, ltimo reducto de la ocupacin rabe. La coincidencia de
fechas caus fuerte efecto en la conformacin cultural de la Nueva Espaa,
donde pronto la danza de Moros y Cristianos dej de ser un patrimonio espaol y
se convirti en una poderosa manifestacin cultural indgena: la danza ya no
expres los hechos de las armas de la reconquista contra los moros, sino de la
conquista de los pueblos indios.
En otro momento, Amrica fue la tierra de liberacin y promesa, el encuentro con
una nueva Europa o una nueva Jerusaln. Este punto ser significativo en
muchos sentidos. Por ejemplo, para los protestantes holandeses y sajones, un
retorno a los ms puros valores del cristianismo primitivo. Para la Nueva Espaa,
a partir del apogeo de la Espaa imperial de esos aos, la oportunidad de crear
una nueva sociedad a partir de los ideales y utopas del humanismo. El
pensamiento de Erasmo orient las polticas de evangelizacin de Fray Juan de
Zumrraga, primer arzobispo de Mxico. Vasco de Quiroga se inspir en el
pensamiento filosfico de Toms Moro. Antonio de Nebrija fue fundamental en el

pensamiento de Fray Julin de Garcs como Luis Vives lo fue en el de Cervantes


de Salazar.
Son suficientes indicadores de que se iniciaba la vida en la Nueva Espaa con el
resplendor del renacimiento. No es poca la herencia cultural de esos primeros
das. Pero tambin Amrica concentr otros sueos europeos: el paraso
terrenal, la fuente de la juventud en Florida, el Dorado, la isla de las amazonas y
las siete ciudades de Cbola y Quivira, prodigiosas regiones de oro y turquesas.
El descubrimiento o invencin de esta nueva entidad se ha extendido, an sin
solucin final, desde el siglo XV hasta nuestros das. Amrica surgi de un largo
proceso de cambio y reformulaciones de conceptos que se diversificaron en al
menos tres vertientes: la evolucin de la idea de Amrica en el pensamiento
europeo; la evolucin de la idea que de s mismo ir teniendo el nuevo mundo en
la perspectiva sajona y la perspectiva hispnica; finalmente, el proceso de
redefinicin del mundo a partir de los pobladores originarios del nuevo
continente. El encuentro geogrfico podramos decir que termin, segn lo
hemos recordado, con el descubrimiento del estrecho de Behring en el ao de
1728, que demostr que Asia y Amrica no estaban enlazadas por tierra. En la
orohidrografa, en la flora y en la fauna podramos hablar tambin de otro
descubrimiento quizs consumado. Pero la cultura de la poblacin original de
estas tierras sigue siendo desconocida, sigue an sin ser descubierta. Incluso se
le sigue llamando a esta poblacin con un nombre equivocado: los indios.

De:
Los
pueblos
indios
Publicado con la cordial autorizacin del autor.

de

Mxico

hoy