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EDWARD LEE THORNDIKE: Fue profesor de psicologa durante ms de treinta

aos en el Teachers College de Columbia, Estados Unidos. A l le atrajo mucho la


teora del aprendizaje, y se cuenta entre los importantes precursores del
conductismo. Su teora del aprendizaje predomin en los EE.UU. por ms de 50
aos.
Edward Lee Thorndike se le considera el iniciador de la psicologa experimental
animal, desarroll investigaciones con perros y gatos en un aparato que le llam
"caja de truco" (puzzle box); sus observaciones al respecto se publicaron (1898) en
un artculo titulado: "Animal Intelligence". Thorndike llam a su planteamiento
psicolgico "conexionismo", porque consideraba que el organismo cuando
aprenda efectuaba asociaciones, considerando que "el primer trmino de la
conexin puede ser tanto un estado cerebral como una situacin externa. A
menudo las conexiones se dan en largas series en las cuales las respuestas a una
situacin

es

otra

situacin

que

precede

la

respuesta

siguiente,

as

sucesivamente... Las conexiones pueden estar en gran parte determinadas por los
hechos que precedieron a sus estmulos inmediatos o por una parte mayor o
menor de la actitud concomitante, o incluso por la constitucin total del sujeto".

"La Ley del Efecto", la cual se define as: "de algunas respuestas hechas a la
misma situacin, aquellas las cuales son acompaadas o cercanamente
seguidas por la satisfaccin a el animal mientras, otras cosas se mantienen
iguales, har que se conecten ms firmemente con la situacin de manera que
cuando stas vuelvan a ocurrir, aumente la probabilidad de ocurrencia de las
respuestas; aquellas cuales que son acompaadas o cercanamente seguidas
por molestias para el animal harn, mientras otras cosas se mantengan
iguales, que sus conexiones con esa situacin se debiliten de tal manera que
cuando stas se presenten las respuestas sean menos probables de ocurrir".
Con el transcurso del tiempo Thorndike lleg a considerar que la insatisfaccin
o el castigo no era en absoluto comparable a los efectos positivos de las

consecuencias agradables, por lo que en una modificacin a su Ley del Efecto


otorg un papel predominante a la recompensa, desde entonces el castigo solo
servira para hacer que el organismo probara algo distinto, ms que para
disociar

de

experimentos

una

manera

realizados

directa
por

las

respuestas

Thorndike

con

de

la

animales

situacin.
ejercieron

Los
una

profundsima influencia en sus consideraciones al aprendizaje humano


convencido de que en la conducta animal mediaban muy poco las ideas, afirm
que de acuerdo a la situacin las respuestas eran producidas directamente. En
realidad no neg la total falta de ideacin en los animales aunque estaba
convencido de que su aprendizaje en mayor parte, se poda explicar de
acuerdo a una relacin directa de las acciones con las situaciones sin
necesidad de recurrir a ideas mediadoras. De acuerdo a un anlisis de las
curvas de aprendizaje (estas curvas estaban determinadas por el tiempo de
reaccin en las cajas de truco de los animales en comparacin con curvas de
aprendizaje en experimentos con humanos), lo llev a la conclusin de que
existan ciertos principios esencialmente mecnicos que regan el aprendizaje
de los seres humanos, ms no dej de considerar lo complejo y sutil del
aprendizaje humano, cuando trataba de comprender el aprendizaje ms
complejo en funcin del ms sencillo (Hilgard y Bower, 1973).
Ley del efecto: el enunciado de esta ley dice "Las conductas exitosas se
retienen y fijan; las infructuosas son olvidadas". Esta ley se refiere a las
diversas respuestas emitidas ante alguna situacin, las respuestas que van
acompaadas de satisfaccin tendrn ms posibilidades de repetirse en una
situacin similar, mientras que las respuestas acompaadas de fracasos o
castigos reducen la tendencia a repetir los comportamientos que llevaron al
castigo o fracaso. Se deca que: "Una respuesta se fortalece cuando va seguida
de agrado y se debilita cuando va seguida de dolor". Aunque este principio
fue modificado posteriormente en cuanto a la segunda parte, porque muchas
veces una respuesta seguida de dolor en lugar de debilitarse se refuerza, y
puede ser recordada mejor que la respuesta seguida de agrado. Por esta razn
Thorndike concluy que la fuerza de los enlaces asociativos no se determina
siempre por lo agradable o lo desagradable de una experiencia, sino por su
vivacidad. Y solamente influye el agrado o desagrado en forma diferencial

cuando la realizacin corresponde a un propsito, a un deseo, o a


determinadas condiciones impuestas

Ley del ejercicio: tiene como enunciado "Las conexiones entre una situacin
y una respuesta se fortalecen mediante la prctica, y se debilitan u olvidan
cuando se interrumpe la prctica". Segn esta ley, las conductas aprendidas
deben ser repetidas para que no se olviden. Esta ley se refiere al
fortalecimiento de las conexiones mediante la prctica (Ley del uso) y al
debilitamiento de las conexiones u olvido, cuando la prctica se interrumpe
(Ley del desuso). Por fortalecimiento se entiende el aumento de la probabilidad
de que se produzca la respuesta cuando se vuelva a presentar la situacin.
Para el caso del aprendizaje que se desarrolla en personas, se hace la
aclaracin de que la ley del ejercicio o repeticin se aplica principalmente a
fenmenos como los hbitos repetitivos, en los que hay que aprender algo "de
machete" o adquirir destrezas musculares. En s misma la repeticin no
determina un aprendizaje eficaz. Pero la repeticin que tiene un sentido
determina un aprendizaje fundamental. La influencia del planteamiento de
Thorndike en los sistemas escolares ha sido determinante. De su teora derivan
lo que se conoce en Pedagoga como Principios o Leyes el Aprendizaje, que a
continuacin describimos brevemente.
Ley de la preparacin. Esta ley enuncia las circunstancias en las que el sujeto
que aprende tiende a sentirse satisfecho o molesto. Estas circunstancias son:
1.

Cuando una unidad de conduccin est preparada para conducir, la

conduccin por ella es satisfactoria;


2.

Es algo molesto no hacerlo cuando dicha unidad de conducci6n est

preparada.
3.

En cambio, cuando dicha unidad no est preparada para el efecto y es

forzada a hacerlo, la conduccin se convierte en algo molesto.


Por unidad de conduccin debe entenderse: "La tendencia a la accin" y as la
ley se expresara en estos trminos: "Cuando una tendencia a la accin es

activada

mediante

cumplimiento

de

ajustes,
la

disposiciones

tendencia

la

accin

actitudes
resulta

preparatorias,
satisfactoria

el
el

incumplimiento molesto". Por preparacin hay que entender, pues, alistarse


para la accin. Como ejemplo pone Thorndike al animal que corre tras su presa,
que se est preparando para saltar sobre ella y capturarla; o el nio que ve un
juguete atractivo y se prepara para acercarse a l, tomarlo en sus manos y
examinarlo.Leyes o principios subsidiarios: Adems de las leyes anteriores,
Thorndike formul cinco leyes o principios subordinados que, aunque no estn
relacionados claramente con las leyes principales, son vlidos tanto para el
aprendizaje animal como para el humano.
1.- RESPUESTA MLTIPLE: Cuando el que est aprendiendo se enfrenta a un
problema trata de hacer un ensayo tras otro; si da con la respuesta adecuada
sobreviene el xito y es posible el aprendizaje. Por ejemplo el que est
aprendiendo a redactar versos, ensaya una y otra vez hasta que tiene xito.

2.- DISPOSICIN O ACTITUD: La actitud o disposicin de la persona determina


no slo lo que har el sujeto, sino lo que le dar satisfaccin o producir
fastidio. Al clavadista ambicioso le parecer que no lo hizo bien al lanzarse del
trampoln y se sentir insatisfecho. A otro menos perfeccionista le habra
parecido excelente y se dara por satisfecho.
3.- PREDOMINANCIA DE ELEMENTOS: El que est aprendiendo puede captar lo
esencial y basndose en esto dar la respuesta adecuada, dejando los detalles
sin importancia a un lado. Esto no lo puede hacer el animal. El aprendizaje por
comprensin se basa en el predominio de elementos.
4.- RESPUESTA POR ANALOGA: El ser humano responde ante circunstancias
nuevas, como lo hara en una que fuese semejante y en la cual ya hubiese
actuado y poseyese una respuesta en su repertorio. Por ejemplo, el que se
encuentra manejando por primera vez en una ciudad con intenso trnsito,
tratar de conducirse en igual forma que en la zona de trnsito ms compleja
de su ciudad.

5.- DESPLAZAMIENTO ASOCIATIVO: "Podemos hacer que cualquier respuesta


que el sujeto estimulado sea capaz de emitir, quede asociada a determinada
situacin a la cual sea sensible", por ejemplo, si a un nio de corta edad, para
estimularlo a caminar le enseamos el bibern y al mismo tiempo le decimos
VEN, extendiendo hacia l los brazos, y repetimos varias veces esta misma
invitacin, despus podremos lograr que camine dicindole simplemente VEN.
La situacin estimulante cambia primero mediante adicin, ofrecindole el
bibern; despus mediante sustraccin (no le ofrecemos el bibern), hasta que
no queda nada de la situacin original; la palabra VEN por s sola provocar la
respuesta.

Aqu

condicionado.

se

ha

Thorndike

substituido
advirti

la

el

estmulo

semejanza

incondicionado

por

el

de

con

el

esta

ley

condicionamiento, pero crey que la respuesta condicionada era un caso ms


especializado del principio ms amplio del desplazamiento asociativo. En sus
obras posteriores la ley del desplazamiento se convirti en la base de un
aprendizaje tan importante slo superado por el aprendizaje por seleccin y
conexin.