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La teora heliocntrica

El modelo heliocntrico de Nicols Coprnico fue una aportacin decisiva


a la ciencia del Renacimiento. La concepcin geocntrica del universo,
teorizada por Tolomeo, haba imperado durante catorce siglos:
el Almagesto de Tolomeo era un desarrollo detallado y sistemtico de los
mtodos de la astronoma griega, que estableca un cosmos geocntrico
con la Luna, el Sol y los planetas fijos en esferas girando alrededor de la
Tierra. Con Coprnico, el Sol se converta en el centro inmvil del
universo, y la Tierra quedaba sometida a dos movimientos: el de
rotacin sobre s misma y el de traslacin alrededor del Sol. No
obstante, el universo copernicano segua siendo finito y limitado por la
esfera de las estrellas fijas de la astronoma tradicional.
Si bien le cabe a Coprnico el mrito de iniciar la obra de destruccin de
la astronoma tolemaica, en realidad su objetivo fue muy limitado y
tenda slo a una simplificacin del sistema tradicional, que haba llegado
ya a un estado de insoportable complejidad. En la evolucin del sistema
tolemaico, el progreso de las observaciones haba hecho necesarios unos
ochenta crculos (epiciclos, excntricos y ecuantes) para explicar el
movimiento de siete planetas errantes, sin aportar, pese a ello,
previsiones lo suficientemente exactas. Dada esta situacin, Coprnico
intuy que la hiptesis heliocntrica eliminara muchas dificultades y
hara ms econmico el sistema; bastaba con sustituir la Tierra por el
Sol como centro del universo, manteniendo intacto el resto del esquema.
No todo era original en la obra de Coprnico. En la Antigedad,
pitagricos comoAristarco de Samos haban realizado sobre bases
metafsicas una primera formulacin heliocntrica. A lo largo del siglo
XIV, Nicols de Oresme (1325-1382), Jean Buridan (muerto en 1366) o
Alberto de Sajonia (1316-1390) plantearon la posibilidad de que la
Tierra se moviera. En cualquier caso, Coprnico elabor por primera vez
un sistema heliocntrico de forma coherente, aunque su teora fue
menos el resultado de la observacin de datos empricos que la
formulacin de nuevas hiptesis a partir de una cosmovisin previa que
tena un fundamento metafsico.
Este componente metafsico se manifiesta en al menos tres aspectos. En
primer lugar, Coprnico conect con la tradicin neoplatnica de raz
pitagrica, tan querida por la escuela de Ficino, al otorgar al Sol una
posicin inmvil en el centro del cosmos. ste era el lugar que realmente

le corresponda por su naturaleza e importancia como fuente suprema de


luz y vida.
En segundo lugar, el movimiento copernicano de planetas se asentaba
sobre un imperativo geomtrico. Coprnico segua pensando que los
planetas, al moverse alrededor del Sol, describan rbitas circulares
uniformes. Este movimiento circular resultaba naturalmente de la
esfericidad de los planetas, pues la forma geomtrica ms simple y
perfecta era en s misma causa suficiente para engendrarlo.
Por ltimo, el paradigma metafsico copernicano se basaba en la ntima
conviccin de que la verdad ontolgica de su sistema expresaba a la
perfeccin la verdadera armona del universo. Es notable que Coprnico
justificase su revolucionario heliocentrismo con la necesidad de
salvaguardar la perfeccin divina (y la belleza) del movimiento de los
astros. Por ningn otro camino, afirm, "he podido encontrar una
simetra tan admirable, una unin armoniosa entre los cuerpos celestes".
En el centro del cosmos, en el exacto punto medio de las esferas
cristalinas (cuya existencia jams puso en duda Coprnico), debe
encontrarse necesariamente el Sol, porque l es la lucerna mundi, la
fuente de luz que gobierna e ilumina a toda la gran familia de los astros.
Y as como una lmpara debe colocarse en el centro de una habitacin,
"en este esplndido templo, el universo, no se podra haber colocado esa
lmpara [el Sol] en un punto mejor ni mas indicado"