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FAUX AUTOGRAPHES

AFFAIRE

VRAIN-LUCAS

ETUDE CRITIQUE
SUR LA COLLECTION VENDUE A M. MICHEL CHASLES ET OBSERVATIONS
SUR LES MOYENS DE RECONNAITRE LES FAUX AUTOGRAPHES

PAR

Etienne CHAUAVAY
ARCHIVISTE PALOGRAPHE, EXPERT EX AUTOGRAPHES.

Qu'il est utile, Allumions, qu'il est bon


d'avoir des archives publiques ! Lh les crits
restent fixa* et ne varient pas sel un le caprice
de l'opinion.
'F-stliin-, discours contre
CtritiphonV

PARIS
LIBRAIRIE JACQUES GHARAVAY AIN
rue des Grands-Augustins, 26.
E. DENTU, libraire-diteur Alphonse LEMERRE, diteur
Palais Royal, galerie d'Orlans, 16 ut 18. 47, passage Choiseul.
et chez tous les Libraires.

187 0
FAUX AUTOGRAPHES

AFFAIRE

VRAIN-LUCAS

TUDE CRITIQUE
SUR LA COLLECTION VENDUE A M. MICHEL CHASLES ET OBSERVATIONS
SUR LES MOYENS DE RECONNAITRE LES FAUX AUTOGRAPHES

Etienne GHARAVAY
ARCHIVISTE PALOGRAPHE, EXPERT ENT AUTOGRAPHES.

Qu'il est utile, 6 Athniens, qu'il est bon


1 d'avoir des archives publiques ! L les crits
* restent fixes et ne varient pas selon le caprice
de l'opinion.
(Eschioc, discours contre
Ctfaipbon).

PARIS
LIBRAIRIE JACQUES CHARAVAY AIN
rue des Grands-Augustins, 26.
E. DENTU, libraire-diteur Alphonse LEMERRE, diteur
Palais-Royal, galerie d'Orlans, 16 et 18. 47, passage Choiseul.
et chez tous les Libraires.

I 870
AVANT-PROPOS

L'affaire Vrain-Lucas a eu un tel retentissement dans le


monde de l'rudition que nous n'avons pas cru inutile de
donner un rsum succinct des faits et des dbats, suivi de
quelques observations sur cette trange mystification. Tel a
t notre but dans l'opuscule que nous livrons ceux que de
semblables questions intressent.
Et d'ailleurs le nombre est plus grand qu'on ne pense des
personnes que les questions historiques ne laissent pas indif
frentes. Il s'accroit mme, et c'est un tmoignage prcieux
de l'lvation du niveau de l'intelligence. C'est aussi un symp
tme de haute moralit, car la science historique a pour but
de dcouvrir et d'affirmer la vrit. Il n'y a que cinquante ans
environ que l'tude srieuse des monuments figurs, impri
ms et manuscrits, a permis de dbrouiller le chaos. Aux xvn*
et xvme sicles des rudits, les Bndictins surtout, nos
matres tous, avaient dblay le chemin : la voie tait pr
pare, quand Augustin Thierry, M. Michelet, M. Guizot,
M.Gurard,M. Natalisde Wailly, M. Paulin-Pris, M..J. Qui-
.cherat fondrent en France la science de la critique histo
rique qui eut dsormais un foyer spcial, l'cole des Chartes,
et qui depuis, deux ans, en compte un nouveau, l'cole des
Hautes-tudes.
De tout temps, il faut le dire, on a senti le besoin de re
cueillir prcieusement, pour les tudier, les documents qui re
clent la vrit. Qu'il est utile, s'criait Eschine dans son
discours contre Ctsiphon, qu'il est utile, Athniens, qu'il
est bon d'avoir des archives publiques ! L les crits restent
fixes et ne varient pas selon le caprice de l'opinion. Grande
vrit, qui a t une rgle dans l'antiquit. En effet de nom
breux particuliers employaient leurs richesses recueillir
livres, manuscrits, objets d'art, autographes, et, en mourant,
ils laissaient ces trsors l'tat. C'est ainsi que les collec
tions particulires formrent des dpts publics.
Aprs s'tre empars de l'Italie et avoir dtruit l'Empire ro
main, les barbares peu soucieux de ce qu'avaient t leurs en
nemis, et ne connaissant d'histoire que les exploits de leurs
guerriers, ne respectrent pas les archives. Le Christianisme,
en s'tablissant, sauva unpeu de ces dbrisprcieux,etles cou
vents devinrent les seuls refuges de la science et de l'tude.
Cependant l'empire de Constantinople 'survivait l'immense
dsastre, et l on conservait encore des archives que les croi
sades et les invasions contriburent disperser en partie. Car
les sciences et les arts ne peuvent se dvelopper librement que
pendant la paix.
En France, c'est au roi Charles V et son frre Jean, duc
de Berry, que nous devons la cration de la Bibliothque du
Louvre et la conservation de bien des manuscrits prcieux.
Les ducs de Bourgogne taient aussi d'ardents bibliophiles et
nous savons encore quelles taient, aux xiv et xv' sicles, les
richesses historiques de ces princes.
Depuis, le got des livres et des manuscrits ne fit que se
dvelopper. Les collections particulires furent, comme dans
l'antiquit, le fondement des dpts publics, et tour tour
vinrent les augmenter. C'est ainsi qu' la Bibliothque imp
riale chaque collection porte le nom du personnage illustre
qui l'a forme, et que l'on compte les fonds Colbert, Baluze,
Dupuy, etc., etc. De plus, toutes les villes, tous les ta
blissements publics, tous les couvents, toutes les glises,
toutes les familles avaient leurs archives particulires. Lors
de la Rvolution toutes ces archives furent runies h celles de
l'tat, mais combien de documents, combien de papiers de
famille surtout, furent jets au vent ! Les vieux titres sur par
chemin servaient fabriquer des gargousses, et l'picier fai
sait des cornets avec les lettres de personnages illustres. C'est
alors que des hommes intelligents recueillirent tous ces do
cuments qui allaient tre perdus pour l'histoire ; c'est alors
qu'ils sauvrent tant de pices si utiles maintenant pour les
travailleurs ; rude labeur, en vrit, car les curieux n'avaient
pas seulement combattre les misrables qui dtruisaient nos
archives, mais encore les trangers qui profitaient de nos
troubles intrieurs pour emporter chez eux nos manuscrits et
nos objets d'art les plus prcieux. C'est de cette poque que
datent les collections d'autographes. Depuis, ce got, qui
tient si troitement celui des choses historiques, s'est dve
lopp en France et dans toute l'Europe. Il a compt parmi
ses adeptes des hommes dont l'rudition s'honore juste titre,
et, de nos jours, on sait combien de richesses contiennent les
cabinets de MM. Feuillet de Conches, Labouchre, Chambry,
IV
Boutron, Boilly, B. Fillon, Dubrunfaut, James-Nathaniel de
Bothschild, Rathery, Gauthier-Lachapelle, Minoret, de F1ers,
A. Bance, Badin, E. Dentu, et tant d'autres qui les hommes
de lettres doivent de si utiles communications.
On conoit que, dans un temps o les collections d'auto
graphes sont si nombreuses et o les tudes historiques sont
en si grand honneur, la collection Vrain-Lucas ait produit
dans le monde lettr un vif sentiment de curiosit et de sur
prise. Mais maintenant, qu'on a pu examiner ces documents
grossirement fabriquspar un mystificateur qui n'avait mme
pas pris le soin de dguiser sa fraude par un semblant de v
rit ; maintenant qu'on se trouve en prsence de lettres de
Csar et de tous les personnages de l'antiquit crites en franais
et sur du papier de nos fabriques d'Angoulme ; quand on
songe enfin que, dans une prtendue comdie de Molire, Lu
cas a introduit les noms qui ne furent en usage que du temps
de Marivaux. On ne peut que s'tonner du succs de cette
mystification. Nanmoins il n'est pas sans intrt d'examiner
par quels subterfuges, par quelles manuvres Vrain-Lucas a
russi tromper la bonne foi d'un savant illustre et occuper
l'attention d'une grande Acadmie.
FAUX AUTOGRAPHES

AFFAIRE

VRAIN-LUCAS

Qu'il est utile, Athnien; qu'il est bon


d'avuir des archives publiques) L, les crits
restent fixes et ne varient pas selon le caprice
de l'opinion. *

SOMMAIRE.
La collection de M. Chasles devant l'Institut. Lettres de Rotrou. Lettres de
Charles-Quint Rabelais. La critique qu'en font MM. Gachard et Rathery.
La cote de la main de Rabelais. M. Chasles communique l'Institut ds
lettres de Pascal Boyle. Elles sont attaques par M. Duhamel. Lettre
de Pascal au jeune Netelon, estudiant Grantham. Sir David Brewster,
d'Edimbourg, s'inscrit en faux contre la correspondance de Pascal avec Newton.
Sa lettre ce sujet. Lumineuse argumentation de M. Faugre, dans le
mme sens. Des lettres de Galile interviennent dans le dbat et sont
rduites nant par M. Thodore-Henri Martin. L'acadmie de Florence
et le mot Avrei Expos des travaux critiques de M. Faugre. Lettre de
Pascal copie dans l'loge de Descartes par Thomas. Opinion dfavorable de
MM. Rathery, Miller, J. Desnoyers. Feuillet de Conches sur la collection.
Protestations de MM. Leverrier et Duhamel. Dfense patriotique de MM.
Thiers et Elie de Beaumont. Lettres inacceptables de Labruyre. Sha
kespeare crit en franais. M. Chasles fait surveiller Vrain Lucas. Celui-
ci est arrt. MM. Henri Bordier et Mabille, experts, sont chargs d'examiner
les pices. Leur rapport sur les vingt-sept mille pices de la collection.
Vrain-Lucas traduit devant le tribunal correctionnel. L'accus, sa physio-
*nomie , ses antcdents : impression produite par lui sur MM. Jacques
Charavay, Lemerre, etc. M. Edmond Thiaudire analyse les mobiles qui
ont dirige Vrain-Lucas. Dposition de M. Chasles. Noms des pisto-
laires. Lettres d'Archimde. D'Alexandre le-Grand. De Thals. De
Clopatre. Laissez-passer de Yercingtorix. Lettres de Lazare. De
Magdeleine. De Charles-Martel. De Charlemagne. Dfense de Vrain-
Lucas par Me Helbronner. Rplique de M. l'avocat imprial. Condam
2
nation. Observations sur les faux en autographes. Considrations sur les
artifices qui ont sduit M. Michel Chasles. Comment l'Institut a pu quelque
temps hsiter. Distinction entre les crits supposs et les faux en matire
d'autographes. Exemples anciens de ce dernier cas. Moyens de reconnatre
les faux autographes. Encre et papier. Ecriture. Conclusion. Lettre
de M. Feuillet de Conches sur les fausses lettres de Montaigne.

L'affaire des faux autographes vendus par Vrain-Lucas M.


Chasles, de l'Acadmie des Sciences, vient d'avoir son dnouement
devant le tribunal correctionnel de la Seine.
Il y avait plus de deux ans que cette trange affaire occupait
l'Acadmie des Sciences et passionnait le public savant, quand la
fraude fut dcouverte. C'est, en effet, le 8 juillet 1867, que M.
Chasles fit don l'Acadmie de deux lettres de Rotrou au cardinal
de Richelieu sur la fondation de l'Acadmie franaise, lesquelles
furent insres au procs-verbal avec cette mention qui tmoignait
cependant d'un certain doute l'gard du style : Les voici
textuellement, c'est--dire avec les ngligences qui se rencontrent
souvent dans les correspondances familires de l'poque. (1)
Des lettres de Rotrou, c'est chose d'une raret telle que nous n'en
connaissons pas dans les collections particulires et que les auteurs
de Ylsographie n'ont pu trouver de lettre originale de ce pote pour
la reproduire en fac-simile. Le style tait singulier, mais, aprs
tout, c'tait possible, et nul alors n'leva d'objections sur ces
deux pices que M. Chasles tirait de sa collection pour les offrir
l'Acadmie des Sciences.
Dj M. Chasles avait fait don l'Acadmie de Belgique de deux
lettres de Charles-Quint adresses Rabelais. M. Qutelet les avait
acceptes avec reconnaissance et publies; comme ce sont, croyons-
nous, les premires pices de cette fameuse collection qui aient vu
le jour, et que le texte en dmontre clairement la fausset, on nous
permettra de les reproduire. Les voici donc :

Maistre Rabelais,
Vous qu'avez l'esprit fin et subtil, me pourriez-vous satisfaire? J'ai
promis 1,000 escus celuy qui trouvera la quadrature du cercle, et nul
mathmaticien n'a pu rsoudre ce problme. J'ay pens que vous qui este

(l) Voir l'Amateur d'autographes, anne 18G7, n" 137 et 138, p. 261
3
ingnieux en toutes choses, me satisferiez ; et, si le faites, forte rcom
pense en recevrez. Dieu vous vienne en aide.
Chaules.
Ce x septembre 1542.
A matre Franois Rabelais,
docteur en toutes sciences et bonnes lettres. ,
Matre Rabelais, je suis moult surpris de ce que ne m'avez encore
fait rponse la proposition que je vous ay faite touchant la quadrature
du cercle. Est-ce que rellement cette chose seroit impossible rsoudre ?
Mais quant ainsy seroit, je pryeray pour me faire rponse quelle qu'elle
soit, vous n'ignorez pas qu'elle sera toujours bien venue de moy. Je l'at
tends donc par le porteur d'icelle, et me ferez plaisir. Adieu.
Charles.
A matre F. Rabelais.

Jamais, avant la publication de ces pices, on n'avait eu connais


sance de rapports entre Charles-Quint et Rabelais, ce qui n'emp
cha pas que ces lettres ne fussent d'abord admises pour vraies et
publies comme telles. Nous devons dire cependant que M. Gachard,
l'archiviste du royaume de Relgique, contesta l'authenticit des
pices, et que M. Rathery, le consciencieux diteur d'un Rabelais
justement estim, et dont l'autorit est grande en pareille matire,
fit remarquer que la seule expression de matre donne Rabelais
au lieu de celle de frre, qui tait la vritable, condamnait les
lettres publies par M. Qutelet. D'ailleurs mais on ne le sut que
plus tard une des prtendues pices portait une cote de la main
de Rabelais, ainsi conue : Lettre de VEmpereur-Charles Quint.
Or, qui ne sait que jamais, de son vivant, Charles-Quint ne fut d
sign que par cette mention bien suffisante : l'Empereur, et que ce
n'est que dans les crivains que l'on trouve Charles le Quint. Cette
simple observation dmontrait clairement la fausset des lettres.
Mais alors, nous le rptons, tout ceci passa inaperu.
On savait aussi cependant que M. Chasles s'occupait d'un travail
important o il se proposait de dmontrer que la dcouverte des
lois de la gravitation universelle, attribue jusqu'ici Newton, tait
due B1aise Pascal. L'attention des savants tait veille, tellement
que le Prsident de l'Acadmie demanda, dans la mme sance du
8 juillet 1867, M. Chasles de dire ds--prsent quelques mots
de ce fait capital de la science. ,
- 4
Dans la sance du 15 juillet, M. Chasles obtempra aux dsirs de
ses confrres et leur apporta des lettres de Pascal Boyle et diff
rentes notes de ce grand homme qui furent toutes insres au pro
cs-verbal. Le lundi suivant (22 juillet), M. Duhamel dfendit
Newton et se permit d'lever des doutes sur l'authenticit des docu
ments qui servaient de base aux assertions de M. Chasles. (1) Ce
dernier rpondit en apportant de nouvelles pices, et, entre autres,
une correspondance de Pascal avec Newton, alors que ce dernier,
tudiant Grantham, avait peine onze ans. Voici un chantillon du
style :
Paris, ce 20 may 1654.
Mon jeune amy,
J'ai appris avec quel soin vous cherchiez vous initier aux sciences
mathmatiques et gomtriques, et que vous dsiriez approfondir sciem
ment les travaux de feu M. Descartes. Je vous envoye divers papiers de
luy qui m'ont est remis par une personne qui fut un de ses bons amis.
Je vous envoye aussi divers problesmes qui ont t autrefois l'objet de
mes proccupations touchant les lois de l'abstraction, afin d'exercer
vostre gnie. Je vous prieray m'en dire vostre sentiment. Il ne faudrait
pas cependant, mon jeune amy, fatiguer trop vostre jeune imagination.
Travaillez, estudiez ; mais que cela se fasse avec modration. C'est le
meilleur moyen d'acqurir et de profiter des connaissances qu'on acquiert.
Je vous parle par exprience. Car moy aussi ds ma jeunesse, j'avais
haste d'apprendre, et rien ne pouvait arrter ma jeune intelligence, et, je
puis parler ainsy. Aujourd'hui je ressens avoir par trop surcharg ma
mmoire, et elle commence me faire dfaut, au moment o j'en aurais
le plus besoin.
Je ne vous dis point cela, mon jeune amy, pour vous dtourner de
vos estudes, mais pour vous engager estudier modrment. Les connais
sances viennent insensiblement et avec le temps. Ce sont les plus stableB.
Je ne vous en dis pas davantage, mon jeune amy, si ce n'est d'estre assur
de mon affection.
Pascal.
Au jeune Newton, estudiant Grantham.

Cette communication souleva tin murmure d'incrdulit. Un en


fant de one ans correspondant sur les problmes les plus ardus de
la gomtrie avec B1aise Pascal ! n'tait-ce pas fort extraordinaire ?

(I) L'Amateur d'autographes, n' 141, 142 et suivants.


Si on consultait les biographies de Newton, on y trouvait que son
got pour les sciences ne se dveloppa qu'assez tard et qu les pre
mires annes ne dnotaient nullement ce qu'il devait tre un jour.
Tout ceci se trouvait dmenti par la publication des lettres que
possdait M. Chasles. Mais l'Angleterre s'mut: Sir David Brewster,
d'dimbourg, physicien minent, biographe de Newton, membre
associ de notre Acadmie des Sciences, lut les comptes-rendus et fut
justement tonn du style, comme des faits noncs dans les prten
dues lettres. Il crivit, le 6 aot 1867, au Prsident de l'Acadmie,
et s'inscrivit en faux contre la correspondance de Pascal avec
Newton. Cette lettre est d'une telle importance que nous croyons
devoir la reproduire :
Alberly Melrose, 6 aot 1867.
J'ai lu avec plus que de la surprise la prtendue correspondance
de Pascal avec Boyle et Newton, publie dans le dernier numro
des Comptes-rendus. N'ayant pas les moyens dejuger de l'authenti
cit des nombreuses notes de Pascal, qui ont paru dans les prc
dents numros, je ne me hasarderai pas exprimer les soupons
qu'elles ont pu m'inspirer* mais quand j'ai lu les lettres de Pascal
et de Newton, lettres dates et contenant des faits sur lesquels j'
tais en tat de me former une opinion, j'ai senti que c'tait un de
voir pour le biographe de Newton d'tudier la prtendue correspon
dance.
Ayant soigneusement examin tous les papiers et la correspon
dance de sir Isaac Newton qui se conservent Hurtsbourne Park,
rsidence d'une personne de sa famille, M. le comte de Portsmouth,
je n'hsite pas dire qu'aucune lettre de Pascal Newton, ni au
cune autre pice contenant le nom de Pascal n'existent dans cette
collection. En 1837, M. Henri Fellows, frre an du comte de
Portsmouth, voulut bien m'aider examiner ces papiers, et nous
aurions t ravis de trouver la moindre lettre ou le moindre docu
ment provenant d'un grand homme, d'un noble caractre tel que
Pascal. A une poque plus rapproche, lord Portsmouth me permit
de garder en ma possession, pendant plusieurs mois, toutes les
pices que M. Fellows jugeait pouvoir m'tre utiles pour crire la
vie de Newton, et, dans cejsecond examen des manuscrits, je n'ai,
pas plus que dans le premier, trouv le nom de Pascal.
6
Je crois que jamais lettres n'ont t changes entre Pascal et
Newton, "et, s'il tait prouv que celles qui ont t publies dans le
Compte-rendu sont des productions vritables, il en rsulterait que
des trois seules personnes qui aient examin les papiers de Porls-
mouth, M. Conduitt, le Dr Horsley et moi, l'une ou l'autre aurait vo
lontairement supprim les lettres de Pascal afin de donner Newton
la gloire sans partage d'avoir tabli la loi de la gravitation univer
selle. Ce qui est dit des Lettres de Miss Anne Ayscough, mre de
Newton, adresses Pascal, pour le remercier de ses bonts envers
son fils, est tout fait inexplicable. Newton avait peine quatre
ans, quand sa mre cessa de porter le nom d'Ayscough, et ce se
rait seulement sous son nouveau nom de femme, Hannah Smilh,
qu'elle aurait pu correspondre avec Pascal.
La lettre de Pascal Boyle, en date du 16 juin 1654, o on lui
fait dire qu'il a reu un Mmoire de Newton traitant du calcul in
finitsimal, du systme des tourbillons, de l'quilibre des fluides et
de la gravit, est videmment l'uvre d'un faussaire, car Newton,
alors g seulement de onze ans, ne connaissait rien sur aucun de
ces sujets. Les lettres de Pascal Newton dates du 20 mai 1654, et
les nombreuses lettres qu'on donne comme changes entre eux
dans la mme anne, quand Newton avait moins de onze ans et de
mi, sont galement forges, car Newton n'avait nulle connaissance
des sujets qui y sont traits, s'occupant alors, d'une manire bien
plus convenable son ge, de cerfs-volants, de petits moulins et de
cadrans solaires, et cela jusqu'en 1658, o, comme il l'a dit lui-
mme M. Conduitt, il fit sa premire exprience scientifique, con
sistant mesurer la diffrence de vitesse du vent par la diffrence
de longueurs de deux sauts conscutifs qu'il faisait, l'un dans le
sens o soufflait l'orage, l'autre dans la direction oppose.
Ce fut seulement en 1661 qu'il montra ces dispositions et abor
da quelques-unes de ces tudes par lesquelles il devint plus tard si
clbre.
Comme confirmation des raisons que je viens de donner, je ne
crains pas d'ajouter que ces lettres, tant celles de Newton que celles
de Pascal, annoncent par des caractres intrinsques et rien que
par leur style, qu'elles ne sont point les productions de ces hommes
distingus ; j'espre en consquence que M. Chasles publiera toutes
les lettres en sa possession qui ont rapport Newton, afin que ses
amis en Angleterre puissent montrer pleinement, mme aux gens
les plus crdules, que celles de Pascal, de Boyle et de Newton sont
de mprisables forgeries.
Certes, aprs une telle affirmation, il tait difficile de rpondre
victorieusement ; mais M. Chasles avait des Lettres de Newton la
sur de Pascal, Perier, Rohault, Saint-Evremond, Desmai-
zeaux, Malebranche, qui venaient l'appui de ses allgations, et
il les produisit devant l'Acadmie.
M. David Brewster n'est pas le seul qui protesta contre les docu
ments en question. Ds le jour o les prtendus crits de Pascal
furent publis, M. Prosper Faugre, dont les travaux sur Pascal
jouissent d'une si grande notorit, les argua de faux. Le 19 aot,
il prsenta des observations l'Acadmie des Sciences et les renou
vela dans la sance du 26.
M. Faugre dmontra tout d'abord que l'criture des lettres et
notes prsentes par M. Chasles diffrait compltement de celle du
manuscrit des Penses, conserv la Bibliothque Impriale. Puis,
passant la question scientifique, il se borna faire observer qu'il
serait bien trange que Pascal et dcouvert et affirm la loi de la
gravitation universelle, alors qu'il n'admettait mme pas comme
dmontr le mouvement de la terre autour du soleil; puis il
ajouta :
Si je ne puis aller plus loin dans le domaine de la science,
qu'il me soit permis un instant d'entrer dans celui de l'histoire
anecdotique pour prendre en quelque sorte sur le fait l'audacieux
et fcond fabricateur qui prtend abriter ses falsifications sous le
grand nom de Pascal. Il s'agit de l'une des notes que Pascal au
rait envoyes Boyle en 1652.
On donne, est-il dit dans cette note, comme un effet de la
vertu attractive, la mousse qui flotte sur une tasse de caf, et qui
se porte avec une prcipitation trs-seusible vers les bords du
vase... Une pareille observation suppose que l'usage du caf tait
dj rpandu en France du temps de Pascal. Or, ce ne fut qu'en
1669, c'est- dire sept ans environ aprs sa mort, que Soliman
Aga, ambassadeur de Turquie auprs de Louis XIV, introduisit dans
la socit parisienne l'usage du caf.
Ce fait tait vraiment singulier, et la fraude, en cet endroit, tait
trop visible. Mais o M. Faugre eut surtout beau jeu, c'est l'oc
casion du style. Comment contrefaire, en effet, le style de Pascal,
cette expression nette, substantielle, pure manation de la pense
et du sentiment, empreinte d'une puissance, d'une originalit tou
jours vivante ? Puis, aprs avoir examin cette lettre o Pascal,
crivant Newton, lui conseillait de songer lagloire et lui recom
mandait cette maxime : Tout homme qui n'aspire pas se faire
un nom n'excutera jamais rien de grand, M. Faugre concluait
ainsi :
Cette phrasologie des lieux communs ne fut jamais l'usage
de Pascal. Non-seulement le faussaire se trouve ici pris au pige
de son propre style, mais il ignore que ce vhment amour de la
gloire et de la rputation tait absolument incompatible avec le
dtachement de toutes les choses du monde dont Pascal avait
fait dsormais la rgle suprme de sa vie ; il oublie que, le
23 novembre prcdent, Pascal avait trac la page clbre
qui fut trouve dans la doublure de son habit aprs sa mort,
et o on lit ces mots : Oubli du monde et de tout, hormis
Dieul A cette poque de sa vie, Pascal, entrant de plus en
plus et pour toujours dans l'troit sentier de la religion austre,
ne considrait plus les travaux mathmatiques qu'avec une sorte de
ddain, et il n'tait gure d'humeur vanter la gloire humaine,
ainsi que l'et pu faire un professeur appel exciter l'mulation
de ses lves un jour de distribution de prix.
En effet la lettre en question tait tout au plus digne d'un
matre d'cole.
Bientt M. Govi, M. Grant, directeur de l'Observatoire de Glas
gow, le pre Secchi, vinrent la rescousse de MM. Brewster et
Faugre. Lorsque M. Chasles fit intervenir Galile dans le dbat,
M. Thodore-Henri Martin, doyen de la facult des lettres de
Rennes, contesta les lettres, se fondant sur deux faits savoir que
Galile n'crivait pas en franais , et, eh second lieu, qu'il tait
aveugle l'poque o il aurait crit les pices que possdait M.
Chasles. De plus, une lettre de Galile, en italien, la seule qui fut,
dans toute la collection, en langue trangre, fut envoye
l'Acadmie de Florence qui la reconnut fausse, l'aspect du pre
9 -
mier mot Avrei (j'aurais), qui s'crivait du temps de Galile avec
un h. M. Chasles eut un second exemplaire de la mme lettre et
l'envoya l'Acadmie de Florence, en disant que la premire n'
tait qu'une copie. Dans celle-l le premier mot tait crit : Havrei.
Mais l'Acadmie fit observer que ce mot tait autrefois orthographi:
Haverei, et que la seconde lettre tait galement fausse. Un troi
sime exemplaire qui portait haverei fut fourni par M. Chasles,
mais l'Acadmie de Florence refusa de continuer la vrification,
jugeant le dbat suffisamment vid.
D'ailleurs, dans le public, l'opinion tait faite. M. Faugre avait
publi sur la question des faux autographes de Pascal, Newton,
Galile,etc, unfactumqui, notre avis, condamnait dfinitivement
les documents incrimins. (1)
M. Faugre, en effet, reprenait ses premiers arguments et les
exposait avec une logique impitoyable, et, pour prendre le public
tout entier comme juge dans la question d'criture invoque par
lui, il reproduisait en fac-simile une lettre authentique de Blaise
Pascal, appartenant M. le baron Feuillet de Conches, des frag
ments autographes du manuscrit des Penses, diverses signatures
prises sur des actes notaris, et, en mme temps, des lettres et des
notes de Pascal empruntes la collection de M. Chasles. 11 opra
de mme l'gard de Madame Prier, de Jacqueline Pascal et du
roi Jacques II. L'preuve fut complte. L'imitation tait grossire;
il suffisait d'un coup d'il, grce l'heureuse ide de M. Faugre,
pour se convaincre de la fausset des documents contests.
M. Faugre ne s'tait pas born donner des fac-simile : il avait
dissert, avec toute l'autorit d'un homme expert dans les questions
historiques, sur les impossibilits de faits comme de style qui se
rencontraient si frquemment dans les lettres de Pascal, Newton,
Montesquieu, Louis XIV, Jacques II, etc., et cela avec le plus grand
succs. Mais l o son triomphe fut vraiment complet, c'est lors
qu'il dmontra que les pices avaient t fabriques l'aide des
livres imprims. Nous n'en voulons pour preuve que la fausse

(1) Dfense de B.Pascal et accessoirement de Newton, Galile, Montesquieu,


etc., contre les faux documents prsents par M. Chasles & l'Acadmie des
Sciences, par M. P. Faugre; Paris, Hachette, 1868, in-i, orn de fac-simile.
10
lettre de Pascal Christine de Sude que M. Faugre compare
avec l'loge de Descartes par Thomas :

Fausse lettre attribue Pascal Extrait de l'loge de Descartes.


PAR M. Chasles. par Thomas.
A sa Majest la royne Christine.
Ce 2 octobre 1650.
u Madame, la modestie de Mon Sans cesse il recommandoit
sieur Descartes estoit encore plus la modration ses disciples; mais
grande que ses connaissances; cette il s'en falloit bien que ses disciples
modration fut son gide; il re fussent aussi philosophes que lui.
commanda souvent cette vertu Ilstoient trop sensibles la gloire
ses disciples. Monsieur Descartes de ne pas penser comme le reste
auroit volontiers consenti estre des hommes; la perscution les
ignor pour estre utile. L'indpen animait encore, et ajoutoit l'en
dance estoit le premier moyen de thousiasme. Descaries eut consenti
l'estre. Elle fut aussi son premier tre ignor pour tre utile.
besoin. (page 164).
....C'est dans la solitude surtout
que l'me a toute la vigueur de
l'indpendance.... Cette indpen
dance, aprs la vrit, loit la
plus grande passion de Descartes.
(page 66).
u L'indpendance dont nous L'indpendance, dont il est ici
parlons est ce sentiment honneste question, est ce sentiment honnte
et vertueux qui ne connoit d'autre et vertueux qui ne connoit d'autre
assujetissement que celuy des loix, assujetissement que celui des lois;
qui pratique tous les devoirs de qui pratique tous les devoirs de
citoyens et de sujets, mais qui ne citoyen et de sujet, qui ne peut
peut souffrir d'autres chanes; souffrir d'autre chane; respecte les
respecte les titres, mais n'estime titres mais n'estime que le mrite ;
que le mrite; ne fait sa cour ne fait sa cour personne ; parce
personne parce qu'il ne veut d qu'il ne veut dpendre que de lui
pendre que de luy mesme, se con mme; se conforme aux usages
forme aux usages tablis, mais se tablis, mais se rserve la libert
rserve la libert de ses penses, de ses penses. Une telle indpen
celuy qui est trop soumis aux dance, loin d'tre criminelle, est le
hommes ne sera pas longtemps propre caractre de l'honnte
soumis aux loix, et pour estre homme; car il n'y a point de vraie
vertueux il faut estre libre. Il n'y honntet sans lvation dans
a rien peut estre de plus beau dans l'me. Celui qui est trop soumis
Homre que cette ide, que du aux hommes ne sera pas long-
moment qu'un homme perd sa temps soumis aux lois; et, pour
libert, il perd la moiti de son tre vertueux, il faut tre libre,
me. On retrouve ce sentiment 11 n'y a rien peut-tre dplus beau
mille fois rpt dans les ouvrages dans Homre que cette ide, que
de Descartes. Je mets, dit-il dans du moment qu'un homme perd sa
une de ses lettres qu'on m'a corn- libert, il perd la moiti de son
munique, ma libert si haut me. On retrouve ce sentiment en
prix, que tous les rois du monde mille endroits des ouvrages de
ne pourraient me l'acheter. Je Descartes. Je mets, dit-il dans une
vous entretieHdrai, madame, dans de ses lettres, ma libert si haut
une autre lettre de la marche que prix que fous les rois du moude
suivit l'esprit de M. Descartes. r ne pourraient l'acheter. Ce sen-
Je suis, timent influa sur la conduite de
Madame, de Vostre Majest le toute sa vie. (page 143).
trs humble' et trs dvou ser
viteur. "'"
Pascal.
Cette comparaison tait toute une rvlation. M. Faugre lit
encore observer que certains mots trouvs par lui dans les fausses
lettres taient encore inconnus du temps de Pascal. Celui de mys
tification, dont Vrain-Lucas sut faire usage sur une si grande
chelle, est du nombre.
D'un autre ct, les personnes admises voir les pices, MM.
Rathery, Miller (de l'Institut), J. Desnoyers (de l'Institut), entre
autres, s'taient prononcs contre la collection. M. Feuillet de
Conches mit une opinion dfavorable sur les Newton, les Pas
cal et les Jacques II qui lui furent prsents. Plusieurs membres
de l'Acadmie des Sciences, entre autres MM. Leverrier et Duhamel,
protestaient contre la vracit des documents ; enfin M. Breton de
Champs fit observer, ce qui venait l'appui de la dcouverte de
M. Faugre, que certaines lettres de Newton n'taient que l repro
duction d'un passage de l'Histoire des philosophes modernes de
l'ingnieur Savrien. Le dbat prit un caractre vif et ardent ; une
polmique s'engagea ; l'affaire devint une questien nationale, et
des hommes illustres caressrent l'ide de restituer la France
une des plus grandes dcouvertes de la science. MM. Thiers et
lie de Beaumont furent de ce nombre, et l'autorit de leur nom
ramena bien des esprits justement prvenus contre les prtendus
- 12 -
autographes de M. Chasles. Ce dernier refusait, malgr toutes les
instances, de faire connatre la source de ses documents, se retran
chant derrire sa foi aveugle en l'authenticit des pices qu'il pro
duisait devant l'Acadmie.
D'autres tmoignages de fausset circulrent dans le public.
On parlait de centaines de lettres de Rabelais, de La Bruyre, de
Shakespeare, de Montesquieu : bref, de tous les grands noms du
gnie humain, y compris Molire lui-mme. Les Rabelais avaient t
reconnus faux par M. Rathery ; nous savions, pour notre part,
que de l'authenticit des lettres de La Bruyre, tenant de la
bouche de M. Chasles lui-mme que l'criture des pices qu'il
possdait tait petite et ne ressemblait nullement au fac-simile que
nous avions donn dans l'Amateur d'autographes de quelques
lignes autographes et signes de La Bruyre, mais bien un autre
fac-simile longtemps regard comme reproduisant la vritable
criture de l'auteur des Caractres. Ce dernier fac-simile avait t
reconnu comme inexact par suite de la dcouverte des lettres qui
sont en la possession de M. le duc d'Aumale, et d'une signature sur
un acte authentique qui fait partie actuellement de la belle collec
tion d'un de nos amateurs les plus minents, M. Dubrunfaut. Le
faussaire ne connaissait pas le fait et s'tait malencontreusement
servi du fac-simil ancien.
Pour Shakespeare, ses lettres, notons qu'on n'en connat pas
en Angleterre et qu'au Bristish Museum on montre aux visiteurs
une signature du grand pote comme une prcieuse relique, ses
lettres, disons-nous, taient, d'aprs la rumeur accrdite, crites
en franais. Il n'tait pas ncessaire de discuter des faits si nafs.
Les Montesquieu taient de la mme fabrique. Tout tait faux,
ncessairement, mais quel tait le faussaire? quel homme avait pu
fabriquer tant de documents si divers et s'enchanant les uns aux
autres? On accusa M. Libri, si fameux par son procs, et alors
rfugi Londres : M. Libri se dfendit par une lettre rendue pu
blique ; nanmoins, quand l'ancien membre de l'Acadmie des
Sciences mourut Florence, il y a quelques mois, sa mmoire, dj
si charge d'inculpations malheureusement trop prouves, fut
encore greve de cette vaste mystification qui occupait tous les
esprits, mais il convient de l'en dcharger.
13
Tout coup une nouvelle se rpand. M. Chasles, sur l'insistance
de ses amis, a enfin fait exercer une surveillance sur celui qui lui
remettait les faux autographes, il a rvl son nom ! c'est un cer
tain Vrain-Lucas, connu par son assiduit frquenter la Biblio
thque Impriale, individu mal fam, qui bientt fut arrt. Nous
avons reproduit, dans un de nos derniers numros, la communica
tion faite l'Acadmie des Sciences par M. Chasles. Ce fut toute une
rvlation : M. Chasles avait, dans sa collection, des lettres de Jules
Csar, sainte Marie-Magdeleine, Judas Iscariote, etc., etc. Toute cette
masse de pices fut porle la Bibliothque Impriale. Deux ex
perts furent nomms pour l'examiner. Ce furent MM. Henri Bordier
et Mabille. On ne pouvait faire un choix mieux entendu. M. Henri
Bordier, auteur, avec M. Ed. Charton, d'une Histoire de France,
devenue populaire, s'est beaucoup occup de la question des auto
graphes, et il a publi sur les Archives un travail trs-savant ; en
un mot, c'est un rudit d'une autorit incontestable et d'une con
science proverbiale. M. Mabille, employ la Bibliothque Imp
riale (dpartement des manuscrits), a publi des travaux estims
qui ont obtenu des rcompenses mrites l'Acadmie des Inscrip
tions. Tous deux enfin ont acquis, l'cole des Chartes, les con
naissances palographiques et historiques si ncessaires pour la
vrification qui leur tait confie.
Ils examinrent toutes les pices, et ce n'tait pas une petite
besogne, car il y en avait plus de vingt-sept mille : et, sur ce
nombre presque incroyable de pices, ils en reconnurent tout au plus
une centaine de vritables : toutes les autres taient l'uvre de
Vrain-Lucas qui d'ailleurs avoua sa fraude, s'en faisant presque,
ainsi que nous le verrons plus loin, comme un titre de gloire. Le
rapport de Messieurs Bordier et Mabille est, comme on devait s'y
attendre, un chef-d'uvre de critique et de sagacit ; on y trouve
les rvlations les plus curieuses ; toutes les pices sont invento
ries avec soin, et les plus bizarres sont reproduites.
En raison de ce rapport, Vrain-Lucas fut traduit devant le tribu
nal correctionnel de Paris, le 16 fvrier 1870. x
Il y avait une affluence de monde inaccoutume ; outre le vn
rable M. Chasles, et les experts MM. Mabille et Bordier, nous avons
remarqu dans la salle, M. Prvost-Paradol, de l'Acadmie fran
aise, M. Faugre, MM. Ludovic Bilanne et Servois, M. Emile
Chasles, M. Dufresne de Beaucourt, M. Gabriel Charavay, M. Wilfrid
de Fonvielle, M. Anatole France, et plusieurs journalistes, tous
attirs par cette singulire affaire.
Le tribunal tait prsid par M. Brunet, un petit homme chauve,
au regard intelligent et scrutateur, qui a dirig les dbats avec
une impassibilit et une perspicacit des plus remarquables.
Le sige du ministre public tait occup par l'avocat imprial, M.
Fourchy.
L'accus, Vrain-Lucas, natif de Chteaudun, g de 52 ans,
prsente un aspect assez vulgaire qui tient de l'homme d'affaires et
du matre d'cole , l'il trs-couvert est protg par le voile des
paupires contre toutes les indiscrtions que le regard pourrait
commettre. Le nez, d'un dessin vulgaire, est envahi par les ]oues
dont le rictus, ni joyeux, ni triste, a quelquechose des physionomies
campagnardes. Les cheveux sont foncs et un peu rares sur le
crne ; la bouche a un caractre de prudence et de discrtion
qui est le trait saillant de toute cette physionomie banale. Vrain-
Lucas a paru tel l'audience ; dans toutes ses relationsantrieures,
il avait produit cette mme impression de vulgarit. Notre ami,
M. Lemerre, un libraire qui est aussi un artiste, nous l'a dcrit tel
que nous avons essay de le reprsenter ici. Ni M. Lemerre ni M.
Marty-Lavaux n'avaient voulu donner suite aux propositions que
Vrain-Lucas leur avait faites de leur communiquer une trop impor
tante correspondance de Rabelais utile leur nouvelle dition de
YAuteur par excellence. Ils avaient jug tous deux que des lettres
telles que celles que produisait Vrain-Lucas taient trop belles pour
tre vraies. Avant eux, notre pre avait mis Vrain-Lucas la
porte de chez lui, le flairant pour un voleur. D'ailleurs, chez
certaines personnes qui font le commerce des papiers et des
documents, Vrain-Lucas a abus de la confiance qu'on avait en
lui pour s'emparer de certaines pices qui convenaient ses
projets. Chez l'un d'eux que nous pourrions citer, il a soustrait
des documents signs par des Pascal qui n'appartenaient point, il
est vrai, la famille de l'illustre gomtre, et qu'on parvint lui
faire rendre.
Un fait important signaler et propre rassurer les amateurs,
15 -
c'est que ce faussaire n'a pas rpandu les faux autographes dans la
circulation, et que nous ne connaissons, outre M. Chasles, que le
marquis Duprat (mort il y a environ trois ans) qui de ces documents
supposs a publi un volume sous le titre de Glanes et regains. A
peine pourrions-nous citer une fausse lettre de Montaigne mane
de cette fabrique, et mise en circulation, et encore, cette lettre,
soumise notre pre et de prime abord juge fausse par lui, a-t-
elle fatalement pris le chemin du cabinet de M. Chasles.
Un mot encore sur ce Vrain-Lucas qui achve de le caractriser
ce qu'il est, c'est--dire, malgr l'intelligence dploye, un vul
gaire grotesque dans le rsultat. Ce mot est emprunt M. Edmond
Thiaudire ; il montre l'attitude de l'accus l'audience.
Pourquoi Vrain-Lucas a-t-il, durant huit annes, fabriqu,
l'intention de M. Michel Chasles, un nombre si considrable de
faux autographes, qu'on l'value plus de 27,000 ?
<t L-dessus, il y a deux versions ; celle du public, videmment
la vraie, et celle de Vrain-Lucas, de beaucoup la plus divertis
sante.
Le public pense que Vrain-Lucas a eu un doublebut; d'abord,
gagner de l'argent ; puis, absorb par un travail excessif.il n'avait
pas le loisir de le dpenser, l'conomiser de manire se faire une
petite fortune avec les miettes, voire mme les morceaux qui lui
tombaient de celle de M. Chasles.
Vrain-Lucas, lui, prtend (et c'est ici que le gnie de ce faus
saire clate dans toute sa sublimit) qu'il n'a fait de tort perspnne,
M. Chasles non plus qu'aux autres, vous entendezbien, et que ses
autographes, tout faux qu'ils sont, valent au moins 140,000 fr.
En effet, s'il a employ un stratagme pour frapper l'atten
tion et piquer la curiosit, c'tait afin de remettre en mmoire
des faits historiques oublis et mme inconnus de la plupart des
savants. Il instruisait en amusant... Il a agi, sinon avecsagesse,
du moins avec droiture et patriotisme.
Ces quelques lignes sont, avons-nous dit, de M. Edmond Thiau
dire de qui l'esprit profondment psychologique fournit en ce
moment la Vogue parisienne, de belles tudes judiciaires.
De l'interrogatoire subi par Vrain-Lucas, il rsulte que l'inculp a
fabriqu plus de 27,000 pices qu'il a cdes, de 1861 1869,
16
M. Chasles, moyennant la somme de cent-quarante mille francs,
sans compter les prts, les commissions, etc.
M. Chas^ys est appel la barre. Il dpose en ces termes :
Il y a longtemps dj, plus de huit ans, M. Lucas s'est prsent
chez moi ; il se disait de Chteaudun ; comme je suis de Chartres,
nous tions presque du mme pays, je le reus. II me dit
qu'il tait charg de placer, de la part d'un collectionneur, une
grande quantit de manuscrits et de livres d'une grande valeur,
et, tout particulirement, des lettres autographes. La premire
pice qu'il m'apporta fut une lettre de Molire qu'il me fit payer
assez cher, 500 francs ; puis une de Rabelais, une de Racine,
200 francs chaque. Cette collection, me disait-il, avait t forme
par M. le comte de Boisjourdain qui, migrant en 1791 et passant
en Amrique, avait fait naufrage et avait pri, mais sa collection
avait t sauve ; une partie seulement avait t endommage par
l'eau, mais pouvait encore se vendre.
Depuis ces premiers achats, je n'ai rien refus de ce qu'il m'a
apport, et je l'ai toujours pay ; quand je ne le payais pas, nous
faisions des changes o je perdais toujours, car contre de bons
ouvrages que je lui donnais, il ne me fournissait que des pices
reconnues fausses depuis.
En huit ans, je lui donnais plus de 140,000 francs, sur lesquels
il me disait que le propritaire de la collection lui donnait 25 pour
100. Indpendamment de cette somme de 140,000 francs, je lui ai
donn aussi des gratifications ou fait des dons, ou consenti lui
faire des prts. Souvent il m'apportait des lettres autographes par
centaines ; il y en avait de doubles, de triples, de quadruples ; il
me disait que c'taient des copies de celles qu'il me prsentait pour
tre l'originale. Cela m'tait bien gal d'avoir des copies ; du mo
ment que je tenais l'original, il tait tout simple d'admettre qu'on
en et fait des copies. C'est ainsi que j'avais plusieurs copies de
Marie de Mdicis, l'intervention de laquelle, si l'on en croit la
lettre, tait due la grce accorde Galile par le pape. Dans toutes
ces lettres, il y avait beaucoup de concordance. Avecla plus grande
bonne foi, j'ai invit mes confrres de l'Acadmie des Sciences
prendre connaissance d'une grande quantit de ces lettres, comme
17
aussi je les montrais tous les savants trangers qui me tombaient
sous la main.
M. Lucas me raconta un jour que Louis XVI, qui tait aussi un
collectionneur, n'ayant plus le temps de s'occuper de sa collection,
avait envoy au grand collectionneur, M. le comte deBoisjourdain,
cinq ou six mille pices fort curieuses. Vous savez ce qu'il est arriv
des deux lettres de Pascal par moi communiques l'Acadmie.
Aprs la dception dont M. Lucas m'avait ainsi rendu victime, je me
suis excut de grand cur ; j'ai crit partout la mystification dont
j'avais t l'objet, pour que d'autres ne fussent pas tromps aprs
moi ; j'ai fait plus, j'ai envoy un grand nombre de copies photo
graphies de ces lettres, et cependant l'ide de me plaindre de M.
Lucas ne m'tait pas encore venue. C'est parce qu'il ne me remet
tait pas trois mille pices qu'il me devait, et que je lui avais payes,
que j'ai craint qu'il ne les fit passer l'tranger, et que je l'ai me
nac ; ses rponses ne m'ayantpas satisfait, je l'ai fait surveiller,
et j'ai acquis la certitude qu'il m'avait indignement tromp.
M. le prsident : N'tait-il pas dj surveill la bibliothque de
Sainte-Genevive, o il allait frquemment, et o on le soupon
nait de certains dtournements de fragments de livres ou de ma
nuscrits l'aide de ciseaux ?
M. le prsident : Vous lui avez fait des dons et des prts, dites-
vous : dans quelle mesure ?
M. Chasles : Oui, monsieur le prsident. Je ne parlerai pas des
dons, faits sous forme de gratifications ; mais je lui ai fait des prts
nombreux. Une fois, je lui ai prt 400 francs ; une autre fois, il
est venu me dire qu'on allait lui vendre ses meubles, qu'il lui
fallait 800 francs ; je les lui prtai ; j'avais une grande confiance en
lui ; nous tions du mme pays, je le croyais incapable de me
tromper. Enfin, un jour, j'ai voulu rgler avec lui, et il m'a fait
une reconnaissance de 3,880 francs.
Indpendamment des prts d'argent, je lui ai prt aussi des
livres, entre autres un livre prcieux du quinzime sicle, conte
nant quarante miniatures ; il l'a vendu.
M. le prsident : Combien ?
Le sieur Lucas : 100 francs.
M. le prsident : Quoi 1 un tel manuscrit, avec vingt miniatures !
M. Chasles: 11 me disait que M. Fontaine, le libraire du passage
des Panoramas, en donnerait 1,500 francs, et, je le crois, car il
vend 300 francs des livres moins prcieux qui n'ont que trois ou
quatre miniatures. Je lui avais confi aussi un La Fontaine illustr
qu'il ne m'a jamais rendu. A un moment donn, dans le cours de
nos oprations, je trouvais qu'il mettait beaucoup de lenteur me
livrer des pices que je lui avais payes. Entre autres subterfuges,
dont il me payait souvent, il me dit que le collectionneur, dont il
tait le mandataire, s'en sparait avec peine, qu'il voulait les lire
avant de les livrer. Un jour, je me fchai, et j'allai jusqu' le trai
ter de fripon; mais lui, avec un sang-froid qui m'tonne plus en
core aujourd'hui que je connais l'homme, me rpondit srieuse-
ment, et gravement : Si vous n'tes pas satisfait de moi, rendez-
moi mes pices, et je vous rendrai vos 150,000 francs. Cela fit
l'effet qu'il attendait: cettepoque, aucun prix, je n'aurais voulu
rendre mes pices. i>
A ce moment, M. le prsident demanda Vrain-Lucas ce qu'il a
fait des 150,000 francs qu'il a reus, mais il ne put obtenir de lui
qu'une rponse vague, faite demi-voix et comme malgr lui,
savoir qu'il a encore 2 ou 3000 francs, mais Lucas refuse de dire o
ils sont.
Ensuite vient M.. Mabille qui dclare que tous les prtendus au
tographes sont faux, sauf une centaine, estims cinq cents francs.
M. Bordier reproduit les mmes faits ; il dclare que le prvenu
n'a vendu, sa connaissance, des autographes faux qu' M. Chasles
et au marquis Du Prat. Le prsident pose alors M. Bordier la
question suivante :
Dites-nous si vous lui connaissiez la capacit d'avoir fait tous les
faux qu'on lui impute et d'avoir agi tout seul ?
Le tmoin : Je rponds affirmativement sur les deux questions.
Ses tudes primitives n'avaient pas t pousses bien loin, mais il
a complt ses tudes par des lectures et une grande assiduit au
travail; je ne lui crois pas de complices, et il en aurait trouv diffi
cilement d'assez capables pour s'associer l'oeuvre qu'il a accom
plie si longtemps avec une habilet et une sret peu communes.
Son principal artifice laissait supposer une collection imaginaire,
rassemble par un grand personnage, la fois riche et savant. Avec
19
le calme et le sang-froid que vous lui connaissez, il racontait sim
plement sa fable, et laissait l'acheteur s'enflammer de lui-mme: la
consquence tait d'augmenter ainsi la valeur des trsors qu'il disait
dtenir. Aprs la dcouverte d'une encre qui lui est particulire,
nous pensons qua son procd principal consistait faire roussir le
papier la lampe pour lui donner un air de vtust. Nous avons
essay ce procd, mais nous sommes obligs d'avouer que nous
n'avons pas russi aussi bien que lui.
Vrain-Lucas, interpell, rpond que les experts ont assez bien
apprci sa manire, mais qu'on ne russit pas toujours, et qu'il faut
d'ailleurs s'y reprendre plusieurs fois.
Puis l'avocat imprial, M. Fourchy, prsente son rquisitoire. Il se
sert du rapport des experts, et en donne de nombreux extraits.
Ainsi, voici d'abord quelques noms compris dans la fameuse col
lection :
5 lettres d'Abailard et, du mme, un petit pome: l'Amant mal
heureux; 5 lettres d'Alcibiade Pricls ; 181 d'Alcuin, le savant
ami de Gharlemagne ; 6 d'Alexandre le Grand Aristote ; 1 d'Arce-
silas Euripide; 1 d'Attila un gnral gaulois ; 8 de Catherine
Barot, veuve Luther (sic); 1 de Blisaire; 12 de Blanche de Caslille
et trois chansons; 1 de Jules Csar qui dfie Vercingtorix ; 18 de
Laure Ptrarque; 1 de Charlemagne Alcuin; 1 de Cicron ; 10 de
Charles Martel au duc d'Aquitaine ; 3 de Clovis devant Tolbiac ; 3
de Cloptre Caton, Csar et Pompe ; 10 de Cornlie, veuve
Pompe; 1 d'Eschyle Pythagore; 1 de Gremius Julius Jsus-Christ;
1 d'Hrode Lazare; 12 de Jeanne d'Arc sa famille; 1 de Judas
Iscariote Marie-Madeleine; 1 de Lazare le ressuscit; 1 de Maho
met au roi de France; 10 de Ponce-Pilate Tibre; 1 de Sapho.
Ajoutons encore ceux-ci pour complter, dans;1'esprit du lecteur,
l'blouissement qui s'empara des assistants, l'audience :
Abdrame, Adam de Nevers, Adrien, empereur, Agns Sorel,
Albroni, Anacron, Anne de Bretagne, Sidoine Apollinaire,
Apule, Artin, Arioste, Attila, Auguste, empereur, Balzac (Guez
de), Bayle, Benserade, Boccace, de la Botie, Boileau, Bossuet,
Bourdaloue, Brantme, Buffon, Caligula, Cassini, Catherine de M-
dicis, Catulle, Cervantes, les rois Charles V, VI, VII, VIII et IX,
Charles-Quint, Clmence Isaure, les trois Clment, papes; Dante,
- 20 -
Descartes, Deshoulires, Diane de Poitiers, Diocltien, Duguesclin,
Eusbe, Fnelon, la belle Fronnire, Franois Ier, Frdgonde,
Froissart, Gassendi, Hlose, Ignace de Loyola, saint Jean, saint
Jrme, Juvnal, Kepler, Labruyre, La Vallire, Leibnitz, Ninon de
Lenclos, Lesage, Lesueur, Locke, une douzaine de Louis, rois
de France ; Luther, Lucrce, Machiavel, Marot, Mcne, Michel-
Ange, Montaigne, Montespan, Montesquieu, Nron, Newton, Nostra-
damus, Ovide, saint Paul, Ppin-le-Bref, Ptrarque, Ptrone, Phdre,
Pierre-le-Grand, Piion, Platon, Pline, Plutarque, Pompadour, Pom
pe, Poussin, Rabelais, fiacan, Racine, Raphal, Ronsard, Rubens,
Scarron, Shakespeare, Svign, Snque, Socrate, Spinoza, Sutone,
sainte Thrse, Tibre, Turenne, Voiture, Voltaire.
Ce fut, ce moment, un immense clat de rire dans la salle. On
se demandait si cette numration n'tait pas une plaisanterie, un
rve, mais l'hilarit fut encore plus grande quand M. l'avocat im
prial lut le texte des lettres suivantes :
LETTRE D'ARCHIMDE
Archimde son trs am Hieron, salut.
Mon trs am, selon mien penser les langues qui aujourd'huy sont
diverses par toutes les parties du monde ont deu se former des dbris de
la langue originel qui semble tre le celtique qui semble tre la mme
langue que celle dont se servait Moyse que l'on doit considrer comme le
pbas ancien crivain qui 3e prsente nous dans l'ordre des temps. Ce
grand homme peut tre envisag sous deux aspects, sous le premier
comme l'organe et le ministre des lois du Tout-puissant. C'est le chef
d'un peuple choisy, c'est le crateur d'un gouvernement admirable
duquel tous les souverains doivent avoir pour modle. Soubs le second
aspect Moyse est un crivain sublime, simple, exact dans sa narration.
Corne c'est par le degr d'imagination qu'il faut juger les hommes, peu
d'hommes l'ont eue aussy forte et aussy brillante que Moyse ains que le
diray en mon autre rcit, o iceluy Moyse sera considr non corne
lgislateur mais corne pote. Je vous salut. Ce XX febvrier.
Archimde
lettre d'alexandre le grand, roi de macdoine :
Alexandre rex son trs am Aristote, salut !
Mon am, ne suys pas satisfait de ce qu'avez rendu public aulcun de
vob livres que devez garder sols le sel du mystre, car c'est en profaner
la valeur, et ne plus doresnavant les rendre public sans mon as
sentiment.
Quant ce que m'avez mand d'aller faire un voyage au pays des
Gaules afin d'y apprendre la science des druides desquels Pytbagore a fait
si bel loge, non-seulement vous le permets, mais vous y engage pour le
bien de mon peuple, car n'ignorez pas l'estime que je fais d'icelle nation
que je considre comme tant celle qui porte la lumire dans le monde
Je vous salut. Ce XX des calendes de may, an de la CV olympiade.
ALEXANDRE.
LETTRE DE THALS, SAGE DE LA GRCE.
Thaes trs illustre et trs redout prince Ambigat
roy des Gaules, salut \
Trs puissant prince, vous me mandez auculne des sentences que
savez que lay recueillies sur la manire de se bien gouverner et bien
conduyre. Cy joint en trouverez que je vous prinse de prendre en bonne
considration, car pour bien vivre, il faut B'abstenyr d'abord de chose
que l'on trouve reprehensible dans les autres. La flicit du corps con
siste dans la sant et cele de l'esprit dans le savoir. Selon mon penser,
l'eau est le principe de toutes choses ; malgr sa nature homogne, elle
est dispose prendre toutes sortes de formes, et devenir arbre, mtal,
or, sang, vin, bl, etc...., car les vapeurs sont la nourriture ordinaire
des aslres, et l'Ocan leur chanson. Quant a ce qui est de l'astronomie
sur quoy me mandez auculnes observations, les trouverez cy joint avec
icele lettre, ainsi que les desseins de la sphre que j'ai partag en cinq
cercles parallles, trouverez aussi auculnes de mes observations, tou
chant les raisons physiques des clipses de soleil et de la lune. De tout
ceci je serais heureux sy en estes satisfait pour l'instruction des princes
vos neveux me mandez vous. Je vous salue ce X juin, l'an de Rome GLY.
Thals.
lettre de la reine clopatre
Clopatre royne son trs am Jules Csar empereur.
Mon trs am, nostre fils Csarion va bien. J'espre que bientt il
sera en estt de supporter le voyage d'icy Marseilles, o j'ai besoin de
le faire instruire tant cause du bon air qu'on y respire et des belles
choses qu'on y enseigne. Je vous priDS donc me dire combien de temps
encore resterez en ces contres, car j'y veux conduire moy mme
nostre fils et vous prier par icelle occasion. C'est vous dire mon trs am
le contentement que je ressens lorsque je me trouve prs de vous, et ce
attendant, je prins les dieux avoir vous en considration. Le XI mars
l'an de Rome VCCIX. Clopatre.
LAISSEZ PASSER DE VERCINGTORIX.
J'octroy le retour du jeune Trogus Pompeius auprs de l'empereur J.
Csar sien maistre et ordonne ceux que ces lettres verront le laisser
passer librement et l'aider au besoin.
Ce X de Kal de mag (date dchire).
VERCINGTORIX.
Au dos de ce document est crit :
Cecy est la lettre que Vercingtorix, le chef des Gaulois, remit
Trogus Pompe qui tait venu lui apporter une missive de Jules Csar,
afin qu'il s'en retourne librement de vers son matre.
LETTRE DE LAZARE LE RESSUSCIT A SAINT PIERRE
Mon trs ami Petrus, vous me mandez avoir remarqu dans les
crits de Csar et en ceux de Cicron, qu'une des principales parties de
la religion des Druides tait de sacrifier des hommes saulxvaiges, cela
est vrai; ils prenoient en un sens erron ce principe que l'homme ne
peut bien recognoistre la vie que Dieu luy a donne, qu'en luy offrant la
vie d'un homme. Ils ont continu cette pratique inhumaine et sanglante
jusqu'au temps de Cicron. C'est pourquoi il dit qu'ils souillent et pro
fanent leur temple et leurs autels en y offrant des victimes humaines, et
icy Cicron a raison d'insulter un culte aussy barbare en disant : chose
trange, pour satisfaire ce qu'ils doivent leur religion, il faut qu'au
paravant qu'ils la deshonorent par quelque meurtre. Ils ne peuvent
tre religieux sans tre homicides. L'infamie de cette horrible maxime
a rejailli sur tous les Gaulois, quoique cela ne se soit pratiqu qu'en
certaines contres ; mais les armes et les conqutes des Romains ont
fait cesser cette infamie, et ne crois pas qu'on la pratique nulle part
de maintenant. Ainsy soit-il. Ce X aot XLVI1. Lazare.
LETTRE DE MARIE-MADELEINE A LAZARE LE RESSUSCIT.
Mon trs am frre, ce que me mandez de Petrus l'apostre de notre
doux Jsus me fait esprer que bientt le verrons icy et me dispose l'y
bien recevoir. Notre sur Marthe s'en rjouit aussi. Sa sant est fort
chancelante et je crains son trpas ; c'est pourquoi je la recommande
vos bonnes prires. Les bonnes filles qui sont venues se mettre sols
notre egide sont admirables pour nous et nous font des caresses
on ne peut plus aimables. C'est vous dire, mon trs m frre, que notre
sjour dans ces contres de la Gaule nous est en grande affection, que
nous n'avons point envie de le quitter ainsi qu'aulcuns de nos amis le
proposent. Ne trouvez-vous pas qu'iceuls-Gaulois qu'on disait nations
barbares ne le sont nullement, et en juger parce que j avons apprins,
ce doit stre de l que la lumire des sciences a deut partir ; je n'en
dirai de rien plus, si ce n'est que j'ai grand dsir de voir et prias
notre Seigneur vous avoir en grce.
Ce X juin XLYI. Magdeleine.
LETTRE DE CHARLES MARTEL
Le gnral des Franais au duc des Maures.
Duc mauresque, j'ai lu des lettres menaantes de toi ; mais n'en
crains pas les effets. Rassemble si tu peux toutes les forces de l'Afrique,
et viens leur teste fondre sur mienne patrie. Tu me verras voler ta
rencontre. Je n'ay besoing que de petites armes pour en battre de
grandes. Il me suffit que d'une poigne d'hommes francs pour en dis
perser une multitude. N'espre donc pas me voir trar ceux qui ont im
plor ma protection ; mets b tu le veux prix d'or la ranon de ta
prisonnire, et l'or te sera prodigu, sinon, respecte-la comme tu le
dois, et je te promets les mmes gards pour ton srail et tiennes favo
rites. Sur ce, prie l'Esternel t'avoyr en sa garde.
Ce X juing XXXIL Carie Martel.
LETTRE DE CHARLEMAGNE A ALCUIN.
Trs docte et trs am Alcuin, je suis d'avis ains que vous me l'avez
dit ja maintefois la langue celtique qui semble tre la mre de toutes
les langues estoit plus connue chez tous les peuples de la terre et que
Pythagore, Platon, Aristote, etc., non seulement la savait mais l'ensei
gnait, ce qui ressort des divers documents que m'avez envois et que je
vous retourne. Ces documents sont les lettres d'iceulx Pythagore, Platon,
Aristote et aussi du roy Alexandre de Macdoine et des doctes voyageurs,
gographes et historiens et aussi mathmaticiens qui ont l'un et l'autre
parcourut les deux extrmits du monde, l'un au nord, l'autre au sud ;
je vous engage conserver ces crits comme objets prcieux et m'en
faire des copies fidles.
Cette lettre n'est pas signe Charlemagne, mais elle se termine par
R
son monogramme ainsi formul KS
L
Archimde, Alexandre-le-Grand, Thals, Cloptre, Lazare, sainte
Marie-Magdeleine, Charles Martel, crivant sur du papier et en
franais ! N'est-ce pas la plus grossire des mystifications ! cela
ressemble aux opras-bouffes o les hros d'Homre parlent de
chemins de fer ; et, pas plus qu'on ne songe prendre au srieux
la Belle Hlne, on ne devrait s'arrter des falsifications aussi
grotesques. C'est un des moyens de dfense employs par l'avocat,
M Helbronner, jeune stagiaire, la figure intelligente, la parole
vive et facile, qui a obtenu, pour ses dbuts, un succs qui aurait
satisfait les avocats les plus minents. C'est le 23 fvrier que Me
Helbronner plaid. Voici une partie intressante de la dfense :
Si l'on s'tonne de ce que l'Acadmie se soit arrte si long
temps sur ces documents, il ne faut pas oublier qu'ils emprun
taient au milieu scientifique dans lequel ils se produisaient et la
lgitime influence de M. Chasles un rayon de leur autorit.
Rien ne tmoignait d'une exprience et d'une habilet que l'
ducation premire de Lucas n'aurait pu expliquer. M. l'avocat im
prial vous l'a montr lev l'cole de son village, dvorant la
bibliothque de son cur, puis celle de la ville de Chteaudun ; il
ne vous l'a pas montr employ a Paris, s'chappant de son bureau
pour aller la Sorbonne: il n'allait pas aux cours de MM. Guizot,
Michelet, Cousin qui attiraient cette poque la jeunesse au pied
de leur chaire ; c'taient les cours, instructifs certainement, mais
ennuyeux peut-tre, de MM. Damiron, Lenormand et Grusez ; il re
vint dans son pays, y tint quelques emplois, mais il ne put se sous
traire ce besoin de lire et de compulser; il revint Paris en 1852.
Son ambition tait d'entrer la Biliothque impriale, il tait n
bibliomane, comme certains autres naissent cuyers consomms.
L'accs de cette carrire lui fut ferm faute d'un diplme de ba
chelier; il ne parvint pas entrer chez un libraire faute de savoir
le latin. Il mangeait un petit pcule recueilli par sa femme, mais
tous les jours il allait travailler la bibliothque. 11 y rencontra le
marquis du Pins, vieux bibliophile, qui le prsenta M. Letellier.
M. Letellier avait achet du dernier des d'Hozier un cabinet de
titres que les plus grandes familles de France ont souvent consult.
Dans les dossiers se trouvaient des autographes que tantt Letel
lier abandonnait Lucas, que tantt les familles refusaient d'ac
qurir; c'est ainsi que Lucas commena sa petite collection qui com
prenait des parchemins des Valois de la Renaissance et qui ses
24
yeux taient sans prix. Voil l'homme aux lectures assidues, qui,
par une ardeu r louable et une nergie indomptable, s'tait arrach
une position infrieure; il savait un peu de tout; mais n'ayant pas
eu de guide dans ses travaux, ses connaissances n'avaient pas
t classes, elles formaient dans sa tte une encyclopdie dsor
donne ; il allait se trouver en prsence de M. Chasles dont l'
loge dans ma bouche, et aprs les faits que vous connaissez, seraient
une amre ironie; il me suffira de vous rappeler qu'il est le premier
gomtre de France sinon du monde, et qu'il a reu ce titre une
rcompense d'autant plus envie qu'elle est rarement accorde
des trangers, la grande mdaille d'honneur de la Socit de
Londres.
Ce n'est pas ce calculateur seulement, vivant dans des abstrac
tions, qu'on vous a dpeint, c'est l'historien de la gomtrie qui a
vieilli dans un commerce intime avec les savants de tous les sicles
et de tous les pays. Enfin, c'est un collectionneur mrite dont les
trsors rivalisaient jadis avec ceux de M. Feuillet de Conches et
jouissaient d'une rputation et d'un crdit que les dbats amoin
driront peut-tre. Voil l'homme sur lequel Vrain-Lucas a, non pas
exerc des manuvres frauduleuses, mais l'gard duquel il lui a
suffi de dployer un peu d'imagination pour crer ces illusions que
vous connaissez maintenant ; tant il est vrai que la passion affaiblit
la vue la plus perante.
Le dfenseur rsume icrles faits relatifs aux annotations sur les
imprims. Il cite notamment la mention : Ex libris francisais
Rabelais, solcisme que dcouvrirait un lve de huitime ; puis,
abordant le troisime ordre de faits, les mensonges relatifs la
collection de Boisjourdain, il rappelle les relations que Lucas a
eues avec un M. de Menou, collectionneur et migr, et il explique
comment, dans leurs rapports, Lucas a pu songer M. de Menou,
tandis que par l'association d'ide ne de l'tude des pices, M.
Chasles se portait M. Boisjourdain ; il'insiste sur ce que jamais
Lucas n'avait nommment dsign M. de Boisjourdain.
Revenant sur les faits qui se passaient lorsque Lucas tait encore
chez M. Letellier, le dfenseur raconte comment, cdant aux solli
citations d'un vieux marquis entich de noblesse, Lucas fabriqua
des lettres de Montaigne que M Feuillet de Conches a insres dans
25
son troisime volume des Causeries d'un curieux, se contentant de
remarquer que le style de Montaigne tait un peu nglig dans ces
deux lettres indites.
Le Tribunal comprendra, continue Me Helbrouner, quel fut l'-
tonnement de Lucas, en prsence d'un succs qui dpassait ses plus
folles esprances; un horizon nouveau s'tait ouvert pour lui, il vit
dans cette fabrication le moyen de faire triompher son ide do
minante, car, ainsi que le faisait remarquer M. le prsident, Vrain-
Lucas a aussi sa manie, sa passion ; restituer la France les
gloires qu'on lui a ravies. Ce n'est pas seulement, ainsi qu'on l'a
fait observer, dans les documents du dbat Pascal-Newton que
cette ide se retrouve, Thals donne Ambigat, roi des Gaules,
des conseils sur la manire de gouverner son peuple ; Alexandre
fait l'loge de la Gaule et des Gaulois Aristote; Cloptre envoie
Gsarion Marseille pour s'y instruire, tant cause du bon air
qu'on y respire que des belles choses qu'on y enseigne. Lazare,
aprs sa rsurrection, et Marie-Magdeleine dans leurs lettres
Saint-Pierre, ne trouvent pas de sujet plus intressant que les
Druides et les Gaulois.
C'est par hasard qu'un de ces documents a t connu de M. Chasles,
il a voulu le garder, Lucas n'a peut-tre pas su rsister ses prires
et ses offres, et ainsi se sont engages ces oprations qui ont
amen dans le cabinet de M. Chasles la collection dont M. l'avocat
imprial vous a prsent un tableau si brillant. Il me semble im
possible d'admettre que M. Chasles ait attach une valeur quel
conque aux documents en franais et sur papier dont les signatures
appartiennent une priode antrieure l're chrtienne ; il
achetait cette masse pour ce qu'il voulait, esprant, comme le pote
latin, trouver quelques perles dans le fumier d'Ennius.
Il me semble impossible que M. Chasles ait acquis comme sin
cres les pices qui s'tendent depuis l're chrtienne jusqu' la
Renaissance, il n'avait qu' regarder ces pices la lumire
pour voir dans les billets doux d'Abailard et d'Hlose, et dans la
correspondance officielle de Prdgonde et de Chilpric, le filigrane
fleur de lys de la premire manufacture d'Angoulme. Il n'avait
qu' lire ses cent quatre-vingt-dix-sept lettres de Charlemagne
pour se renseigner sur leur authenticit ; les unes taient signes du
26
monogramme royal, mais les autres portaient Carolo Magno tout
comme il y a Ludovico Magno sur la porte Saint-Denis.
Puis il aborda la question de droit, essaya de dcharger son
client du chef des manuvres frauduleuses qui constituent le dlit
d'escroquerie, cela avec beaucoup d'habilet. Il rappela l'aflaire du
malheureux qui, au mois de dcembre, fut condamn, sur notre
plainte, pour avoir fabriqu deTaux autographes.
Aprs une courte rplique de M. l'avocat imprial et une rponse
de Me Helbronner la Cour se retira pour dlibrer et revnt bientt
prononcer un jugement qui condamnait Vrain-Lucas, pour escro
querie, deux ans de prison, cinq cents francs d'amende et aux
dpens. Justice tait faite, quant au faussaire.

Et maintenant qu'on nous permette des observations sur cette


affaire, qui a jet quelque trouble parmi les amateurs d'autographes.
L'affaire Vrain-Lucas aune immense importance: il ne s'agissait
pas seulement l en effet de faux autographes vendus pour orner
une collection, mais bien de documents errons destins tromper
l'opinion et fausser le jugement du public sur des faits acquis.
La socit a toujours t partage en deux classes : 1" ceux qui
semblent ns pour faire du mal, pour combattre cette socit dont
ils font partie, et semer partout l'erreur et le mensonge ; 2 les
gens honntes, et, parmi eux, ceux qui sont chargs de djouer les
projets des mchants et ceux qui se dvouent redresser les erreurs
et faire triompher la vrit.
A la premire classe appartient Vrain-Lucas qui, dou de facults
surprenantes, les a consacres au mensonge et a essay, dans un
but de lucre, de tromper le public.
A la seconde classe appartient le vnrable M. Chasles. Monsieur
Michel Chasles, membre de l'Acadmie des Sciences, depuis 1851,
actuellement g de 76 ans, a conquis dans la gomtrie la pre
mire place : sa rputation de savant est europenne. C'est l'homme
le plus probe qui soit ; il pousse l'honntet jusqu' ne pas soup
onner la fraude, toujours prsente cependant l o il y a un hon
nte homme tromper. Plong dans d'ardus problmes qu'il r
solvait avec une nettet lumineuse, Monsieur Chasles a accueilli
avec confiance l'homme qui, avec son air patelin et avec un sem
27 .
blant de pauvret, lui apportait des documents sur la science. Il
reut avec joie toutes ces lettres de Pascal, de Newton, de Galile,
qui lui rvlaient tant defaits nouveaux. 11 ne songea pas les
faire examiner : il craignait que, mettant quelqu'un dans la confi
dence, on ne songet faire des propositions Lucas. Funeste
aveuglement I mais on se demande comment M. Chasles a pu
accepter les lettres de Csar, de Marie-Magdeleine, etc. dont le
premier venu aurait reconnu la fausset. Il faut remarquer que,
lorsque Lucas apportait des liasses M. Chasles, ce dernier les pre
nait souvent sans les examiner. Tout cela venait de la mme col
lection: il le lui fallait, bon ou mauvais: ds l'instant qu'il avait
fait des sacrifices, il voulait tout avoir : telle tait son ide fixe.
Et Lucas fabriquait toujours avec une promptitude merveilleuse,
composant des lettres pour parer aux objections faites, les appor
tant M. Chasles comme les ayant trouves dans le fameux grenier
qui renfermait les archives du prtendu comte de Boisjourdain.
Il profitait avec habilet de toutes les remarques : nous n'en vou
lons pour preuve que l'anecdote sur les trois exemplaires d'une
mme lettre de Galile que nous avons cite plus haut. M. Chasles
avait confiance dans Lucas, qui lui en avait impos par sa fausse
qualit d'archiviste-palographe; il croyait dans ses autographes,
et sa foi aveugle l'empchait de se rendre des arguments que
d'ailleurs Lucas, avec de nouvelles pices, lui permettait toujours
de combattre. L a t le tort de M. Chasles, mais ce tort vient de
sa bonne foi mme et ne fait que la mettre en lumire. Et nous ne
pouvons trop rpter que cette affaire ne saurait porter la moindre
atteinte la parfaite honorabilit de M. Chasles, non plus qu' son
gnie gomtrique.
Mais, dira-t-on, d'o vient que l'Acadmie des Sciences a si
longtemps discut, et que le public s'y est laiss tromper. Sur le
premier point je rpondrai que Lucas puisait dans les livres de
sciences ce qu'il mettait dans ses pices ; que ses calculs gom
triques taient bons, seulement qu'ils taient postrieurs l'poque
que Lucas leur assignait. De plus, il se mla dans tout cela une
question nationale, comme si le gnie n'tait pas de tous les temps
et de tous les pays, comme si la gloire de Newton n'tait pas aussi
chre aax Franais que celle de Pascal doit l'tre pour les Anglais !
28
Quant au public, combien ignorent ce que c'est qu'un auto
graphe ! et, devant les lettres de Shakspeare, de Rabelais, com
bien se seraient tromps ! mais, si l'ensemble de la collection eut
t prsent tout entier, nul n'aurait t la dupe de cette vaste
mystification. Qui iguore que Jules Csar n'crivait pas en franais
et sur du papier? la fausset est si vidente qu'on ne peut qu'en rire.
M Helbronner a cit Chatterton pour excuser Lucas ; l'exemple,
qu'il me permette cette observation qui ne diminue en rien le m
rite de sa plaidoirie, tait mal choisi. Il y a en effet une catgorie
d'uvres qui ne sont que des pastiches littraires ou des mystifica
tions tt ou tard avoues par leurs auteurs. Ainsi Chatterton a pu
bli des pomes du XIIIe sicle dont l'authenticit a caus de nom
breux dbats en Angleterre, et Macpherson a mis sur le compte
d'Ossian tout ce qu'il avait pu recueillir de vieux chants nationaux
de l'cosse. De nos jours, un rudit, M. Julien Travers, a fabriqu
des posies normandes qui ont tromp M. Henri Martin. Mais,
ni Chatterton, ni Macpherson, ni M. Travers n'ont produit les origi
naux, ce qui donnait leur fraude le simple caractre d'un pas
tiche. A notre avis, un tel abus de l'esprit ou de l'rudition est f
cheux. Il ne faut jamais tromper, mme pour s'amuser ou pour
avoir le malin plaisir de mystifier les gens crdules, et c'est tou
jours un acte condamnable que de se faire un jeu de l'honntet
des hommes. Mais dans ces divers cas, aucune fabrication mat
rielle, aucune invention de documents, n'est venue donner un
corps et une ralit au mensonge.
D'autre part, il y a des hommes qui fabriquent des documents en
essayant de leur donner le semblant de pices originales. Ceux-l
sont des faussaires, car leur but est le mensonge et le lucre. Les
faux de ce genre sont bien vieux. Pline l'Ancien, dans son Histoire
naturelle (L. XIII, ch. 27), raconte que, de son temps, on con
servait une lettre de Sarpdon leLycien Priam, crite sur papy
rus, et qui avait t dcouverte dans un temple par un grand
curieux d'autographes, Mucianus, pendant qu'il tait gouverneur de
Lycie. Or, celte pice tait fausse, et Pline l'Ancien ne pense pas
qu'au temps de Priam le papyrus ft dj en usage. (1) Citons aussi
(1) Causeries d'un curieux par M. Feuillet de Conches, 1. 1, p. 261, livre qui
renferme sur les autographes les plus prcieux renseignements.
une prtendue lettre de Jsus-Christ Abgar dont Eusbe a donn
une traduction grecque d'aprs l'original syriaque conserv de son
temps-dans les archives d'Edesse ; lettre videmment fausse, mais
sur laquelle ou a longuement et savamment dissert. Nous pour
rions, dans tout le cours du moyen ge, de nos jours mme, trou
ver des exemples de faux, mais cela nous entranerait trop loin,
et nous nous bornerons ces deux faits remontant une haute
antiquit. Ceux-l qui fabriquent des documents sont des
hommes dangereux que les amis de la vrit doivent combattre
sans relche. 11 faut djouer leurs complots tnbreux, dmas
quer leurs batteries, mettre nant leurs productions ; c'est
ce qu'on fait MM. Bordieret Mabille qui, dans l'affaire Vrain-Lucas,
reprsentaient la vrit confondant le mensonge, c'est ce que,
humble pionnier, nous avons fait et voulons faire toute notre vie
dans la mesure de nos forces.
On a dit aussi : A quoi se fier dsormais ? quels moyens y a-t-il
pour reconnatre les faux autographes d'avec les vrais ? et plu
sieurs ont pouss des cris d'alarme qui, il faut le dire l'honneur
du bon sens public, ont trouv peu d'cho.
Oui, il y a de faux autographes, comme il y a de faux antiques,
de faux tableaux^ de fausses monnaies. Mais est-ce qu'on devra sup
primer le muse des antiques parce qu'on a dcouvert de faux
bronzes? Est-ce que le cabinet des mdailles devra tre mis en
suspicion parce qu'il existe un grand nombre de monnaies recon
nues fausses? La valeur historique des documents que renferment
nos collections devra-t-elle tre diminue parce qu'un misrable a
eu l'adresse coupable de fabriquer 27,000 pices? On regarderait
comme un insens celui qui mettrait de semblables ides. Et en
effet, de l'affaire Vrain-Lucas doit sortir un enseignement, savoir
qu'il convient d'apporter, dans le choix de ses collections, une pru
dence extrme. Ce n'est point du premier jour qu'on devient expert
en pareille matire : il faut avoir fait des tudes palographiques
et historiques srieuses, connatre les divers protocoles des chartes,
des lettres et des documents de tous les temps, savoir les diffrences
de langue et de terme suivant les poques, avoir vu des milliers
d'autographes de tous les genres, les avoir compars ensemble, tre,
en un mot, capable de remplir la tche qu'on s'impose. Mais on peut
-30-
poser deux objections qui ont leur valeur: 1 le titre d'expert est
pris souvent, dans le domaine de la curiosit, par des gens bien
ignorants de ce qu'ils entreprennent. Cela est vrai ; la lgislation
moderne ne sauvegard pas assez les intrts du public contre les
ruses du commerce, et le titre d'expert ne devrait tre confr
qu'aux hommes qui auraient fait leurs preuves. Mais, dans l'tat
actuel, c'est aux amateurs discerner celui qui mrite rellement
leur confiance.
2 Les curieux d'autographes diront : Gomment nous, qui n'avons
pas fait d'tudes spciales, reconnatrons-nous un fac-simile d'une
pice vritable, un faux autographe d'un authentique ? Sur la
question du fac-simile, nous rpondrons qu'en effet il existe desfac-
simile faits avec grand soin, sans intention malhonnte, et qui ont
cependant t pris pour des originaux. Mais les moyens de vri
fication sont bien simples. On prend un acide, de l'eau de javelle
par exemple, qui attaque l'encre ordinaire, mais laisse intacte
l'encre d'imprimerie. On fait l'preuve sur une lettre de la pice en
suspicion : si l'acide enlve l'encre, la pice est originale : dans le
cas contraire, c'est un fac-simile.
La seconde question est plus longue rsoudre.
Quand une lettre d'un personnage nous parlons des auto
graphes et non des chartes prsente des doutes, il faut d'abord
examiner l'criture et comparer avec celle d'une lettre reconnue
pour authentique. Le faussaire se trahit toujours par une certaine
hsitation, un tremblement, qui n'chappe pas un il exerc. Le
papier est-il de l'poque? quel est son filigrane? l'encre est-elle an
cienne ?
En second lieu le texte de la lettre fournit nombre d'observations.
Est-ce bien le style de l'poque ? la lettre est-elle dans le caractre
de l'homme auquel elle est attribue? sont-ce ses expressions ordi
naires, son orthographe habituelle? les faits mentionns dans la
pice sont-ils d'accord avec l'histoire?
Toutes ces observations peuvent tre accompagnes de bien
d'autres. Le lieu d'o la lettre est date peut tre un point de re
pre. La date galement. Un point trs-important aussi, mais sur
lequel on manque souvent de renseignements, c'est la provenance.
Certes, toutes ces vrifications ne sont pas aises faire, et, le
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mieux, pour les amateurs, est de porter la pice douteuse l'expert
qui procde l'examen. Mais bien peu de pices ont besoin de passer
au crible. L'authenticit des documents, le plus souvent, est visible
pour l'expert au premier coup d'il. Les autographes ont un ca
chet de vracit comme l'honnte homme porte sur son visage les
preuves de sa bonne foi. Mais il faut une extrme habitude jointe
la prudence la plus scrupuleuse. Quand une pice prsente des
doutes qu'on ne peut combattre, il faut la rejeter impitoyablement,
car il vaut mieux, notre avis, priver l'histoire d'un document
que de lui en apporter un qui pourrait l'induire en erreur.
Les observations que nous venons de faire amneront peut-tre
de la part des sceptiques cette rponse : Vous tes orfvre, Monsieur
Josse. Nous rpondrons que si, pour quelques-uns, les autographes
constituent un commerce, pour nous ils reprsentent une science.
Telle a t l'ide dominante de notre pre qui a conquis laborieuse
ment, nous osons le dire, une rputation europenne d'expert et
d'honnte homme; tel est aussi notre but. Dcouvrir des documents
nouveaux, qui rpandent sur les faits souvent obscurs de l'histoire
une clart nouvelle, tel est le labeur auquel nous voulons nous
livrer, heureux si nous pouvons rendre quelques services l'ru
dition !
Etienne Chakavay.

NOTE

M. le baron Feuillet de Conches, rais en cause par Mu Helbronner pour


deux fausses lettres de Montaigne vendues par Lucas au marquis Duprat
et publies dans les Causeries d'un curieux, a expliqu les faits dans la
lettre suivante que nous empruntons la Gazette des tribunaux (n du
26 fvrier 1870).
Monsieur,
Dans le compte que rend la Gazette des Tribunaux de ce jour, de la
plaidoirie de l'ayocat de M. Lucas, condamn comme ayant vendu de
faux autographes l'honorable acadmicien M. Chasles, vous reproduisez
une allusion qu'a faite l'avocat aux Causeries d'un curieux, o j'ai
imprim deux lettres de Montaigne, que M. Lucas dit aujourd'hui avoir
fabriques de sa minerve, et vendues M. le marquis Duprat. J'ai en
effet publi deux lettres de Montaigne qui m'avaient t communiques
par M. le marquis Duprat ; mais je me suis bien gard de les annoncer
comme publies sur des originaux autographes. J'ai dit que je les don
nais sur des fac simile, ce qui est bien diffrent. Sur ce point, je n'tais
pas d'accord avec le loyal marquis qui les a publies depuis, ce titre,
dans son livre des Glanes et Regains. L'organe, si distingu, de M. Lucas
a dit au Tribunal qu'en publiant les lettres, je me suis born remar
quer que le style de Montaigne tait un peu nglig dans les deux let
tres. Ce n'tait pas tout dire. En les recevant, j'avais fait observer M.
Duprat que ce qu'il avait pris jusqu'ici pour des originaux tait tout au
plus des fac simile, et encore des fac simile fautifs et qui dclaient
une main inexprimente. Mais il m'affirmait avoir trouv ces pices
dans l'ancien cartulaire de sa famille, lui transmis par sou pre. Sa
conviction en ce sens tait si ferme que plusieurs mois aprs ma publi
cation, faite cependant avec rserves, il reproduisit les lettres comme
originales.
J'hsitais beaucoup les mettre au jour, lorsque, consult par moi
ce sujet, l'homme le plus comptent en matire de documents de Mon
taigne, M. le docteur Payen, opina qu'il n'y avait pas de motifs suffi
sants pour s'abstenir, attendu qu'il se pouvait qu'au fond, quelle que
ft l'tranget d'apparence et de forme du fac simile, le texte ft
exact. Et, de fait, le mystificateur, beaucoup plus instruit par la lecture
qu'on ne l'areprsent, n'avait t ici que plagiaire : il avait agi, en cette
circonstance, comme pour ses soi-disantes lettres de Pascal, qui ont si
longtemps tenu en veil une grande Acadmie et saisi un des grands
esprits de ce temps, M. Thiers ; il avait copi mot pour mot les phrases,
ainsi que je l'ai dcouvert depuis, dans des auteurs du temps, notamment
l'Histoire de quatre /{ois par de De Serres (1595). Cetemprunt de style con
temporain, en des lettres purement de rcit et de faits, etqui ne compor
taient gure le dploiement d'un style caractristique, donnait aux deux
pices une vraisemblance que la connaissance, acquise par moi, plus
tard, des textes de Serres pouvait seule faire vanouir. Je m'empressai
de donner connaissance de ma dcouverte M. le docteur Payen,
M. Duprat et un jeune "professeur du Collge de France, qui se pro
posait, aprs avoir fait un cours sur Montaigne, de publier un livre
sur ce grand crivain. Mais le sige de M. Duprat tait fait, et il venait
de publier ses Glanes.
En rsum, il n'est donc pas exact de dire que M. Lucas ait fait, en
cette rencomre, du Montaigne, comme jadis on faisait du Saint-Evre-
mont ; il a seulement mis le nom de Montaigne une compilation adroite,
faite d'aprs des contemporains de l'illustre Prigourdin.
Agrez, monsieur, l'expresiion de ma considration la plus distingue.'
Feuillet be Conches.
Paris, le 24 fvrier 1870.

679. - Abbeville. - Imp. Briez, C. Palllart et Retaux.


PUBLICATIONS

DE LA MAISON J. GHARAVAY AIN

BULLETIN MENSUEL D'AUTOGRAPHES prix marqus, qui


parat depuis 1845. Il est envoy gratuitement et rgulirement
toutes les personnes qui en font la demande.

L'AMATEUR D'AUTOGRAPHES, Bulletin des collectionneurs et


Revue des Archives, fond en 1862 et paraissant deux fois par mois,
12 fr. par an. On expdie un numro spcimen quiconque en fait
la demande. C'est le seul organe que les amateurs aient en Europe.

MANUEL DE L'AMATEUR D'AUTOGRAPHES, comprenant la


liste, par ordre alphabtique, de tous les autographes de personnages
clbres qui ont pass dans les ventes, avec les prix qu'ils ont atteints,
en cours de publication dans notre revue. (Il est arriv la lettre H.)

NOTICE SUR NICOLAS THOYNARD D'ORLANS, publie


d'aprs les notes de feu J.-Ch. Brunet, par tienne Charavay. Br.
in-8 2 fr.

DEUX COMPLAINTES SUR LA MORT DE LA MARQUISE DE


BRINVILLIERS, rimprimes avec des notes par douard Tri-
cotel. Br. in-8 1 fr. 25

FAC-SIMILE photographi d'une lettre unique du fameux Jean-


Chouan, appartenant M. B. Fillon. In-4, sur beau bristol . 4 fr.

507 Abbevilie. Imp. liriez, C. Paillart et Rotau.


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