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El Galen de Manila y los

CIRCUITOS COMERCIALES
del Pacfico
La historia del famoso Galen de Manila que, a travs de las Filipinas,
una los virreinatos de Mxico y Per con China. Un vnculo comercial
y de transnacionalizacin que se remonta al siglo XVI.
POR MARTN MONSALVE ZANATTI*
a propuesta de establecer una alianza comercial entre Mxico
y Per para llegar con mayor celeridad a los mercados chinos
e incrementar el intercambio de metales por productos manu-
facturados no es una proposicin reciente del algn funcionario
del Gobierno actual. Se trata de un viejo proyecto que se llev a cabo a
lo largo de nuestra historia colonial a pesar de las opiniones contrarias
de la Corona espaola. Esta especie de Alianza del Pacfico colonial
estaba simbolizada por el famoso Galen de Manila que, a travs de las
Filipinas, una los virreinatos de Mxico (Nueva Espaa) y Per (Nueva
Castilla) con China.
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(*) Profesor del Departamento Acadmico de Humanidades de la Universidad del Pacfco y editor de Apuntes, revista de ciencias sociales. IL
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especial china-per
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lite mercantil limea apoy el proyecto pues estableca la
posibilidad de una ruta directa desde el Callao hacia Manila.
Sin embargo, la decadencia econmica del imperio espaol y
la independencia de las colonias hispanoamericanas frustr
el desarrollo de la empresa.
De otra parte, no sorprende que el circuito comercial
creado por el Galen de Manila tambin implicara la cir-
culacin de personas e intercambios culturales entra Asia
y Amrica. As, por ejemplo, en un informe sobre la pobla-
cin de Lima de 1613 estudiado por Patricia Palma se
registraban 114 indios de Oriente o nativos del Asia, de
los cuales 38 provenan de China, veinte de Japn y el resto
de territorios portugueses en Asia. Los viajeros chinos que
llegaron a Hispanoamrica colonial fueron en su mayora
marineros, comerciantes o sirvientes de mercaderes penin-
sulares o criollos.
Por su parte, el Galen de Manila tambin abri la po-
sibilidad para las congregaciones religiosas de establecer
proyectos de evangelizacin en China. Sin embargo, la
Corona espaola prefri actuar con cautela y prohibi in-
tilmente las misiones a China por varios aos. Pero, como
en el caso del comercio, la monarqua debi adaptarse a los
hechos, pues los frailes agustinos, dominicos y franciscanos
siguieron con sus proyectos misioneros en China y Japn
gracias al apoyo espiritual y econmico de sus conventos
mexicanos y peruanos.
Sin lugar a dudas, la orden religiosa ms activa en sus
proyectos de evangelizacin en Asia fue la jesuita, que lleg a
establecer una sofsticada redmisionera entre China y Amrica.
Estas misiones buscaron conectar culturalmente ambas re-
giones mediante
el intercambio
de personas, mi-
sioneros, obras
de arte y objetos
cotidianos. Por
ejemplo, los jesuitas solan ordenar piezas de porcelana
con motivos religiosos cristianos que, con el tiempo, fueron
conocidas como vajilla jesuita.
De acuerdo al historiador Luke Clossey, los misioneros
de todas las rdenes en China lograron establecer complejas
redes de personal muchas veces sacerdotes enviados desde
Europa a China servan un tiempo en Hispanoamrica y en
ocasiones regresaban para ocupar puestos importantes en
nuestro continente, de fnanciamiento que incluan
las donaciones de hacendados mexicanos y el comercio de
bienes y de informacin mediante la correspondencia
epistolar tanto con autoridades religiosas como civiles. Por
ello, el correo era una de las mercancas ms importantes que
traa el Galen de Manila. La produccin de crnicas y relatos
de viajeros era otro de los pilares de esta red de informacin.
La historia del Galen de Manila probablemente no sea
la de un proceso de globalizacin al estilo contemporneo,
pero s nos ilustra sobre la continuidad de las relaciones entre
la costa americana del Pacfco y Asia, y acerca del rol fun-
damental que los virreinatos de Mxico y Per cumplieron
en ese proceso. Pero, sobre todo, nos abre una ventana para
mirar la historia del Pacfco desde una perspectiva global
de la misma forma con que solemos estudiar las relaciones
trasatlnticas.
Pero no solo se trataba de intercambiar paos de seda
y piezas de porcelana china por la plata proveniente de las
minas de Mesoamrica y los Andes. Este circuito comercial
tambin incluy la presencia minoritaria de migrantes chinos
en Hispanoamrica y la llegada de misioneros europeos y
criollos a China. Se trataba, entonces, de un primer proceso
de transnacionalizacin del Pacfco.
Nuestra historia comienza alrededor de 1571, cuando las
expediciones de espaoles dirigidos por Miguel Lpez de
Legaspi por fn lograron controlar por completo la ciudad
de Manila y reclamarla como posesin del rey Felipe II. El
viaje de regreso a Mxico se hizo por el noreste, lo que llev
a los miembros de la expedicin espaola a las costas de
California, desde donde continuaron la ruta hasta Acapulco.
Las primeras naves provenientes de Manila trajeron 712
paos de seda china y 22.300 piezas de porcelana, bienes
que marcaron el inicio de la ruta del Pacfco que unira
comercialmente Asia con Europa y Asia con el Per.
Las promisorias ganancias de este circuito comercial
llevan a los comerciantes peruanos a intentar establecer una
ruta directa con las Filipinas hacia fnales del siglo XVI. Pero
rpidamente la Corona prohbe el trfco directo entre Manila
y el Callao, y solose permite al Perimportar productos chinos
desde Mxico. Las prohibiciones fueron reiteradas en varias
ocasiones a lo largo de los siglos XVI y XVII, lo que hace sos-
pechar que no era tan fcil implementar la legislacin. Desde
1593, el comercio entre Mxico y las Filipinas fue limitado a
dos barcos que zarparan desde Manila, cuya construccin
y manutencin estara a cargo de la lite espaola/criolla de
esa ciudad. Fue as como naci el famoso Galen de Manila.
Durante los siglos XVI y XVIII, la demanda por plata era
muy alta en China, por lo que el Galen de Manila atrajo a
muchos comerciantes de esa regin al archipilago flipino
con la esperanza de vender sus textiles de algodn y sedas.
Se calcula que entre 1574 y 1649 cerca de cien millones de
monedas de plata fueron importadas a China, y que buena
parte de ellas provena de Mxico y el Per. Esto sin contar
las barras y/u objetos hechos a base de ese metal precioso.
Por ello no extraa que los mercaderes chinos llegaran a ser
la mayor parte de la poblacin de Manila y monopolizaran las
ventas locales gracias a una ley que prohiba a todo sbdito
de la Corona espaola tratar de forma directa con China.
Una vez llegado el galen a Acapulco, los comercian-
tes mexicanos se encontraban con sus pares peruanos y
completaban las transacciones. Como lo mencionan varios
historiadores, en Mxico los textiles de algodn chinos
eran los preferidos por los sectores populares debido a sus
bajos costos; en cambio, las sedas y piezas de porcelana
tenan como destino las clases altas de la ciudad de Lima.
El comercio entre ambos virreinatos se mantuvo fuido a
pesar de las prohibiciones que se dieron desde principios del
siglo XVII. Este circuito comercial hizo que buena parte de
la plata extrada de Mxico y el Per tuviera como destino
China y no Europa, lo que explica los constantes intentos
por parte de la Corona espaola para detener el comercio
entre sus virreinatos ms ricos y el Asia.
A pesar de las restricciones legales, entre 1670 y 1740 ms
de ochenta embarcaciones limeas se
dirigieron al Virreinato de Mxico. Las
naves peruanas arribabana los puertos de
Acapulco y otros de menor importancia
llevando plata, azogue, cacao y vino,
entre otros productos. La fota peruana
regresaba con mercadera procedente de
China, Mxico y Espaa a los puertos de
Guayaquil, Paita y el Callao. Segn los
virreyes mexicanos, el valor comercial
de las embarcaciones peruanas poda
llegar a los cuatro millones de pesos de
plata anuales. Como plantea Margarita
Surez, no es de extraar, entonces, que
a pesar de las prohibiciones, los comer-
ciantes peruanos colocaran agentes en
Manila para enviar embarcaciones directamente al Callao
u obtener mejoras para sus patrocinados en el intercambio
va Acapulco. Despus de todo, eran los comerciantes radi-
cados en Lima los que fnanciaban la mayor parte de la fota
mercante del Pacfco.
El crecimiento de este circuito comercial durante el
siglo XVIII, como lo sugiere Mariano Bonialian, llev a los
virreyes de Mxico a solicitar que se implantara un sistema
de libre comercio de bienes de China y Espaa entre los
puertos de Acapulco y el Callao. Pero sus propuestas no
fueron escuchadas ni por el Consejo de Indias, ni por los
gobernantes de la Pennsula. Sin embargo, el desarrollo de
este circuito comercial del Pacfco convirti a Mxico en el
punto de encuentro comercial entre China y Espaa, y entre
China y Per (Sudamrica).
Hacia 1785, la Corona decidi tomar el control de esta
ruta, para lo que cre la Compaa de Filipinas con el ob-
jeto de convertir a Espaa en el eje del circuito comercial
entre Asia y Amrica. De acuerdo a Cristina Mazzeo, la
Los textiles de algodn chinos eran los
preferidos por los sectores populares
mexicanos. A las clases altas de Lima
llegaban las porcelanas y sedas.