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Biorremediación

de residuos del petróleo


Paola Andrea Vargas Gallego / René Ricardo Cuéllar / Jenny Dussán

42 HIPÓTESIS / APUNTES CIENTÍFICOS UNIANDINOS No. 4 / Dic. 2004


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> Biorremediación de residuos del petróleo
Paola Andrea Vargas Gallego / René Ricardo Cuéllar / Jenny Dussán

Figura 1.
Atentado contra el oleoducto Caño-Limón Coveñas
http://www.yachana.org/reports/colombia/photos/P3170114.JPG

Según la Compañía Colombiana de Petróleos, ECOPETROL, El impacto ambiental por los derrames de crudo, ha deja-
durante los últimos quince años el oleoducto Caño Limón- do más de 2.600 kilómetros entre ríos y quebradas, y
Coveñas ha sufrido más de novecientos atentados terro- alrededor de 1.600 hectáreas de ciénagas afectadas. Sólo
ristas, hechos que han conducido al derramamiento de más en 1998, subversivos del ELN ocasionaron el más grande
de 450 millones de litros de petróleo en el medio ambiente. derrame de crudo en aguas continentales del mundo, con
un volumen superior a los 14’787.000 litros de petróleo,
tragedia comparable con el accidente del buque petrolero
Exxon Valdez, que vertió en las aguas de Alaska 42 millo-
nes de litros del crudo el 24 de marzo de 1989.

Dadas estas circunstancias los daños a las fuentes hídri-


cas, suelos, aire, fauna y vegetación son prácticamente
irremediables, pues los procesos de descontaminación
no alcanzan a cubrir todas las áreas afectadas y se reali-
zan mucho tiempo después de que el crudo ha penetrado
el ecosistema.

Sin embargo, no todos los lodos aceitosos son causados


por atentados contra la infraestructura petrolera, también
son resultado de la actividad de la broca durante la perfora-
Figura 2. ción en busca de yacimientos, la cual genera un lodo acom-
Explotación del crudo pañado de hidrocarburo que se extrae hasta la superficie.
http://www.dep.fem.unicamp.br/boletim/BE13/artigo4.htm

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Es allí donde tiene su génesis nuestro trabajo, que con- La biorremediación
siste en apoyar desde la microbiología una labor interdis- La biorremediación es el proceso utilizado por el hombre
ciplinaria para remediar los pasivos ambientales que para detoxificar variados contaminantes en los diferentes
genera la empresa petrolera. ambientes –mares, estuarios, lagos, ríos y suelos– usan-
do de forma estratégica microorganismos, plantas o en-
Origen y composición del petróleo zimas de estos. Esta técnica es utilizada para disminuir la
El petróleo es el resultado de la degradación anaeróbica contaminación por los hidrocarburos de petróleo y sus
de materia orgánica, durante largos períodos de tiempo y derivados, metales pesados e insecticidas; además se usa
bajo condiciones de alta temperatura y presión, que la para el tratamiento de aguas domésticas e industriales,
convierte en gas natural, crudo y derivados del petróleo. aguas procesadas y de consumo humano, aire y gases
de desecho.
El petróleo crudo es una mezcla extremadamente com-
pleja y variable de compuestos orgánicos, donde la ma- Afortunadamente la biotecnología ha permitido el desa-
yoría de los ellos son hidrocarburos, que varían en peso rrollo de diversas estrategias que pueden ser utilizadas
molecular desde el gas metano hasta los altos pesos con el fin de restaurar el suelo y la calidad ambiental, de
moleculares de alquitranes y bitúmenes. Estos hidrocar- acuerdo con las necesidades y dimensiones del proble-
buros pueden presentarse en un amplio rango de estruc- ma a solucionar. A continuación se enumeran algunas,
turas moleculares: cadenas lineales y ramificadas, anillos pero en general no hay una “fórmula secreta” que garan-
sencillos, condensados o aromáticos. Los dos grupos tice el éxito de la biorremediación.
principales de hidrocarburos aromáticos son los mono-
cíclicos, el benceno, tolueno y xileno (BTEX) y los hidro- BIOESTIMULACIÓN: como su nombre lo indica, consiste en es-
carburos policíclicos (PAHs) tales como el naftaleno, timular los microorganismos nativos del suelo adicionan-
antraceno y fenantreno. do nutrientes como nitrógeno o fósforo.

Diversidad microbiana en ambientes contaminados BIOAIREACIÓN: es una forma de estimulación realizada con ga-
Los suelos contaminados contienen gran cantidad de mi- ses, como por ejemplo oxígeno y metano, estos son adicio-
croorganismos que pueden incluir un número de bacte- nados de forma pasiva en el suelo para estimular la actividad
rias y hongos capaces de utilizar hidrocarburos [1], que microbiana.
representan un uno por ciento (1%) de la población total
de aproximadamente 104 a 106 células por gramo de sue- BIOAUMENTACIÓN: es la inoculación de una alta concentra-
lo. También, se han encontrado cianobacterias y algas ción de microorganismos en el suelo contaminado para
capaces de degradar hidrocarburos. Los suelos conta- facilitar la biodegradación. Como se van a inocular, estos
minados con hidrocarburos contienen más microorga- microorganismos deben ser seleccionados del suelo que
nismos que los suelos no contaminados, pero su se desea tratar.
diversidad microbiana es más reducida [2, 3].
COMPOSTAJE: esta estrategia de biorremediación utiliza mi-
croorganismos aeróbicos y termófílos, formando pilas de
material que deben ser mezcladas y humedecidas perió-
dicamente para promover la actividad microbiana.

FITORREMEDIACIÓN: es el uso de plantas para remover, con-


tener o transformar un contaminante. Esta puede ser di-
recta, donde las plantas actúan sobre el compuesto, o
indirecta, donde estas se utilizan para estimular microor-
Figura 3. ganismos en la rizosfera.
Microorganismo
degradador de petróleo,
fotografía del Centro de Landfarming
Investigaciones
Microbiológicas, CIMIC La técnica más usada para la biorremediación de los lo-
dos contaminados con hidrocarburos y de otros desechos
de la industria petrolera es la denominada landfarming.
Se realiza trasladando los contaminantes a un suelo no
contaminado, el cual ha sido preparado con anterioridad

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gran parte de los microorganismos del suelo no pueden
ser recuperados en medios para el cultivo de microorga-
nismos. Además de una búsqueda general, se realiza una
específica a través de medios selectivos y diferenciales,
en la cual se pretende aislar ciertos morfotipos como las
Figura 4.
Diversidad microbiana Pseudomona sp. y bacterias lactosa positivas –bacterias
presente en una muestra de capaces de utilizar la lactosa–, debido a su bien conocida
suelo contaminada con crudo,
fotografía del Centro de actividad degradadora de hidrocarburos.
Investigaciones
Microbiológicas, CIMIC
Luego, estas diluciones son sembradas en diferentes
para evitar su contaminación y la de las aguas subterráneas medios de cultivo donde grandes familias de morfotipos
con sustancias que puedan producirse durante el tratamien- se hacen presentes; éstas varían en densidad y diversi-
to. Para ello se efectúa el diseño del lugar donde se deposi- dad. La diversidad está determinada por los morfotipos
tan los contaminantes, aislando el material de tratamiento recuperados que se diferencian según su morfología
del área no contaminada con una tela impermeable. macroscópica –su aspecto físico–, mientras que la den-
sidad está determinada por el número total de individuos
Para empezar el procedimiento, se hace una búsqueda y que pertenecen a un grupo con una morfología macros-
selección de bacterias nativas aisladas de las muestras cópica común.
de suelos que se encuentran contaminados, ya que estas
tienen la capacidad catabólica para crecer bajo las condi- Estos datos de densidad y diversidad son de gran valor.
ciones físico-químicas y de estrés a las que están some- Primero, porque nos indican acerca de la calidad micro-
tidas, y tendrán un mejor desempeño a la hora de la biana del suelo, ya que un suelo que tiene gran número
biorremediación. de morfotipos, es un suelo que tiene vida y por ende pre-
senta una buena prospección para la biorremediación
La búsqueda comienza en el procesamiento de una mues- debido a su posible alta actividad microbiana. Segundo,
tra de suelo mediante una serie de diluciones, tratando porque aquellos morfotipos que se encuentren en mayor
de obtener aquellos morfotipos cultivables; ya que una número serán seleccionados por su habilidad para so-

Figura 5.
Diversidad microbiana
presente en una
muestra contaminada
con crudo, fotografía del
Centro de Investigacio-
nes Microbiológicas,
CIMIC

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en la biorremediación, ya que alguno de estos puede ser
patógeno para plantas, animales o el hombre por el proce-
so de bioaumentación. Sin embargo, partimos del principio
de que son morfotipos ambientales, los que inmediatamente
se acabe su fuente de alimento bajan a un número que no
cause disturbio en el ambiente. Además se realiza una cui-
dadosa revisión de reportes de enfermedades de origen
bacteriano en la zona.

El pool que se formuló es aplicado en el suelo contamina-


Figura 6.
Cultivos puros de morfotipos aislados de una muestra contaminada con crudo,
do por técnicos e ingenieros ambientales para dar inicio
fotografía del Centro de Investigaciones Microbiológicas, CIMIC a la biorremediación. Durante el tratamiento se hace el
monitoreo de las poblaciones microbianas, con el fin de
brevivir a la presión selectiva del contaminante y para determinar si la cantidad inicial de microorganismos au-
usarlo como fuente de energía y carbono, pues por eso menta o disminuye después de ser adicionado al suelo
están creciendo. contaminado. Así mismo se realiza la determinación de
TPHs –hidrocarburos totales de petróleo–, con el fin de
Ya seleccionados los morfotipos se conforma un consor- observar si hubo o no degradación (figura 9).
cio o pool de microorganismos degradadores de hidro-
carburos y, utilizando la estrategia de bioaumentación, se Otros factores en la degradación de hidrocarburos
hace una producción a mayor escala y en proporciones La transformación de los compuestos orgánicos en el
estratégicas de estos. En esta producción debe tenerse ambiente está influenciada por un número de factores que
en cuenta el volumen de suelo contaminado para biorre- se pueden agrupar en aquellos que afectan el crecimiento
mediar, la concentración del contaminante y las clases de y metabolismo de los microorganismos y aquellos que
morfotipos que se aislaron. afectan al compuesto en sí mismo. La biodegradación de
los hidrocarburos está asociada con el metabolismo y cre-
Importancia del pool microbiano cimiento microbiano, y por lo tanto cualquiera de los fac-
La formulación de un pool microbiano permite combinar tores que afectan al crecimiento microbiano puede
y complementar sus funciones metabólicas para que co- influenciar la degradación.
lectivamente biodegraden un compuesto. En muchos ca-
sos algunos morfotipos sólo pueden realizar una parte La degradación aeróbica de los hidrocarburos es consi-
derablemente más rápida que el proceso anaeróbico [4],
de modo que la oxigenación será necesaria para mante-
ner las condiciones aeróbicas para una rápida degrada-
ción. Un suelo con una estructura abierta favorecerá la
transferencia de oxígeno y un suelo anegado de agua ten-
Figura 7.
drá un efecto contrario. La temperatura afecta el creci-
Formulación de un miento microbiano, así que a bajas temperaturas la
pool degradador de
hidrocarburos a gran
escala, fotografía del
Centro de Investigacio-
nes Microbiológicas,
CIMIC

de toda una cadena de reacciones químicas para llegar a


compuestos que puedan ser fácilmente utilizados por los
organismos del mismo consorcio u otros que estén pre-
sentes en el ambiente. Además, al estar en grupo los
morfotipos pueden tolerar los cambios físico-químicos
que se den en el ambiente durante el proceso de biorre-
mediación.

Cabe aclarar que se necesita un análisis más profundo


Figura 8.
para la identificación de los morfotipos que serán usados Trabajo de Landfarming; fotografía: cortesía del ing. Hugo Vladimir Ramírez

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Figura 9.
Curva de degradación aproximada de TPHs en una estación en tratamiento; cortesía: ingeniero Hugo Vladimir Ramírez

degradación será lenta. Así mismo el pH del suelo y la que aunque degradadores, podrían no funcionar por no es-
solubilidad del compuesto que debe ser degradado afec- tar adaptados a las condiciones físico-químicas del lugar.
tan el crecimiento bacteriano. La contaminación por hi-
drocarburos también puede estar asociada con altos En conclusión
niveles de metales pesados, que pueden inhibir el creci- En general, en el proceso de landfarming se ha comproba-
miento microbiano, dependiendo de la concentración y do la eficiencia de un consorcio microbiano sobre la utiliza-
tipo de metales. ción de un solo morfotipo, debido a que los morfotipos al
estar en grupo pueden tolerar mejor los cambios físico-
Otro factor crucial es la accesibilidad del compuesto para químicos en el campo y sus actividades metabólicas pue-
su degradación en el interior del suelo, la cual está afec- den interactuar entre sí para la parcial o final biorremediación.
tada por la estructura del mismo, su porosidad, compo-
sición y por la solubilidad del compuesto. Algunos Es necesario conocer las condiciones ambientales en las
compuestos pueden ser adsorbidos por arcillas y por lo cuales se desea que los morfotipos trabajen, para así poder
tanto pueden ser invulnerables a la degradación. Para optimizar la biorremediación, cambiando los posibles
superar este problema se han añadido surfactantes a sue- parámetros físicos o químicos que puedan ir en contra
los contaminados con el objeto de mejorar la accesibili- de la actividad microbiana en el material a biorremediar o
dad de los hidrocarburos [5]. Los surfactantes son en el ambiente.
sustancias que contienen un segmento liposoluble –solu-
ble en aceite–, y otro hidrosoluble –soluble en agua–, lo Por último hay que resaltar la importancia que tiene la
cual permite solubilizar el hidrocarburo desde la arcilla. selección de microorganismos autóctonos –aislados del
lugar para la biorremediación–, debido a que estos mor-
Por otra parte, la presencia de un gran número de micro- fotipos se encuentran mejor adaptados al contaminante;
organismos autóctonos en el suelo, capaces de degradar a diferencia de morfotipos foráneos, que aunque con una
hidrocarburos será claramente una ventaja, porque evita gran actividad biorremediadora, pueden no funcionar bajo
la adición específica de microorganismos no autóctonos, las condiciones ambientales del lugar.

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> Referencias
[1] Sutherland, J. B. (1992) Detoxification of
polycyclic aromatic hydrocarbons by fungi. J. Ind
Microbiol., 9, 53-62.

[2] Bossert, I. D. and Compeau, G. C. (1995)


Cleanup of petroleum hydrocarbon contamination
in soil, in L. Young and C. E. Cerniglia (eds),
Microbial Transformation and degradation of Toxic
Organic Chemicals. Wiley – Liss, New York, and
John Wiley & Sons, Chichester, UK, pp. 77-125.

[3] Messarch, M. B. and Nies, L. (1997) Modification


of heterothropic plate counts for assessing the
bioremediation potencial of petroleum –
contaminated soils. Environ. Technol., 18, 639 -
646.

[4] Holliger, C. and Zehnder, A. J. B. (1996)


Anaerobic biodegradation of hydrocarbons.
Current Opinion in Biotechnol, 7, 326-330.

[5] Mihelcic, J. R., Lueking, D. R., Mitzell, R. J. and


Stapleton, J. M. (1993) Bioavailability of sorbed
– ans separate – phase chemicals.
Biodegradation, 4, 141-153.

[6] http://www.mindefensa.gov.co/
derechos_humanos/medio_ambiente/
20020308informeagua.html

> Reseña de los autores


Paola Andrea Vargas Gallego
p-vargas@uniandes.edu.co

Estudiante de Maestría en Microbiología.

René Ricardo Cuéllar


r-cuella@uniandes.edu.co

Estudiante del programa coterminal


de Maestría en Microbiología.

Jenny Dussán
jdussan@uniandes.edu.co

Profesora asociada,
Directora del Centro de Investigaciones
Microbiológicas, CIMIC, y directora de tesis
de los estudiantes mencionados.

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