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Número: 011 Fecha: Octubre 2015

¿QUÉ SON LAS MICROALGAS?


INTERÉS Y USO
1. INTRODUCCIÓN
Hace más de 10 años que la Estación Experimental Cajamar Las Palmerillas empezó afrontar el reto
en la investigación y producción de microalgas junto al departamento de Ingeniería Química de la
Universidad de Almería, debido fundamentalmente al interés que despertaba el uso de las microalgas
en aplicaciones de alto valor (nutracéutica, alimentación animal y humana, etc.) y respondiendo al interés
mostrado por diversas compañías de gran importancia en el ámbito nacional. Desde entonces el trabajo
se ha venido centrando en el desarrollo de sistemas de producción tanto para productos de alto valor
añadido como para producciones de bajo coste, que nos permitan incrementar las productividades
actuales, y en la resolución de los problemas derivados del uso de subproductos tales como los gases
de combustión industriales y las aguas residuales, los cuales constituyen una fuente barata de CO2 y
nutrientes respectivamente.
Las microalgas son organismos unicelulares eucariotas fotosintéticos (2-200 μm), que pueden crecer
de modo autotrófico o heterotrófico. En general son altamente eficientes en la fijación del CO2 y utilización
de la energía solar para producir biomasa, con una eficiencia hasta cuatro veces superior a la de las

Esquema 1: Mecanismo de producción de microalgas

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plantas. La importancia de las microalgas radica en su papel como productoras primarias de la cadena
trófica, que las convierte en las primeras productoras de materia orgánica.
Son la base de las redes tróficas y su gran número de especies y su versatilidad permiten utilizarlas en
diferentes campos industriales con grandes posibilidades de éxito. Están presentes en todos los
ambientes con agua, como lagos, mares y ríos, aunque también las podemos encontrar en el suelo y
en la mayoría de los ambientes terrestres, incluso los más extremos, lo cual permite hallarlas
ampliamente distribuidas en la biósfera adaptadas a una gran cantidad de condiciones.
El cultivo de macro y microalgas lleva funcionando más de 70 años. Desde entonces existe una incipiente
industria basada en la biotecnología de algas, la cual produce 20.000 t año-�, que se ha ido desarrollando
gracias a las industrias alimentaria, acuícola, farmacológica, cosmética y, últimamente, energética.
Existen más de 30.000 especies de microalgas, de las cuales unas 100 han sido estudiadas y solo unas
10 se explotan comercialmente.
Las microalgas son, en general, organismos fotoautótrofos, es decir, obtienen la energía de la luz
proveniente del sol y se desarrollan a partir de materia inorgánica. Sin embargo, algunas especies son
capaces de crecer empleando materia orgánica como fuente de energía o de carbono. Según esto, la
producción de microalgas se divide en:
● Fotoautótrofa: las algas obtienen la energía del sol y el carbono de compuestos inorgánicos.
● Fotoheterótrofa: obtienen la energía del sol y emplean compuestos orgánicos como fuente de
carbono.
● Mixotrófica: muchas algas son capaces de crecer bajo procesos tanto autótrofos como heterótrofos,
de manera que la fuente de energía es tanto la luz como la materia orgánica. El carbono lo obtienen
de compuestos orgánicos y del CO2. Algunas de estas algas son Spirulina platensis o
Chlamydomonas reinhardtii.
● Heterótrofa: los compuestos orgánicos proporcionan tanto la energía como la fuente de carbono.
Es decir, existen en efecto algas que pueden desarrollarse bajo ausencia de luz, como por ejemplo
Chlorella protothecoides.
Las microalgas se clasifican según Graham y Wilkox (2000), en procariotas y eucariotas: Dentro de las
procariotas tenemos Cianoficeas y Proclorófitas. En el grupo de las eucariotas nos encontramos:
Cloroficeas, Crisofíceas, Haptofíceas, Bacilarofíceas, Pirrofíceas, Criptofíceas y Euglenofíceas.
La composición de las microalgas (contenido en lípidos, carbohidratos y proteínas) es variable según
la especie considerada y, dentro de una misma especie, según el sistema y condiciones de cultivo. En
general, las cianobacterias tienen un contenido en lípidos de hasta 20 %, mientras que las algas
Proclorófitas oscila entre un 20 y 50 % en peso seco.
En la Imagen 1 se muestran diferentes imágenes de microalgas al microscopio, con distinto tipo de
color, forma, etc.

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Imagen 1: Vistas al microscopio de distintas microalgas producidas en la Estación Experimental Cajamar Las
Palmerillas: A y B. Scenedesmus almeriensis (medio dulce); C, Chlorella vulgaris (medio dulce); D, Isochrysis
galbana (medio salino); E, Nannochloropsis gaditana (medio salino); F, Spirulina (medio dulce)

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2. EL PORQUÉ DEL INTERÉS DE LAS MICROALGAS
En los últimos años se han logrado avances importantes en la utilización de las microalgas para diversos
fines como la salud humana, cosmética, purificación de aguas residuales, prevención de la
contaminación acuática, industria farmacéutica, acuicultura, producción de pigmentos y antibióticos,
entre otros. Hay constancia de aproximadamente 493 especies que podrían ser utilizadas como
alternativas de alimentación para el hombre y otros animales.
El uso de microalgas está proporcionando a los científicos numerosas líneas de investigación y a los
empresarios posibilidades de negocio, debido a la cantidad de aplicaciones que tienen, como por
ejemplo, la producción de energía, ya sea en forma de hidrógeno o biocombustibles; o para limpiar el
medio ambiente absorbiendo dióxido de carbono y purificando aguas residuales; para alimentación y
producción de sustancias como vitaminas, ácidos grasos, o pigmentos; para la industria agraria con la
producción de fertilizantes; para acuicultura; para biomedicina e incluso para la industria cosmética.
Las microalgas son la base de la alimentación de la mayoría de especies que se crían en acuicultura,
tanto peces (primeros estadios larvarios); crustáceos (estadios larvarios de algunas especies) y
especialmente en bivalvos (todos los estadios de crecimiento).

Esquema 2: Diferentes elementos o sustancias que se pueden obtener de las microalgas y utilización de la
biomasa

En relación al medio ambiente las microalgas pueden utilizarse en biorremediación ambiental, como es
el caso del tratamiento de las aguas residuales urbanas. Además, estos organismos contribuyen a fijar
el CO2 por lo que podrían reducir las emisiones de dicho gas, gran responsable del efecto invernadero.
Cultivadas bajo condiciones adecuadas de iluminación, temperatura, salinidad y concentración de
nutrientes, las microalgas representan una excelente fuente de pigmentos carotenoides. En el Esquema
2 se pueden ver las diferentes sustancias que se pueden obtener de las microalgas.

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El consumo de microalgas en alimentación está restringido a unas pocas especies debido a la estricta
regulación en materia de alimentos. El mercado está dominado por Chlorella, Dunaliella y Spirulina en
forma de comprimidos o en polvo. Las microalgas son una fuente importante de ácidos grasos
poliinsaturados, esenciales para el ser humano, entre otras cosas, reducir el riesgo de enfermedades
cardiovasculares. Estos ácidos grasos suelen obtenerse a partir de aceites del pescado. Actualmente
el único disponible comercialmente a partir de microalgas es el ácido docosahexaenoico (DHA) ya que
la obtención de otros (eicosapentaenoico EPA, gamma linoleico GLA y araquidónico AA) no es
competitiva frente a la producción a partir de otras fuentes. En países como Alemania, Perú, India,
Japón y México, han registrado que algunas especies de microalgas son un excelente complemento
alimenticio para el hombre. Por ejemplo, las harinas de Spirulina y Scenedesmus se caracterizan por
su alto valor proteico, careciendo de efectos tóxicos.

3. PROCESO DE PRODUCCIÓN DE MICROALGAS


3.1 FOTOSÍNTESIS
La fotosíntesis es un proceso metabólico que llevan a cabo algunas células de organismos autótrofos
para sintetizar sustancias orgánicas a partir de otras inorgánicas. De esta forma se convierte la energía
luminosa en energía química estable. El adenosín trifosfato (ATP) es la primera molécula en la cual
dicha energía química queda almacenada, dichas moléculas de ATP se utilizan para sintetizar otras
moléculas orgánicas más estables. La fotosíntesis es imprescindible para la vida de nuestro planeta ya
que, a partir de luz y materia inorgánica, se sintetiza materia orgánica, permitiendo fijar dióxido de
carbono (CO2) y liberar oxígeno (O2) (Esquema 3). Los factores externos que afectan a la fotosíntesis
son la temperatura, la intensidad luminosa, el tiempo de iluminación y la concentración de CO2 y O2 del
aire.

Esquema 3: Proceso de fotosíntesis realizado por las microalgas

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3.2 CULTIVO DE MICROALGAS
Es importante conocer las condiciones óptimas y los límites de tolerancia de una microalga para todos
o el mayor número de parámetros, tanto individualmente como para el conjunto de todos ellos. En el
cultivo masivo de microalgas el rendimiento alcanzado depende tanto de la concentración de células
en el cultivo como del grado en que las células pueden desarrollar su potencial de crecimiento. Por
tanto, para conseguir un cultivo de microalgas en crecimiento activo es necesario un inóculo viable, un
suministro mínimo de nutrientes y microelementos y adecuadas condiciones químicas y físicas: luz,
aireación, temperatura, salinidad y energía (Cañizares et al., 1994).
Son varios los factores que afectan a la producción de microalgas. Para su desarrollo requieren de CO2,
nitrógeno, fósforo, potasio, magnesio y otros nutrientes menores como metales, los cuales son
esenciales porque actúan como cofactor de enzimas esenciales del metabolismo de las microalgas.
Otros factores importantes para la producción son la temperatura, intensidad luminosa, salinidad,
nutrientes y pH óptimos, que varían ampliamente de una especie a otra.
Estos parámetros fisicoquímicos se deben determinar previamente en condiciones de laboratorio, para
que nos ayuden a comprender las condiciones óptimas para el desarrollo de las diferentes especies en
cultivo.

3.2.1 Parámetros fisicoquímicos

● La iluminación se divide en dos componentes: la irradiancia, la cual se refiere al flujo de luz por
unidad de área a la cual están expuestas las microalgas, y el fotoperiodo, el cual es el número de
horas durante el día en las que las microalgas son sometidas a dicha irradiación. Las microalgas
utilizan sólo la luz en el intervalo comprendido entre 300 a 700 nm, región del espectro conocida
como la radiación fotosintéticamente activa (PAR, por sus siglas en inglés).
● En cuanto a la temperatura, la mayoría de las especies crecen entre 10 a 35 °C, con una temperatura
óptima de 16-24 °C. En el cultivo de microalgas, y en general en el de cualquier microorganismo,
hay tres temperaturas a considerar: una temperatura mínima, por debajo de la cual no es posible
el crecimiento (aunque depende de cada especie y condiciones de cultivo, aproximadamente 16
°C), una temperatura óptima, entre 16 y 27 °C dependiendo de la microalga, a la que se produce el
crecimiento más rápido, y una temperatura máxima, alrededor de 35 °C, por encima de la cual no
es posible el crecimiento. Los cultivos de microalgas que crecen por debajo de la temperatura óptima
generalmente son más sensibles a la fotoinhibición que aquellos que se mantienen en el valor ideal.
La temperatura de crecimiento también afecta a la composición bioquímica de las células.
● La aireación es un factor importante para la homogeneización de los nutrientes y evitar la
sedimentación de las microalgas. Un adecuado mezclado favorece una distribución homogénea de
las células, de los metabolitos, el calor y la transferencia de gases a través de la interfase gas-líquido.
Sin embargo, una agitación excesiva puede causar un estrés hidrodinámico llevando a una
disminución en la tasa de crecimiento.
● La tolerancia a la salinidad depende de la especie considerada (de agua dulce o salada).

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Dentro de los requerimientos químicos necesarios para un buen crecimiento de las microalgas en cultivo
se encuentran, entre otras cosas, el balance entre los macronutrientes específicos y los micronutrientes.
Los nutrientes fundamentales son el carbono, los nitratos y los fosfatos. La disminución de la fuente de
nutrientes es un factor limitante en el cultivo, por lo que resulta necesario el control de la calidad
nutricional en los cultivos masivos.
Hay algunas microalgas que, además de macro y micronutrientes, requieren otras sustancias para su
desarrollo, como las vitaminas, ya que no son capaces de sintetizar todas las que necesitan y las tienen
que asimilar a través del medio. Además requieren otros elementos en pequeñas cantidades que son
esenciales para su crecimiento: manganeso, zinc, cobalto, cadmio, cobre, molibdeno y níquel, los cuales
forman parte de enzimas necesarias para el transporte de electrones, la fijación y transporte del CO2,
la transcripción del ADN, la fijación y transporte del nitrógeno, entre otras.
La tasa de O2 y CO2 suministrado al cultivo puede convertirse en un factor limitante. Mejorando la
circulación o mediante la adición adecuada de CO2 o bicarbonato de sodio puede provocarse la
prolongación del crecimiento exponencial de las microalgas. El CO2 y el bicarbonato de sodio afectan
al pH del cultivo, el cual debe ser controlado y mantenido en condiciones óptimas. Cada microorganismo
crece en un intervalo de pH particular y normalmente existe un pH óptimo bien definido; en el caso de
las microalgas el pH óptimo se encuentra apenas por encima de la neutralidad, por lo que son
clasificados como microorganismos neutrófilos.
Además de los factores fisicoquímicos mencionados anteriormente, otro aspecto a considerar es la
relación entre las microalgas con determinadas bacterias. Es difícil producir un cultivo de microalgas
libre de bacterias y parece ser que muchas especies de microalgas crecen mejor en asociación con
bacterias, siendo este concepto muy importante para utilizar las microalgas como depuradores de
determinadas aguas, como aguas residuales, de minería, etc.
Todos estos factores son los que dirigen el comportamiento de las microalgas tanto en el medio natural
como en los sistemas de cultivo.

3.2.2 Producción de microalgas en laboratorio

Las algas pueden ser cultivadas de diferentes maneras. El cultivo en interior permite el control de
variables como la iluminación, la temperatura, los niveles de nutrientes, la contaminación, mientras que
en el exterior se hace muy difícil el crecimiento de microalgas durante amplios periodos.
A la hora de producir una determinada microalga es fundamental partir de un inóculo en perfectas
condiciones, con células activas y libre de contaminaciones. Además del control de los parámetros
antes mencionados, es necesario considerar que, para el establecimiento de un sistema de producción
de microalgas, es importante el dominio de las técnicas de aislamiento, purificación y mantenimiento
de cepas, así como el conocimiento de la fisiología, ciclo de vida, bioquímica, etc. de las especies, ya
que todo ello va a determinar su factibilidad de cultivo y, sobre todo, su contenido nutricional para
posibles usos.
Son muchos los métodos que se han desarrollado para obtener cultivos de una sola especie y libre de
contaminantes. Partiendo de un monocultivo sin contaminación se diluye en un mayor volumen en
condiciones óptimas de crecimiento hasta conseguir la cantidad y calidad suficiente como para poder

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iniciar cultivo masivo en interior o exterior. De esta forma se va aumentado la producción utilizando
diferentes tamaños de matraces, como se puede observar en la Esquema 4, hasta obtener un volumen
de cultivo suficiente.

Esquema 4: Producción de microalgas a escala de laboratorio llevada a cabo en la Estación Experimental


Cajamar Las Palmerillas

3.2.3 Producción de microalgas a gran escala

Según Brennan (2010) hoy en día la producción de microalgas fotoautótrofas es la única que se puede
realizar a gran escala, de forma que pueda resultar económicamente rentable y viable técnicamente.
Las microalgas han sido cultivadas de forma diversa, ya sea en lagunas artificiales, monocultivos en
estanques de cemento, bolsas plásticas o en complejos sistemas cerrados, automatizados y controlados,
como los fotobiorreactores.
Respecto a los sistemas de cultivo, éstos se suelen clasificar, según su configuración y tipo de
funcionamiento, en cultivos abiertos y cerrados. Los cultivos abiertos son una tecnología relativamente
simple y barata, pero en la que sin embargo resulta difícil mantener una sola especie de microalga,
debido a la facilidad de contaminación biológica, que puede incluso suponer la infección de dicho cultivo
por bacterias u otros microorganismos (Imagen 2 A, B y C).
Los sistemas cerrados de cultivo de microalgas son fotobiorreactores transparentes, de plástico o vidrio,
con geometrías de diverso tipo: tubulares (Imagen 3 B, C, D y E), cilíndricas (Imagen 3 H) o planas
(Imagen 3 F y G). Una de las principales ventajas por las cuales se desarrolla este tipo de cultivo es la
mayor facilidad de mantener un monocultivo, sin contaminación por otras especies, que proporcione

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Imagen 2: Diferentes sistemas abiertos de producción de microalgas que es posible encontrar en las
instalaciones de la Estación Experimental Cajamar Las Palmerillas. Sistemas raceway (A, B y C)

un producto de pureza apta para su procesado en la industria farmacéutica o alimentaria. Es también


más fácil mantener el cultivo libre de contaminaciones.
Actualmente a nivel comercial, los cultivos masivos de microalgas en el exterior en estanques abiertos
tienen sentido para obtener compuestos no muy exigentes en cuanto a la contaminación, como,
biocombustibles, biofertilizantes, tratamiento de aguas residuales, etc., mientras que el uso de
fotobiorreactores cerrados cobra mayor importancia para la producción de compuestos químicos de
alta pureza, como carotenoides, ácidos grasos, compuestos terapéuticos, alimento de consumo humano
y animal, etc.

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Imagen 3: Imágenes de diferentes sistemas de producción de microalgas para diversos usos que es posible
encontrar en las instalaciones de la Estación Experimental Cajamar Las Palmerillas. Columnas de burbujas (A),
fotobioreactores tubulares cerrados (B, C, D y E) y reactores planos semicerrados (F, G y H)

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4. BIBLIOGRAFIA
Brenan, M., Owende, P. (2010) Biofuels from microalgae – A review of technologies for production,
processing, and extraction of biofuels and co-products. Renewable and Sustainable Energy Reviews
14, 557-577.
Cañizares, R.O., Rivas, L., Montes, C., Domínguez, A.R., Travieso, L., Benítez, F. 1994. Aerted swine
wasterwater treatment with k-carrageenan immobilized Spirulina maxima. Bioresource Technol 47:89–91.
Fogg G. E., Thake B. 1987. Algae Cultures and Phytoplankton Ecology.3rd edn. London: The University
of Wisconsins Press, p. 269.
Graham, L.E., Wilcox, L.W. 2000. Introduction to the Algae. Algae. Prentice-Hall, Inc., Upper Saddle
River, NJ, pp. 1-20.

Alicia González Céspedes


aliciagonzalez@fundacioncajamar.com
FUNDACION CAJAMAR – GRUPO COOPERATIVO CAJAMAR

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