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Una Oportunidad

Keith Laumer

El de la colonizacin espacial es uno de los temas ya clsicos de la SF. Como rplica a las pesimistas predicciones malthusianas, numerosos autores han imaginado la incontenible expansin del hombre por el universo. Los ms realistas, al abordar el tema, no olvidan que cualquier empresa social est marcada por la ideologa del sistema que la promueve, y que, por tanto, si los intereses de clase siguen rigiendo nuestra sociedad, ello condicionar, vicindola desde el principio, la hipottica colonizacin del cosmos. Tal es el caso de esta lcida extrapolacin de Keith Laumer, en la que se nos muestra que la tan cacareada igualdad de oportunidades no es ms que una bella frase, una socorrida frmula demaggica.

No dijo la chica, sacudiendo la cabeza y volviendo los ojos hacia la programadora que casi llenaba su habitacin de trabajo. Ten sentido comn, Gus. Podramos vivir con mi familia por un tiempo... Ustedes ya son uno ms de lo que marca la ley. Y acaso crees que estara dispuesta a vivir con ellos? Slo sera hasta que consiguiese mi prximo aumento. Sus dedos ya corran sobre el teclado de la programadora. Comprende mi situacin, Gus. Mel Fundy me ha ofrecido un contrato por cinco aos y una opcin. Un contrato! Es mejor que no casarse nunca. Matrimonio! Una cochina transaccin comercial! No tan cochina. Voy a aceptar. Me va a significar una casa de tipo B y raciones B. T y ese vejestorio... Gus se la imagin entre las garras de Aronski. Ms vale que vuelvas a tu seccin dijo ella como despedida. An tienes un empleo que puedes conservar. l se dirigi a su puesto. Un hombre pequeo de incipiente calvicie y cara regordeta se acercaba por el estrecho corredor mirando duramente al interior de las oficinas. Al pasar vio a Gus. No est usted en su puesto, Addison. Si le encuentro fuera de l otra vez, tendr que atenerse a las consecuencias. No volver a suceder murmur Gus. Jams!

La sirena que indicaba el cambio de turno son a las ocho de la maana. Gus se abri camino por el pasillo de salida hasta el coche 98. All fue estrujado, junto con el resto de los trabajadores, mientras el vehculo se deslizaba siguiendo su ruta horizontal, detenindose cada doce segundos para que los pasajeros descendieran. Despus, Gus continu por la ruta vertical durante kilmetro y medio hasta llegar a su parada. En el andn, de apenas metro y medio de ancho, un cartel mostraba a un oficial del servicio de colonizacin en posicin de firmes junto al eslogan Complete usted el nmero de voluntarios. Gus meti la llave en la cerradura y se sinti invadido por el olor familiar de la casa. Un ambiente pesado de polvo dulce, de sudor humano, de excrementos y sexo, pareca envolverlo como una ptina oleosa. Augusto dijo su madre desde la cocina situada en el extremo del comedor, con una sonrisa que lo acariciaba como una mano hmeda. Te he preparado una sorpresa. Filetes sintticos y un flan! No tengo hambre. Hola, hijo! La cabeza de su padre asom por la puerta del cubculo que haca las veces de estudio. Puesto que t no quieres el flan, te importa que me lo coma? ltimamente me molesta un poco el estmago. Y eruct como para demostrarlo. A dos pasos de la cara de Gus empezaron a moverse las cortinas del cuarto de bao, y a travs de una abertura asom una nalga plida y enorme. El deseo se esparci por su cuerpo como el agua sucia de un sumidero. Al desviar la mirada se encontr con una cara de conejo que le miraba ferozmente desde el cuarto. Qu miras? Dile que deje las cortinas cerradas, to Fred! grit Gus. Eres un degenerado. Mirar a tu propia ta! Gus no haca nada dijo una voz tmida tras l. A m me ha hecho ella la misma cochinada. Gus se volvi hacia su hermano, un muchacho de brazos huesudos y trax estrecho que mostraba una mala complexin. Gracias, Len. Pero pueden pensar lo que quieran. Me voy. Slo vine a decir adis. Lenny se qued con la boca abierta. Te vas...? Gus no le mir a la cara. Saba bien la expresin que iba a encontrar: admiracin, amor, desaliento... Y no haba nada que pudiese entregarle a cambio. Su madre, de un graznido, rompi aquel silencio. Augusto dijo con una voz falsamente alegre, como si no hubiese odo nada. He estado pensando que esta tarde t y tu padre podran ir a pedir al seor Geyer una recomendacin para los exmenes de la Clase C. El padre tosi. Ada, sabes que hemos ido ya. Pero es posible que haya habido algn cambio desde entonces.

Nunca hay ningn cambio la interrumpi Gus con dureza. Jams conseguir un trabajo mejor, ni lograr un piso para m solo para poder casarme. El problema radica en que no existe espacio suficiente. El padre arrug el entrecejo y las comisuras de su boca cayeron formando una expresin cmica. Mira, hijo... comenz. No importa dijo Gus. Me habr ido dentro de un momento y lo dejar todo para ustedes, incluido el flan. Dios mo... Gus vio entristecerse la cara de su madre hasta convertirse en una horrible mscara del dolor, en una expresin repelente de intil y dbil amor maternal. Dile algo, George gimi. Se va all. Quieres decir...? El rostro del padre se ensombreci. Te refieres a las colonias? Claro que es eso lo que quiere decir dijo Lenny. De verdad que te vas a Alpha, Gus? No me tomaran a m voluntario. To Fred sacudi la cabeza. He odo historias... Augusto, he estado pensando... empez a decir la madre, que podramos dejarte el piso entero. Es un estupendo apartamento, y nosotros podramos irnos a las barracas y venir slo los domingos de visita... para traerte alguna comida hecha en casa. Sobre todo esa sopa de lquenes que tanto te gusta. Debo irme Gus retrocedi un paso. Despus de todo lo que hemos hecho por ti gimi la madre. Todos estos aos que hemos trabajado y ahorrado para darte lo mejor... Es mejor que lo pienses, hijo murmur el padre. Recuerda que si te presentas voluntario no podrs volver. Nunca volvers a tu casa, ni a ver tu madre... Su voz fue hacindose ms dbil. Incluso a sus propios odos, la perspectiva se le antojaba atractiva. Buena suerte, Gus Lenny le tom la mano. Volver a verte. Claro, Lenny. Se va gimi la madre. George, impdeselo. Gus observ las caras que le miraban, sin conseguir que la conciencia le remordiera al irse. No es justo dijo la madre. Gus apret el botn y la puerta se repleg sobre s misma. Oye, si ese flan todava no se ha enfriado... deca el padre, mientras la puerta se cerraba tras de Gus. El centro de reclutamiento nmero 61 era una manzana profusamente iluminada, donde reinaba el ruido y la tensin producidos por la gente que se apiaba hombro contra hombro bajo un techo en el que figuraban los letreros indicadores: Clase uno, especial, Unidades de pruebas d-g y Preprogramacin (Estado de desplazamiento). Y sus flechas pintadas, casi

indescifrables, eran de todos los colores imaginables. Despus de una hora de espera, Gus estaba casi mareado. Por fin le lleg el turno. Una mujer de uniforme gris, le coloc una tarjeta de plstico. Vaya a la estacin 25. Est a su izquierda dijo ella. Muvase...! Me gustara preguntarle algo comenz Gus. La mujer lo mir, y su voz qued sumergida en el bla-bla de otras voces, mientras que la presin de los de atrs le iba empujando. Un hombre de hombros anchos y pelo rojizo apareci junto a l. Menuda multitud clam. Esto es una evacuacin en masa! S dijo Gus. He odo decir que Alpha es un infierno. Pero aun as parece ser que hay mucha gente que desea ir all. Oye. El pelirrojo se acerc un poco ms. Sabes que la poblacin mundial, segn las cifras que comunicaron el domingo por la noche, pasa de treinta mil millones, y dicen que al ritmo de reproduccin que llevamos, se duplicar en mil doscientos cuatro das? Y sabes por qu? su cara pareci alegrarse. Ningn poltico va a procurar que disminuya el nmero de votantes. T, aqu! Una mano tom a Gus y lo empuj hacia una mesa, tras la cual se sentaba un empleado plido, con los pelos de punta. ste le acerc dos tarjetas perforadas a travs de la mesa. Frmalas. Antes me gustara preguntarle unas cosas dijo Gus. Firma o lrgate. Qutale de en medio, Mac! Quiero saber dnde me voy a meter. Cmo es Alpha Tres? Qu clase de contrato...? Una mano se cerr sobre el brazo de Gus. Un hombre vestido con el uniforme del cuerpo de infantera apareci junto a l. Algn problema, chico? Vine aqu voluntariamente Gus se libr de la mano. Todo lo que quiero... Mira, chico, pasan veinte mil personas al da por nuestras manos. Comprenders que no tenemos tiempo para informar a nadie. Ya has ledo los noticiarios, de manera que ya sabes lo suficiente sobre Nueva Tierra. Qu seguridad tengo...? objet Gus. Ninguna seguridad, chico. Ninguna en absoluto. Tmalo o djalo. Ests interrumpiendo el avance de la cola dijo el individuo del pelo tieso . Quieres firmar o te vas a tu casa...? Gus tom el punzn y firm en las tarjetas. Una hora ms tarde, a bordo de un avin de carga especial, Gus se sentaba, mareado y con fro, en un asiento de tiras de lona entre el pelirrojo, que dijo llamarse Hogan, y un individuo gordinfln, que continuamente se quejaba. ...Dan a un hombre tiempo para pensar. Menudo plan, ir a las colonias a mi edad, dejando un buen empleo...

Eliminaron a muchos en el examen mdico dijo Hogan. Es una simple medida econmica. La vida es muy dura en Alpha; y para qu llevar un peso que all no va a servir para nada, eh? Cuesta mucho dinero un viaje de cuatro aos luz. Yo crea que tomaban a cualquiera dijo Gus. Nunca haba odo de alguien que se presentara voluntario y tuviera que regresar a su casa. He odo decir que los envan a campos de trabajo murmur Hogan confidencialmente, torciendo la boca. No pueden permitirse el lujo de devolver descontentos a la vida normal. Puede ser contest Gus. Todo lo que s es que he pasado esta prueba y voy. Y no quiero regresar jams. S afirm Hogan. Lo hemos conseguido. Por m, los dems pueden irse al infierno. ...Tiempo para volver a pensarlo, y considerar la situacin detenidamente dijo el gordinfln. No es lcito. No es... Desembarcaron en un valle llano y seco que se extenda hasta un horizonte formado por montaas de color azul. Gus se resisti a sujetarse en la baranda mientras bajaba por la escalerilla; el cielo abierto lo mare. Se respiraba un aire limpio, sobre todo despus de la atmsfera contaminada de la ciudad y de la enrarecida del avin. Gus sinti que la cabeza se le iba. No haba comido en todo el da. Mir el reloj y qued sorprendido al darse cuenta que haca menos de cinco horas que haba salido de su casa. Unos individuos uniformados les llamaron al orden, hacindoles formar una fila. La irregular hilera de reclutas empez a avanzar, siguiendo a un cochegua de color terroso. Despus de media hora de camino, las piernas de Gus estaban resentidas por el desacostumbrado ejercicio, y el aire le pareca fuego al pasarle por la garganta. El coche se mova uniformemente al frente de la columna, dejando una senda de polvo a travs del vaco desierto. Adnde demonios vamos? Se oy la voz de Hogan junto a l. Aqu no hay nada ms que este maldito desierto. Debemos estar yendo hacia el espacio-puerto de Mojave. Estn tratando de matarnos se quej Hogan. Qu te parece si nos dejamos caer y descansamos un poco? Gus pens en ir retrasndose para arrojarse al suelo a descansar. Pero se imagin a los guas acercndosele y ordenndole que volviese. Que volviese a casa. Y continu marchando. En toda la tarde slo realizaron una parada, durante la cual fueron repartidas unas gachas grisceas en unas bolsas de papel. Mientras caminaban vieron ponerse el sol como una bandeja de metal hirviente. Cuando aparecieron las estrellas an estaban caminando. Haba pasado ya la medianoche cuando, a lo lejos, apareci una hilera de luces. Gus caminaba penosamente, sin ser ya consciente del dolor de sus pies. Cuando se les dio el alto en una explanada iluminada, fue enviado, junto con los dems, a unas barracas que olan a desinfectante y a plstico nuevo. Se dej caer en el estrecho camastro que le sealaron y se hundi en el sueo ms profundo que jams haba conocido. 5

Despert con el viento septentrional, a causa del estruendo de los altavoces. Despus de un desayuno a base de gachas oscuras, los reclutas fueron alineados delante de los barracones, y un oficial se subi a una tarima para hablarles. Tienen muchas preguntas que hacer afirm. El eco de su voz amplificada rebotaba en el pavimento. Quieren saber en qu asunto se han metido, y qu clase de trabajos tendrn que realizar en Nueva Tierra. Hizo una pausa, mientras se empezaba a levantar un murmullo. Les contestar dijo. Y el murmullo se acall: En Alpha Tres slo conseguirn una cosa: una oportunidad. El oficial baj de la tarima y se retir, mientras el murmullo aumentaba hasta convertirse en gritos acalorados. Uno de los guardias tom la palabra y ladr: Basta! Cuando el mayor dijo que conseguiran una oportunidad, quiso decir que nadie obtendr privilegios. Nadie! Es posible que alguno de ustedes hayan sido peces gordos. Olvdenlo! A partir de ahora, lo que cuenta es lo que ustedes puedan hacer. Slo la mitad de ustedes ir a Alpha. Hoy sabremos quines son. Ahora... Empez a dar rdenes. Gus se encontr formando parte de un grupo de veinte hombres que se dirigan a travs de la zona asfaltada hacia la torre de un edificio. Un muchacho alto y de pelo negro iba junto a l. Esta gente no da mucha informacin murmur; cualquiera dira que tienen algo que ocultar. Silencio en las filas! ladr un sargento de cara ancha y dientes enormes . Pronto se enterarn de todo lo que necesitan saber y no les gustar. Se call y continu caminando. Nadie volvi a hablar. En la torre, los hombres fueron empujados hacia un enorme montacargas, que cruja como si fuera a desprenderse de un momento a otro. Gus vio el desierto extendindose a sus pies como una manta sucia. Se apart, mientras la puerta chirriaba al abrirse junto a l. Fuera! grit el suboficial. Nadie dio un paso. T! los ojos del sargento parecieron taladrar a Gus. Vamos. T pareces fornido y resistente. Lo nico que se necesita son agallas. Gus mir al exterior, donde haba una terraza sin barandilla, y un pasillo de dos pasos de ancho y cinco metros de largo que acababa en otra terraza un poco ms grande. Sinti como si sus pies se pegaran al suelo del ascensor. El sargento sacudi la cabeza, pas bruscamente junto a Gus y al llegar a la mitad del pasillo, se dio la vuelta. Alpha es as exclam, sealando con su cabeza hacia el final del pasillo. Gus respir hondo y pas aprisa; otros le siguieron y tres permanecieron en su sitio, negndose a pasar. El sargento hizo un gesto: Llvenselos! Y la puerta del ascensor se cerr ante ellos. Entonces mir a sus subordinados.

Esto les asusta, eh? dijo. Naturalmente, es una cosa nueva. Nunca tuvieron que hacer algo semejante. Pues bien, all en Alpha todo va a ser nuevo, as que ms vale que se adapten o de lo contrario morirn. Qu pasara si alguien se cayese? pregunt el hombre de la barba negra. Se matara contest secamente el sargento. Lo que tienen debajo es roca. Y si van a morir, ms vale que lo hagan aqu y no despus que el Gobierno haya desperdiciado el dinero envindolos a una distancia de cuatro aos luz. Despus tuvieron que trepar por una tortuosa estructura a base de barras y codos, con una especie de laberinto que conduca a lugares sin salida y obligaba al escalador a descender y buscar un nuevo camino, mientras sus manos y sus piernas temblaban de fatiga. A continuacin, la dificultad fue el agua: encerrado en una enorme jaula que penda sobre un estanque fangoso, Gus atenda a las instrucciones. Conteniendo su aliento, trat de resistir mientras la jaula se meta bajo el agua y sala goteando, se meta otra vez..., y otra. Cuando la tortura acab, estaba casi ahogado. Dos hombres haban sido retirados ya, desmayados. Luego haba una carrera de obstculos, en los que figuraban unos signos de advertencia; algunos los ignoraron o bien no los advirtieron y perdieron el equilibrio. Tambin fueron retirados. Gus mir con incredulidad una cara cubierta de sangre. No pueden hacer esto! grit Hogan. Por Dios! Se han vuelto locos? Son unos...! Se call al pasar por su lado el sargento de los dientes enormes. Ms tarde hubo otra racin de gachas durante un descanso de media hora y el da continu igual. Haba que correr por una zona cubierta de rocas, donde un mal paso poda significar un tobillo roto. Y lo que era peor todava, un recorrido a travs de una tubera de cincuenta centmetros de dimetro y que a causa de los recodos que formaba poda dejarte atrapado debido al pnico; montar en una mquina centrfuga que dej a Gus temblando, mareado y baado en un sudor fro. Ninguna de las pruebas era particularmente dura, ni siquiera peligrosa, si el individuo que las realizaba mantena la cabeza en su sitio y segua las instrucciones. Sin embargo, la fila de hombres disminua regularmente. A la cada de la noche, slo quedaban Gus y ocho ms, de los veinte que haban comenzado. Hogan y el hombre del pelo negro Franz estaban entre ellos. Has captado ya la idea de lo que est sucediendo? Hogan susurr roncamente a Gus, mientras los supervivientes regresaban a las barracas. He odo cosas sobre este tipo de sitios. Nos trajeron para eliminarnos. Todo, un viaje gratis a un planeta nuevo y el programa de colonizacin es un engao, slo un truco para matar a los disconformes. Ests loco dijo Franz. S? Has odo hablar de la eutanasia...? Un poco de gas en las barracas hubiese sido ms fcil contest Gus. Lo del estanque... Habra llamado mentiroso a cualquiera si no lo hubiese visto con mis propios ojos. De acuerdo, quiz es demasiado duro admiti Franz. Pero ste es un programa de choque y tenan que improvisar... 7

Un zumbido haba ido creciendo en la distancia. Ahora, mientras aumentaba de intensidad, Gus pens en un trueno lejano. Y su imaginacin le hizo creer que notaba un viento fresco y una tormenta tras el agobio del calor diurno. Miren los hombres sealaban algo. Una estrella blanca brillaba. Poco a poco iba aumentando de tamao, mientras el ruido creca. El rugido invadi la planicie y la luz se convirti en un fuego centelleante, que dejaba un rastro luminoso. Aprtense! gritaron los oficiales, mientras rompan filas. Un avin a reaccin pas como un rayo desde el este y ascendi hasta desaparecer. La gran nave que aumentaba de tamao, brillando como una luna, emiti un chorro de aire caliente y descendi con suavidad sobre su columna de fuego, desapareciendo de nuevo en la oscuridad. Lentamente, una torre mvil llena de luces se desliz hasta detenerse al pie de la nave. Poco a poco, el murmullo de los enormes motores fue extinguindose, mientras permaneca el eco que iba y volva a travs del llano. Es una nave espacial! corri la voz por las filas. Gus sinti cmo el corazn golpeaba contra su pecho. Nadie durmi esa noche. Van a dormir bien a partir de ahora dijo el sargento a los reclutas, mientras formaban en fila doble y se dirigan a un edificio pintado de blanco que brillaba plido junto a las arcadas. A Gus de pareca que la llanura estaba llena de hombres que caminaban hacia las puertas iluminadas. Pasaron varias horas antes que llegase al edificio. Una vez all, pestae al recibir el fogonazo verdoso de la enorme habitacin antisptica. All, equipos de mdicos y mujeres con mascarillas trabajaban en largas filas de mesas. Desndese y tindase sobre la tabla! orden una voz. Un grupo de tcnicos le rode. Pero Gus retrocedi agarrotado por un sbito pnico. Esperen...! Unas manos lo atraparon. l se resisti, pero los hombres le obligaron a tenderse. Con un spray hipodrmico le inyectaron algo en el brazo. Las preguntas se amontonaron en su cerebro, pero antes de poder convertirlas en palabras, se hundi en la algodonosa suavidad del sueo... Alguien hablaba con ansiedad. La voz pareca haber estado all durante largo tiempo, pero slo ahora empezaba a comprender su significado: Entiendes? Vamos, despirtate! Gus trat de hablar, pero slo le sali un bostezo. Vamos, ponte en pie! Gus abri los ojos y vio que la cara que se inclinaba sobre l no era la de ningn tcnico. Era una cara semifamiliar, excepto por los tres centmetros de barba y las hundidas mejillas. Sargento... Berg... Gus se levant. Vamos, muvete. Hay trabajo que hacer. Qu ha ido mal? 8

Qu? Querrs decir qu no ha ido mal. Hemos tenido daos en la proa y un motn. Pero t no tienes que preocuparte de eso. Estamos a diez horas de viaje; ya has dormido suficiente. A diez horas..., de la Tierra? A diez horas del planeta Alpha Tres, tonto! Es decir, a mil ochocientos catorce das de la Tierra. Gus se estremeci como si hubiese recibido un golpe... Casi cinco aos! Casi hemos llegado balbuci incrdulo. S dijo Berg. Adems has sido elegido para ayudar en el aterrizaje, junto con unos cuantos colonizadores ms. Sgueme. Vacilando un poco, Gus sigui al sargento a lo largo de un estrecho corredor iluminado por una luz verde, que proceda de un tubo colocado a lo largo del techo. Al pasar frente a una puerta abierta, pudo ver una pared destruida cubierta por una masa informe de plstico; en el suelo se vean tubos rotos, alambres y algunos escombros. Qu ha ocurrido? pregunt. Da igual gru Berg. T slo eres un recluta mudo. Contina sindolo. Tomaron un ascensor, anduvieron a lo largo de otro pasillo y por fin llegaron al puente de mando, que apareca iluminado como un rbol de Navidad. Muchos individuos uniformados de caqui y con las ropas algo arrugadas, estaban atareados mirando en silencio las mltiples pantallas y controles. Los oficiales murmuraban entre s y los tcnicos soltaban sus cantilenas ante las computadoras audiovisuales. Un oficial joven, con el pelo rubio muy corto, le hizo una sea a Berg. ste es el ltimo, seor dijo el sargento. Lo utilizaremos como mensajero. Se han interrumpido las comunicaciones con las secciones dependientes de la estacin 28. El aparato se est estropeando rpidamente. No te muevas de aqu dijo Berg a Gus, y se march. Teniente, vaya a ocuparse del nmero 6 grit una voz gutural. El teniente rubio se movi en direccin a un asiento giratorio, situado frente a una pantalla que mostraba vvidamente una luna creciente que se destacaba sobre un fondo negro como el terciopelo. En un extremo de la pantalla apareca una luna llena de un color blanco verdoso. No se vean estrellas; la sensibilizacin de la pantalla haba disminuido debido a la proximidad de un sol. Gus retrocedi hacia la pared. Durante toda la hora siguiente estuvo all, en pie, olvidado, observando la imagen del planeta que iba creciendo en las pantallas, y a los oficiales que trabajaban sobre un laberinto de controles que se extenda alrededor de la sala formando una herradura de unos veinte pies. ...No vamos a intentarlo. Al menos mientras est yo en el puente de mando. Las palabras llamaron la atencin de Gus. Un oficial delgado y con cara de halcn, tir al suelo un montn de papeles. Tendremos que cambiar el rumbo. Est negndose a cumplir mis instrucciones? El hombrecillo rechoncho y de pelo blanco a quien Gus conoca como capitn de la nave, levant la voz : Est usted hacindome llegar muy lejos, Leone. 9

La har descender sobre el Planeta Cuatro. El primer oficial replic a gritos. Es lo mejor que se puede hacer. El capitn lanz una maldicin. Otras voces se unieron a la discusin. Y al final, el capitn capitul, gritando: Pues vayamos al Planeta Cuatro, Leone! Pero le garantizo que me ocupar para que reciba usted la sancin correspondiente. Ocpese de lo que le d la gana! La discusin prosigui. Apoyado en la pared, Gus observ cmo la media luna iba creciendo hasta llenar la pantalla, se converta en una curva polvorienta a modo de horizonte y finalmente en una llanura neblinosa manchada con blancos copos que deban ser nubes. Se oyeron una serie de silbidos suaves, y de pronto empez a temblar toda la nave. En ese momento, todos los que estaban en el puente olvidaron sus diferencias. Slo se oan voces dando rdenes y breves respuestas de asentimiento. Bajo los pies de Gus, la cubierta vibraba y pareca que fuera golpeada por enormes martillos. Decidi descender, pero tuvo que detenerse para sujetarse, debido al aumento de la vibracin que amenazaba lanzarlo contra el suelo. El silbido del aire estaba convirtindose en un tornado fantasmal. De pronto, e inesperadamente, la vibracin disminuy y un nuevo estruendo recorri toda la nave: el rugido de los motores que se ponan en movimiento. Los minutos pasaban lentamente, mientras el rugido, que slo se poda comparar al fragor de las cataratas del Nigara, iba aumentando paulatinamente. Luego, un golpe le lanz al suelo. Medio atontado, se puso en pie y vio a los oficiales que se levantaban de sus asientos dando gritos y propinndose palmadas en la espalda. El capitn sali precipitadamente, abandonando el puente de mando. La gran pantalla central mostraba una serie de colinas de un color gris verdoso y un cielo plomizo, como si estuviera lloviendo. Qu diablos est haciendo usted aqu? La voz restall como un ltigo. Era el primer oficial, Leone. Salga del puente inmediatamente! Seor dijo el sargento Berg, acudiendo en su ayuda, son rdenes del capitn. Que se vaya al diablo el capitn! Vyanse todos al diablo! Con el brazo hizo un gesto que inclua a todos los que se hallaban en el puente de mando. Reservistas! Son la vergenza del ejrcito. Gus volvi solo a la sala en que haba estado cuando despert. Uno de los guardianes le recibi con una maldicin. Dnde te has metido? Ests en la lista de los congelados. Date prisa y presntate a Hensley en el comedor, y no te pierdas! No me haba perdido respondi Gus, mirando al guardin airadamente ; pero creo que un individuo llamado Leone s se ha perdido. Ah...! El guardin le dio las instrucciones exactas; las sigui y le condujeron a una sala estrecha de techo alto, brillantemente iluminada y muy fra. Un pionero de piernas arqueadas camin hacia l, le seal un armario lleno de trajes aislantes y le asign a un equipo. Gus observ mientras quitaban los cerrojos de una portezuela cuadrada de medio metro de espesor. Al abrirla, pudo verse 10

el cuerpo congelado de un hombre que yaca bajo una delgada capa de plstico. Los aparatos automticos se han estropeado dijo el jefe del grupo. Tenemos que descargar a los pioneros a mano; vamos, quiero decir, lo que queda de ellos. Qu quiere decir? Hace unas cincuenta horas, nos topamos con una roca de cuatro toneladas. Hemos perdido un grupo de oficiales y varios miembros de la tripulacin, y antes que Leone viniera a curiosear, ya se haban perdido un buen nmero de pioneros. La roca pas por en medio del cuerpo central de la nave. El individuo levant el plstico, que se desprendi de la piel crea del muerto con una crepitacin. Podramos decir que se estropearon igual que ste. Gus mir el rostro contrado y amarillento, en el que destacaba el blanco de los dientes bajo los labios grises. El plstico volvi a cubrirlo y la tripulacin avanz hacia la puerta. En las cinco horas siguientes, Gus encontr otros veintin cadveres. En la sala de reuniones se agrupaban ciento cuarenta y un colonizadores aparentemente intactos. Gus pudo echarles un vistazo mientras temblaban, respondiendo a los estmulos de los equipos mdicos. No es fcil morirse y volver a resucitar admiti el individuo de las piernas arqueadas, observando a un hombre que se retorca a pesar de las ataduras que lo sujetaban. El trabajo prosigui. El horror haba desaparecido; ahora era slo un trabajo montono, cansado, emocionante... Gus aprendi a percibir en seguida los sntomas de aquella tragedia. Cuando delante de una puerta apareca un saliente congelado, significaba invariablemente que dentro haba un cadver. En los complicados procesos que requera la vida latente de un ser hibernado, el sujeto generaba el calor suficiente para evitar la congelacin en el interior de la cpsula. En la puerta siguiente se vea la seal fatdica. Gus la abri, forcejeando para romper el sello helado, y tir de la bandeja que sostena el cuerpo. Se acerc para mirar detenidamente, pues algo le llamaba la atencin en aquel rostro que yaca bajo una capa de hielo. Arranc el plstico que lo cubra y sinti una corriente helada que le cort el aliento. Era el rostro de su hermano menor, Lenny. Es duro dijo el jefe, mirando a Gus con curiosidad. De acuerdo con la ficha, entr un da despus que t; debi embarcar casi al mismo tiempo. Estuvimos cargando durante cinco semanas... Gus pens en el cansancio de todas las pruebas, la tortura de la jaula que se sumerga, el paseo sobre el vaco, sobre aquel estrecho pasillo, y Lenny tratando de seguirle, pasando por todas aquellas pruebas para acabar muriendo de ese modo. Dijo usted que cuando Leone vino aqu para comprobar lo que haba pasado, algunos de los colonizadores estaban ya muertos expres Gus con voz tona.

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Olvdalo. Vamos a trabajar! All estn los vivos, que son de los que tenemos que cuidar. El jefe apoy la mano en una pequea pistola que llevaba al cinto. An no hemos salido del peligro ninguno de nosotros... Haca veinticuatro horas que la nave haba aterrizado cuando le toc a Gus bajar la rampa que se extenda bajo el fro cielo de un mundo nuevo. Estaba lloviznando. Haba un olor acre de plantas quemadas y se poda ver una zona verde de vegetacin extraa, pero fresca y agradable. La tierra requemada era un trozo de barro ennegrecido, pisado por los miles de hombres que haban desembarcado antes que l. Estaban formados en filas irregulares que se extendan hasta perderse sobre un pequeo promontorio. El grupo de Gus form y se puso en marcha hacia el final de esa zona. No me parece gran cosa esto dijo Hogan. Su rojo pelo estaba ms despeinado que nunca. Al igual que el resto de los colonos, tambin llevaba una barba de tres centmetros crecida durante la hibernacin. No es aqu donde debamos aterrizar seal Gus. Estamos en otro planeta. Vaya, cmo lo sabes? Gus le explic lo que haba odo durante su permanencia en el puente. Maldicin! clam Hogan, sealando con la mano la ondulante tundra que se extenda ante sus ojos. Se han equivocado! Eso quiere decir que aqu no existe ninguna colonia, ni edificaciones, ni nada... Como dijo el hombre... intervino Franz, tendremos que arreglrnoslas por nuestros propios medios. Podemos construir un pueblo propio en ste... Ah, s? Sin rboles, ni madera, ni ros... Sin embargo, por lo menos hay agua. Y seal las gotas que se deslizaban por su cuello. De cualquier manera replic Hogan, esto no es por lo que yo firm. T firmaste igual que todos, sin hacer preguntas. S, pero... No lo digas replic Franz, me vas a hacer llorar. No hay refugios dijo Hogan una hora ms tarde. Y yo haba odo que la mejor comida era para nosotros, los colonos. Dnde est? Espera hasta que descarguen la nave dijo Franz. Por ahora, de ah no ha salido otra cosa ms que nosotros. Hogan se frot las manos para entrar en calor, mientras miraba la torre gris que pareca la nave. Los daos hechos a la estructura por el meteorito se vean claramente, como un punto cerca del vrtice. Probablemente an estn ocupados haciendo reparaciones de emergencia coment Franz. No me parece que un agujero tan pequeo como se haya podido hacer tanto dao objet Hogan. Esa nave es casi tan complicada como un cuerpo humano dijo un hombre que estaba a su lado. Hacer un agujero en ella causa los mismos efectos que si te lo hubiesen hecho a ti de un disparo.

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Eh, miren! seal Hogan. Un nuevo grupo de colonos estaba formndose en la cumbre de la colina. Mujeres murmur Franz. Por Dios, son hembras! grit Hogan. Es natural dijo alguien. Despus de todo, no se puede formar una colonia sin mujeres. Los hombres vieron cmo, seccin tras seccin, las mujeres colonos suban la colina, empezando a formar tras los hombres. Entonces se volvieron al or el sonido de unos motores. Un carruaje que remolcaba un pequeo vagn vena cerca de la formacin y se par cerca de Gus. Un cabo baj de l y quitando la lona que cubra el vagn, mostr un pesado envoltorio. Lo sac mientras gritaba: Ahora van a cavar. Acrquense y tomen las palas. Palas? Ests bromeando? dijo Hogan, mirando a los dems. Cavar para qu? pregunt alguien. Para hacer refugios contest el cabo. A menos que quieran dormir al cielo raso. Y qu hay de las casas prefabricadas? S. Y qu hay de nuestras raciones? Hay equipo pesado en la nave. Si hay que cavar, vamos a tomarlo y hagmoslo con l. El cabo sac una porra. Les he dicho... Comenz, e inmediatamente, su voz desapareci entre el clamor que se levant al acercarse los hombres a rodearle. Queremos comida! No queremos cavar! Cundo nos van a dar las mujeres? Yo..., yo voy a preguntarlo. El hombre de la porra dio varios pasos hacia atrs, y despus se volvi y desapareci rpidamente colina abajo. Ahora ya se oan voces en toda la formacin. Gus vio otros cabos y sargentos que se retiraban, uno de ellos con la cara sangrando y sin gorra. El gritero aumentaba por momentos. Un vehculo lleg corriendo desde la nave y los recogi. Las porras golpearon a los pioneros que los perseguan. Atrapmoslos! grit Hogan. Pero Gus lo sujet del brazo. Quieto, imbcil. Esto nos va a costar caro. Ya es hora que saquemos algo. No somos prisioneros. Ellos tienen toda la fuerza dijo Gus. Esto no nos va a ayudar en nada. Somos ciento a uno grit Hogan. Mralos correr! Me parece que se les ha olvidado la gran idea de obligarnos a cavar. Se solt de la mano de Gus que lo sujetaba y mir hacia las mujeres. Muchachos, vamos con ellas. Las damitas parecen aburrirse. Gus retuvo al pelirrojo. 13

Como empieces as, estamos condenados. An no has visto el lo en que nos hemos metido? Qu lo? empez a chillar Hogan. Les acabamos de ensear que no pueden hacer lo que les d la gana con nosotros. Estn cargando y vuelven a la nave seal Gus. Las cabezas se giraron y vieron cmo suba la rampa el ltimo de los coches. Los hemos asustado... Claro Hogan arrug el entrecejo ferozmente. Estn huyendo de nosotros. Imbcil repiti Gus con cansancio. Y si no vuelven a salir de la nave, qu va a pasar? No nos pueden hacer esto repiti Hogan una vez ms. Ambos soles se haban puesto haca horas y la lluvia se haba convertido en escarcha, que se iba helando sobre el cieno y las ropas de la gente. Debemos estar a cinco grados bajo cero dijo Franz. Creen que nos abandonarn aqu para congelarnos? No lo s. Y estn all, comindose nuestras raciones y durmiendo en camas blandas gru Hogan. Sucias sanguijuelas! No les podemos culpar demasiado coment Franz. Con cabezas cuadradas como t, persiguindoles. An esperas que salgan fuera y te dejen terminar lo que has empezado? No podemos permitirles que hagan esto. Pueden hacer lo que quieran dijo Gus. Nadie en la Tierra sabe lo que est pasando aqu. Pasan diez aos desde que se hace una pregunta hasta que se recibe la respuesta. Y en diez aos, la poblacin de la Tierra, ya se habr triplicado. O sea, que tendrn otras cosas en que preocuparse ms importantes que nuestras quejas. No somos imprescindibles. El murmullo continuaba en los grupos que se extendan por aquella parte de la colina, bajo la constante aguanieve. Algunas figuras oscuras se acercaron desde el lugar donde estaban las mujeres. Son las chicas dijo Hogan. Quieren compaa. Djalas tranquilas, Hogan le advirti Gus. Veamos qu es lo que quieren. La que figuraba al frente del grupo era una rubia de aspecto atltico, que aparentaba unos veintitantos aos; vena abrigada con un chaquetn demasiado holgado. Al colocarse en frente de los hombres, stos se acercaron a observarla. Quin es el jefe de ustedes? pregunt. Nadie, nena empez a decir Hogan. Aqu cada hombre se vale por s solo. Y mientras hablaba iba extendiendo el brazo como una garra carnosa. La chica le detuvo.

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Deja eso por ahora, cerdo dijo con brusquedad. Tenemos cosas importantes para hablar, como por ejemplo, el no morirnos de fro. Ustedes qu estn haciendo para evitarlo? Nada en absoluto, monada. Qu quieres que hagamos? Hogan seal hacia la aeronave con el pulgar. Esos asesinos nos han abandonado! Hemos visto muy bien lo que pasaba. Unos cuantos cretinos de entre ustedes han iniciado un motn. No puedo echarles en cara el que se hayan largado. Pero qu van a hacer ahora? Van a dejar que vuestras mujeres se mueran de fro? Nuestras mujeres? Y de quin creen que somos las mujeres? Hasta hay una para ti, gordinfln, si eres capaz de conseguir que no se muera de fro. Tenemos algunas palas dijo Gus; podemos hacer refugios. Esta tierra parece fcil de trabajar. Cmo quieres cavar refugios para ms de nueve mil personas con slo dos docenas de palas? se burl Hogan. Ests loco? De pronto se oy un estruendo semejante al fragor de un trueno. Atencin...n!! una voz potente reson en la explanada. Habla el capitn Harris...iss. Los focos del pie de la astronave se encendieron. Se han amotinado contra nosotros...os! prosigui la voz. Creo que podra justificar cualquier medida que tomase contra ustedes...es. Incluso la de abandonarles y hacerles pagar las consecuencias de vuestros propios actos...actos. Hubo una pequea pausa para permitir que la idea se infiltrara en el nimo de todos. Sin embargo, tienen la suerte del hecho que sea preciso hacer algunas reparaciones a bordo...bordo. Me falta personal...al. Tenemos poco tiempo...empo. Estamos listos! exclam Hogan. Necesito veinte voluntarios para ayudar a poner la nave en condiciones de vuelo...vuelo...vuelo. A cambio les dejar alimentos para que puedan sobrevivir. Se elev un murmullo entre las nueve mil personas que se encontraban en el exterior. Se va a quedar con nuestra propia comida! grit Hogan. A la menor seal de desorden despejar los alrededores de la nave en un radio de dos kilmetros la voz del capitn reson como un bombo. Les ofrezco la ltima oportunidad...dad...dad! Pinsenlo cuidadosamente! Quiero que escojan veinte hombres entre los ms fuertes y que stos se acerquen a la nave...ave! Lancmonos sobre ellos en cuanto abran las escotillas! grit Hogan, dominando el barullo de la multitud. Podemos apoderarnos de la nave y matar a los tripulantes uno por uno! A bordo hay equipo y alimentos que nos pueden durar muchos aos! Incluso podemos quedarnos en ella hasta que vengan a rescatarnos! Muchos rostros, ansiosos, se volvieron hacia Hogan. Sus ojos brillaban en las caras semiheladas. Al ataque! vocifer Hogan. Vamos!

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Gus dio un paso al frente, le agarr por un hombro y le hizo dar media vuelta, luego le dio un puetazo que lo lanz contra el suelo. Me presento como voluntario para el trabajo! grit Gus. Y empez a caminar hacia la nave. La multitud se apart, abrindole camino. Franz se puso al lado de Gus y ambos encabezaron la pequea tropa de voluntarios. Los enormes focos los baaban en su luz azulada. Gus sinti cmo los msculos de su estmago se contraan al pensar en las armas que le encaonaran desde las escotillas abiertas. O quiz dispararan desde las compuertas de entrada... Pero no hubo ningn disparo. Un equipo de tripulantes les sali al encuentro, les registraron en busca de armas, les estudiaron cuidadosamente y luego les condujeron hacia el interior de la nave. Gus y la mujer rubia fueron escoltados hasta la Seccin de energa, donde fueron entregados a un oficial calvo y de rostro sombro. Slo dos? Y uno de ellos es una mujer! Que se vayan al diablo el capitn y su orgullo! Ya le dije que... se call y grit a un tripulante de manos grasientas para que se hiciera cargo de los recin llegados. ste les dio una racin de gachas y les puso a arreglar un mecanismo ennegrecido por el fuego. Por qu tienen tanta prisa? pregunt la chica al tripulante. Para qu trabajar toda la noche? Todos estamos cansados, ustedes tambin. Cunto tiempo hace que no has dormido? Hace tanto tiempo, que casi no me acuerdo. Pero son rdenes del capitn. Y qu est haciendo el capitn por los colonos? Ha enviado la comida y el equipo que prometi? Yo qu s? murmur el mecnico. Ocpate de tu trabajo y deja de hablar. Media hora ms tarde, mientras el cabo y el ingeniero se ocupaban de una vlvula que se haba congelado en el otro extremo de la sala, la muchacha le dijo a Gus: Creo que nos estn tomando el pelo. Tal vez murmur Gus. Qu vamos a hacer? Sigue trabajando. Pas otra hora. De pronto el ingeniero tir el calibrador con el que haba estado trabajando. El aparato sali rebotando al otro lado de la puerta abierta. Intenta distraer al cabo durante unos instantes dijo Gus a la chica en voz baja. Ella asinti, se levant y fue hacia donde se encontraba el cabo. Me siento mareada dijo. Y se apoy contra l. Gus se dirigi rpidamente hacia la puerta y desapareci en la luz verdosa del corredor. Cuando lleg a la oscura antesala del puente de mando alguien estaba gritando:

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...Nueve horas fuera. Si no nos marchamos antes, ser demasiado tarde! No me fo de tus clculos, Leone. Ya te he enseado las curvas de desgaste; comprubalas t mismo, pero hazlo aprisa. La estructura se est abriendo a una velocidad de dos centmetros por hora. Dentro de tres horas tendremos averas serias, y dentro de ocho, ya ser demasiado tarde. Como mnimo necesito seis horas para descargar, despus de la prioridad, no podemos pensar que... Djate de descargas, capitn. Tu primera obligacin es devolver la nave intacta. Y a ti con ella, eh, Leone? Los otros oficiales piensan como yo. Despus de haberlos convencido t! Y qu hacemos con los colonos? Tenemos sus equipos, sus raciones... La comida la necesitamos dijo Leone firmemente. Ya sabes las prdidas que hemos tenido. Tendremos suerte si logramos lo suficiente para nosotros. Los colonos ya se las arreglarn; no tienen ms remedio. O es que no vinieron para eso? No venan aqu, recurdalo. Tenan que ir al planeta Tres. En Alpha Cuatro pueden sobrevivir, pero es muy dudoso. No exageres; hace bastante fro, pero en la Tierra hay lugares peores. Seras capaz de asesinarlos a sangre fra, Leone. Creo que no queda otra alternativa. Gus dio un paso atrs y se march en el mismo silencio con el que haba llegado. El ingeniero segua lanzando juramentos cuando Gus volvi a aparecer. Gus se dirigi directamente hacia l y sin mediar aviso de ninguna clase, le dio un puetazo en el estmago. El ingeniero cay hacia delante y Gus volvi a pegarle, esta vez en la mandbula. El cabo lanz un grito y salt, intentando desenfundar la pistola, pero la muchacha se tir a sus pies y lo derrib al suelo. Gus le golpe en la cabeza y le dej sin sentido. Marchmonos de aqu! Ayud a levantarse a la chica, que sangraba por la nariz. La condujo hacia el corredor y ambos se dirigieron hacia la plataforma de carga. Apenas haban andado unos cincuenta metros, cuando un grupo de hombres armados les sali al paso. Se necesitaron tres de ellos para poder reducir a la chica. Gus vio cmo un objeto contundente se diriga contra l; luego el mundo pareci convertirse en un castillo de fuegos artificiales. Un foco luminoso brillaba frente a su rostro. Estaba tumbado boca arriba en el suelo y con las manos atadas a la espalda. Al otro lado del cuarto un hombre alto, uniformado, estaba sentado frente a una mesa. Gus se incorpor dolorosamente. Al or el ruido, el hombre levant la cabeza. Era Leone, el primer oficial. Lanz una mirada burlona hacia Gus. Tena los ojos enrojecidos y no se haba afeitado.

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Podra hacerte matar dijo. Pero primero quiero averiguar unas cuantas cosas. Habla y tal vez pueda hacer algo por ti. Dime, con quin habas organizado el plan? Estn sos seal con la cabeza hacia fuera intentando alguna clase de ataque? Trabajo por mi cuenta dijo Gus. Djate de historias, quiero la verdad. Ya ests en un buen lo: atacar a un oficial, desercin... Yo no formo parte de su ejrcito le interrumpi Gus. Quiero ver al capitn; si es que no se lo ha merendado usted todava. Leone se ri. Supongo que querrs reclamar tus derechos. Ms o menos. Aqu ya no hay derechos dijo Leone llanamente, slo necesidades. Quiero comida y equipo. Esas gentes que estn fuera, vinieron aqu esperando tener una oportunidad decente y usted pretende abandonarles sin nada a cambio. Vaya, vaya. As que era eso lo que se esconda detrs de tu intentona. Leone pareca complacido. Tendrs que irte haciendo a la idea, colono... Me llamo Addison. Aunque nos llame usted colonos, no conseguir borrarnos de su conciencia. Has fallado los dos asaltos. No tengo conciencia. Y en cuanto a los nombres, implican lazos familiares y un lugar dentro de la estructura social. Careces de ambos. Aqu no tienes ninguna de las dos cosas, excepto lo que hayas podido conseguir por ti mismo desde que ests aqu se sirvi un trago de una botella que estaba sobre la mesa y vaci el vaso antes de seguir hablando: Hubo un tiempo en que me preguntaba qu sentido tena la carrera de la humanidad hacia el carnaval enloquecido en que se ha convertido el planeta. Hoy en da, la Tierra no es ms que una superficie de nulidades sin nombre y sin rostro que se afanan desesperadamente para conseguir que toda la masa terrquea no sea ms que carne humana. Me pareca completamente absurdo. Pero ahora lo veo claro Leone sonri. Estaba muy borracho. Ah! Te lo preguntas, pero eres demasiado orgulloso para manifestarlo. El orgullo! S, cada una de esas pobres molculas olvidadas de humanidad tiene su poquito de ese fatuo engao en que consiste la importancia de uno mismo. Es gracioso; muy gracioso. Leone se inclin hacia Gus gesticulando con el vaso que haba vuelto a llenar. No sabes cul es tu funcin, verdad? Sonri, esperando una respuesta, pero Gus segua mirndole en silencio. No eres ms que un nmero estadstico! Leone levant el vaso en un brindis burln. La naturaleza produce millones de seres para que uno solo pueda sobrevivir. Y t eres uno de esos que pertenecen al milln. Ahora que ya lo ha solucionado todo dijo Gus, qu va a hacer con nosotros? Esa gente que est ah fuera va a morir congelada. Quiz dijo Leone despreocupadamente. Pero quiz no. Los ms fuertes sobrevivirn..., si pueden. Sobrevivirn para reproducirse y con el tiempo devorarn este nuevo mundo y saltarn hacia otra estrella. Entretanto tiene muy poca importancia lo que le pueda ocurrir a un nmero estadstico. 18

Les prometieron una oportunidad. Promesas, promesas. Todos acabaremos muriendo, sta es la nica promesa. En cuanto a estas cifras que estn pasando fro ah fuera, imagnate que son huevas de pescado; eso te ayudar. Se producen millones para que unos pocos de ellos puedan vivir y seguir reproducindose. Mientras haya exceso de huevas de pez, la vida sigue. No son huevas. Son seres humanos y tienen derecho a que se les haga justicia. A cualquier cosa le llamas justicia Leone se inclin tanto hacia delante que estuvo a punto de caer de la silla. La justicia es uno de los conceptos ms falsos con los que el hombre se engaa a s mismo. No existe, mejor dicho, s que existe; en la mente del hombre. Quieres decirme qu sabe el Universo de la justicia? Los soles arden, los planetas siguen sus rbitas, los productos qumicos reaccionan. La zorra devora al conejo con la conciencia tranquila, exactamente igual que Alpha Cuatro devorar a esos pobres de ah fuera. Se levant de la silla. Y as es como tiene que ser. La Naturaleza acta de este modo. Sobrevivir o no sobrevivir es igual. Es natural, igual que un terremoto, que te mata tranquilamente con la mejor intencin del mundo. Usted no es ningn terremoto dijo Gus. Y es usted quien piensa quedarse con la comida que necesitan esas gentes. No empieces a gimotear hablando de una tontera como la justicia! grit Leone, sentndose de nuevo. Estbamos tranquilamente tomando unas copas en la sala de guardia, cuando un meteorito choc con nosotros. Mat a la mitad de los oficiales que iban en esta maldita nave... Mat a mi amigo, a mi mejor amigo. Que se vayan todos al infierno! Estbamos a punto de terminar un viaje de cinco aos...!, y todo por culpa de un estpido cargamento de caviar! Leone apur el vaso de un trago y lo lanz contra la pared. No me vengas con ms historias de lo que est y de lo que no est bien murmur. Lo nico que importa es la realidad. Reclin la cabeza sobre los brazos y empez a roncar. Gus necesit cinco minutos para llegar hasta la mesa y registrar los cajones hasta encontrar la llave elctrica que le permiti abrir las esposas. En el armario haba un uniforme de los que usaba la tripulacin. Gus se lo puso y tom tambin una pistola, que hall en un cajn. En el pasillo todo estaba en silencio. La mayora de la tripulacin deba estar ocupada. Descendi hacia la parte inferior de la nave hasta que encontr el corredor que conduca a la Seccin de energa. En el camino se cruz con dos hombres que no le hicieron caso. La puerta roja que daba entrada a la Sala de control de energa estaba entreabierta. Gus entr sigilosamente, la cerr sin hacer ruido y ech el cerrojo. Cuando Gus apoy el can de su pistola en la espalda del ingeniero jefe, ste dio un respingo. No se mueva! advirti Gus. Le empuj hacia uno de los armarios, decidido a encerrarle en l. Est usted loco! Qu espera ganar con esto? el rostro rojizo del ingeniero estaba congestionado. Slo va a conseguir que le peguen un tiro...

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Y usted tambin. No haga ruido! Gus cerr la puerta del armario con llave. Luego se dirigi a la sala en la que se hallaban los controles. Tres tcnicos trabajaban sobre un tablero a medio montar. Levantaron la cabeza sorprendidos al or la voz de Gus. Luego levantaron las manos lentamente. Gus les empuj hacia el mismo armario donde se encontraba el ingeniero. Encerr a dos de ellos y apoy la pistola en el pecho del tercero. Ensame cmo funciona esto! orden. El tcnico inici una confusa conferencia sobre los reactores de fusin cclica. Deja lo que no interesa orden Gus. Lo que quiero saber es cmo funcionan estos controles. El tcnico empez la explicacin. Gus escuchaba y de vez en cuando haca alguna pregunta. Al cabo de quince minutos, seal una cubierta de plstico rojo que tapaba un panel. Es ste el control de puesta en marcha? Eso es. bralo! Bueno, un momento... Oiga, amigo! dijo el hombre rpidamente. Usted no sabe lo que est haciendo...! Haga lo que digo! Si toca estos controles desajustar el giroscopio irreparablemente! Gus apret la pistola contra el pecho del tripulante. Bueno, bueno, ya lo har. Empez a trabajar, pero le temblaban las manos. Gus estudi el laberinto de cables que se extenda ante su vista y pregunt: Qu ocurrira si cortase estos cables? el tcnico se incorpor, sacudiendo la cabeza. Espere un momento y no haga barbaridades! Gus le golpe en la cabeza con fuerza. Invertira el circuito de los reactores, la energa pasara al sistema de alimentacin interna y...! Explquelo ms claro! Se sobrecalentaran los motores y explotara todo! Abrira un buen boquete en el planeta! Y qu ocurrira si slo cortase ese cable rojo? pregunt Gus, sealando a un extremo. El tcnico sacudi la cabeza con desaliento. Casi lo mismo contest con voz cortada. Los reactores empezaran a funcionar, la parte central se recalentara y al cabo de una hora, estara al rojo vivo. Necesitara unas tres horas para inutilizarse por completo. El contador gamma... Hay algn medio de impedir que ocurra esto una vez que se haya cortado el cable?

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No en cuanto se ha llegado al punto crtico. Si se deja que se ponga al rojo, estamos todos acabados y ya no podremos movernos de aqu. Crtelo! orden Gus. Usted est loco! El hombre se lanz contra Gus; ste le golpe con la pistola y le envi rodando contra el suelo. Haba un par de enormes llaves colocadas sobre el panel. Gus us una de ellas para destruir el cable que no llegaba al grosor de un lpiz. Inmediatamente empez a sonar una campana con gran estruendo. Gus se desprendi de la llave que haba usado y encerr al tcnico, que se hallaba inconsciente, en un armario de herramientas. Entonces tom un telfono que se encontraba en la pared y puls un nmero escogido de la lista que estaba junto al aparato. Capitn, aqu una de las huevas dijo. Creo que ms vale que conversemos un rato sobre algo que va a tener que hacer dentro de poco. Gus se encontraba con el capitn Harris en la cima de una colina que estaba a ms de un kilmetro de la nave. Miraban junto a los dems, cmo una mancha de color rojo mate se iba extendiendo sobre uno de los lados de la brillante nave. Un suspiro se escap de la garganta de los espectadores, al ver cmo la pulimentada estructura de la nave se iba ondulando. Puede estar contento. La ha dejado intil para volar dijo el capitn con una voz sin tonalidades. En primavera se habr enfriado lo suficiente como para que podamos entrar en ella y recuperar todo lo que pueda ser til para la colonia. Mientras tanto, lo que ya hemos sacado antes que se calentase demasiado, deber bastarnos. Harris lanz una mirada helada a Gus. S, supongo que podremos sobrevivir hasta entonces. Tenemos que sobrevivir corrigi Gus. Ahora estamos todos metidos en el mismo lo. Cuando la historia de su traicin salga a la luz... Sera una desventaja para usted el permitir que lo hiciese interrumpi Gus. As que ms le valdra que se mantuviese firme en la historia que hemos preparado. Y recuerde mi golpe de suerte y su heroicidad al salvar tanto material como logr sacar. Mis oficiales me destrozaran si supiesen que he llegado a un trato con un infame amotinado... Y los colonos tambin lo haran, si supiesen que usted haba planeado dejarlos abandonados. Estoy preguntndome si usted hubiese cumplido su palabra de hacer volar la nave si yo no aceptaba sus condiciones. No importa, de cualquier manera hubiese salido perdiendo. As, de esta forma, ha conseguido con los colonos un cierto prestigio, puesto que piensan que usted prefiri perder la nave antes que abandonarlos. Si hubiese habido otra manera... Un individuo alto se dirigi hacia los dos hombres.

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Capitn grit Leone con voz pastosa. Le dije que sucedera eso. S, ya s que me lo dijo, Leone. Pero antes de protestar, vaya a dormir la borrachera. Estamos perdidos murmur Leone, mientras observaba cmo la orgullosa figura de la nave se inclinaba visiblemente sobre la debilitada estructura. Nos hemos quedado sin nave. Mi retiro, mi casa, mi mujer..., todo ha desaparecido. Estamos clavados aqu, para siempre! Nos dirigiremos hacia el sur dijo Gus. Posiblemente all encontraremos un clima mejor. No estoy seguro que sea conveniente abandonar esta zona contest Harris. Si vamos a tener alguna oportunidad para que nos rescaten... Nuestra oportunidad no es ms de una entre un milln replic Gus. Nadie nos echar de menos. As que ahora slo nos servir lo que nosotros podamos hacer. Mi autoridad... Ahora no significa gran cosa le interrumpi Gus. Ahora todos somos pioneros y nos encontramos inmersos en las mismas aguas. Menudas aguas, llenas de tiburones! Gus asinti. Es posible que no todos sobrevivamos; pero estoy seguro que algunos lo vamos a lograr. Harris pareci temblar. Cmo puede estar tan seguro? Tenemos una oportunidad dijo Gus. Es todo lo que un hombre puede pedir.

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