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EL REGRESO DEL GUILA

Brigadier Claudio Armando Meja


OSCAR LUIS ARANDA DURAONA

EL REGRESO DEL GUILA


Brigadier Claudio Armando Meja

DIRECCIN DE ESTUDIOS HISTRICOS


2006
Aranda Duraona, Oscar Luis
El regreso del guila: Brigadier Claudio Armando Meja / Oscar
Luis Aranda Duraona; con prlogo de: Juan Jos Cresto - 1 ed.
- Buenos Aires: Fuerza Area Argentina: Asociacin Amigos de la
Biblioteca Nacional de Aeronutica, 2006.
168 p.; 22x15 cm. (Historia Aeroespacial)

ISBN 950-99288-3-6

1. Fuerza Area-Historia. I. Cresto, Juan Jos, prolog. II. Ttulo


CDD 358.409
ISBN-10: 950-99288-3-6
ISBN-13: 978-950-99288-3-1

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PUBLICACIONES DE LA
COLECCIN DE HISTORIA AEROESPACIAL

TESTIMONIOS AERONUTICOS
Ricardo Pedro Olmedo (2003)

LA AVENTURA DE VOLAR
Ancdotas, vuelos memorables y cronologa histrica de la aviacin de
transporte 1927-2002
Rubn Oscar Palazzi (2003)

FUERZA AREA ARGENTINA


Sntesis histrica
Direccin de Estudios Histricos (2003)

EL MURCILAGO
La verdadera historia de un aviador - Brigadier general Antonio Parodi
Oscar Luis Aranda Duraona (2004)

HISTORIA DE LA INDUSTRIA AERONUTICA ARGENTINA


Tomo 1 - Aviacin militar
Francisco Halbritter (2004)

EL VALOR DEL MIEDO


Mario Luis Olezza (2006)

HISTORIA DE LA INDUSTRIA AERONUTICA ARGENTINA


Tomo 2 - Aviacin civil
Francisco Halbritter (2006)
Nuestro mundo, para vivirlo, amar y santificar-
nos, no nos viene dado por una neutra teora del
ser, no nos viene dado por los eventos de la his-
toria o por los fenmenos de la naturaleza; nos
viene dado por la existencia de esos inauditos
centros de alteridad que son los rostros, rostros
para mirar, para respetar...

Italo Mancini, El Regreso de los Rostros


N DIC E

Prlogo ...................................................................................13
Introduccin ...........................................................................17
El De Bernardi argentino ........................................................21
El Reino de Italia en 1930 ...................................................21
Mario de Bernardi ...............................................................22
Se gesta el III Reich.............................................................25
Hugo Eckener .....................................................................27
Amedeo Umberto di Savoia-Aosta........................................29
Base Area de Aviano ..........................................................32
Brigadier Claudio Armando Meja............................................37
Dewoitine D.21 ...................................................................49
Un aterrizaje inusual ..............................................................53
Vuelo a Sevilla ........................................................................63
El Plus Ultra ....................................................................63
Amelia Earhart ...................................................................69
Aeroposta Argentina S.A. ....................................................73
El trimotor 12 de Octubre ................................................77
Primer grupo areo de caza .....................................................81
El 6 de septiembre de 1930 .................................................81
Oficial jefe...............................................................................89
Los Ae. M. Oe. 1 Tronco....................................................91
Mario Viola .........................................................................93
La aviacin militar argentina de la preguerra ....................100
Tensiones internas............................................................104
El golpe de septiembre de 1941 .........................................108
Coronel Juan Domingo Pern ...........................................110
Terremoto de San Juan.....................................................112
Oficial superior .....................................................................115
Direccin de Institutos Aeronuticos Militares ..................115
Adelia Mara Harilaos de Olmos ........................................116
Fallecimiento de Evita .......................................................130
Tnger ..............................................................................131
Testimonio del brigadier (R) Jorge Rojas ................................135
Relato testimonial de su esposa ............................................139
Eplogo .................................................................................149
Ilustraciones .........................................................................151
El regreso del guila

PRLOGO

El comodoro Aranda Duraona est desarrollando, desde su cargo


en la Direccin de Estudios Histricos de la Fuerza Area Argentina,
una labor de difusin que honra a la Fuerza y a la ciencia histrica, y
es un verdadero acierto su nombramiento para tan dedicada tarea.
He aqu una obra de historia aeronutica, mediante la bio-
grafa de uno de sus pioneros y ases de la aviacin, orgullo de
nuestro pas y que podra serlo tambin de cualquier otro que
se precie de tener una Fuerza Area. Es un trabajo castrense,
descriptivo, narrativo, mesurado, sin ditirambos superlativos, ni
adjetivos calificativos, pero que, a travs del relato objetivo sobre
los hechos realizados por el biografiado, surge su sencilla y hasta
conmovedora grandeza. Todo aparece como consecuencia natu-
ral de lo expresado, sin necesidad de darle el impulso del autor
ni de tomar partido porque slo basta con comentar los hechos
objetivamente expuestos. Se honra al brigadier Meja con la des-
cripcin de su vida y de su tiempo, documentado seriamente cada
uno de sus escritos e informaciones.
Fue, para quien estas breves palabras escribe, todo un mundo
de sorpresa y de satisfaccin. Conoca con antelacin algunos
hechos de aquel gran cazador y lo recordaba como inspector de
embajadas, pero mis informaciones eran aisladas. Hoy, a travs
de la lectura de la obra, puedo decir que he confirmado aquellas
excelentes y admirativas referencias que exceden y colman su
personalidad legendaria.
De sus pginas surge el brigadier Meja con su aspecto de
atildado gentleman, con su aureola de hombre moralmente sano,
pundonoroso de su honor, digno representante de una raza
felizmente no extinguida. As, estamos convencidos que estos
trabajos, por su elevacin, apuntan a consolidar a la Fuerza
Area de los transitorios avatares de su deterioro, en procura del
retorno de la grandeza que tuvo. Detrs de esta idea, encontramos
un elemento espiritual que no puede separarse de las realidades
humanas porque creemos que, por encima de todo, hay una
mstica, un fuerte impulso espiritual que mantiene enhiesto los
ideales, Que no puedas llegar, es lo que te hace grande, dice
Goethe, el prncipe de las letras alemanas.

13
Oscar Luis Aranda Duraona

Quiero sealar el esfuerzo que significa la bsqueda de material,


el buceo de las fuentes de orgenes tan dispares y el propsito del
autor, derribando obstculos, en procura de entregar a la sociedad
una obra de calidad, que tuviera rigor histrico y fuera, tambin, el
hilo conductor de una conflictiva poca que, por misterios del des-
tino, le toc actuar a Claudio Meja. Desarrolla la evolucin del joven
piloto, que se extiende a travs de los aos en busca de su perfec-
cionamiento profesional y, a la vez, difunde con esa actividad la vida
de su Patria, con la que se siente profundamente arraigado. Rengln
por rengln, en fatigoso esfuerzo, se van desgranando los actos y las
nobles actitudes que terminan por dibujar una vida, con sus luces y
sus sombras, sus penas y alegras, pero que, en todo momento se la
exhibe con grandeza. Puede verse la generosa entrega y la genuina
vocacin al servicio entraable de la Patria, que concluye finalmente
con el gesto de ofrecerse como piloto de caza en 1982, en la Guerra
de Malvinas, con ms de ochenta aos de edad.
La vida del brigadier Meja es aleccionadora y parece adecuado
que un soldado argentino, oficial superior de la Fuerza Area,
se ocupe de l. Corremos el riesgo de olvidar el pasado, perder
la memoria y carecer de ejemplos para las generaciones que nos
siguen si no hacemos lo que se ha propuesto y sobradamente
logrado el comodoro Aranda Duraona, cual es poner de relieve
las figuras ejemplares que honran nuestras pginas.
Nace Claudio Armando Meja casi con el siglo: el 25 de noviem-
bre de 1901, en Buenos Aires, aqulla que solamente veintin
aos antes se haba declarado capital de la nacin unificada, bajo
la presidencia de Avellaneda. Viene al mundo en los das que Roca
es presidente de nuestro pas, en su segundo mandato, cuando
rompe sus relaciones con Pellegrini con motivo de la unificacin
de la deuda pblica. Pas pujante que aspiraba a ser una gran
potencia y, en efecto, ya lo era.
Cadete del Colegio Militar, bastn mayor en los desfiles por su
apostura; subteniente en 1921, ocupa uno de los primeros pues-
tos en su promocin; aviador militar desde el 31 de diciembre de
1925. A partir de all, se lo designa en la Escuadrilla de Artillera del
Grupo 1 de Observacin y el resto de sus aos en actividad estarn
dedicados a la aviacin militar. As, el 15 de octubre de 1928 sortea
con pericia un increble percance: la prdida de la hlice que, al des-

14
El regreso del guila

prenderse en pleno vuelo, haba destruido el tren de aterrizaje de su


mquina, lo que lo oblig a un aterrizaje forzoso en la avenida Cos-
tanera de la ciudad de Buenos Aires. Luego, con otras increbles y
documentadas hazaas, el autor narra la vida de este sencillo, pero
valioso hroe del aire, de quien el comn de los argentinos no conoce
y queda, a travs de este libro, rescatado para la historia nacional.
Con el grado de teniente primero y ms tarde de capitn, Meja
se desempea como agregado aeronutico en Italia, en la dcada
del treinta. Destinado transitoriamente en Alemania, compra
material de combate. Su acrisolada honradez, sus conquistas en
el aire, lo hacen merecedor del brevet de piloto en Italia, en Ale-
mania y en Polonia. De regreso, Meja ocupa la subdireccin de la
Escuela Militar de Aviacin, luego comanda el Grupo 1 de Caza
de Paran y ms tarde el Grupo 1 de la Escuela de Aplicacin de
Palomar, mientras asista al curso de vuelo nocturno para pilotos
de bombarderos. En 1939 la Liga Internacional de Aviadores lo
elige como el mejor piloto argentino, con un diploma firmado por
Charles Lindbergh. En 1940 se incorpora al curso para jefes y
ese ao ascendi a teniente coronel. En 1944 fue jefe de la Guar-
nicin Area Crdoba y ya independizada la Aeronutica como
fuerza militar autnoma asciende a comodoro, el 31 de diciem-
bre de 1944 y a brigadier el ao siguiente. En 1946 es nombrado
inspector de embajadas del Ministerio de Relaciones Exteriores.
En sntesis: es ste un excelente libro que asocia la biografa,
la historia aeronutica argentina, las peripecias iniciales de los
pioneros de la aviacin y, segn trasciende, los primeros balbu-
ceos de aqulla ya importante nacin que deba su origen a un
prspero perodo de su pasado. La Argentina tuvo despus lamen-
tables declinaciones y aquel mundo parece ya desaparecido. Sin
embargo, no habr muerto ni podr hacerlo nunca mientras haya
actitudes como la del comodoro Aranda Duraona, que sienten
ese pasado, no con aoranza, sino con el propsito de hacerlo
conocer, admirarlo y tal vez repetirlo.

Dr. Juan Jos Cresto


Presidente
Academia Argentina de la Historia

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El regreso del guila

INTRODUCCIN

Lo conoc en 1986, en una comida convocada para homenajear


a los precursores de nuestras alas. Las mesas eran para cinco
o seis comensales, en cada una de ellas haba un agasajado. El
brigadier Claudio Armando Meja fue el representante del ayer
con quien tuve el honor de compartir el almuerzo. No recuerdo la
fisonoma de los restantes, tal vez, porque fueron eclipsados por
la luminosa personalidad de ese anciano.
Aunque ya haba doblado el codo de los ochenta, durante el
tiempo que permanecimos sentados, l casi no toc el respaldo de
la silla. Con la espalda recta, coma y se mova con soltura, con
una fina distincin, como si hubiese nacido y vivido as, erguido,
dirigiendo a sus compaeros una mirada viva, clida, y conver-
sando constantemente. Porque slo l habl. Los chistes y las
ancdotas le fluan como un manantial inagotable, divertido. A
tal punto su alegra y entusiasmo nos hicieron rer que las mesas
cercanas se contagiaron. Nunca he vuelto a conocer a una per-
sona de su edad con esa expresin vital en el rostro. Me desped
convencido de que era un seor poco comn.
De l tena referencias de segunda mano. Algo me haban con-
tado de su pasado de acrbata areo inigualable, de sus incursio-
nes en el mundo de la diplomacia, de su apostura intacta pese a
los aos. Oyndolo, pens qu apasionante sera conocer su vida,
enterarme de los estmulos y creencias que guiaron sus decisio-
nes. Cunto hubiera dado por tener la posibilidad de interrogarlo
y de que me contara sus experiencias! Pero mi carrera me empuj
por otros caminos y no lo volv a ver. Despus, supe que haba
fallecido. Al retirarme, me sent complacido al saber que el briga-
dier Meja haba sido elegido como el ms representativo de los
cazadores argentinos.
Me hice cargo de la Direccin de Estudios Histricos y, en la
intimidad, asum el compromiso de salvar los grandes baches que
descubr en nuestra historia aeronutica. El mayor descuido, a
mi humilde entender, era el olvido en que haban cado los ros-
tros de nuestros antecesores. Con la publicacin de El Murcilago
comenc a saldar la deuda que tena mi generacin con el briga-
dier general Antonio Parodi. Para continuar, no he dudado en ele-

17
Oscar Luis Aranda Duraona

gir a Armando as le llamaban sus amigos como el objetivo de


mi segundo desafo. Igual que el Sordo Parodi, y muchos otros
grandes que an aguardan en el tintero, Meja slo existe en la
memoria de quienes lo trataron y en los innumerables artculos
que registraron su trnsito por este mundo. Son las huellas de
una vida que, en este caso, se conservan con la riqueza y abun-
dancia suficientes para llenar las pginas de un libro.
Escribo con la firme conviccin de que, al descorrer el velo que
cubre cada rostro del pasado, ayudo a esclarecer las sombras del
presente. A no dudar: en este planeta incierto y globalizado, las
cabezas que hoy estn en actividades dirigentes, salvo contadas
y honrosas excepciones, son tan pobres que, presumo, ms que
curiosidad, es una necesidad de supervivencia mirar atrs y bus-
car modelos en otros tiempos.
S del poder de las biografas heroicas, s que amplifican el
alma y que aumentan la fuerza del espritu; son el alimento de las
generaciones en las etapas de crecimiento. Tambin, s del peli-
gro de falsificar la historia, de hacer creer que los hombres que
decidieron los destinos del mundo fueron, sin excepcin, de una
naturaleza superior por el solo hecho de haber mandado, cuando
en la vida ordinaria, verdadera, la que se desarrolla dentro del
radio de accin de la existencia fctica de los sucesos, rara vez
descuellan las figuras sobresalientes.
Mi propsito no es indito. Desde la poca de Plutarco, el bi-
grafo no aspira al ttulo de historiador tanto como al de maestro
que ensea el bien e intenta que la vida que describe se convierta
en un modelo de experiencias tiles. Pretende contar aspectos del
personaje biografiado que, al tiempo que definan su temperamento
y sus motivaciones, constituyan muestras de conductas imitables.
Y esto es as, no porque el autor desea erigir un arquetipo inalcan-
zable, sino porque procura retratar a un individuo vivo, con perso-
nalidad y caractersticas propias; mostrrselo al lector tan de cerca
como l cree verlo; hacerle comprender que simplemente fue una
buena persona porque, en el fondo, slo eso importa en la vida.
La biografa sirve, adems, para ampliar el conocimiento de la
historia y estimular su estudio. Es un arte que debe ser practi-
cado sin recurrir a la deformacin; debe particularizar a los perso-
najes, seleccionar una serie de hechos y agruparlos de una forma

18
El regreso del guila

susceptible de marcar un carcter exterior que se superponga,


sin ocultarlo, con el carcter interior. Es la vida individual creada
y reconstruida a partir de la ancdota.1
Provisto con esas herramientas, a lo mejor, mal interpretadas,
emprend esta aventura de escribir sobre el brigadier Claudio
Armando Meja, una tarea que me result difcil por esa arrai-
gada costumbre de tratar de persuadir y demostrar tal cual se
ensea en la Escuela Superior de Guerra todos y cada uno de
los factores que configuran la situacin. Costumbre que me ha
inducido a fundamentar mis argumentos con, quizs, un exceso
de informacin cuando, en mi lugar, un verdadero bigrafo slo
hubiese asentado pinceladas, pequeos detalles que, acumula-
dos, se hubieran confundido en el conjunto y permitido adivinar
el verdadero rostro del personaje.
Hecha la aclaracin con honestidad, deseo aadir que las citas
al pie de pgina no estn para alardear de la profundidad de la
investigacin, sino para que un lector interesado pueda corro-
borar las fuentes y, si desea, enriquecer sus conocimientos. Con
respecto a las notas insertadas con un formato distinto, advierto
que pueden ser dejadas de lado, pero aconsejo leerlas, porque
ayudan a completar las referencias histricas del escenario en el
que transcurri la vida del brigadier Meja. Constituyen los paisa-
jes por los que deambul en este mundo.
Para finalizar, deseo hacer llegar mi sincero agradecimiento a
tres personas que conocieron de cerca al brigadier Meja y que
me aportaron opiniones desde tres ngulos diferentes. A Mara
Rosa Prez Irigoyen, su sobrina poltica, cuyas palabras trasun-
tan los sentimientos filiales ms puros que puede inspirar un
adulto en una nia a la que quiere como hija. Al brigadier reti-
rado Jorge Rojas, aviador militar, su ayudante en el Regimiento
Areo Escuela, que nos asoma al mundo apasionante de los pilo-
tos de caza de la dcada del cuarenta. Finalmente, a Clara Rosa
Echenique, su esposa. Aunque sea un reconocimiento dirigido al
ms all, no deseo omitir a esta seora que, al ao de fallecer su
marido, escribi una resea biogrfica sobre l y, en 1990, con
gran devocin invirti tiempo, esfuerzo y ahorros, reuni los obje-

1
Hernn Daz Arrieta, Arte de la Biografa, Estudio Preliminar, Editorial Jackson, 1950.

19
Oscar Luis Aranda Duraona

tos y documentos de ms valor que guardaba, e hizo construir


una vitrina que don con un prolijo inventario a la Sala Histrica
de la Escuela de Aviacin Militar.
Me han resultado de gran utilidad los datos suministrados.
Algunos, con la debida aclaracin, van aadidos en los captulos
para reforzar los conceptos que intento transmitir. Otros estn
incluidos completos al final del libro. La relacin de Clara Rosa,
producto de recuerdos recibidos por transmisin oral, presenta
ciertas discrepancias en fechas y lugares con los antecedentes
investigados en fuentes documentales. Sin embargo, decid inser-
tarla tal cual la escribi, porque pienso que la fuerza expresiva
de su redaccin retrata la personalidad del brigadier Claudio
Armando Meja mucho mejor que cien pginas mas.

20
El regreso del guila

EL DE BERNARDI ARGENTINO

La noticia sacudi a los crculos aeronuticos de Buenos Aires.


Un hijo mimado del Plata, un piloto de caza conocido por las fili-
granas que dibujaba con su avin, haba sido comparado nada
menos que con Mario de Bernardi, uno de los ms destacados
ases italianos de la Primera Guerra Mundial.
Publicado el 17 de marzo de 1932, el vespertino La Razn infor-
maba que el teniente primero Claudio Armando Meja acababa de
presentar sus cartas credenciales, como agregado aeronutico a
la Embajada Argentina del Reino de Italia,2 ante el general Italo
Balbo. Haba concurrido al Ministerio de Aeronutica, en el gran-
dioso palacio inaugurado en Roma, acompaado por el teniente
coronel Ramrez, agregado militar.

El Reino de Italia en 1930


Es el pas de Benito Mussolini, el lder de los cien mil camisas
negras que irrumpe en la Ciudad Eterna en 1922; y que, en 1928,
tras el atentado contra el rey Vittorio Emmanuel III, transfiere al
partido Fascista el derecho de designar los diputados. El siglo XX
ser la edad de los jefes, afirma il Duce, en 1932, en coincidencia
con la presentacin del teniente primero Meja. Y ese general que
recibe al aviador argentino no es otro que el primer mariscal de la
Regia Aeronautica, constituida en fuerza armada independiente
el 28 de marzo de 1923. Despus de Gran Bretaa, Italia es el
segundo pas en crearla.
El 30 de agosto de 1925, por una reforma constitucional, los avia-
dores italianos obtienen su ministerio propio. El 8 de agosto de
1927, tras funcionar en forma transitoria en un ala del Palacio de
Caserta, se inauguran las instalaciones de la Escuela de Aviacin
en la Base de Capodichino, 25 kilmetros al norte de Npoles.3
Italo Balbo (1896-1940) dedica su vida a la aviacin, no slo como
arma y deporte, sino en sus aspectos comerciales. Amigo de los gran-
des raids, en enero de 1931 ingresa en la historia al cruzar el Atln-

2
Decreto S/N del 2 de febrero de 1932 - 1 P. BM N8991.
3
Mario Lazzaretti, Storia dellAeronautica Italiana, Editorial Veane, Roma, 1990.

21
Oscar Luis Aranda Duraona

tico, desde Orbetello hasta Ro de Janeiro, al frente de una formacin


de veinticuatro hidroaviones Savoia S.55A. En los primeros comba-
tes de la Segunda Guerra Mundial, fallece en Tobruk, derribado err-
neamente por la artillera antiarea del buque San Giorgio.4

Castello, el corresponsal de La Razn que cubri la presenta-


cin de Meja, narr el desarrollo de la entrevista. A pesar de las
diferencias de rango y de edad, la conversacin entre el general
italiano y el teniente primero argentino fue un dilogo de anti-
guos camaradas. Intercambiaron experiencias relacionadas con
la aviacin demostrando, en todo momento, el inters y la fran-
queza que slo alcanzan quienes comparten una misma pasin y
se mueven animados por los fines superiores del espritu.
El general Balbo, en un momento de la reunin se haba decla-
rado satisfecho por la circunstancia de que el gobierno argentino
hubiese designado un agregado aeronutico en Roma. Una actitud
que evidenciaba la importancia que, para ese pas amigo, tenan
las actividades de Italia en el dominio del aire. La satisfaccin era
ms profunda segn sus palabras, porque el oficial designado
era un aviador notable, lleno de una audacia que (el general) cono-
ca al detalle. El ministro agreg que los pilotos italianos tambin
eran jvenes y estaba seguro de que Meja encontrara en ellos una
digna compaa. Asimismo, le record a su colega sudamericano
que saba de sus ms recientes y notables demostraciones acrob-
ticas definindolo como el De Bernardi argentino.

Mario de Bernardi
Famoso aviador italiano (1893-1959). En 1916 abate el primer
avin. En 1917 integra la Escuadrilla de los Ases, la 81., y derriba
nueve aviones ms. Finaliza la contienda y l se entrega de lleno a
su vocacin de saltimbanqui del aire. En 1931 gana el Campeonato
Mundial de Vuelo Acrobtico en Cleveland, EE.UU. Terminada la
Segunda Guerra Mundial, sigue probando aviones y asombrando
al pblico con sus piruetas areas. En 1959, con sesenta y seis
aos, al finalizar una exhibicin en el Aeropuerto dellUrbe (Roma),

4
Enciclopedia de Aviacin y Astronutica, Tomo 2, Ediciones Garriga S.A., Barcelona,
1971.

22
El regreso del guila

despus de un impecable aterrizaje, su aparato rueda y se detiene


frente a los espectadores, pero la cpula no se abre. De Bernardi ha
muerto de un ataque cardaco en la cabina de pilotaje.5

Meja le coment al general Balbo que antes de viajar a Europa


haba volado con una escuadrilla brasilea, en un Savoia S.55A,
desde Buenos Aires hasta Ro de Janeiro. El ministro, que no haca
mucho haba realizado el raid atlntico con una de esas mquinas,
se interes por el vuelo con los brasileos y por sus impresiones
acerca de estos aparatos, en su totalidad, ideados y construidos
por Italia.
A continuacin, Italo Balbo lo present al general Valie, jefe del
Estado Mayor de la Aeronutica Italiana, y al resto del personal
tcnico del Ministerio. Acompa las introducciones con pala-
bras de simpata y admiracin para el husped. Antes de despe-
dirse, le anunci al argentino que el ao prximo se inaugurara
la Escuela de Guerra Area. Lo invit a inscribirse en el curso
correspondiente a su jerarqua. Por ltimo, le dijo que tendra
libre acceso a cualquier campo de aviacin del reino, tanto civil
como militar, y que podra utilizar los recursos de la organizacin
aeronutica italiana para sus experimentos y estudios.
En apariencia, sa no fue la nica oferta del general italiano.
La esposa de Armando Meja habla en su resea de un cocktail
que habra organizado el embajador argentino en Italia, doc-
tor Fernando Prez, por extraa coincidencia, to de ella. En un
momento de la reunin, Balbo le habra dicho al teniente pri-
mero: Ud. se ha de sentir como un pjaro enjaulado por no prac-
ticar continuamente vuelo. Por qu no tramita el permiso de su
Gobierno? Yo lo conectara con el Regimiento de Cazadores que
comanda el duque de Aosta. En casos especiales, admite avia-
dores extranjeros. Usted no tendra inconveniente para ingresar,
pues yo lo enviara a ese Regimiento.
Sin interesar dnde ni cuntas veces recibi la propuesta, es
evidente que Meja, con los reflejos propios de un cazador, acept
el generoso ofrecimiento y se propuso concurrir, lo ms pronto
posible, al aeropuerto de Centocelle en el sudeste de Roma,

5
Ibdem.

23
Oscar Luis Aranda Duraona

asiento de un grupo de caza. Va embajada, pidi autorizacin a


su ministro de guerra; y, una vez otorgada, se ocup de hacerla
llegar al general Balbo.
Transpuesto el umbral que le franque el general italiano,
Armando Meja inici un largo y enriquecedor periplo por el con-
tinente europeo. El corresponsal Castello, de La Razn, sigui
los pasos del primer agregado aeronutico argentino en Italia. A
travs de sus envos, conservados en el Archivo Documental His-
trico de la FAA, pude reconstruir la mayor parte de la actividad
de Meja como, asimismo, algunas de sus ideas sobre tctica y
estrategia area.
En una entrevista que le concedi a Castello al promediar el pri-
mer ao de estada, publicada en Buenos Aires el 17 de octubre de
1932, Meja le declar su conviccin de que, frente a las excursio-
nes areas en tiempo de guerra, los medios puramente defensivos
como caones, ametralladoras antiareas y dems armas similares
no seran suficientes para asegurar una verdadera proteccin; en
su concepto, la mejor defensa contra los aparatos de vuelo mec-
nico eran sus semejantes; a igual ofensiva, corresponda igual
defensiva; contra el avin, otro avin; contra la escuadrilla, otra
escuadrilla; y contra las masas areas, otras masas areas.
Despus de visitar la Base de Centocelle, Meja fue transferido a la
Base Ciampino (Roma) sede del Regimiento Experimental de aviones
pesados. Durante un mes vol con los pilotos de bombarderos
italianos y, en persona, tom conciencia del significado de los
bombardeos masivos y del quebrantamiento de la voluntad de lucha
enemiga preconizada por el genio estratgico del general Giulio
Dohuet. En otro artculo, titulado Al aviador Meja distnguele en
Italia su incansable dedicacin al vuelo mecnico, Castello informaba
que, en octubre de 1932, a bordo de un hidroavin cuatrimotor
Caproni, haba volado por la costa del Mediterrneo uniendo Roma,
Gnova, Marsella, Barcelona, Marsella, Gnova y Roma. Conclua
anunciando que, para fines de ese mes, prevea iniciar una gira por el
norte de la pennsula, pues deseaba visitar y conocer los principales
establecimientos de construccin de aeroplanos y sus motores.
Das ms tarde, otra columna de La Razn comunic que,
guiado por tcnicos y un oficial de la aviacin italiana, el teniente
primero Meja haba visitado los aeropuertos de Bresso y Lonate

24
El regreso del guila

en Miln y las plantas imponentes de las sociedades Breda, Alfa


Romeo e Isotta Fraschini. Con posterioridad, pas a Turn, inte-
resado en estudiar in situ la organizacin y el funcionamiento del
aeropuerto de Mirafiori, y los establecimientos de Fiat.
El 31 de diciembre de 1932, Armando Meja ascendi al grado
inmediato superior,6 y en los primeros meses del ao siguiente,
con sus galones de capitn recin colocados, conoci a Hermann
Goering, a quien Hitler acababa de encomendarle la organizacin
definitiva de la aviacin militar alemana. El encuentro tuvo lugar en
la Base Ciampino donde el agregado aeronutico argentino concu-
rra peridicamente a realizar alguno de sus vuelos experimentales.
Es muy probable que, en esa oportunidad, el futuro mariscal del
III Reich se encontrara en el centro de ensayo de aviones de Italia
solucionando las restricciones impuestas por el Tratado de Versa-
lles y que an constrean el desarrollo de la industria de su pas.
Es muy probable, tambin, que Goering se sintiera deslumbrado
por los conocimientos y aptitudes del aviador argentino pues, tras
conversar durante ms de dos horas sobre temas relacionados con
la aviacin, lo invit a visitar Alemania. En abril de 1933, luego de
tramitar la correspondiente autorizacin del Ministerio de Guerra
argentino, el capitn Meja viaj a Berln por ferrocarril.

Se gesta el III Reich


En el pas de las valkirias y los nibelungos se van borrando los lti-
mos vestigios de la democracia parlamentaria. El llamado gobierno
de los barones del general Franz von Papen, despus de tambalear
un tiempo, ha fracasado. La frustracin induce al anciano presi-
dente, mariscal Paul von Hindenburg, a convocar como canciller a
un hombre que alecciona a sus partidarios agitando con vehemen-
cia un angosto bigote. El 30 de enero de 1933, Adolf Hitler acepta
formar un gabinete contemporizador con figuras de otras extrac-
ciones polticas. Esa misma noche, como un sombro presagio, una
multitud vestida con camisas pardas y un extrao brazalete con
una cruz esvstica roja, teas en mano, recorre las calles de Berln.

6
Decreto S/N del 12 de enero de 1933 - 1 P. BM N9269. El despacho lo recibi en
Roma el 28 de marzo de 1933.

25
Oscar Luis Aranda Duraona

Entre abril y mayo de 1933, como husped oficial de Hermann


Goering, Armando Meja conoci esa antigua nacin europea
y recorri los centros de aviacin y las famosas fbricas Heinkel y
Dornier. Sin mayores datos documentales, e incursionando en el
terreno ilimitado de la ficcin, supongo que durante el da Meja
cumplira su programa de visitas y por las noches saldra con los
pilotos alemanes, y se familiarizara con las costumbres de esa
sociedad descreda, an herida por la derrota de la Primera Gue-
rra Mundial; esa sociedad que, en la frivolidad, buscara olvidar
las humillaciones de un armisticio vergonzante. En una de esas
salidas, lo imagino contemplando asombrado, y con cierto recelo,
las llamaradas que devoran la cpula del Reichstag y desplazn-
dose a un costado, en alguna vereda, para dejar pasar a la turba
que, buscando a los incitadores del incendio, detiene a casi cua-
tro mil comunistas.
De los hechos de ficcin, que slo sirven para ilustrar los
verdicos, paso a las evidencias concretas que encontr en
los peridicos de la poca.7 stos coinciden en afirmar que,
masticando el alemn como l deca, el capitn Meja se
present al general, Cruz de Hierro, Herr Joachim Breithaupt,
director de las unidades de dirigibles. En ese lugar se encontr
con un antiguo conocido, el aeronauta doctor Hugo Eckener, con
quien, en 1931, haba reconocido los alrededores de Buenos Aires
buscando un campo adecuado para el aterrizaje del Graf Zeppelin.
Averig, asimismo, que despus de probar una aeronave,
cuyas caractersticas se desconocen, a pedido de Goering, tras-
lad a Roma un bombardero que los alemanes deseaban ensayar
en las modernas instalaciones de la aeronutica italiana. Deseo
detenerme un instante y analizar esta noticia que nos regala la
historia. En 1933, a quince aos de haber perdido la Primera Gue-
rra Mundial, Alemania estaba restringida para equipar sus fuer-
zas armadas, y condenada a fabricar slo aviones de transporte
y entrenamiento. Dirigidos por Goering desde el Comit de Avia-
cin (futuro ministerio), los aviadores militares vivan disfrazados
de deportistas y adiestrndose en forma clandestina en clubes de
planeadores, en bases rusas o italianas, y en la amplia red de la

7
La Razn, 17 de abril de 1941.

26
El regreso del guila

aviacin comercial. Por otro lado, segn constat en un catlogo,


el nico avin construido, en ese momento, con posibilidades de
evolucionar como bombardero era el bimotor Dornier, Do-13, un
modelo muy precario y en absoluta fase de experimentacin, pero
del que derivara una larga serie de aeronaves ms potentes.
De la premisa menor limitacin de los aviadores germanos,
sub a la premisa mayor urgencia por desarrollar la Luftwaffe y
ensayar mquinas de guerra y, de all, desemboqu en la obvia
conclusin de que, en 1933, experimentados ases de guerra ale-
manes le pidieron y confiaron a un aviador argentino que tras-
ladase de Berln a Roma un avin que mimaran como a la nia
de sus ojos. Qu prueba ms esclarecedora de la confianza que
inspiraban las aptitudes del gran cazador de las pampas!
En reconocimiento por estos servicios prestados a la patria de
Goethe, Wagner, Nietzsche (tambin de Hitler), una vez entre-
gada la mquina en Ciampino, el 29 de mayo de 1933, Meja se
reuni con su amigo Eckener en Roma y, como invitado de lujo,
se sum a la tripulacin del Graf Zeppelin que cumpla el raid
Berln-Roma-Npoles y regreso.8

Hugo Eckener
Aeronauta alemn, nacido en Flensburg en 1868 y muerto en Frie-
drichshafen en 1954. Despus de estudiar en las universidades de
Munich, Berln y Leipzig, ingresa en la factora Zeppelin, cuya pre-
sidencia ocupa a partir de 1924. Durante la Primera Guerra Mun-
dial es instructor de pilotos navales. En 1924 comanda el vuelo, de
Friedrichshafen (Berln) a Lakehurst (Nueva Jersey), del dirigible
ZR3, construido para los Estados Unidos, que recibe despus el
nombre Los ngeles. Con el Graf Zeppelin circunvala el mundo
(1929) y realiza numerosos vuelos a gran distancia. Por su ideologa
antinazi, renuncia a la direccin general de las fbricas Zeppelin al
ser bombardeadas durante la Segunda Guerra Mundial.

Das despus de llegar a Berln, el 3 de junio, ya como experto


tripulante de dirigibles, Meja inici una experiencia inolvidable.
A bordo del Graf Zeppelin LZ-127, comandado por el doctor Ecke-

8
La Razn, 27 de mayo de 1933.

27
Oscar Luis Aranda Duraona

ner y piloteado por el aviador transatlntico Koehl, parti desde


Friedrichshafen. El 5 de junio, a 400 metros de altura, aquel ver-
dadero crucero volador fue visto sobre Casablanca con direccin
hacia el sur. El 6 de junio lleg a Pernambuco y el 7, a Ro de
Janeiro. El 14 de junio a las 15.20, la enorme aeronave aterrizaba
en el punto de partida y finalizaba el tercer vuelo a Sudamrica
con pasajeros.9
Al volver de su navegacin sobre el Atlntico, el 1 de julio
de 1933, el capitn Meja materializ el sueo por el que haba
bregado ante el general Italo Balbo: iniciar el adiestramiento de
combate. El estado mayor italiano autoriz su traslado a la Base
Area de Aviano (Udine10), sede de la Escuela de Caza y del Primo
Stormo Aeroplani Caccia.11 El da de su presentacin, segn pude
inferir despus de analizar varios testimonios, el argentino debi
revalidar sus lauros. Si bien se saba que era un aviador desta-
cado, las autoridades de la Escuela de Caza lo enviaron a Caserta
(Npoles), a la Escuela de Aviacin, para que lo habilitaran en el
pilotaje de combate.
Clara Echenique relata en sus memorias que en la Escuela
de Caserta un instructor experto decol e hizo una demostra-
cin ante la vista de su esposo, que observaba desde tierra. Al
aterrizar, el italiano lo invit a subir con l e imitar las evolucio-
nes. Meja no slo las duplic, sino que agreg otros ejercicios
ms riesgosos an, incluso la serie continuada de toneles que
finalizaba lanzando la mquina en tirabuzn hasta muy cerca
del suelo. Cuando descendi, los aviadores militares presentes lo
felicitaron dicindole: Usted, seor, nada tiene que aprender de
nosotros, sino volar y hacer acrobacia a la par nuestra.
Cuando Armando regres a Udine el 11 de julio de 1933, en
compaa del capitn Nino Moscatelli su nuevo jefe de escua-
drilla cumpli las formalidades de la incorporacin a la unidad.
Siguiendo sus indicaciones, ese mismo da sali a volar en un

9
La Prensa, 4 de junio de 1933.
10
Udine, ubicada en la alta llanura del Veneto al noreste de Italia, fundada por el
patriarca de Aquilea, Bertoldo di Merania, alrededor de 1218, sobre la base de una
abada fortificada del ao 980.
11
1.er Regimiento de Aeroplanos de Caza.

28
El regreso del guila

Romeo Ro.1, en el puesto de observador, detrs del marescale


Cestari. Era pleno verano y la temperatura, bochornosa. Por esa
causa, los pilotos no intercambiaron ms que un par de palabras
hasta despus del despegue. Entonces s, cuando la brisa ms
fresca de las alturas comenz a secarles la transpiracin, entra-
ron en confianza. Hablaron del vuelo, de los nombres tcnicos
de la mquina y de las maniobras. Para ayudarlo a orientarse, el
marescale realiz distintos alejamientos terminados por suaves
virajes ascendentes. En cada punto cardinal le sealara los acci-
dentes notables del paisaje.
La campia luca los mejores verdes del esto. Al norte, el
anfiteatro colosal de los Alpes; al este, el suelo quebrado de los
Balcanes, an humeante por la retirada turca; el mar Adritico
y el maravilloso golfo de Venecia, al sur; y al oeste, las primeras
estribaciones del macizo Dolomita y sus ondulaciones lumino-
sas salpicadas por los manchones de bruma que velaban las
depresiones. Terminada la parte artstica de la adaptacin, en
los quince minutos que siguieron, el instructor efectu sobre
el campo de la Base una combinacin de figuras de alta perfor-
mance con las que pensara dejar boquiabierto a ese sudame-
ricano que llegaba precedido por una fama de gran acrbata.
Luego de aterrizar, con amabilidad, y tal vez con una sonrisa
intencionada, el aviador italiano le ofreci al argentino cambiar
de puesto y repetir las maniobras. Meja recogi el guante con la
sobria elegancia que lo caracterizaba. Despeg y satisfizo con
holgura las exigencias del instructor.
Desde el momento en que las garras del argentino demostraron
estar suficientemente afiladas, fue acogido como un piloto ms
del Primo Stormo Aeroplani Caccia. Entre el 1 de julio de 1933 y
el 8 de enero del ao siguiente, convivi con las guilas italianas
revistando en forma regular en la legendaria 1. Divisin Area
Aquila comandada por el no menos legendario duque de Aosta.

Amedeo Umberto di Savoia-Aosta


Nacido en Turn el 21 de octubre de 1898 y fallecido en Kenya el
3 de marzo de 1942. Prncipe de la Casa de Savoia y tercer duque
de Aosta, Amedeo interviene con sus hermanos y primos en la Pri-
mera Guerra Mundial distinguindose en el arma de artillera. Su

29
Oscar Luis Aranda Duraona

actuacin le depara dos medallas al Valor. Terminada la guerra,


viaja al frica y sirve en las unidades indgenas comandando las
columnas meharistas en las operaciones de reconquista y ocupa-
cin del territorio colonial (desierto de Libia). De regreso, se doc-
tora en jurisprudencia en la Universidad de Palermo, en 1924.
Sirve en la artillera y asciende a coronel.
En 1926, asiste al curso de pilotaje de Arturo Ferrarin. Obtenido
el brevet, tras dos perodos de mando en uno de los cuales par-
ticipa con la aviacin en la ocupacin del oasis de Cufra solicita
su transferencia definitiva a la aviacin militar, en 1932. No se
trata de un simple cambio de arma, pues Amedeo Umberto di
Savoia-Aosta (duque de Aosta por la muerte de su padre Fili-
berto, famoso comandante del III Ejrcito durante la Primera
Guerra Mundial) se siente fascinado por el vuelo y lo practica con
intensidad. Llega a ser un hbil piloto de caza y de acrobacia, a
pesar de haber aprendido a volar un poco tarde. Desarrolla una
actividad febril en el aerdromo de Merna, en las afueras de la
ciudad de Gorizia, donde vuelan la elite de los cazadores italia-
nos y las ms famosas patrullas acrobticas. En forma sucesiva,
desempea el mando de la 81. y de la 4. Escuadrilla, de la 3.
Brigada y, finalmente, de la 1. Divisin Area Aquila.
En 1937, es nombrado virrey de Etiopa, recin conquistada
por il Duce. Su pasin por la aviacin lo lleva a volar hasta los
lugares ms alejados incrementando su prestigio entre la pobla-
cin indgena. Bajo su mando, Etiopa inicia una extraordinaria
transformacin. Su huella perdura muchos aos y sus frutos
son reconocidos por el propio emperador Haile Selasie, tras la
restauracin del trono. Esta labor dura slo tres aos porque,
al entrar Italia en la Segunda Guerra Mundial, el territorio abi-
sinio queda aislado y abandonado a sus propios recursos. Tras
una breve ofensiva, dentro del marco de una hipottica solucin
rpida del conflicto, que se traduce en la ocupacin de la Soma-
lia britnica y de algunas zonas de Sudn y Kenya, Etiopa es
atacada, en 1941, por fuerzas britnicas convergentes. La resis-
tencia organizada y sostenida por el duque de Aosta se prolonga
cuanto lo permiten las circunstancias.
Agotadas las posibilidades de la minscula aviacin colonial, los avia-
dores, que ante todo consideran al duque como uno de los suyos, for-

30
El regreso del guila

man los llamados bataglioni azzurri y combaten como infantes junto


a las tropas metropolitanas e indgenas del ejrcito. Las fuerzas italia-
nas quedan repartidas por el inmenso territorio y el duque de Aosta,
con el grueso, se hace fuerte en el macizo del Amba Alagi. All, opone
una feroz resistencia y slo capitula con la autorizacin de Roma,
cuando los vveres, el agua y las municiones quedan exhaustos.
Los ingleses rinden honores militares al duque y a sus soldados.
A pesar del dramtico desenlace, el valeroso comportamiento de
aquel jefe de ultramar es un ejemplo para las poblaciones ocu-
padas. Italia se siente orgullosa de l, pues, aunque le ofrecen
enviarlo a un campo de concentracin en Europa, el duque exige
permanecer prisionero junto a sus soldados en Kenya. Tras diez
meses de internacin en un desolado campamento del desierto, el
3 de marzo de 1942, fallece vctima de una enfermedad. Tal como
lo ha solicitado, es enterrado en el pequeo cementerio donde
reposan los restos de sus compaeros de cautiverio.12

El contacto de Claudio Armando Meja con hombres del calibre de


Amedeo Umberto di Savoia e Italo Balbo no hizo ms que reafirmar
sus convicciones y valores morales, cualidades que le fueron reco-
nocidas por sus superiores italianos el jefe del Regimiento, teniente
coronel Barberino, y el comandante de la 3. Brigada Area, gene-
ral Rino C. Fougier en un memorando elevado a las autoridades
de nuestro pas, el 8 de enero de 1934. El primero informaba que
el capitn Meja, el 1 de julio de 1933, haba sido destinado al 6.
Grupo de la 81. Escuadrilla de Campoformido. Despus de efectuar
la adaptacin en los aparatos Romeo Ro.1 y en los cazas Fiat CR.20
Asso, en la Escuela de Caza de Aviano, inici el aprendizaje de los
vuelos de patrulla demostrando, enseguida, poseer ptimas cualida-
des para el pilotaje. Un aprendizaje gradual y metdico le permiti
alcanzar resultados, en verdad, brillantes.
Segn consta en la planilla de vuelo, Meja efectu diversos
ejercicios de acrobacia y de combate de caza simulados, incluso
entre formaciones numerosas. En las ejercitaciones de tiro aire
tierra, la unidad utilizaba un polgono ubicado en la regin del

12
A. Silvestre, Enciclopedia de Aviacin y Astronutica, Tomo 7, pg. 686, Ediciones
Garriga S.A., Barcelona, 1971.

31
Oscar Luis Aranda Duraona

Vivaro, una zona quebrada y con profundos caadones por donde


serpenteaba el ro Livenza.
Durante el regreso de las prcticas de tiro, los pilotos haban
tomado la costumbre de apostar quin pasaba ms veces debajo de
uno de los puentes. En esas apuestas, terminantemente prohibidas,
por supuesto, y de cuya ocurrencia slo me enter por transmisin
oral, competan por quin se acercaba ms y pasaba ms abajo. La
mayora, con un gran sentido de prudencia, levantaba y sobrevolaba
por encima del viaducto. Meja lleg a ser un campen reconocido por
sus colegas italianos. Estas travesuras, que demuestran la capaci-
dad y espritu competitivo de la elite de la Divisin Aquila, de ningn
modo deben considerarse como indisciplinas que menoscabaran el
profesionalismo de los aviadores. Si se comparan las dimensiones y
las velocidades relativamente bajas de las aeronaves se comprende
que no eran maniobras suicidas ni alocadas, sino acciones de pilo-
tos que dominaban las alas de metal como al propio cuerpo.
Durante la preparacin para rendir los exmenes de la especiali-
dad, el capitn Meja particip con la 81. Escuadrilla en prcticas
de tiro real. Barberino aseguraba que, con la instruccin recibida,
se lo poda considerar como un piloto de caza perfectamente dies-
tro. Hbil y audaz acrbata, patrullista13 seguro, ptimo tirador y
apasionadsimo por el vuelo. Por sus altas dotes intelectuales, la
gentileza de sus modales y su carcter cordial y sincero, el capitn
Meja fue valorado y apreciado en el Regimiento.
Por su lado, el general Fougier ratificaba al pie del informe que
Meja era un oficial de rara distincin que haba dejado el mejor
de los recuerdos entre los pilotos de Aviano.

Base Area de Aviano


Su origen se remonta a los primeros das de la aviacin militar
italiana, cuando el reino se enfrenta con Turqua y debe reforzar
la frontera norte que linda con las posesiones otomanas de los
Balcanes. El aerdromo de Aviano y el de Campoformido ambos
al oeste de Udine junto con el de Merna al este, en las afueras
de Gorizia comparten la distincin de ser la cuna de la Fuerza
Area de Italia.

13
Con condiciones para integrar patrullas areas volando en formacin.

32
El regreso del guila

Aviano se funda en 1911, en el denominado Campo de Santa


Catalina. All, en 1912 se inaugura la escuela de vuelo. Al estallar
la Primera Guerra Mundial, la escuela se traslada a Caserta, y
Aviano se transforma en base area para operar contra las fuerzas
austro-germanas. Desde esa base, el capitn Maurizio Pagliano y
el teniente Luigi Gori emprenden una misin no autorizada, pero
exitosa, contra los talleres navales austriacos en Pola (Yugosla-
via). El 10 de mayo de 1916, el resultado del ataque les depara
el ttulo de hroes nacionales. Ambos aviadores fallecen mientras
ametrallan a las tropas alemanas con un Caproni biplano, trimo-
tor, en mayo de 1917. En su honor, la base es rebautizada como
Aeropuerto Pagliano e Gori, en 1919. En la Base de Aviano, el 1 de
mayo de 1917 se instala la 81. Escuadrilla de Caza, ms cono-
cida como Escuadrilla de los Ases. Entre las dos guerras, Aviano
es utilizada para el adiestramiento operacional de los escuadrones
de caza y de bombardeo.14

En los seis meses que el capitn Meja permaneci en Aviano,


cumpli ochenta y siete salidas, y totaliz cincuenta y dos horas
y quince minutos en el aire. La mayor parte de los temas los vol
con los cazas Fiat CR.20 Asso, aunque, tambin, tuvo oportuni-
dad de practicar algunos vuelos de alta acrobacia con el biplano
Breda Ba.19. El 11 de enero de 1934, recibi el brevet de oro con
el emblema de la Casa Real. En reconocimiento a sus mritos, se
lo autoriz a ostentar la insignia en el uniforme.15
Tras concluir su capacitacin prctica, el capitn Meja asis-
ti al VIII Curso Superior Aeronutico, en la Escuela Superior de
Caserta dirigida por el general L. Biagini. Entre febrero y mayo
de 1934, curs y aprob el exigente programa que se imparta
a los capitanes italianos antes de acceder al grado de coman-
dante, como condicin para ingresar a la Escuela Superior de
Guerra de la Aeronutica.
A su trmino, el director lo calific como Ufficiale molto disci-
plinato e molto serio. Ha molta attitudine allo studio, ottime pre-
parazione culturale ed uno spiccatissimo amor proprio. Durante il

14
31.st Fighter Wing Heritage Pamphlet, Aviano Air Base.
15
La Nacin, 12 de enero de 1934.

33
Oscar Luis Aranda Duraona

corso e durante gli esami ha messo in luce ottime qualit culturali


e molto interessamento, cos da riportare risultati sottosegnati che
possono definirsi veramente brillanti.
En los ltimos meses de 1934, en la prctica, concluy el plazo
originalmente previsto para la capacitacin y representacin
diplomtica del capitn Meja en Italia. Fue, entonces, cuando se
enter de que haba sido propuesto por la Direccin General de
Aeronutica para formar parte de la Comisin de Adquisiciones en
el Extranjero que, en 1935, deba elegir en Europa el futuro caza
de la aviacin argentina.16 El general Basilio Pertin presidira la
comisin que, adems, estara integrada por el mayor Alfredo M.
Paladino y los capitanes Martn R. Cair y Juan L. Garramendy.
A lo largo de ese ao, los argentinos evaluaron productos de
Francia, Polonia, Italia y Alemania. Conforme con las previsiones
de la Ley 12254, la Repblica Argentina tena que adquirir treinta
cazas y la licencia de fabricacin de doscientos ms. Segn las
especificaciones, el nuevo avin deba volar nivelado a ms de
390 km/h; la velocidad de aterrizaje, ser inferior a los 120 km/h;
y el techo mximo de servicio, superar los 8.000 metros.
En marzo de 1935, en el Centro de Ensayos que posea el Ser-
vicio Tcnico de la aeronutica francesa en Casaux, los capitanes
Meja y Cair probaron el Dewoitine D.510. Esta mquina, que era
una derivacin del D.500 de dotacin del Ejrcito del Aire, trepaba
a 4.000 metros en menos de cinco minutos y tena una velocidad
de crucero de 400 km/h. Equipado con un can de 20 milmetros
y dos ametralladoras en las alas, posea una considerable potencia
de fuego. Los ensayos incluyeron temas de tiro y bombardeo en
picada. En junio de 1935, por su actuacin en Francia, los aviado-
res argentinos recibieron del ministro de Aviacin, general Denain,
el brevet militar de piloto de aviacin honoris causa.
De Francia, la comisin se traslad a Polonia. En Varsovia,
los fabricantes del PZL P.24 motor Gnme-Le Rhone de 900 hp,
conocedores de la experiencia de Meja como piloto de prueba, le
pidieron que probara un prototipo recin salido de la planta, al
que an no le haban certificado todos sus parmetros de vuelo.

16
Resolucin S/N del 23 de enero de 1935 - BMR N835.

34
El regreso del guila

Luego de comprobar la maniobrabilidad y constatar que el


aeroplano se hallaba equipado con los instrumentos de registro
adecuados, Meja tom altura y se lanz en una pronunciada
picada hasta rozar los 650 km/h, velocidad mxima que poda
rendir el planeador segn los clculos efectuados en los tne-
les de viento. La cifra super con holgura los valores alcanzados
con anterioridad. Una vez que un comit internacional homolog
la marca, las autoridades aeronuticas polacas, conformes con la
capacidad del piloto argentino, le entregaron el brevet de aviador
de ese pas, en una solemne ceremonia.
El 9 de abril de 1935 el equipo evaluador arrib a Roma. Se
instalaron en la Base de Ciampino, en la que el agregado argen-
tino entraba como un integrante ms de la unidad. En das suce-
sivos, Cair y Meja evaluaron un Breda 27 y un Fiat CR.32. Con
el general Pertin a la cabeza, los miembros de la comisin fueron
agasajados por el embajador argentino, doctor Jos M. Cantilo.17
Finalizadas las pruebas, el capitn Meja viaj a Alemania.
En comparacin con la visita anterior, en 1933, la estructura
poltica de ese pas haba sufrido cambios trascendentes. Haca
pocos meses que haba fallecido su presidente, mariscal Paul
von Hindenburg y el primer ministro Adolf Hitler, autotitulado
Fhrer, controlaba todo el gobierno. El camino hacia la cons-
truccin del III Reich se hallaba expedito. Una de las primeras
medidas del nuevo estado fue constituir el Ministerio del Aire, el
1 de marzo de 1935. La Luftwaffe se converta en un arma inde-
pendiente. Los aviadores militares no precisaban disimular ms
su identidad y estrenaban con orgullo un uniforme gris azulado,
solapas abiertas, camisa y corbata, en contraste con el cuello
cerrado de los uniformes del ejrcito y la marina.
En esta segunda estada en Alemania, Meja vol un ms
pesado que el aire. Si bien no han quedado constancias de las
caractersticas de la aeronave, confrontando la informacin de
las enciclopedias especializadas, se podra deducir que se trataba
de un modelo avanzado de la fbrica Heinckel, probablemente, el
caza biplano He.51. Las noticias de prensa de la poca dan cuenta

17
La Nacin, 10 de abril de 1935.

35
Oscar Luis Aranda Duraona

de que, como era su costumbre, el capitn quiso comprobar las


performances que garantizaban los constructores. Con proa hacia
las nubes, y con la potencia y la actitud que decan los manuales,
marc el mejor tiempo para alcanzar los 6.000 metros. El minis-
tro aeronutico del Reich, mariscal Hermann Goering, presente
en el campo de vuelo, lo felicit por el rcord.
Al finalizar los trabajos en la Comisin de Adquisiciones, Meja
se reintegr a la Agregadura en Roma, donde permaneci hasta
el 12 de octubre de 1935. Por una nota oficial, el embajador
argentino en Italia le inform al entonces canciller, doctor Carlos
Saavedra Lamas, que se complaca en sealar a V.E. las bri-
llantes condiciones de militar, aviador y caballero que el capitn
Meja ha demostrado haciendo honor a nuestro Ejrcito.18 Por su
actuacin en la Regia Aeronautica, adems del brevet que luca
con orgullo, el rey lo nombr Caballero Oficial de la Corona.
A mediados de octubre de 1935, Meja regres al pas y se
incorpor a la Direccin General de Aeronutica.19

18
Ral A. Apold, Claudio A. Meja, el millonario del aire, La Nacin, 6 de octubre de 1944.
19
Resolucin S/N del 22 de octubre de 1935 - 1 P. BM N10077.

36
El regreso del guila

BRIGADIER CLAUDIO ARMANDO MEJA

Pero, quin era ese miembro de las guilas italianas que volva
cubierto de gloria? Quin era ese De Bernardi argentino, aclamado
por las multitudes, que vena de codearse con la nobleza de los
aviadores y de volar ms de seiscientas horas en los cielos del viejo
mundo? Las respuestas eran variadas; las fuentes y el historial que
podan consultarse para redactarlas, demasiado extensos. A fines
de 1935, cuando regres a Buenos Aires, el piloto de caza era ya una
figura conocida por el gran pblico, y haca casi una dcada que los
diarios se ocupaban con regularidad de contar sus proezas.
Como todas las personas, su existencia parta de un momento
irrepetible cuyas coordenadas se encuentran anotadas en los regis-
tros de la iglesia de Nuestra Seora de la Piedad. En el folio 248 del
Libro de Bautismo N94 figura que Claudio Armando Meja naci
en Buenos Aires el 25 de noviembre de 1901. Y, segn consta en
la partida del solemne bautismo, e imposicin del leo y crisma, de
acuerdo con la certificacin librada por Roque F. Carranza, cura
rector de la parroquia, era hijo legtimo de D. Claudio Jos Meja,
natural del pas, y de D. Catalina Martha Caivano, oriunda de
Montevideo, domiciliados en Talcahuano 264.
nico descendiente del matrimonio Meja-Caivano, Armando
creci rodeado del afecto y la exclusiva atencin de sus padres.
Porteo genuino, correteando por las calles adoquinadas de San
Telmo y Montserrat, aspirara el perfume de los jazmineros y gli-
cinas, y de las races ms puras de la argentinidad. Tal vez, entre
aquellos paredones cargados de historia, cercanos a la Manzana
de las Luces, su imaginacin infantil an sentira palpitar los
ecos de la heroica resistencia frente al invasor ingls. Tal vez, las
campanadas de la iglesia de Santo Domingo que oira desde su
casa, en la calle Venezuela 887, despertaron su vocacin militar.
Y tal vez, slo as, con las armas en las manos, entregndose con
su inteligencia y corazn al servicio de la Patria, podra sentirse
realizado un joven sano y fuerte como l.
Adems del barrio consustanciado con los orgenes de la
Nacin, la figura paterna fue determinante al elegir la carrera
de las armas y de aviador. Apoyo y tutor invalorable en la niez,
el pap de Armando tambin fue un disparador de sueos y

37
Oscar Luis Aranda Duraona

proyectos. En la juventud, cuando le lleg el momento de tomar


las grandes decisiones para enfrentar la edad adulta, fue el
acicate insustituible que lo empuj a desafiar las dificultades,
aun a costa del bienestar. Armando recibi de su padre el sentido
del respeto a la autoridad, y de la responsabilidad protectora del
hombre con relacin a la mujer y a los ms dbiles. De l, habr
heredado esa predisposicin innata para el manejo de cualquier
tipo de vehculo y esa, casi enfermiza, necesidad de volar.
En efecto, hall suficientes elementos de juicio como para supo-
ner que la vocacin aeronutica de Armando le lleg a travs de los
genes paternos. Claudio Jos fue quien, en secreto, firm la auto-
rizacin para ingresar al Curso de Aviador. Claudio Jos lo alent
y fue el ms ferviente admirador de Armando. No por otra causa,
se encontrar en la Plaza de Mayo presenciando la demostracin
area de su hijo en 1928; o ir a esperarlo al puerto cuando regrese
con un avin adquirido en los Estados Unidos, en 1929.
Las inclinaciones aeronuticas de su linaje paterno las reve-
l el mismo brigadier Meja en un artculo que, en 1956, escribi
acerca de la historia de la aviacin en la Argentina. Armando ase-
guraba que la aficin de su familia por el vuelo poda rastrearse
hasta 1909. Ese ao, despus de la trgica desaparicin de
Eduardo Newbery a bordo de El Pampero, se reabri el Aero Club
Argentino bajo la presidencia de su hermano, el ingeniero Jorge.
El gobierno organiz la Comisin Nacional del Centenario y el
Aero Club se encarg de la preparacin de los festivales y compe-
tencias areas conmemorativas. Aunadas las voluntades detrs
de un objetivo compartido, el pas entero se moviliz para festejar
el primer siglo de la Patria.
En 1909, cuando Armando despertaba a la edad de la razn, su
abuelo Claudio con el doctor Ricardo J. Davel y otros ilustres ciu-
dadanos fundaron el aerdromo de Longchamps. Al ao siguiente,
en ese mismo predio, sus ojos de nio se llenaban de cielo obser-
vando como su to Ral Meja junto con Ral Zimmerman, Carlos
A. Tornquist y Jorge Newbery volaban con el piloto francs Henri
Bregi, contratado por el Aero Club para ensear a volar, y se con-
vertan en los primeros pasajeros areos argentinos.
Por el contrario, de ningn modo la madre aprobaba que
Armando fuese aviador. Catalina Martha, que adoraba a su nico

38
El regreso del guila

hijo, slo se enter de que era piloto cuando ley un matutino


que ponderaba una demostracin de acrobacia. Aquella maana,
sin imaginar quin era el autor de las pruebas, estudi de cerca
la fotografa del piloto y, mirando interrogante a su marido,
exclam: Pero si ste es nuestro hijo! A partir de ese da y hasta
su muerte, Catalina Martha vivi con familiarmente hablando
el Jess en la boca. Mujer devota y de comunin diaria, encarg
a un platero que confeccionara una pulsera con la imagen de la
Virgen de Lujn para que su hijo aviador la llevase siempre en la
mueca como protectora y copiloto celestial.20
Catalina Martha le obsequi el relicario consagrado a Nuestra
Seora de Lujn el 25 de noviembre de 1924. Fundido en oro die-
ciocho quilates con filetes de platino, tena diez brillantes incrus-
tados alrededor de la imagen de la Virgen. En el reverso de la
placa, a modo de plegaria hizo grabar: Virgen de Lujn, slvalo.
De acuerdo con los testimonios anotados por Clara Rosa Echeni-
que en los legajos descriptivos de los objetos donados a la Escuela
de Aviacin Militar en 1990, desde que la recibi hasta que falle-
ci, Claudio Armando Meja llev consigo la imagen. Le oraba, le
agradeca, se peleaba con ella cuando no le sala una maniobra
en vuelo. La tuvo en su mueca hasta el da en que expir. En
los minutos finales se la confi a su esposa, dicindole: no me la
pongas en el cajn porque me la van a robar.
Retomo el hilo de la narracin y regreso a 1917, cuando
Armando curs el quinto ao del secundario en un colegio nacio-
nal y se prepar en la Academia Luis Pastor, antecesora inme-
diata de la tradicional Academia Marque. Slo entonces, con sus
alforjas bien balanceadas por la formacin moral recibida de
sus padres y el sentido de pertenencia a la comunidad argentina
moldeado en los centros educacionales de su ciudad, rindi el
examen, lo aprob, y el 1 de marzo de 1918 ingres en el Colegio
Militar, en San Martn.21
Durante tres aos, nueve meses y veinte das, asisti al curso
preparatorio y a los ciclos regulares del primero, segundo y ter-
cer ao. Evaluado con las mximas calificaciones en instruccin

20
La pulsera se custodia en la Sala Histrica de la Escuela de Aviacin Militar en Crdoba.
21
Sede del actual Liceo Militar General San Martn.

39
Oscar Luis Aranda Duraona

militar durante los cuatro perodos anuales, tambin obtuvo las


notas ms altas en las ciencias humansticas: lengua castellana,
francs, alemn, historia y geografa.
El pasaje por los claustros militares termin de modelar su
forma de ser y puli algunas facetas que seran una constante en
el futuro. Los jefes de compaa e instructores coincidieron en
afirmar que el alumno se hallaba dotado de condiciones genera-
les sobresalientes, entre las que se destacaban la probada voca-
cin por la carrera de las armas, el acatamiento consciente de la
disciplina militar, y la energa y el entusiasmo con que acometa
sus actividades. Todos convenan en sealar, asimismo, que era
inteligente, educado, apreciado camarada y dueo de una cul-
tura exquisita.
El capitn Santos V. Rossi, ltimo jefe de Meja, en diciembre de
1921 resumi en pocas palabras y de manera casi proftica los ras-
gos ms notables del aviador: Inteligente, despejado, de buen crite-
rio y mucho entusiasmo por la carrera de las armas. Es muy culto y
sociable, cuidadoso de su persona, muy correcto y subordinado en
el trato con los superiores; justo en el trato con los subalternos. Si
bien le atribua que no tiene el carcter afirmado, y que pasaba por
alto algunos detalles del servicio, aseguraba que con una buena
direccin de su comandante mejorar y ser un oficial de porvenir
porque tiene pasta y condiciones sobradas para ello.
A la firmeza moral y capacidad intelectual que haba desarro-
llado, por herencia y educacin, es necesario aadir el galardn
que representaba para su persona la conformacin fsica privi-
legiada con que lo haba bendecido la naturaleza. Mens sana in
corpore sano, pocas veces como en l se verific la sabidura del
adagio latino; en pocos casos se encontr una conjuncin de cua-
lidades que predispusieran a un joven para el ejercicio de las
artes militares. La contextura atltica, el metro 80 de estatura,
los 72 kilos de peso, los 97 centmetros de permetro torcico,22 y
una natural coordinacin de movimientos hicieron de l un gran
gimnasta, un eximio jinete y un nadador de primera lnea.
La natacin fue su gran pasin hasta los ochenta y seis aos.

22
Valores extrados de su Legajo Personal, correspondientes a 1920 cuando cursaba el
segundo ao, con 19 de edad.

40
El regreso del guila

En el otoo de su vida, acostumbraba pasar largas temporadas en


San Clemente del Tuy. Se levantaba muy temprano, a las cinco
o seis de la maana, y sala a nadar mar adentro. Una vez, en Mar
del Plata, se intern tanto en el mar, que las toninas lo empujaron
a la playa. Para tener una idea de su calidad en este deporte, es
suficiente saber que con un grupo de amigos braceaban grandes
distancias desde la Bristol y que en la quinta de su esposa en
Pilar se hizo construir una pileta especial para practicar.
Si a las dotes tico-cognoscitivas y a su armoniosa apariencia
externa se les suman la natural elegancia y su don de gentes,
notable a primera vista, se comprende por qu los mandos del
Colegio lo eligieron como tambor mayor e cono de los cadetes
de la poca. Adiestrado en el estilo prusiano por un instructor
alemn, el porte marcial de Armando Meja encabez la Banda
Militar del Cuerpo de Cadetes, desde su ingreso en 1918 hasta
su egreso en 1921. La calle Florida fue escenario de las excla-
maciones que, en los desfiles de entonces, suscitaban sus mala-
bares con el bastn de nogal enchapado con cantoneras y rega-
tones de bronce.23
El 23 de diciembre de 1920, el cadete Meja ascendi a cabo; el
23 de mayo de 1921, a cabo primero; y el 10 de octubre de 1921,
a sargento. Ostentando esa mxima jerarqua, el 20 de diciembre,
fue promovido a subteniente del Arma de Infantera,24 noveno en
el orden de mrito de la Promocin 46, integrada por noventa y
seis alumnos, y en el tercer lugar entre sus cuarenta y un com-
paeros de arma.
Destinado en el histrico Regimiento de Infantera 1 Patricios,
durante el primer ao de servicios debi abocarse al trabajo ago-
tador de instructor en la Escuela de Reclutas. Una exigencia que
satisfizo con plenitud. En 1922, mereci las mejores calificacio-
nes por su entusiasmo y empeo.
En 1923, en cambio, como si la nostalgia por un sueo no cum-
plido adormeciera su voluntad, se lo not distante, desinteresado
de sus deberes. Llegu a esta conclusin despus de leer con dete-

23
Testimonio escrito por Clara Rosa Echenique, legajos descriptivos donados a la EAM
en 1990.
24
Decreto S/N del 20 de diciembre de 1921 - 1 P. BM N6056.

41
Oscar Luis Aranda Duraona

nimiento su legajo. Por las notas y conceptos que mereci, pude


inferir que la mano de alguno de sus calificadores se haba endu-
recido y que fue evaluado de manera poco ortodoxa y hasta infre-
cuente, pues los conceptos de los jefes de batalln y regimiento,
inslitamente, discreparon casi en ciento ochenta grados.
El jefe de batalln le imputaba falta de energa y entusiasmo y,
a un atleta como l, lo acusaba de salud disminuida. No explicaba
los fundamentos que lo inducan a pensar de esa forma, aunque
resulta fcil deducirlos cuando le endilgaba ciertos excesos que
atentaban contra su fortaleza por abuso de la misma (salud),
presentndose con frecuencia a instruccin casi exhausto.
Por el contrario, el jefe de regimiento se manifestaba en des-
acuerdo con la apreciacin del primero y atribua las faltas que
hubiera podido cometer a la extrema juventud. El general Enri-
que Podest, comandante del Arma de Infantera, zanj el dife-
rendo. Se inclin por el comentario de la segunda instancia, y
consider que se trataba de un subteniente joven y con exce-
lentes cualidades, puesto que en l haba buen espritu, buena
moral y honor militar.
Para m, resulta obvio que Meja haba levantado la mirada de
las trincheras y, siguiendo el llamado que correra por sus venas,
deseaba unirse a las aves que revoloteaban sobre los campos
de instruccin. No porque menospreciara la noble y abnegada
misin de la infantera, sino porque su espritu inquieto necesi-
taba de horizontes ms vastos, y porque sus reflejos de guila le
demandaban mayores desafos para saciar las ansias de aven-
tura. El 14 de marzo de 1924,25 sin que su madre lo supiera,
pero con el apoyo decidido de su padre, acept su incorporacin
al Grupo N1 de Aviacin26 de El Palomar. Debo aclarar que la
asistencia al Curso de Aviador, como se estilaba en esa poca,
slo implicaba el pase en comisin a la Escuela. Por lo tanto,
en 1924, pese a dedicarse casi por completo al vuelo, continu
dependiendo administrativamente del Regimiento de Infante-
ra 1 Patricios.

25
Resolucin S/N del 14 de marzo de 1924 - 1 P. BM N6715.
26
En 1922, sobre la base de la EMA, se haba organizado el Grupo N1 de Aviacin. La fun-
cin de enseanza la ejerca una seccin adiestramiento, dependiente del jefe de grupo.

42
El regreso del guila

El mayor Anbal Brihuega comandaba el Grupo N1 de Avia-


cin, en tanto que los responsables de capacitar a los alumnos
eran los aviadores militares capitn Elisendo C. Pissano (jefe de
Estudios) y teniente primero Jos J. Madariaga (jefe de Pilotos y
Seccin Entrenamiento). La instruccin en vuelo la impartan el
teniente Pedro Castex Lainfor y los sargentos Juan A. Carrizo,
Ramn E. Gmez y Jos H. Rodrguez. Gracias a la dedicacin
de estos hombres, Meja, antes de cumplir veinte horas de adies-
tramiento en los Avro 504K, vol el solo el 2 de septiembre de
1924. Y, aunque parezca increble, a la semana de haber debu-
tado en el aire, el jefe de Pilotos lo apercibi por efectuar en vuelo
maniobras no ordenadas.
Esa sancin inusual habla de una osada poco frecuente y,
por otra parte, seala el comienzo de un prolongado litigio entre
el gran aviador y las normativas. Del estudio de ese entredicho
con sus superiores, se deduce la pericia, el dominio del avin
que el alumno aventajado fue adquiriendo en cada vuelo; un
alumno que, ms cmodo que un pez en el agua, recuperaba
el avin de una picada o volaba a ras del suelo, cabeza abajo;
un alumno que en cada salida ganara ms y ms confianza, y
desplazara un metro ms abajo las limitaciones que l mismo
se habra impuesto.
Los jefes que lo sancionaban desconoceran la vocacin de guila
que arda en el espritu del subteniente. Por tal causa, a partir de
esa temprana llamada de atencin, le marcaron muy de cerca sus
progresos y slo cuando su reconocida maestra los convenci de
que los lmites del piloto medio no estaban hechos para l, cesaron
de prodigarle reproches y castigos, tales como contrariar las dis-
posiciones de la Reglamentacin de la Pista, infligir la reglamen-
tacin de vuelo, efectuar maniobras prohibidas cerca del suelo,
reincidente en realizar acrobacia a baja altura. Incluso, ms de
un jefe lo tild de temerario e imprudente.
Por suerte para Armando y para la aviacin argentina, ninguno
de esos tropiezos fren el vertiginoso ascenso de su carrera. En
cada una de esas ocasiones, en un escaln ms arriba del sancio-
nador, hall a un calificador con mayor experiencia o sabidura, a
un aviador en condiciones de justipreciar la verdadera dimensin
de las supuestas faltas. Los castigos recibidos son por sobrepa-

43
Oscar Luis Aranda Duraona

sarse en los trabajos areos (ordenados), lo que no modifica su


calificacin en conducta, afirm el mayor Anbal Brihuega, su
primer jefe de grupo.
Sin perjuicio, entonces, de los sustos y preocupaciones que
caus y causara a sus mandos, y de padecer otras reprimen-
das menores como usar prendas no reglamentarias en la va
pblica (gorra sin aro), Armando Meja obtuvo las mejores cali-
ficaciones entre los catorce alumnos de su curso de pilotaje.
Conceptuado en forma sobresaliente, tanto en la faz prctica
como terica, el 1 de noviembre de 1924, con treinta horas de
vuelo, accedi al ttulo de Piloto Militar.27
El jefe de Pilotos, teniente primero Madariaga, el mismo que
lo haba apercibido por ejecutar maniobras no ordenadas, afirm
que se distingua entre sus camaradas por la correccin con que
ejecuta las maniobras de vuelo. A rengln seguido, verti una
opinin que, con los aos, se convertira en vaticinio: Ser muy
buen aviador y de mucha utilidad para nuestra aviacin.
Y al tiempo que a los jefes del Grupo N1 de Aviacin no les
alcanzaban las palabras para ensalzar la actuacin de Meja, los
jefes del Regimiento de Infantera 1 Patricios seguan disconfor-
mes con su rendimiento. El jefe de batalln, que en apariencia le
guardaba un cierto rencor por los excesos cometidos con su salud
(verbi gratia, trasnochadas) el ao anterior, controlaba segundo
a segundo el tiempo que el subteniente le dedicaba al arma de
origen. No ha prestado servicios efectivos, sino de das, manifes-
taba con un dejo de amargura en la foja de calificaciones, como
si ya adivinara que el topo cavador de trincheras se haba meta-
morfoseado en aguilucho.
El 31 de diciembre de 1924, el Poder Ejecutivo aprob las listas
de ascensos. Armando Meja recibi las insignias de teniente28 y,
con ellas, la noticia ms esperada: haba sido inscripto para el
Curso de Aviador Militar. A partir de 1925,29 engros en forma
definitiva las filas de los aviadores del Grupo N1 de Aviacin.

27
Decreto S/N, 16 de enero de 1925 - 1 P. BM N6963, y Decreto S/N del 26 de enero
de 1925 - 1 P. BM N6971.
28
Decreto S/N del 31 de diciembre de 1924 - 1 P. BM N6957.
29
Resolucin S/N del 19 de enero de 1925 - 1 P. BM N6964.

44
El regreso del guila

En ese ao, bajo el comando del mayor Elisendo Pissano, el


Grupo se transform en N1 de Observacin y comparti las insta-
laciones del campo de vuelo de El Palomar con la recreada Escuela
Militar de Aviacin. La Escuela dictaba el curso bsico de pilotaje
y el Grupo compuesto por las escuadrillas de Artillera, de Obser-
vacin y de Caza asumi el papel de unidad operativa y de adies-
tramiento avanzado de los alumnos del segundo curso.
El teniente Meja junto con sus compaeros de promocin Isi-
doro Grn, Vctor V. Vergani, Eugenio Cormack Lynch, Enrique R.
Guntsche, Toms A. Duco, Guillermo von Bren, Hctor A. Bas-
tin, Federico C. Carbia, Hctor F. Grisola y Inocencio M. Car-
dalda fue destinado a la Seccin Entrenamiento del Grupo N1 de
Observacin y complet el segundo Curso de Aviador Militar.
Los conocimientos y habilidades que adquiri para sortear las
exigencias de esta capacitacin tan especializada representaron
un digno colofn de lo aprendido en el primer ao. Adems del
estudio y el adiestramiento areo, Armando se ocup de la ayu-
danta del jefe de grupo. En ambos cargos, tuvo una actuacin
destacada por su escrupuloso trabajo en clase, ( ) por sus
apuntes que podan servir de modelo. ( ) Excelente camarada,
muy sociable y de sentimientos nobles, particip en las manio-
bras de Crdoba distinguindose por su entusiasmo en volar.
Por un decreto firmado por el presidente Marcelo T. de Alvear y
el ministro de guerra, general Agustn P. Justo, Armando recibi el
ttulo de Aviador Militar, el 31 de diciembre de 1925.30 Luciendo
en su pecho como una presea el brevet recin ganado, se incor-
por a la Escuadrilla de Artillera del Grupo N1 de Observacin.
Las calificaciones y las excepcionales aptitudes para el vuelo
que haba evidenciado durante el aprendizaje, desde el inicio de su
primer empleo como aviador militar, le depararon responsabilida-
des normalmente reservadas slo a los ms experimentados. Pese
a las escasas horas de vuelo, fue designado instructor y, al poco
tiempo de llegar, comandante accidental de la Escuadrilla de Caza,
un cargo que se oficializ por boletn el 15 de noviembre de 1926.
Durante esos meses, en paralelo con las obligaciones deriva-
das del adiestramiento areo, en el Grupo se le encomendaron

30
Decreto S/N del 31 de diciembre de 1925 - 1 P. BM N7253.

45
Oscar Luis Aranda Duraona

tareas docentes. El 14 de mayo se hizo cargo de la ctedra de


Meteorologa, ocupacin en la que demostr tener una predis-
posicin natural. Conceptuado como excelente instructor y de
claro criterio, sus superiores resaltaron que, ms all de los
conocimientos y de descollar por la concienzuda preparacin de
las clases, saba transmitir a sus alumnos su porte militar y
caballeresco31. En ciclos lectivos posteriores, Meja desarrolla-
ra una intensa labor pedaggica, y se convertira en un especia-
lista de las materias vinculadas con la aviacin y la aplicacin
blica de los aeroplanos.
Como integrante de la Escuadrilla de Artillera, Meja vol los
Breguet XIX de observacin y de bombardeo (A2 y B2, respecti-
vamente) adquiridos bajo los dictados de la Ley de Armamentos
11266 (secreta). Ensamblados en los talleres de El Palomar, que
en esa poca haban alcanzado la envergadura de una autn-
tica fbrica, en 1926 los Breguet fueron recibidos, probados y
habilitados en las funciones navegacin, observacin y bombar-
deo para las que haban sido comprados. A efectos de facilitar
la enseanza, en el puesto del observador de uno de los avio-
nes, los tcnicos argentinos duplicaron los comandos de vuelo y
del motor, y los instrumentos necesarios para operar la aeronave
brindando, as, mayor seguridad al instructor.
Los ensayos en Breguet XIX comenzaron en marzo y, con nume-
rosas navegaciones de gran alcance, se extendieron a lo largo de
1926. El teniente Meja tuvo el privilegio de participar en misio-
nes que, por sus caractersticas poco frecuentes, han entrado en
la historia grande de la aviacin. Tal es el caso de la gira de ins-
peccin por las guarniciones militares ms importantes que, en
julio de ese ao, efectu el ministro de guerra.
Entusiasta y decidido promotor de la actividad aeronutica,
el general Justo, ubicado en el puesto de observador del Breguet
XIX piloteado por el mayor Pedro Zanni, encabez una escuadrilla
de cuatro aeronaves. A las restantes, las condujeron el teniente
primero Jos F. Bergamini, el teniente Meja y el sargento Jos
H. Rodrguez. Esta singular formacin ministerial, en un peri-

31
Partes de Inspeccin de los jefes del Grupo N1 de Observacin (8 de mayo de 1926 y
15 de julio de 1927).

46
El regreso del guila

plo conocido como el vuelo por las catorce provincias, durante


treinta y dos horas recorri 4.300 kilmetros.
La escuadrilla despeg de El Palomar el 11 de julio de 1926.
Tras sobrevolar Santa Fe y Crdoba, hizo escalas en Tucumn,
Salta, Catamarca, Santiago del Estero y Formosa, y arrib a
Asuncin del Paraguay donde Justo se reuni con su colega para-
guayo, doctor Luis Riart. Regres por Formosa y Paran a Buenos
Aires el 23 de julio, despus de trece das, de los cuales, seis fue-
ron jornadas de agobiante actividad area.
El 3 de octubre, el teniente Meja integr la 7. Escuadrilla de
Exploracin que traslad, a Concordia, tres Breguet para inter-
venir en los ejercicios de cooperacin con la Caballera, que se
desarrollaban en la zona mesopotmica. El 11, Meja cumpli dos
salidas de exploracin trasladando al teniente Pedro C. Bossich
como observador.
En ocasin de colocarse la piedra fundamental de la Fbrica Mili-
tar de Aviones (FMA) en Crdoba, en noviembre de 1926, el general
Justo vol una vez ms en escuadrilla. En esta oportunidad, viaj
en el puesto de observador del Breguet del teniente primero Berga-
mini. Detrs del ministro, formaron Meja acompaado por el direc-
tor del Servicio Aeronutico, teniente coronel Luis A. Casinelli, y los
tenientes Eugenio Cormack Lynch y Oscar E. Muratorio.32
Gracias a la autonoma y los adelantos tecnolgicos de las nue-
vas mquinas, Armando Meja reuni gran cantidad de horas de
vuelo y lleg a familiarizarse con los secretos de la navegacin
area. Secretos que no son otra cosa que aquellas enseanzas
no escritas en los manuales; secretos que se aprenden a costa de
grandes sustos y que nicamente se transmiten entre los pilotos,
de boca en boca, o permanecen por siempre en la intimidad de
sus conciencias. Secretos para encontrar el rumbo en las inaca-
bables llanuras argentinas, para confiar en las indicaciones de
los instrumentos, para interpretar el peligro que se oculta detrs
de la engaosa belleza de una nube de tormenta; secretos que, en
fin, slo se aprenden volando, experimentando las sensaciones
que, como se dice en la jerga aeronutica, slo se perciben en el

32
Comodoro Oscar G. Vlez, Historia General de la Fuerza Area - Tomo III, (Historia de
la Fuerza Area Argentina), Captulo I, pg. 35.

47
Oscar Luis Aranda Duraona

asiento de un avin separado de la tierra, y que ningn simulador


es capaz de reproducir.
En lo concerniente a las funciones desarrolladas como jefe
accidental de la unidad de caza, 1926 fue, por llamarlo de alguna
manera, decepcionante. El organismo, al que se aluda con la rim-
bombante designacin de escuadrilla, en la prctica no pasaba de
ser una fraccin menor o, a lo sumo, un mero rectngulo dibu-
jado en los grficos orgnicos.
Para comenzar, en enero los cazadores despidieron a los tres
ltimos malogrados Nieuport 29 Delage, radiados de servicio. En
el resto del ao, slo contaron con un SVA 5 para adiestramiento
y un Fokker D.XI para acrobacia. Los cazadores, desde el jefe
hasta el ms moderno, no tuvieron ms remedio que cumplir sus
temas de vuelo con el material de las otras escuadrillas. A pesar
de las dificultades, el segundo jefe del Grupo lo calific a Meja
como: Excelente piloto con pasin verdadera por su arma. Como
comandante de la Escuadrilla de Caza se ha desempeado a
entera satisfaccin. Muy disciplinado, es un eficaz cooperador en
su esfera. Culto y pundonoroso en todos sus actos e intachable
camarada.
La anemia logstica de la aviacin del Ejrcito comenz a
revertirse en 1927, cuando el destino reuni en el Grupo N1 de
Observacin a dos de los ms grandes pilotos, desde el punto de
vista del dominio de las mquinas en vuelo de la primera poca
de la aeronutica militar argentina: el mayor Antonio Parodi, en
el cargo de jefe de grupo, y el teniente Claudio Armando Meja,
en el comando de la Escuadrilla de Caza.
En un artculo publicado por el matutino El Diario, el 26 de abril
de 1927, con un gran titular se anunci la ejecucin de los vuelos
de prueba de los dos primeros Dewoitine entregados por el Taller
de El Palomar. Los ensayos estuvieron a cargo, casualmente, de
esos dos grandes aviadores. Las mquinas, seleccionadas por el
Subcomit de Aeronutica de la Comisin de Adquisiciones de
Europa presidido por el mayor Parodi entre 1923 y 1924, haban
llegado embarcadas a fines de 1926. En una primera etapa, como
una transfusin de emergencia para salir de la inaccin, se com-
praron, ya fabricados, cinco Dewoitine D.21 monoplaza y dos
D.25 biplaza. El remedio definitivo vendra en la segunda etapa,

48
El regreso del guila

en la que se prevea producir treinta aeroplanos D.21 ms, cuya


licencia de fabricacin se haba adquirido para impulsar la planta
industrial inaugurada en Crdoba.
Este programa de equipamiento de la aviacin militar iniciado
en 1926, a catorce aos de su fundacin, con la excepcin de
la compra (1924) de los cinco Nieuport 29 Delage que prestaron
servicio apenas un ao, fue la primera muestra de que el Estado
argentino se interesaba con seriedad por la defensa del espacio
areo y que deseaba incorporar aeronaves diseadas especial-
mente para la caza.

Dewoitine D.21
Monoplano tipo parasol construido en duraluminio, con alas y
planos de cola revestidos en tela. Propulsado por un motor de 450
hp, se caracteriza por una gran maniobrabilidad en el aire. Segn
el manual, en doce minutos trepa a 5.000 metros y, si contina
ascendiendo, el techo operativo le permite alcanzar los 8.500.
Equipado con tres ametralladoras de 7,65 milmetros, dispone de
una capacidad de carga de 500 proyectiles en total. Una de las
armas, en la parte superior del cap, tira entre las palas en forma
sincronizada con el giro de la hlice. Las otras dos, ubicadas en
las races de los planos, disparan de modo independiente, sin nin-
guna vinculacin con el motor.

El primer trimestre de 1927 encontr al teniente Meja afir-


mado en la conduccin de una escuadrilla de caza que, por fin,
dispona de aviones adecuados, aunque ciertas complicaciones
tcnicas con los motores limitaba el promedio a slo tres aeropla-
nos en servicio. Formaban parte de la unidad: el teniente Eugenio
Cormack Lynch, como jefe de la Seccin Transporte; el teniente
Armando H. Cceres, el subteniente Lauro A. Lagos, el sargento
primero Fernndez Arcay y el sargento A. Mndez; y los no nave-
gantes, sargento primero Duri y sargento Vega. Al finalizar el
perodo, los pilotos sumaron ciento noventa y siete horas y treinta
minutos de vuelo, cumplidas en cuatrocientas diez salidas. De
stas, casi la mitad fueron realizadas por el comandante.
En forma complementaria, Meja debi atender otras tareas orde-
nadas por sus jefes. El 30 de junio fue nombrado profesor de Pilotaje

49
Oscar Luis Aranda Duraona

de Guerra y Tctica Area del segundo curso.33 Y el 1 de agosto fue


comisionado a Mendoza para reconocer el rea de las ejercitaciones
finales y seleccionar el campo de aterrizaje del Grupo N3 de Obser-
vacin que se pensaba constituir en esa provincia cuyana.
No por otro motivo, en 1927, la actuacin ms destacada de
la unidad cazadora tuvo como escenario a Campo Reyna, sobre
el ro Mendoza. A partir del 20 de octubre, en esa zona que tiene
a los Andes como fondo, se confrontaron los bandos azules y
colorados. Integrados por elementos de todas las armas, durante
veinte das, los ejercicios operativos del Ejrcito incorporaron, en
sus maniobras, aviones de caza para tareas de defensa area,
interceptacin, y escolta de mquinas de observacin. En este
debut de la caza argentina en operaciones simuladas, el coman-
dante de la escuadrilla, Armando Meja, gui a los Dewoitine en
las navegaciones de ida y regreso entre El Palomar y Santa Rosa
(Mendoza), donde se arm el vivaque.
El 31 de octubre sufri un accidente que le caus heridas y
contusiones leves, en tanto que el Dewoitine D.21 matrcula N4
result destruido en un gran porcentaje. En esa ocasin, Meja haba
despegado con la intencin de comprobar el funcionamiento del
motor, que presentaba fallas en el encendido, y verificar la estabilidad
aerodinmica con algunas maniobras de combate. Efectuados los
ensayos sin novedad, mientras se encontraba en final, a 30 metros
del suelo, el aparato se hundi en un repentino aplastn.
En la investigacin llevada acabo al ao siguiente, se atribuy
el fenmeno a la existencia de un vaco (sic) que haba dejado
al piloto sin comando, posiblemente lo que se conoce como una
cortante de viento. La junta dictamin que no hubo dolo, impru-
dencia, negligencia ni impericia y se dio de baja el material sin
efectuar ningn cargo.34
Recuperado de las lesiones, el 10 de noviembre, Armando des-
fil al frente de la Escuadrilla de Caza, detrs de los Breguet,
sobre la ciudad de Mendoza. Y el 30, realiz un recorrido fotogr-
fico entre Santa Rosa, Palmira y Campo Reyna.
En resumen, en 1927, al ao de haber recibido el brevet de

33
Decreto S/N del 30 de junio de 1927 - 1 P. BM N7680.
34
Resolucin S/N del 30 de enero de 1928 - 1 P. BM N7857.

50
El regreso del guila

aviador militar, merced a su profesionalismo e innata habilidad


para el pilotaje, Meja tuvo la dicha de tener entre sus manos el
Dewoitine, una joya de aquella poca por sus excelentes presta-
ciones. Segn rezaba el informe producido por l y por el mayor
Parodi, al concluir las pruebas de recepcin, sus caractersticas
constructivas y empleo militar lo hacen sumamente agradable de
conduccin. ( ... ) Si bien en las picadas muy pronunciadas de
60 o 90 (maniobra esencial en el combate areo) la inciden-
cia variable de cola da fuertes trepidaciones, el planeador tiene
un comportamiento excepcional como avin de caza y es agrada-
ble y firme en las maniobras.35 Con semejante instrumento en
las manos y con su predisposicin para consustanciarse con las
mquinas y volar como si el aire fuese su medio natural, Meja fue
ganando seguridad y audacia.
No fue de balde que, en 1927, se lo sancionara por vulnerar los
lmites de baja altura en maniobras acrobticas y que el segundo
jefe del Grupo, capitn Martnez de Alegra, lo conceptuase como
oficial inteligente, buen camarada, subordinado y respetuoso. Se
ha desempeado como comandante de la Escuadrilla de Caza con
verdadero celo profesional por el arma. Excelente piloto; aunque
temerario e imprudente en sus maniobras areas.
El mayor Antonio Parodi, jefe del Grupo N1 de Observacin y
gran impulsor de la acrobacia en la preparacin de los aviadores
y del espritu de los cazadores, estuvo de acuerdo con los buenos
conceptos, no as con el calificativo de imprudente. Con vehe-
mencia, defendi el desempeo de Meja asegurando que era un
excelente aviador militar que sobresala por su destreza y domi-
nio del avin y que su excesiva confianza y control de s mismo
como piloto de caza lo hacan aparecer imprudente.

35
Memoria Anual del Grupo N1 de Observacin de 1927 - Anexo 2.

51
El regreso del guila

UN ATERRIZAJE INUSUAL

En 1928, el teniente Claudio Armando Meja continu al frente


de la Escuadrilla de Caza del Grupo N1 de Observacin y con la
costumbre de recibir llamados de atencin por maniobrar a baja
altura. El 26 de abril fue suspendido de vuelo por quince das.
Pese a esas dificultades, que podran hipotecarle el futuro, una
vez ms encontr el apoyo del mayor Antonio Parodi, que le des-
broz el camino calificndolo como un Excelente aviador militar,
que sobresale por su destreza y dominio del avin. De muy bue-
nas condiciones intelectuales y preparacin general. ( ) El gran
entusiasmo por el vuelo y excesivo celo de su reputacin han sido
causa de las infracciones cometidas en vuelo. Y, a pesar de que
el jefe de Aviacin, teniente coronel Anbal Brihuega, opinaba que
(Meja), en su afn de distinguirse, comete indisciplinas, el coro-
nel Luis Casinelli aval el concepto de Parodi aadiendo que era
en ese entonces ... uno de los mejores aviadores militares....
Igual que el ao anterior, la carencia de aviones resinti la
actividad de la unidad cazadora. Apenas cinco Dewoitine D.21
estuvieron en condiciones de volar con regularidad.36 Con
ellos, despus de los ingentes esfuerzos de su comandante y
oficiales, la escuadrilla alcanz a cumplir seiscientas sesenta y
nueve salidas, y reunir cuatrocientas cinco horas de vuelo. De
ese total, doscientas sesenta y seis salidas fueron efectuadas
por Meja. Sin embargo, tanto entusiasmo y empeo no fueron
suficientes para lograr los objetivos de adiestramiento. En los
ejercicios finales, slo pudieron intervenir Meja y los tenientes
Hermansson, Garramendy y Barros. No ocurri lo mismo con la
instruccin terica, cuyo programa se imparti en su totalidad.
La materia de Tctica Area fue encomendada a Meja.37
La deficiencia del material se agrav el 15 de octubre de 1928.
Cerca del medioda, un pblico bastante numeroso se haba
acercado a la Plaza de Mayo y calles adyacentes. Chicos, seoras
y algunos caballeros, con el chambergo echado hacia atrs, se
hacan visera con la mano y escudriaban el horizonte soleado
36
Memoria Anual del Grupo N1 de Observacin de 1928, pg. 93.
37
Decreto S/N del 25 de julio de 1928 - 1 P. BM N7994.

53
Oscar Luis Aranda Duraona

del norte de la ciudad. Todos deseaban presenciar el homenaje


que efectuara un poderoso Fokker denominado Bolivia sobre
la Casa de Gobierno. El mayor Lucio Loysaga (piloto) y el capi-
tn Estrella Santalla (observador), del ejrcito del pas hermano,
tripulaban el avin.38
De pronto, el pblico advirti la aproximacin de un Dewoitine
cuya silueta plateada se acercaba con elegancia. El avin lleg a
la vertical e inici una picada seguida de un abrupto ascenso. De
repente, un escalofro pareci erizar la nuca de los espectadores.
El Dewoitine N6 haba perdido la hlice. El zumbido del motor,
acelerado al liberarse de su carga, se confundi con los gritos
de las damas. Despavoridas huan arrastrando a sus hijos para
salir de la trayectoria del objeto que caa girando velozmente.
Los que permanecieron en el lugar pudieron advertir que la
mquina, luego de hacer un violento cabeceo, apuntaba a la
tierra. Cuando ya se presagiaba la tragedia, un murmullo de
alivio recorri la multitud al constatar que el avin, con el motor
detenido, planeaba en vuelo controlado hacia el ro. Enseguida,
el Dewoitine, en lugar de adentrarse sobre el agua del Plata,
perdiendo altura, efectu un viraje de 270 y enfil hacia la Avenida
Costanera. Las exclamaciones angustiadas se multiplicaron en
el momento en que el avin, tras una rpida maniobra, pas por
encima de un carro y de un automvil que en ese instante se le
interponan en la trayectoria. Con un estrpito metlico el D.21
toc el pavimento y se arrastr hasta que el ala derecha choc
contra una columna de alumbrado, que se parti como una tiza.
La aeronave fren a la altura del mstil de los italianos.39 De
inmediato, se vio al piloto emerger ileso de la carlinga.
La columna, actuando como pvot, haba hecho describir al
avin un semicrculo antes de frenarlo. La alegra fue tan grande
que, en instantes, el piloto, que no era otro que Meja, fue rodeado
por una verdadera multitud que lo viv con entusiasmo. Los pri-
meros en llegar lo levantaron en andas y, pese a sus esfuerzos

38
Los aviadores bolivianos haban venido desde La Paz haciendo escala en Tucumn y
Crdoba, para asistir el viernes 12 de octubre a la transmisin del mando presidencial.
39
La denominacin actual de las calles donde qued detenido el avin es Avenida de los
Italianos esquina Macacha Gemes.

54
El regreso del guila

por negarse, lo cargaron hasta la Prefectura Martima. Como si


esperasen que el espectculo continuara, numerosos curiosos le
demostraron su adhesin durante un largo rato.
Al zafar, la hlice haba golpeado el ala derecha y el tren de
aterrizaje. Por esa causa, ambas ruedas se desprendieron cuando
el avin toc tierra averiando ms an el plano de ese lado. Las
restantes partes resultaron indemnes. Por la tarde, el aparato
sera transportado a El Palomar en un camin.
El percance fue recogido por los diarios ms importantes del
pas y del exterior. Algunas crnicas, acompaadas por elocuen-
tes fotografas y croquis del centro de la ciudad, narraban los
hechos con lujo y, quizs, con exceso de detalles. Si bien, ciertos
floreos estilsticos de los periodistas desfiguraban la realidad, la
mayora coincida en afirmar que el accidente, por lo inusitado,
por la magnfica habilidad para resolverlo, y por haber sido prota-
gonizado a la vista y consideracin de numerosos testigos, era la
proyeccin definitiva de la merecida fama del aviador.40
Gracias al buen tino de Clara Rosa Echenique, que don a la
Escuela de Aviacin Militar los escasos escritos dejados por su
esposo, en la vitrina que conserva su legado material en la Sala
Histrica de la Escuela encontr un informe del incidente redac-
tado por el propio Meja, a pocos das de ocurrir. Constituye sta
una fuente primaria y su lectura aconseja, como lo dice Clara Rosa
en la nota de entrega, tomar con pinzas los artculos periodsti-
cos. Por esa causa, transcribo el testimonio del protagonista:
Integrando la delegacin de la Repblica de Bolivia a los actos
de transmisin del mando presidencial del Dr. Marcelo T. de
Alvear al Dr. Hiplito Yrigoyen, lleg al pas un avin Fokker de
la aviacin militar boliviana tripulado por el mayor Loysaga como
piloto y el capitn Santalla como navegador. Fui nombrado Ayu-
dante de los mismos.
Finalizados los actos oficiales, los aviadores, antes de regre-
sar a su pas, manifestaron su deseo de rendir un homenaje de
la aviacin militar boliviana al pueblo de la repblica arrojando
desde el aire un ramo de flores sobre la Casa de Gobierno. Me
pidieron que yo los presidiera en el aire y les indicara, mediante

40
Aeroespacio, N535, mayo/junio 2000.

55
Oscar Luis Aranda Duraona

la realizacin de un looping the loop, la ubicacin de la Casa de


Gobierno a fin de no errar el objetivo. Convinimos la altura de
vuelo en 600 metros.
Esta conversacin y decisin tuvo lugar la noche anterior (14
de octubre de 1928) en los salones del Hotel Londres, ya desapa-
recido. Como deseaban cumplir su deseo en la maana siguiente
(15 de octubre), habl telefnicamente con el oficial de servicio de
la Base Area de El Palomar y le solicit que dispusiera el alista-
miento del Fokker y de un Dewoitine de la unidad de caza que yo
comandaba, para decolar a partir de las 10. Se sobreentiende que
esto significaba que, para esa hora, los aviones deban encon-
trarse en la lnea de vuelo, acondicionados, revisados y probados
por el jefe de Mecnicos.
El 15 de octubre, llegu a El Palomar con los aviadores boli-
vianos y nos dirigimos directamente a nuestros respectivos
aparatos.
Despus de cumplir las disposiciones de prctica antes de ini-
ciar el tema (anlisis de la ficha de vuelo; inspeccin ocular del
planeador, especialmente tren de aterrizaje presin de los neu-
mticos; prueba de comandos; provisin de gasolina, aceite y
agua del radiador; paracadas y otros), puse en marcha el motor
(Hispano Suiza 450 hp) y, al probar los magnetos, con sorpresa
not que fallaba una serie. No obstante, el jefe de Mecnicos me
insisti en que haba ensayado convenientemente el motor con
anterioridad y que ste haba funcionado normalmente.
Como los aviadores bolivianos haban decolado y estaban espe-
rndome en el aire, sobre El Palomar, le orden al jefe de Mecnicos
que me alistara de inmediato otra mquina. Cosa que hizo sacando
del hangar la primera que encontr a mano. Probada conveniente-
mente, inici el vuelo. Debo consignar que, por la falla de magnetos
comentada, llam fuertemente la atencin al jefe de Mecnicos, de
quin tena y conservo el mejor de los recuerdos por su idoneidad,
contraccin al trabajo y competencia profesional.
Atribuyo a esa circunstancia el hecho de que se ofuscara y me
entregara un avin que el da anterior haba sido sometido a una
revisin de rutina y, como no se tena prevista una utilizacin, le
fue colocada la hlice en el cigeal, sin la tuerca y contra tuerca
y perno de seguridad.

56
El regreso del guila

De ese modo, me encontr a 600 metros volando un caza, uno


de los ms modernos y actualizados de la poca, completamente
ajeno a que la hlice, pese a haber respondido normalmente en
la prueba en tierra, efectuada por el jefe de Mecnicos y por m,
careca de las seguridades mecnicas para su funcionamiento
normal, y que me deparara una sorpresa que pudo tener conse-
cuencias muy trgicas.
Siendo ms o menos las 11.45, ya sobre Plaza de Mayo, con el
marco de un da radiante, me dispuse a efectuar la maniobra con-
venida con mis camaradas bolivianos, que me seguan a unos 200
metros y algo ms alto. Al aumentar las revoluciones del motor y picar
un poco sobre el monumento al general Belgrano, situado frente a la
Casa de Gobierno, inici el looping the loop, pero se me desprendi
la hlice. Las revoluciones del motor aumentaron produciendo un
ruido ensordecedor. Sent un golpe seco sobre el planeador, seguido
de una rpida entrada en tirabuzn a la derecha, que me sorpren-
di. Casi al instante, cerr el contacto del motor y, despus de una
vuelta y media, actuando en forma completamente anormal sobre
los comandos, consegu sacar y estabilizar la mquina.
Desde mi puesto, pude observar cmo la hlice al despren-
derse golpeaba la rueda derecha, descentrndola, y el montante
anterior del plano del mismo lado que, al torcerse, vari su
ngulo de incidencia, causa que motiv el tirabuzn y el anor-
mal empleo de los comandos. Esta observacin me fue posible
por tratarse de un avin parasol.
Resolv arrojarme en paracadas, pero desist al observar
el gento que haba en la plaza y en la vereda de la Casa de
Gobierno, calcul que sera dentro del sector de mayor pblico y
que producira un desastre. Por el estado del plano derecho, no
bien dejara de actuar en los comandos, en tirabuzn, la cada de
la mquina sera rpida.
A todo esto, el altmetro acusaba 400 metros de altura. No
obstante, como llevaba el avin a velocidad conveniente de pla-
neo, resolv alejarme del lugar y tratar de acuatizar junto a un
barco de guerra que se encontraba anclado a escasos metros
del Yacht Club.
Iba pensando que al tocar agua, pese a que haba previsto
efectuar una maniobra de aplastamiento al costado del barco,

57
Oscar Luis Aranda Duraona

corra el riesgo de capotar y hundirme con el avin. Dentro de la


carlinga, relativamente, a mi justa medida, iba como fue siempre
mi costumbre fuertemente amarrado al asiento y con el paraca-
das, tambin, muy ajustado. Todo contribua a que me asaltara
el temor de ahogarme, pese a tenerme confianza como nadador
(perdnenme la inmodestia).
Cuando todo esto pasaba por mi cabeza y diriga el avin direc-
tamente hacia el ro, perdiendo lgicamente altura al cruzar la
Costanera, observ que en la avenida interior no haba trnsito de
vehculos, cambi mis planes, y decid aterrizar all. Vir amplia-
mente a mi izquierda a mnima velocidad de sustentacin y, por
supuesto, siempre con la inquietud de entrar en tirabuzn ya que
la mquina no perda oportunidad de insinuarlo, con los comandos
raramente accionados para obtener la maniobra que haba deci-
dido efectuar, consegu enfrentar desde muy atrs la improvisada
pista (ms o menos desde el costado del Yacht Club).
Desde ese momento mi atencin se concentr en la toma
de tierra. De improviso vi que entraba en la avenida un carro de
mudanza grande y cerrado. Le pas rasando; despus, a un auto
descubierto con gente, que tambin consegu pasar casi afei-
tndolo. Debo aclarar que ambos rodados se desplazaban en la
misma direccin de mi vuelo.
Ya muy cerca del suelo, observ a un hombre de delantal
blanco, parado en el mismo centro de la avenida (era el cuida-
dor del mstil que el pueblo italiano obsequi a nuestro pas con
motivo de la visita del prncipe Umberto). Sin velocidad y prximo
a tocar tierra, me sirvi de punto de referencia para intentar la
maniobra de aterrizaje en el centro de la avenida (nunca supe de
este seor).
Aterric sobre la rueda izquierda. La mquina corri un trecho
(no tena frenos). Perd el control sobre los comandos. Me saqu
los anteojos y esper. A medida que disminua la velocidad, el
Dewoitine busc el apoyo sobre la rueda derecha, descentrada
como manifest por el golpe de la hlice al desprenderse. Por este
motivo, el avin fue derrapando hacia la derecha hasta que la
punta del ala de ese lado arranc un farol. Continu la corrida
con muy poca velocidad hasta un segundo farol que le sirvi de
punto de apoyo y la hizo girar 180 terminando, as, el vuelo en

58
El regreso del guila

sentido contrario a la direccin de aterrizaje; el avin asentado


en posicin normal sobre los canteros que corren paralelamente
a la avenida. El tren de aterrizaje, misin cumplida de la mejor
manera que pudo, qued ntegro sobre la vereda.
Durante mi descenso planeado haba alcanzado a observar la
hlice que se desplazaba girando sobre s misma hacia el edificio
central de correo.
Salt del avin y rpidamente me vi rodeado por gran pblico,
en especial, obreros de los talleres del Ministerio de Marina que
trabajaban en las inmediaciones y que concurrieron a prestarme
ayuda. A ellos mi recuerdo ms carioso. En seguida llegaron las
autoridades de la Prefectura Martima del puerto. Pregunt por el
cuidador del mstil de los Italianos, pero fue imposible localizarlo.
Su ausencia me tranquiliz, pues tema haberlo atropellado.
El doctor Marcelo T. de Alvear, presidente saliente, que se
encontraba paseando con su Buick rojo por las inmediaciones,
concurri de inmediato y, dirigindose a m con su caracterstica
caballerosidad, me abraz con cario al tiempo que me pregun-
taba si me haba hecho algn dao. Al responderle que no, que
me encontraba bien fsica y psquicamente (la procesin iba por
dentro), pero que lamentaba no haber salvado del todo el avin,
me contest: Qu significa un avin comparado con la vida de un
piloto de nuestra querida y gloriosa aviacin.
Los obreros prcticamente me arrebataron y me llevaron en
andas al local de la Prefectura Martima. Sin querer, protagonic
una manifestacin obrera, una actitud del pueblo que me emo-
cion mucho ms que los momentos que acababa de vivir.
En la Prefectura Martima me prodigaron infinitas atenciones,
me enter que la hlice haba cado en la playa de estacionamiento
de automotores, frente al Correo Central, y abierto un boquete en el
suelo. El impacto se produjo en medio de gran cantidad de auto-
mviles estacionados en el espacio libre entre la casilla del cuida-
dor y la calle que corre frente a la entrada principal del correo. Por
suerte no ocasion vctimas ni daos materiales.
Mientras me encontraba tomando un caf con coac, a mis espal-
das o los llantos de un hombre. Era mi querido padre que, puesto
en antecedentes por m del vuelo sobre la Plaza de Mayo, como era
su costumbre, fue a presenciarlo en compaa de unos amigos. Al

59
Oscar Luis Aranda Duraona

escuchar el ruido descontrolado del motor y observar la hlice que


se desprenda, que el avin entraba en tirabuzn y que la gente se
inquietaba y gritaba, tom un taxi y, acompaado por sus amigos,
se dirigi a la Costanera siguiendo la trayectoria del avin. Al llegar
al puente de acceso al ro, ste terminaba de ser cerrado para dar
paso a un barco. En el nterin, segn me cont, yo ya haba desapa-
recido detrs de los galpones del puerto, y l no saba si haba cado
en tierra o en el ro. Detuvo a un automovilista que, proveniente de
la Costanera, terminaba de pasar el puente justo antes de que se
cerrara e impidiera el paso de mi padre. Le pregunt si haba obser-
vado mi descenso, y el automovilista le contest que haba cado en
la Costanera cerca del restaurante Munich y que se haba destro-
zado. El lugar era exacto, no as el eplogo. Por eso, cuando mi padre
consigui cruzar y llegar hasta la Prefectura, su desesperacin era
memorable. Su llanto y encuentro conmigo sano y salvo han que-
dado guardados para siempre en mi corazn... Y su llanto... era la
primera vez que oa llorar a mi padre.
En mis vuelos sobre la ciudad, acostumbraba a pasar siem-
pre sobre la vertical de la casa paterna, pero ese da no pude
hacerlo... entonces, mi padre me pidi que hablara por telfono
con mi madre que, con seguridad, estara aguardando mi pasaje.
Al or mi voz, mam se reanim, pues estaba intranquila porque
yo haba regresado a El Palomar sin sobrevolar su casa. Cuando
le dije que le hablaba desde la Costanera intuy que algo anormal
me haba pasado y gran trabajo nos cost, a mi padre y a m, con-
vencerla de que yo estaba bien.
Mientras tanto, en El Palomar, enterados por telfono del
inconveniente, transmitieron la novedad a los aviadores bolivia-
nos, que haca rato esperaban en la pista mi regreso. Preocu-
pados por ubicar sus flores en el objetivo que se haban fijado,
interpretaron que mis raras maniobras, el looping the loop sin
terminar y el tirabuzn, eran la seal convenida y se despreocu-
paron de continuar observando mi trayectoria. Y as fue como el
ramo de flores cay justo sobre la Casa de Gobierno.
Al decirles que haba aterrizado en la Costanera quisieron ir en
vuelo a buscarme, pero no lo hicieron pues no estaba claro el lugar.
El Comando de Aeronutica orden inmediatamente mi
arresto: Por no revisar el avin antes de efectuar un vuelo. Y as,

60
El regreso del guila

de la Costanera pas directamente al Comando de Aeronutica


donde se me aloj convenientemente en una cmoda habitacin.
La sancin me fue comunicada en el mismo lugar de los hechos,
pero a las pocas horas de su cumplimiento se la dej sin efecto.
Al da siguiente me ordenaron presentarme en el Ministerio de
Guerra. El general Dellepiane me felicit con palabras que me llena-
ron de orgullo e hicieron que quisiera ms, si ello era posible, al arma
que con tanto entusiasmo me haba entregado apenas egres.
Tras el aterrizaje en la Costanera, que debi de debilitar los argu-
mentos de los detractores del cazador, el 4 de noviembre de 1928
a las 6.15 de la maana, Meja acometi una nueva empresa. En
esa oportunidad, vestido con un mameluco calefaccionado elc-
tricamente ocup la carlinga de otro Dewoitine. Presenciaron los
preparativos el jefe del Grupo N1 de Observacin, mayor Antonio
Parodi, y los delegados del Aero Club Argentino que fiscalizaran la
prueba. Los mecnicos instalaron un bargrafo medidor de altura
y conectaron el equipo inhalador de oxgeno al aviador.
A las 6.36 despeg el Dewoitine y ascendi en crculos hasta
perderse en la capa de altos cmulos que cubra el campo. Nadie
supo de la suerte del avin hasta dos horas despus. A las 8.20,
probablemente guiado por el instinto del piloto pues no existan
ayudas radioelctricas, los presentes vieron que el Dewoitine per-
foraba las nubes, bajaba y aterrizaba a las 8.45.
Los aplausos y expresiones de aliento que haban festejado la
aparicin del avin, perfilado contra la base metalizada de las
nubes, se repitieron cuando Meja detuvo el motor y los delega-
dos del Aero Club constataron que el bargrafo indicaba 8.000
metros, 35 menos que el rcord argentino establecido por el ale-
mn Otto Ballod en 1924. Al abandonar la mquina, el coman-
dante de la Escuadrilla de Caza se mostr conforme con la expe-
riencia y recomend que deban satisfacerla todos los pilotos para
demostrar la aptitud psicofsica.41

41
La Nacin, 16 de octubre de 1928.

61
El regreso del guila

VUELO A SEVILLA

En 1925, el presidente del gobierno espaol, general don Miguel


Primo de Rivera y Orbaneja, tras el histrico desembarco de Alu-
cema con el que haba concluido el conflicto de Marruecos, respald
con entusiasmo tres iniciativas de la aeronutica militar espaola
para contribuir a encauzar las energas morales de la nacin por el
camino de la reconstruccin. De las tres, para beneplcito y orgu-
llo de los argentinos, se eligi realizar una expedicin area hasta
el distante pas de las pampas, allende el Atlntico Sur.

El Plus Ultra
El 22 de enero de 1926, a bordo de un hidroavin bimotor Dor-
nier Wal modificado para llevar ms carga, los capitanes Ramn
Franco (piloto) y Julio Ruiz de Alda (radiotelegrafista), el alfrez de
navo Manuel Durn (navegador) y el soldado Pablo Rada (mec-
nico) parten desde Palos de Moguer, el mismo puerto que en 1492
haban zarpado las carabelas de Coln, con rumbo a Buenos
Aires. El 10 de febrero, tras cincuenta y ocho horas de vuelo y
recorrer 10.120 kilmetros, los audaces espaoles se inscriben
en los anales de las grandes epopeyas aeronuticas acuatizando
frente a Puerto Nuevo. El xito es rotundo. La poblacin portea
les dispensa un recibimiento apotetico, digno de los descendien-
tes de los conquistadores.

A partir de ese momento, el proyecto de retribuir a Espaa


la travesa del Plus Ultra con una hazaa area de enverga-
dura equivalente fue asumido como un desafo al amor propio de
la numerosa comunidad hispnica radicada en nuestro pas. El
compromiso, que al comienzo pareca una quimera, fue tomando
visos de realidad cuando, detrs de la meta, se alinearon las enti-
dades areas ms representativas. Para coordinar las voluntades,
en 1927, se fund un comit cuya presidencia fue encomendada
al emprendedor industrial Enrique de Benedetti.
Definido el obsequio, se estudi cul sera la mejor oportunidad
para entregarlo. Gran parte de los interesados coincidi en que el
momento ms indicado sera durante la monumental Feria Ibero-

63
Oscar Luis Aranda Duraona

americana que se prevea celebrar en Sevilla, a mediados de mayo


de 1929. La determinacin de cmo hacerlo fue objeto de largas
discusiones. Se apreci que estaba en juego el orgullo nacional
por lo que la proeza no slo deba igualar en dificultades a la del
Plus Ultra, sino superarla. Tras largos cabildeos y consultas con
especialistas, se concluy que, en vista de los ltimos adelantos
tecnolgicos, no era desatinado pretender llegar a Sevilla desde
Buenos Aires en un vuelo de slo dos etapas. As, qued abierta
la posibilidad de conquistar un rcord a escala internacional. La
perspectiva entusiasm a los organizadores, a la prensa y a todo
el pas y, desde ese momento, se convirti en una causa nacional.
Las adhesiones y sugerencias se multiplicaron. El raid a Sevilla
ocup largas sobremesas y fue motivo de discusin en las charlas
de caf, hasta en los rincones ms apartados de la Repblica.
Una vez determinado el objetivo y asegurada la factibilidad, gra-
cias a la generosa financiacin ofrecida por el comerciante cataln
Jos Roger Balet, lleg el momento de elegir los tripulantes. Desde
un principio se convino que deban estar representadas las tres
ramas de la aviacin nacional de ese entonces (Ejrcito, Marina y
Aviacin Civil) y que, adems, era necesario seleccionar pilotos de
probada capacidad psicofsica, experiencia y habilidad.
La eleccin de Meja y del piloto civil Diego Arzeno fue casi
automtica. Despus del aterrizaje de emergencia en la Costa-
nera y del rcord de altura que acababa de lograr, nadie dudaba
de la sangre fra y pericia del aviador militar. Al seor Arzeno, por
su parte, lo avalaban numerosas navegaciones de largo aliento
entre las que sobresala el raid Buenos Aires - Ro de Janeiro y
regreso, realizado en compaa del francs Hasset. La nomina-
cin del representante de la Marina qued supeditada a la auto-
rizacin del Poder Ejecutivo y al criterio de su Ministerio, mxime
si se considera que al aviador naval se le confiaran las funciones
de navegador u oficial de ruta.
Don Jos Roger Balet era un conocido comerciante espaol
radicado en Buenos Aires, que tiempo atrs haba donado la casa
que Bernardino Rivadavia habit en Cdiz. l fue quien, a comien-
zos de los veinte, instituy la recompensa de 50.000 pesetas para
el espaol que efectuase el primer vuelo Espaa - Buenos Aires,
premio ganado por el capitn Franco y su tripulacin. Satisfecho

64
El regreso del guila

con el resultado, ofreci un monto similar para el primer argen-


tino que volara sobre el Atlntico en sentido inverso.
Pese al atractivo premio en metlico, una vez que se acalla-
ron los ecos del viaje del Plus Ultra y regresaron a su tierra
los pilotos espaoles, pasaron tres aos sin que los aviadores
locales mostrasen el menor inters por ganarlo. Por esa causa,
don Balet, que casi haba olvidado su promesa, se sorprendi
gratamente cuando lo visitaron varios pilotos y le pidieron ayuda
para organizar un vuelo de Buenos Aires a Sevilla. La fecha de
realizacin debe coincidir con la inauguracin de la Feria Ibero-
americana en la segunda quincena de mayo de 1929, le dijeron
cuando pregunt. La idea lo entusiasm y, sin hesitar, ofreci el
concurso pecuniario. Facilitara el dinero para adquirir el apa-
rato, el instrumental nutico y cuanto se requiriese: motores de
repuesto, relojes, sextantes, altmetros, instalaciones radiotele-
grficas. Absolutamente todo se pagara sin subsidio estatal.
Ahora bien, como la empresa, a juicio de Balet, deba ser apo-
yada por el pueblo, a fin de que el raid alcanzase carcter nacio-
nal, insinu la conveniencia de abrir una suscripcin popular. No
obstante, si los organizadores no encontraban respuesta, l estaba
decidido a correr con el costo del viaje en su integridad. Los pilotos
prometieron cumplir la hazaa. El material que se poda comprar
era excelente, y la oferta de instrumental y repuestos, abundante.
Cuando conoci los nombres de los aviadores elegidos, los felicit
afirmando que tena mucha fe en ellos, puesto que los saba valien-
tes y entusiastas. Les asegur que con su sostn econmico lle-
garan a donde se propusieran. Don Jos Roger Balet, el cataln
millonario, deseaba mostrar al mundo que aqu, en la Argentina
de las llanuras extensas, no faltaban pilotos buenos y audaces.
Por eso, y porque estaba infinitamente agradecido a este generoso
pas, desde el primer momento les ofreci su apoyo incondicional.
Un proyecto que concitaba tantas simpatas tropezaba, sin
embargo, con algunas dificultades. Una de ellas: faltaba que el
gobierno nacional aprobara la participacin de Armando Meja.
Las vacilaciones del poder ejecutivo movilizaron a la prensa. Una
iniciativa por todo plausible y digna de encomio se encuentra a la
espera de una resolucin del Poder Ejecutivo coment un peri-
dico el 18 de noviembre. Se trata de la autorizacin, que debe

65
Oscar Luis Aranda Duraona

conceder el ministro de guerra, a la solicitud presentada por el


teniente Claudio Armando Meja. ( ) El propsito que se ha
tenido en cuenta al organizar este importante raid asociar la
aviacin argentina a los festejos de inauguracin de la Exposicin
de Sevilla constituye una noble manifestacin de amistad a la
madre patria. Del mismo modo, es loable demostrar al mundo
que contamos con pilotos de insuperable capacidad tcnica y de
reconocido valor. ( ) Por eso, decimos que el Poder Ejecutivo
debe, cuanto antes, acordar el permiso solicitado.42
La presin surti efecto. El 19 de noviembre de 1928, se aprob
la designacin de Meja.43 En esa fecha, entreg el comando de su
unidad al teniente primero Garramendy y fue adscripto al Ministe-
rio de Guerra para abocarse a los preparativos44 que, a esa altura,
se hallaban casi terminados. Slo faltaba encontrar la mquina.
El 28 de noviembre, en el Jousten Hotel, los jefes y oficiales del
Comando de la Aviacin Militar, del Grupo N1 de Observacin y
de la Escuela de El Palomar hicieron servir un banquete en honor
del piloto. A los postres, el segundo jefe del Grupo, capitn Daro
G. Becerra Moyano, alz su copa de champn y ofreci el brindis,
le dese suerte y lo nombr embajador de las alas de la Patria.
El 30 de noviembre, conforme con lo anunciado, el aviador
Diego A. Arzeno emprendi el viaje a los Estados Unidos en el
vapor American Legion. Meja, en cambio, no pudo embarcarse
a causa de una traba inesperada. Con el fin de despedirse, haba
concurrido al despacho del ministro de guerra. Tras hacer una
breve antesala, en lugar de brindarle una clida despedida y
augurarle buenos aterrizajes, el ayudante le notific que el pre-
sidente de la Repblica no autorizaba el viaje, debido a que el
Decreto slo le acordaba la venia para efectuar el vuelo a Sevilla.
Se trataba de la omisin involuntaria del amanuense o de la
bsqueda de una excusa para obstaculizar el proyecto? Nunca
se supo el verdadero porqu de una negativa tan pueril como
innecesaria. Desde el principio, los organizadores, la prensa y
el pblico en general saban que las aeronaves ms accesibles

42
Crtica, 18 de noviembre de 1928.
43
Decreto S/N del 19 de noviembre de 1928 - 1 P. BM N8094.
44
Expediente de la Direccin General de Aeronutica N10222.

66
El regreso del guila

y en condiciones de realizar la travesa estaban en los Estados


Unidos. Y era all, precisamente, adonde los aviadores deban ir
para evaluar las condiciones aerodinmicas y las prestaciones de
la mquina que necesitaban.
El teniente Meja, que haba alcanzado un gran predica-
mento, gozaba de la simpata y absoluta confianza del minis-
tro, general Dellepiane. Gracias a su intervencin, en un par
de horas, el presidente revi la negativa y al da siguiente, 1 de
diciembre, el aviador parti en un paquebote hacia Montevideo,
donde alcanz al American Legion.
Hasta ese momento, los aeroplanos preseleccionados eran
un sesquiplano Bellanca, motor Pratt & Whitney Hornet de 525
hp; y un monoplano Fokker, accionado por tres motores Wright
Whirlwind de 220 hp. El primero era el Roma, el modelo ms
reciente construido por el ingeniero Giuseppe Bellanca, ensayado
por el aviador talo americano Cesare Sabelli y el norteamericano
Roger Q. Williams en el frustrado intento de superar con una
travesa inolvidable la marca de Charles Lindbergh. Los italianos
deseaban unir con un vuelo directo Nueva York y Roma
transportando a figuras notables, entre ellos, los geniales tenores
Tito Schippa y Beniamino Gili. El segundo aparato elegido, el
trimotor Fokker, era igual al empleado por el australiano Charles
Kingsford Smith en su raid por el Pacfico. El 31 de mayo 1928,
con su tripulacin, despeg desde Oakland (California) y ocho
das despus arrib a Brisbane, va Honolulu y las islas Fiji.
Del resultado de las pruebas dependera la eleccin. Con ese
propsito, Meja y su compaero pensaban permanecer en Esta-
dos Unidos, a lo sumo, diez o doce das. Regresaran a Buenos
Aires y, despus, planeaban volar hasta Natal en uno de los avio-
nes de la Compaa Latcore, con el fin de reconocer la ruta e
inspeccionar el campo de aterrizaje desde el cual deberan despe-
gar para el cruce del Atlntico.
Los pilotos esperaban iniciar el raid a Sevilla a comienzos de
mayo del 29, luego de someter la mquina a una serie de pruebas
se la equipara con los instrumentos de navegacin. Despus, se
pensaba instalarle los aparatos radiotelegrficos y el radiogoni-
metro que seran similares a los empleados por el capitn Franco
con el Plus Ultra. La casa Marconi, de Londres, proveera a estos

67
Oscar Luis Aranda Duraona

ltimos. Una de las radios deba ser de onda corta, para comuni-
carse con las estaciones de tierra.
El 23 de enero de 1929, en la capital de los Estados Unidos, Meja
y Arzeno depositaron la sea por el sesquiplano Bellanca Roma.
Despus de efectuar los primeros vuelos de prueba en el aerdromo
de Teterboro, ubicado en las afueras de Washington, los aviado-
res argentinos decidieron posponer el retorno a Buenos Aires, pues
detectaron ciertas vibraciones anormales en el avin. El 11 de
febrero, volvieron a postergar la partida por varios das ms.
Desde ese momento, la fecha del viaje de regreso cay en un terreno
incierto. La ansiedad se adue de los argentinos que, adems de
las fallas, deban afrontar el mal tiempo. Vientos helados barran
el campo de vuelo y los pilotos pasaban das enteros en las pistas
de Teterboro aguardando que se completaran los ensayos. Pero el
Roma continuaba trepidando y la gruesa capa de nieve que cubra
el terreno impeda realizar ms pruebas. Apenas mejor, los tcni-
cos de la Bellanca llevaron la mquina al aerdromo de Newcastle.
Una persona autorizada de la compaa constructora le manifest a
United Press que, posiblemente, se optara por un modelo de motor
ms moderno; el tipo K, en vez del P.W. Hornet del Roma.
Haban transcurrido seis semanas y, slo entonces, despus
de estudiar diferentes prototipos y de numerosas idas y vueltas,
los vendedores del avin resolvieron sustituir el motor. Se cambi
la bancada y se comprob el funcionamiento general de la aero-
nave con la nueva planta de poder y con otra hlice. El modelo K,
con el que presuntamente desapareceran las fallas, era similar
al del monoplano Columbia usado por Clarence Chamberlin y
Charles Levine en su vuelo de Alemania a Estados Unidos.
Finalizados los ensayos en tierra con el motor recin cambiado,
la entrega qued supeditada al vuelo que deba realizar el experto
probador de aviones Shirley Short. El piloto de pruebas se pre-
sent al da siguiente (tal vez en una limusina) y, tras arrancar el
motor, sin tan siquiera carretear unos metros, neg con la cabeza
y aconsej suspender los ensayos con el modelo K y volver al P.W.
Hornet de 525 hp anterior. Los representantes de las empresas
constructoras Bellanca y Pratt & Whitney quedaron en un solo
bloque. Desconcertados, se miraron con desconfianza y discutie-
ron achacndose entre ellos la falla que originaba las trepidacio-

68
El regreso del guila

nes. Los empleados de la Bellanca alababan las bondades aerodi-


nmicas del planeador y decan que a la inestabilidad la causaba
el motor. En realidad, como el mismo Meja se encargara de acla-
rar, el motivo del desperfecto no era ni uno ni otro.
Era el 20 de febrero de 1929, y la sentencia inapelable de Shir-
ley Short colm la paciencia del cazador de las pampas. En vista
de que la compaa constructora no solucionaba la falla y se acer-
caba al punto de no retorno de la programacin, desisti en forma
definitiva del Roma. Roger Balet rescindi el contrato y exigi la
devolucin de los 10.000 dlares de sea.
La negativa del teniente Meja de efectuar la travesa con un avin
que, a su criterio, no funcionaba de manera adecuada, aun a costa
de perder la posibilidad de concretarla pues ya expiraba la licencia
concedida por el Ministerio de Guerra, fue reconocida por la prensa.
La Nacin del 22 de febrero alab su entereza para rechazar el
Roma, ha tenido la valenta de ser prudente, deca.
Sin dilaciones, los pilotos visitaron las fbricas Wright y Fokker.
Se interesaron, en particular, por el trimotor Fokker que tenan
en mente antes de salir de Buenos Aires. Los talleres de la fbrica
alemana, radicados en Estados Unidos, prometieron entregar un
modelo cero kilmetro, pero slo en mayo. Los argentinos, con-
trariados porque si lo reciban en esa fecha no hacan tiempo
para llegar a la Feria de Sevilla, desistieron de la oferta y viajaron
a Buffalo. En el aerdromo Wilmington de esa ciudad los aguar-
daba otro Fokker similar. Se trataba del Friendship que, si bien
era usado, tena un pasado ilustre pues an luca la cucarda
ganada por la travesa sobre el Atlntico, mrito logrado por la
gran aviadora Amelia Earhart acompaada por Wilmer Stultz.

Amelia Earhart
En el primer trimestre de 1928, George Palmer Putnam, un publi-
cista de Nueva York, le encarga al capitn Hilton H. Railey que
encuentre una aviadora que pueda hacer un vuelo trasatlntico,
proeza an no lograda por una mujer. Railey conoce a Amelia Ear-
hart (1897-1937) y le halla un gran parecido con Charles Lindbergh
y, aunque esa circunstancia no guarda relacin con las aptitudes
voladoras, no duda en proponerla con el apodo de Lady Lindy. Una
semana despus, Amelia se rene con Putnam. El publicista recibe

69
Oscar Luis Aranda Duraona

tan buena impresin que, en la misma reunin, decide nominarla


primera aviadora transocenica. Amelia acepta, a pesar de que,
por su inexperiencia con multimotores, no volar como piloto, sino
como comandante de vuelo. Wilmer Stultz y el mecnico Louis Gor-
don sern los tripulantes efectivos del Fokker Friendship.
El domingo 3 de junio de 1928, despus de aguardar el buen tiempo,
Amelia parte en el Friendship hacia Halifax, en Nueva Escocia. Las
malas condiciones meteorolgicas, nuevamente, la demoran en aque-
lla ciudad hasta el 18 de junio. En ese da, volando a travs de una
densa niebla la mayor parte de la jornada, aterriza casi sin combusti-
ble en Burry Port (Gales del Sur) y no en Irlanda como est planeado.
Fui una pasajera... una simple pasajera dice Amelia. Todo lo que
se hizo para llevarnos a travs del Atlntico lo realiz Wilmer Stultz
y Louis Gordon. Yo no creo que una mujer carezca de posibilidades
de volar sola sobre el Atlntico, pienso que es slo una cuestin de
aprender el arte del vuelo por instrumentos, un arte que muy pocos
pilotos conocen en la actualidad.... La popularidad que la prensa le
fabrica, de manera artificial, la molestan en sobremanera y la impul-
san a continuar volando y a conquistar nuevas marcas. El 20 de
mayo de 1932, cinco aos despus de Charles Lindbergh, Amelia
Earhart cumple su sueo y, solitaria, cruza las aguas del Atlntico.
El 2 de julio de 1937, mientras intentan circunvalar la Tierra, y des-
pus de haber volado ms de veinte horas ese da, Amelia y el copiloto
Fred Noonan no llegan a destino, la isla Howland al sur de Honolulu.
Pese a la intensa bsqueda por parte del gobierno de Estados Uni-
dos, nunca se encuentran rastros del avin ni de los tripulantes.45

El 2 de abril de 1929, los aviadores argentinos revisaron y pro-


baron el Fokker Friendship que, despus del vuelo de Amelia,
haba sido comprado por el norteamericano Donald Woodward y
trado a Buffalo. Satisfechos con los resultados de la comproba-
cin, Meja solicit que antes de la entrega se le cambiaran los
flotadores por un tren de aterrizaje. Con ese propsito y, a la vez,
para desarmarlo y embarcarlo en el vapor American Legion con
destino a Buenos Aires, el 20 de abril, pilotos americanos trasla-
daron el Friendship al aerdromo de Le Roy (Nueva York).

45
http://www.ellensplace.net

70
El regreso del guila

En la gran metrpolis, se formaliz la compra y Donald Wood-


ward transfiri la propiedad a Roger Balet. Ambas partes se nega-
ron a informar la suma abonada, aunque los crculos interesados
estimaban que habra rondado los 50.000 dlares. Firmaron el
contrato un apoderado de Woodward y el teniente Meja en repre-
sentacin de Balet, en presencia del cnsul argentino. El docu-
mento estableca que el avin deba encontrarse en Buenos Aires el
9 de mayo, considerada como la ltima oportunidad para alistar la
aeronave y llegar a Sevilla para la inauguracin de la exposicin.
As ocurri. Ni un da antes ni uno despus, a bordo del tra-
satlntico norteamericano American Legion, tras seis meses de
ausencia, el teniente primero Claudio Armando Meja y el aviador
civil Diego Arzeno regresaron a la, todava, Reina del Plata. En la
Drsena Norte, los esperaban numerosas delegaciones de enti-
dades aeronuticas. Despus de desembarcar, Meja se prest a
una indagatoria periodstica para aclarar algunas dudas acerca
de la gestin realizada.
Quiero hacer manifiesta, ante todo, mi gratitud por la forma en
que, tanto Arzeno como yo, hemos sido tratados en los Estados Uni-
dos. Pese a que no llevbamos ninguna representacin oficial, reci-
bimos atenciones de toda ndole, no solamente de parte de las auto-
ridades militares, sino de los tcnicos civiles con quienes tuvimos
ocasin de hallarnos. No se dej pasar oportunidad sin colmrsenos
de atenciones. Por ejemplo, al realizar un pequeo vuelo de ensayo
entre Le Roy y Nueva York, me facilitaron el aterrizaje en el campo
militar de Michelfield, en Long Island. Por otra parte, a lo que ustedes
me preguntan referente a la fecha aproximada de nuestra partida y
al cambio de nombre del avin, nada puedo responder todava, pues
dependen de conversaciones oficiales y de consideraciones privadas
a las que debo ahora prestar atencin. Claro est, sin embargo, que
deber aprovechar la poca de luna para la travesa.
La inquietud relacionada con la fecha de partida planteada por
los hombres de prensa aluda a que, si bien el buque haba
atracado en el tiempo acordado, la aeronave llegaba incompleta
y los das que restaban hasta el 12 de mayo eran, desde donde se
los mirase, insuficientes para ensamblar la mquina, equiparla
convenientemente y, sobre todo, probarla. A continuacin, Meja
habl de esa circunstancia y del Fokker trimotor:

71
Oscar Luis Aranda Duraona

En las bodegas del American Legion viene parte del avin.


Traemos slo el fuselaje y los seis motores (tres efectivos y tres
de repuesto). Para desgracia de nuestro proyecto, el ala llegar
dentro de pocos das en un buque de carga. Tengo una impresin
inmejorable del avin que adquirimos. Como se sabe, cuenta slo
con sesenta horas de vuelo, circunstancia excelente si se piensa
que, en los grandes centros de la aviacin mundial, ese tiempo es
el exigido para probar un avin. La mquina que traemos puede
estar cuarenta y cinco horas en vuelo. Los tanques tienen des-
cargue automtico, cosa que facilita el decollage. Cuenta, asi-
mismo, con un bote de goma que servir en la travesa atln-
tica; su inflacin, sin embargo, debe hacerse con un inflador. En
cuanto al instrumental de navegacin, ha sido preparado especial
y conscientemente por el ingeniero Colvin de la casa Pionner. Del
mismo modo, los motores fueron alistados por la casa Wright.
No es cierto, como se ha pretendido, que rechazamos el Bellanca
por deficiencia del motor. Por el contrario, la planta de poder era
excelente, pero no su soporte. Slo all, radicaba la dificultad.
Concluy Meja manifestando que, de inmediato y sin importar
cul fuese en definitiva la fecha de partida, pensaba poner manos
a la obra y ultimar los detalles operativos del avin. Merced a los
buenos oficios del gerente de la filial argentina de Aeroposta, Vicente
Almandos Almonacid, la aeronave se encontrara bien resguardada
en las modernas instalaciones de esa empresa en General Pacheco.
El Friendship conserv la pintura original y fue redenomi-
nado 12 de Octubre. Desde el momento en que se asumi que
el tiempo disponible impeda atar los cabos sueltos y llegar a la
inauguracin de la Feria Iberoamericana, el comit organizador
reprogram el operativo para el Da de la Raza. La partida debera
realizarse, a ms tardar, en la ltima semana de septiembre.
El 16 de mayo de 1929, Meja, que haba ascendido a teniente
primero,46 con una dotacin de soldados de El Palomar, a rdenes
de un sargento, cargaron en varios camiones, puestos a dispo-
sicin por la Direccin General de Aeronutica, el fuselaje, los
motores y dems partes del hidroavin. La operacin fue presen-

46
El ascenso tuvo efecto retroactivo al 31 de diciembre de 1928, 1 P. BM N8213 del 2
de mayo de 1929.

72
El regreso del guila

ciada, con un orgullo inocultable, por el padre de Armando, Jos


Claudio Meja; el mecnico Louis Gordon, que se encargara del
montaje; y numerosos adherentes al proyecto.47
Convertido en piloto de transporte, con el mismo profesiona-
lismo que deslumbraba con su acrobacia a bordo de los Dewoi-
tine, durante el tiempo que permaneci en la base de Aeroposta
preparando el raid, el teniente primero Meja se transform en
un devorador de distancias. Contemplando los amaneceres frente
al hangar de General Pacheco, gracias a su manejo fluido del
idioma, entabl amistad con los aviadores franceses que escri-
ban las pginas heroicas de los inicios de la aviacin comercial.
En particular, con dos de ellos. Los tres representaban a la gene-
racin nacida con el siglo XX; los tres pertenecan a la misma
estirpe de hombre pjaro; y, como tales, compartan la pasin por
desafiar da tras da los peligros de la atmsfera.
Uno era el jefe de Pilotos, una especie de gigante de cabellera
espesa, cuya cuadratura atltica hizo volver la cabeza a nume-
rosas mujeres de todo el mundo. Jean Mermoz, el arcngel que
Francia le prest a la Argentina y a la humanidad, para que su
impronta marcara el rumbo a sucesivas camadas de aviadores.
El segundo era el director de Aeroposta que reemplaz al riojano
Almonacid, a fines de 1929: Antoine de Saint Exupry. El poeta
y soador; el piloto de vuelos nocturnos; el que, perdido en el
desierto africano, descubri el sentido de la vida por los labios de
un principito que se le apareca en sus desvaros.

Aeroposta Argentina S.A.


Despus de la Primera Guerra Mundial, el francs Pierre George
Latcore crea la compaa Lignes Ariennes Latcore para unir
Francia con Sudamrica. En 1925, inaugura la lnea con vue-
los que parten desde Tolouse y, pasando por Espaa y frica del
Norte, llegan hasta Dakar. Al mismo tiempo, otros franceses efec-
tan reconocimientos areos de las posibles rutas en Brasil y en
Uruguay. En 1926, a instancias de Almonacid, la Direccin de
Correos y Telgrafos de Argentina firma un contrato con Latcore
para transportar correspondencia a Europa. Por razones eco-

47
La Nacin, 17 de mayo de 1929.

73
Oscar Luis Aranda Duraona

nmicas, en 1927, la empresa vende sus acciones al industrial


Marcel Bouilloux-Lafont. El nuevo dueo la rebautiza Compagnie
Gnrale Aropostale, ms conocida como Aeropostale, y le soli-
cita a Almonacid que funde una subsidiaria con sede en Buenos
Aires, para lo cual adquiere los terrenos de la estancia del General
Pacheco. El 5 de septiembre de 1927, nace Aeroposta Argentina
S.A., con oficinas en Reconquista 240. El 15 de noviembre se ini-
cian los vuelos desde Natal (Brasil) hasta Buenos Aires y el 1 de
marzo de 1928, el enlace con Francia. Una vez consolidada la com-
paa, se reconoce la ruta al Paraguay. El piloto argentino Pedro
Ficarelli realiza un primer vuelo de estudio en abril de 1928. Jean
Mermoz toma a su cargo el trabajo de explorador de lneas. El 19
de noviembre de 1928, con escala en Mendoza, cruza la cordillera,
aterriza en Santiago y regresa al da siguiente. Los servicios regu-
lares se inician el 1 de enero de 1929 con dos aviones Lat 25;
uno de ellos, en la actualidad, se exhibe en el Museo Nacional de
Aeronutica. El 14 de julio queda habilitada la lnea a Chile.
El prximo objetivo de Aeroposta es la Patagonia comenzando por
Baha Blanca y Comodoro Rivadavia. Los vuelos de reconocimiento
los realizan, en marzo de 1929, el francs Paul Vachet; y en sep-
tiembre, el argentino Rufino Luro Cambaceres. El 31 de octubre
de 1929, Antoine de Saint Exupry, nuevo director de Aeroposta,
efecta el ltimo vuelo de inspeccin. A comienzos de 1930, este
ltimo junto con Luro Cambaceres vuelan a Ro Gallegos y anali-
zan la prolongacin de la ruta. Finalmente, el 2 de abril queda ope-
rativo el tramo hasta Ro Gallegos, con escalas en Puerto Deseado,
San Julin y Santa Cruz. Termina as la etapa pionera, la que abre
las rutas areas de la Patria hacia los rincones ms alejados de
la precordillera en Lago Argentino, Lago Viedma, Lago San Martn
hasta Ushuaia. La Aeroposta funciona hasta 1946, fecha en que
se crean las sociedades mixtas de aeronavegacin, con participa-
cin estatal. A partir de entonces, se la denomina Sociedad Gene-
ral de Aviacin S.A.48

El 14 de junio de 1929, Meja desarroll el primero de una


serie de vuelos de ensayo con el Fokker trimotor. Despeg desde

48
Augusto V. Bousquet, La Aeroposta Argentina y el Correo Areo.

74
El regreso del guila

Pacheco, acompaado por el mecnico Louis Gordon. Alcanz


los 400 metros con rapidez. Ejecut maniobras para probar la
estabilidad de la aeronave como aproximacin a la prdida y vira-
jes de hasta 90 de inclinacin, sin que advirtiese la menor falla.
Despus, detuvo y arranc cada uno de los tres motores, y efec-
tu cortos planeos en esas condiciones. Finalmente, aterriz en
El Palomar. Por la tarde regres a Pacheco.49
Para el 19 de junio ya haba realizado con xito dos vuelos ms.
A partir de entonces, casi a diario, vol con el fin de mantenerse
adiestrado y afinar el funcionamiento de los sistemas. Prob las
excepcionales caractersticas aerodinmicas del trimotor que,
segn explic, no entraba en tirabuzn y, en caso de prdida, se
enderezaba por s solo. Asimismo, efectu un exhaustivo chequeo
de los equipos de radio de onda corta adicionados y de los botes
salvavidas para el vuelo sobre el Atlntico.
El 4 de julio, Meja traslad a Rosario al embajador de Espaa,
Ramiro de Maeztu, a su esposa y al consejero de embajada, Agra-
mante y Cortijo. El objetivo de la comisin en el 12 de Octubre
era inaugurar una fuente donada por la colectividad espaola.
Tambin, viajaba el alfrez de fragata Juan C. Mason Lugones
que sera designado por la Armada para volar a Espaa como ofi-
cial de ruta. La delegacin se aloj en el Hotel Italia y fue objeto
de numerosos agasajos por parte de las autoridades y de la pinto-
resca colectividad hispana que les organiz un gran baile de gala
en el Club Espaol.50
Durante el regreso, el 6 de julio, entre el mecnico norteame-
ricano Louis Gordon y el teniente primero Meja se suscit un
entredicho que trascendi a la opinin pblica. A raz del dife-
rendo, el primero regres inesperadamente a los Estados Unidos.
Interrogado por la prensa, se mostr reticente a explicar la causa
de su alejamiento declarando que no se haba puesto de acuerdo
con Meja sobre ciertos pormenores tcnicos. Como su explica-
cin no los conform, los periodistas lo acosaron con otras pre-
guntas ms intencionadas.

49
La Nacin, 15 de junio de 1929.
50
La Nacin, 7 de julio de 1929.

75
Oscar Luis Aranda Duraona

Malhumorado, manifest que el enfrentamiento comenz


cuando Meja se neg a hacerlo volar de copiloto aduciendo que
estaba contratado como mecnico, y que el copiloto y el navegador
de la travesa atlntica sera un oficial de la Armada Argentina.
Gordon dijo que acept a regaadientes esa tesitura. Pero, ms
tarde, cuando se encontraron con un banco de niebla, no pudo
tolerar que el aviador argentino desechara de plano su consejo de
pasar por encima. Agreg que Meja no haba utilizado adecuada-
mente los instrumentos de a bordo para salir fuera de la capa de
nubes. Concluy su declaracin diciendo que, en ese momento,
haba resuelto no participar del viaje a Europa.
Consultado al respecto, Meja declar que la responsabilidad de
Gordon terminaba con el armado y puesta en servicio del avin, tarea
por la cual haba sido retribuido con creces. Referente a las dificul-
tades que, segn el norteamericano, habran encontrado durante
el vuelo por instrumentos, las neg de modo categrico. Ofreci los
testimonios de las personas que viajaban en el Fokker y, sobre todo,
descalific la opinin de un mecnico que no tena el brevet habili-
tante. Al finalizar, lament el proceder poco correcto de Gordon, en
especial con aqullos que lo haban colmado de atenciones.
Mientras la prensa se regocijaba con la firmeza de Meja frente
al estadounidense, lleg agosto y an no estaba resuelto el
nombramiento de los tripulantes navales. El presidente Yrigoyen
postergaba, una y otra vez, la firma del decreto y, en consecuencia,
los designados por el Ministerio de Marina, alfrez Masson
Lugones y mecnico M. Nez Roldn (en reemplazo de Louis
Gordon), no podan sumarse al equipo. Cada da que pasaba,
Meja se mostraba ms preocupado. Faltaba nada para aprovechar
la poca propicia para el vuelo trasatlntico (septiembre), y an no
poda entrenar a la tripulacin como l deseaba.
Un viejo refrn afirma que si por cada proyecto nacional no
concretado se hubiese tallado un adoqun, en slo un par de aos
se habra solucionado la falta de calles empedradas en Buenos
Aires. Pese a las inversiones, a las ilusiones, a los ensayos con el
Fokker, pese al tiempo perdido, el raid a Espaa no se realiz. Se
suspendi por una lacnica disposicin del Poder Ejecutivo.
La causa de esa cancelacin, que sorprendi a todos los medios,
nunca fue debidamente dilucidada o, al menos, yo no la encontr.

76
El regreso del guila

Sus races, quizs, habra que rastrearlas en los cambios polticos


operados en 1928, cuando asumi su segundo mandato presi-
dencial el Dr. Yrigoyen. Austeridad? El presupuesto de Defensa
entre 1928 y 1929 baj del 20,9% al 18,9. Cambio en la relacin
del gobierno con las Fuerzas Armadas? Favoritismo en el trata-
miento del personal militar; subordinacin de la conduccin de
los asuntos castrenses a consideraciones de amistad. O, simple-
mente, se trat de la reorientacin ideolgica51 del nuevo gobierno
que, enfrentado con la derecha nacionalista verncula, se resista
a devolver la atencin al presidente del Directorio Militar espaol,
el ultra derechista Miguel Primo de Rivera y Orbaneja, promotor
del viaje del Plus Ultra.
No hall informacin cierta sobre la fecha de la orden presiden-
cial pues durante 1930 y hasta el 9 de enero de 1931 el teniente
primero continu adscripto al Ministerio de Guerra como si el
proyecto an mantuviera su vigencia. Tampoco descubr el regis-
tro de otros vuelos de Meja con el Fokker F-VII, ni de los realiza-
dos con las aeronaves de la Direccin General de Aeronutica.
En su Legajo Personal slo encontr constancias de que con
el trimotor efectu no menos de veinticinco vuelos de ensayo, y
treinta y siete aterrizajes; que en febrero de ese ao, a bordo del
trimotor Salta de la empresa norteamericana NYRBA, vol como
pasajero hasta Santiago de Chile; y que el 24 de septiembre de
1930, con posterioridad al golpe de estado del 6 de ese mes, vol
hasta Paran con el Waco motor Wright 225 hp matrcula N43. La
actividad con mquinas particulares, aunque no revisti carcter
oficial, sobrepas las mnimas exigidas al personal navegante.

El trimotor 12 de Octubre
En las crnicas de la conquista del aire, existen aviones que se
ganan el derecho a ser preservados como monumentos u ocupar
sitios de honor en los museos. Son los que, en mano de grandes
aviadores, sirvieron de medio para conquistar un rcord o mar-
cas notables. Salvo algunas peculiaridades que lo distinguen de
otros semejantes, el Fokker F.VIIB/3m, adquirido por los argen-

51
Carlos A. Floria y Csar A. Garca Belsunce, Historia de los Argentinos, Editorial
Larousse, marzo de 2001.

77
Oscar Luis Aranda Duraona

tinos Meja y Arzeno para intentar la travesa en dos escalas a


Sevilla, pertenece a esa categora.
El F.VIIB/3m es un transporte monoplano de ala cantilever con
tren de aterrizaje fijo convencional que traslada de ocho a diez
pasajeros. Propulsado por tres motores Wright J-5 de 225 hp, los
1.200 litros de gasolina que entran en los tanques le garantizan
una autonoma de cuarenta y cinco horas, a una velocidad pro-
medio de 90 millas por hora. Construido en 1927 en Holanda, es
adquirido en Nueva Jersey (EE.UU.) por el explorador Richard E.
Byrd, que prepara una expedicin a la Antrtida financiada por
Henry Ford. Byrd lo denomina Ciudad de Nueva York y lo pinta
con un esquema de colores de alta visibilidad; el fuselaje anaran-
jado rojizo y las alas doradas. Debido a las dificultades que pre-
senta el ala para ser desarmada y embarcada, en abril de 1928,
Byrd desiste de usarlo en la expedicin al continente antrtico y lo
cambia por un Ford trimotor.
Cuando el Fokker F.VIIB/3m pierde las esperanzas de convertirse
en estrella (si es que los aviones tienen sentimientos), el millona-
rio Donald Woodward lo compra por 62.000 dlares y lo rebautiza
Friendship. El 17 de junio de 1928, llega su hora ms gloriosa.
Amelia Earhart cruza con l las aguas del Atlntico Norte. Al termi-
nar la expedicin, pese a que su rendimiento y caractersticas excep-
cionales invitan a batir otras primacas, el propietario lo incorpora
como un vulgar aparato de lnea a su empresa Flying Service Inc.
Conservando la pigmentacin de gran visibilidad, la aeronave inicia
un extrao peregrinar. Desarmado y encajonado, el 19 de abril de
1929, viaja rumbo a Buenos Aires en el buque American Legion.
La estrella del F.VIIB/3m parece cobrar nuevos brillos. Rede-
nominado 12 de Octubre, entre junio y octubre de 1929, con
el teniente Meja en los comandos, realiza numerosos vuelos de
prueba. Opera desde General Pacheco, en espera de la autori-
zacin del raid. Pero el permiso no llega, la Aeropostal incor-
pora dos modernos Lat 28, y el F.VIIB/3m todava pintado de
rojo, se queda sin espacio en los hangares. El 10 de octubre
de 1929, ni que fuera un avin intruso, se le intima el desalojo y
el teniente primero Meja debe evacuarlo a El Palomar. Durante
varios meses es custodiado como un ave extica en un cobertizo
de la Escuadrilla de Artillera.

78
El regreso del guila

El destino le reserva otras sorpresas al Fokker trimotor. En algn


impreciso momento de 1930, Roger Balet lo vende a un particular
no identificado. Para volarlo, el nuevo dueo contrata al piloto
norteamericano Edward Orville de Larm, residente en Buenos
Aires. Este ltimo, seguramente, lo retira del asiento del Grupo
N1 de Observacin y lo lleva a otro aerdromo de cuyo nombre no
existen antecedentes.
Las prximas noticias ciertas del trimotor rojo F.VIIB/3m llegan
por va del coronel Enrique Flores lvarez, un prestigioso histo-
riador chileno. En un libro de su autora consigna que, el 21 de
septiembre de 1930 a las 16.30, procedente de San Rafael (Men-
doza), aterriza en Hualpencillo, prximo a Concepcin, el trimotor
Fokker de color rojo 12 de Octubre, piloteado por los aviado-
res norteamericanos Kingsford Smith y De Larm. De la cabina
de pasajeros descienden varios militares y polticos chilenos que
ingresan en forma encubierta para sublevar a la guarnicin local
y derrocar al gobierno.
Los conspiradores son arrestados y recluidos en la Isla de Pascua, en
tanto que el F.VIIB/3m es confiscado por la Fuerza Area de Chile.
Los aventureros norteamericanos se fugan de una crcel de Santiago
y vuelven a Mendoza. Al trimotor, durante un tiempo, lo suman a la
flota de la lnea area que une Santiago con Arica. En septiembre de
1934, el presidente Alessandri dicta una amnista, libera a los presos
y quiere devolver el Fokker rojo a su propietario argentino.
El final del F.VIIB/3m entra en el terreno de la fantasa. Es pro-
bable que por falta de repuestos el avin no haya retornado a
este lado de la cordillera, y que terminase sus das como tantos
prceres de madera, tela y metal: olvidado por los hombres que
lo usaron, desguazado y vendido como chatarra. De ese modo, se
esfuman las huellas de un trimotor que sirvi a tantos aviadores
ilustres. Slo perdura su recuerdo. Los historiadores chilenos tie-
nen muy presente al avin trimotor pintado de rojo que lleg desde
Mendoza sin autorizacin.

79
El regreso del guila

PRIMER GRUPO AREO DE CAZA

El 6 de septiembre de 1930
Ese da, encabezada por el general Jos F. Uriburu, estalla la revo-
lucin que derroca al presidente Hiplito Yrigoyen. La noche ante-
rior, en la Base Area de El Palomar, la mayora de la oficialidad
comprometida con el autodenominado Movimiento Patritico se
rene en secreto con los capitanes Pedro Castex Lainfor y Claudio
H. Rosales. Ambos ordenan los aprestos para que los aviadores
militares participen en la asonada. Una de las medidas contempla
el apresamiento del jefe de la Base.
A las 7.45, la tropa aeronutica inicia la marcha hacia Buenos
Aires. Minutos ms tarde, se le suma una columna de la Escuela de
Comunicaciones (el total de la Guarnicin de El Palomar). Fuera ya
del permetro, los efectivos se unen con los provenientes del Colegio
Militar. Conforman una sola fuerza y convergen sobre la Capital.
Simultneamente, desde el campo de aviacin despegan el teniente
primero Martn R. Cair y el teniente Francisco J. Vlez, a bordo
de un Dewoitine de la Escuadrilla de Caza. Tarea: lanzar miles de
volantes con proclamas revolucionarias sobre la ciudad y las unida-
des del Ejrcito que no se han plegado al movimiento.

Armando Meja, que todava revistaba en el Ministerio de Gue-


rra, en horas de la maana se uni a los insurrectos de El Palo-
mar. Alrededor de las 15, el capitn Claudio H. Rosales y el mec-
nico Jos Atenzo, como observador, despegaron en el Dewoitine
D.25 biplaza, N2.52 Deban realizar pasajes intimidatorios sobre
la Plaza de Armas del Grupo de Artillera Montada, en Campo de
Mayo, que an permaneca leal al gobierno. Mientras efectua-
ban una picada, desde tierra se distingui con nitidez el fogonazo
de una explosin en la raz del ala, a la altura del tanque de nafta.
El D.25 se estrell y ambos tripulantes perecieron.
Los aviadores se enteraron de inmediato. Desde la plataforma
de El Palomar haban seguido la maniobra de despegue, el acer-
camiento y las posteriores evoluciones sobre el Grupo de Artille-
ra. En un momento determinado, advirtieron el destello y, que el
52
Memoria Anual de la BAM El Palomar de 1930, pg. 70.

81
Oscar Luis Aranda Duraona

Dewoitine descenda y se perda detrs del perfil irregular de la


arboleda. Enseguida, en lugar del avin vieron que se levantaba
una negra columna de humo. Ante la presuncin de que lo haban
derribado, Castex Lainfor le orden al teniente primero Meja que
despegara con un D.21 y reconociera el sitio. En caso de ser repe-
lido por el fuego antiareo, deba bombardear el cuartel. Meja
cumpli la misin y regres sin recibir ningn impacto y con la
tranquilizadora noticia que desde tierra le haban hecho seas de
que los artilleros se haban rendido. La trgica muerte de Rosales
y su acompaante haba actuado como un eficaz disuasivo sobre
los leales y debilitado su voluntad de resistir.
Asimilado el cimbronazo jerrquico que, normalmente,
implica la ruptura del orden institucional, finaliz 1930. Las
autoridades surgidas del golpe postergaron por tiempo indefi-
nido el vuelo a Sevilla; y, el 9 de enero de 1931, Meja fue dado
de alta en forma oficial en la Escuela Militar de Aviacin,53 que
comparta con los observadores el campo de vuelo de la Base
Area de El Palomar.
Once das ms tarde, ante la inminente entrega de los Dewoi-
tine que se fabricaban en Crdoba, el comandante de la Base,
capitn Alfredo Prez Aquino, dispuso que Meja reasumiera el
comando54 de la Escuadrilla de Caza y acelerase la recepcin
de los aviones. Por ese motivo, vol a la provincia mediterr-
nea y se interioriz de los avances de la construccin.55 El 5
de mayo de 1931, la Escuadrilla de Caza reinici la instruc-
cin terica.56 Meja comenz a dictar Tctica Area al segundo
Curso de Aviador.
Un histrico 11 de mayo, los integrantes de la unidad cazadora,
con la colaboracin de otros pilotos destinados en El Palomar,
trasladaron los primeros ocho D.21 entregados por la fbrica
cordobesa. Encabez el dispositivo el capitn Prez Aquino,
con tres numerales; seguido por otra fraccin conducida por el
teniente primero Meja. Detrs de los guas formaban los tenientes

53
Resolucin S/N del 9 de enero de 1931 - 1 P. BM N8676.
54
Orden del Da N1845 de la Direccin General de Aeronutica.
55
Expediente N30142 de la Direccin General de Aeronutica.
56
Orden del Da N2039 de la Direccin General de Aeronutica.

82
El regreso del guila

primeros Inocencio M. Cardalda y Eduardo Ruiz; y los tenientes


Ral O. Pizales, Francisco J. Vlez, Arstides C. Fredes y Jos I.
Uranga Imaz.57
La actividad en el campo de El Palomar se torn febril. La
puesta a punto de los nuevos Dewoitine demandaba la constante
comprobacin de prestaciones aerodinmicas y de funciona-
miento de sus sistemas. Meja se encontr con su destino y con
la senda que lo conducira al nido de las guilas. El 16 de mayo
de 1931, el matutino La Nacin public un artculo titulado El
teniente primero Claudio A. Meja realiza una serie de doscientos
tres looping the loops, nota que ha pasado a la historia por sus
connotaciones. El recorte del peridico, aunque parezca extrao,
fue incorporado en el Legajo Personal del causante:
Durante el da de ayer se registr en la Base Area de El Palo-
mar un acontecimiento auspicioso para la aviacin argentina:
el teniente primero Claudio A. Meja cumpli una performance
que ratifica su prestigio de experto y arriesgado piloto al realizar
doscientos tres looping the loops, y cincuenta y nueve vueltas de
immelmann, lo que constituye un rcord sudamericano que no
podr ser, empero, oficialmente reconocido por falta de fiscaliza-
cin de la entidad competente.
Segn se sabe, la Escuela Militar de Aviacin cuenta con un
gabinete psicofisiolgico dotado de los elementos ms modernos
de la ciencia para determinar las condiciones de quienes aspi-
ran a seguir los cursos de aeronutica. Dicha dependencia est
a cargo del Dr. Agesilao Milano, quien, mediante un electrocar-
digrafo, recientemente adquirido, quiso hacer algunas investiga-
ciones para registrar grficamente la accin de los vuelos sobre
el corazn, como base y comprobacin de un trabajo que desea
presentar en el prximo congreso nacional de medicina.
Para realizar su propsito, se asegur la colaboracin de varios
pilotos que consintieran en cumplir determinadas pruebas. Ellas
tuvieron efecto ayer por la maana: el teniente primero Juan Luis
Garramendy efectu un vuelo de cierta duracin, a 3.000 metros
de altura, al final del cual efectu treinta looping the loops. Luego,
el teniente Arstides Fredes se elev hasta 5.250 metros y des-

57
Expediente N32470 de la Direccin General de Aeronutica.

83
Oscar Luis Aranda Duraona

cendi como el anterior en forma normal. Por ltimo, el jefe de la


Escuadrilla de Caza, teniente primero Claudio A. Meja, se dis-
puso a efectuar la prueba que tan brillantemente cumpli.
Eran las 9.30 cuando el teniente primero Meja ocup el asiento
de su Dewoitine, fabricado en los talleres de Crdoba pertene-
cientes al Ministerio de Guerra. Sin dificultad inici el decollage
y se elev sobre la pista en tanto que, con el consabido propsito
de lograr el mayor nmero posible de looping the loops, encargaba
a sus camaradas de la escuadrilla, teniente primero Inocencio
M. Cardalda, teniente Arstides Fredes y sargento primero Miguel
Balado, que siguieran atentamente el desarrollo del ejercicio.
El Dewoitine, diestramente conducido, en breve tiempo alcanz
la altura que deba permitir al piloto evolucionar sin tropiezos ni
peligros y luego comenz a efectuar crculos completos. El grupo
de personas presente en el campo, formado por el jefe de la Avia-
cin Militar, teniente coronel Jorge J. Manni; capitn Alfredo Prez
Aquino, jefe de la Base; numerosos pilotos militares y oficiales alum-
nos de los cursos de Aplicacin y Pilotaje comenzaron a interesarse
vivamente por el espectculo que ofreca la mquina conducida por
el teniente primero Meja, pues ste, cada diez crculos completos,
efectuaba un cambio de frente mediante la arriesgada maniobra lla-
mada vuelta de immelmann, que se efecta luego de una cabreada
a todo motor en que la mquina queda invertida, para realizar un
tonneau (tonel) y recobrar enseguida la posicin normal. En esta
forma, el piloto consigui mantenerse sobre la pista del aerdromo a
fin de que se pudieran contar los looping the loops que cumpla.
As fue desarrollndose el vuelo. Los guarismos indicaban a los
improvisados fiscalizadores la importancia que iba adquiriendo
el vuelo. El teniente primero Meja lleg, en efecto, a realizar un
total de doscientos tres crculos completos, y antes de descender
efectu cuatro tonneaux (toneles), dos a la derecha y dos a la
izquierda, y varias picadas sobre el campo hasta que finalmente
aterriz en las inmediaciones de los cobertizos entre los aplausos
de los presentes. Al abandonar la mquina fue objeto de caluro-
sas felicitaciones por parte de sus jefes y camaradas. Sin prdida
de tiempo, el Dr. Milano, que expresamente haba hecho trans-
portar a la pista el electrocardigrafo, procedi a registrar las pul-
saciones, la presin arterial y el estado del corazn.

84
El regreso del guila

El rcord mundial de vuelos en crculos completos lo con-


quist en 1929 el aviador francs Alfredo Fronval, quien efectu
una serie de setecientos, que no ha sido hasta la fecha superado.
En su vuelo de ayer, el aviador argentino utiliz un avin Dewoi-
tine de caza, construido totalmente en la Fbrica Militar de Avio-
nes que funciona en Crdoba. No obstante las exigencias de la
prueba, la mquina respondi ampliamente. Si bien es cierto que
la performance cumplida por el teniente primero Meja constituye
un rcord sudamericano, ste no podr ser oficialmente recono-
cido por la Federacin Aeronutica Internacional en razn de que
la prueba debi haber sido fiscalizada por una comisin del Aero
Club Argentino, entidad representativa del organismo mundial.
El ministro de Guerra, general Anbal Medina, por una nota
de tono perentorio, le orden al director general de Aeronutica,
teniente coronel ngel M. Zuloaga, que informase quin haba dis-
puesto las pruebas y si respondan a exigencias del servicio. En
apariencia, lo que ms le habra molestado al ministro era haberse
anoticiado por un artculo periodstico, cuyo recorte adjuntaba. El
propio Meja redact la respuesta. Aclar que el vuelo haba sido
requerido por el jefe de Gabinete Psicofisiolgico para realizar un
experimento que ayudara a determinar la aptitud de los candidatos
a pilotos. Concluy afirmando que ejecut las maniobras en cues-
tin con el firme propsito de colaborar en bien de la aviacin.58
Finalizadas las explicaciones por los doscientos tres looping
the loops, se organiz el segundo ferry desde Crdoba. A
principios de junio, la dotacin de aviones de caza se elev a
quince. Es de imaginar la satisfaccin de aquellos soadores
que, por primera vez, disponan de semejante cantidad de
mquinas en servicio. Llegaban un poco tarde y pasados de
moda, es verdad. Seis aos despus de recibir los adquiridos
en Europa y de sufrir la impotencia de no poder completar los
programas de adiestramiento por falta de material. De todos
modos, la experiencia de seis aos con los Dewoitine franceses
les allan el camino para intensificar la actividad de inmediato.
Como nunca antes, se realizaron vuelos nocturnos, individuales

58
Nota autografiada el 29 de mayo de 1931, inserta en el Legajo Personal del brigadier
Claudio Armando Meja.

85
Oscar Luis Aranda Duraona

y en patrullas, y la unidad operativa que cobijaba a los cazadores


argentinos accedi a la jerarqua de grupo.
Segn consta en su Legajo Personal, el 23 de junio, el teniente
primero Meja fue nombrado jefe accidental de un orgulloso y fla-
mante Grupo N1 de Caza.59 De la Memoria Anual de la Base Area
El Palomar de 1931, se deduce que el ascenso a un nivel orgnico
superior con una medida de carcter transitoria fue consecuencia
del aumento de la dotacin, pero que ya estaba contemplada en
la Organizacin de Paz del Ejrcito desde 1930. De los Dewoitine
incorporados, tres fueron asignados al Grupo N1 de Observacin
para sustituir los Bristol transferidos a la Escuela y facilitar el
entrenamiento del personal de la Escuadrilla de Exploracin.
Tras la promocin jerrquica del organismo, continuaron las
novedades. A menos de seis meses de comandar a los cazadores,
organizados como escuadrilla o grupo, el 8 de julio de 1931 Meja
fue destinado60 al Grupo N1 de Observacin. A este movimiento,
inusual por efectuarse a casi dos semanas de cambiar el status
de la unidad, slo le encontr una explicacin coherente anali-
zando las responsabilidades que le aguardaban a mi biografiado
en un futuro no lejano.
El acuatizaje frente al puerto de Buenos Aires, a comienzos
de ese mes de julio, de seis Savoia S.55A fue el primer indicio de
que ese porvenir era inminente. Pertenecientes a la aviacin del
Ejrcito de Brasil, estos hidroaviones llegaban en viaje de buena
voluntad a sumarse a los festejos del Da de la Independencia.
Recin adquiridos a Italia, eran parte de los doce que, en el primer
trimestre de 1931, haban cruzado el Atlntico comandados por el
general Italo Balbo. La visita de los aviadores brasileos constituy
un hito sin precedentes en la historia aeronutica de ambos pa-
ses, y fue el incentivo para que, dos aos ms tarde, la histrica
escuadrilla argentina Sol de Mayo retribuyera la atencin.
Terminados los actos conmemorativos del 9 de Julio, los
aviadores cariocas invitaron a un oficial de la Armada y a otro
del Ejrcito para que integraran las tripulaciones de los S.55
en el vuelo de regreso. Los respectivos ministerios eligieron al

59
Orden del Da N2112 de la Direccin General de Aeronutica.
60
Resolucin S/N del 8 de julio de 1931 - 1 P. BM N8820.

86
El regreso del guila

teniente de fragata Gregorio A. Portillo y al teniente primero


Claudio Armando Meja61.
La formacin despeg el 14 de julio de Puerto Nuevo, e hizo
escalas en Montevideo, Porto Alegre, Florianpolis y Santos. Al
regresar, Meja concedi una entrevista a La Nacin.62 Resalt la
confianza que le haban demostrado los oficiales del pas her-
mano al permitirles conocer el Fuerte de Guanabara, hasta en los
mnimos detalles. En la Escuela de Aviacin, tanto l como Por-
tillo haban volado aviones de bombardeo y de caza. En especial,
record un vuelo realizado sobre Ro de Janeiro. Con respecto a la
navegacin en los hidroaviones dijo que el material haba respon-
dido a las exigencias del viaje, como ocurri una noche en que,
sorprendidos por el mal tiempo, debieron acuatizar y pernoctar
en la laguna de Mangueira, prxima a Porto Alegre.
En la segunda mitad de 1931, mientras se adiestraba con los
Dewoitine del Grupo N1 de Observacin, Armando Meja entabl
una ardua disputa con la burocracia del Ministerio de Guerra
para que le reconocieran las horas voladas en la preparacin del
raid a Espaa.63 Como tantas otras, gan esta batalla, y se le
reconoci toda la actividad area realizada entre el 19 de noviem-
bre de 1928 y el 8 de enero de 1931.
A fin de ao, pese al cambio de destino que, en realidad, no
haba superado la decena de metros que separaban a ambos gru-
pos areos de El Palomar, Meja fue evaluado como si todo el
perodo hubiese ocupado la jefatura accidental de la unidad de
caza. En la foja de servicios, adems de las ponderaciones habi-
tuales, el jefe que lo calific, capitn Prez Aquino, afirm que el
cazador haba enriquecido su espritu juvenil con el valor sereno
del que arriesga siempre a conciencia.
El 25 de noviembre Claudio Armando Meja cumpli treinta
aos. Slo treinta, y su prestigio de aviador ya sobrepasaba las
fronteras. Supongo que el panorama que le insinuaba el porvenir
le habr hecho sentir que el captulo de su primera juventud se

61
Orden del Da N2130 de la Direccin General de Aeronutica.
62
La Nacin, 17 de agosto de 1931.
63
Decreto S/N del 8 de septiembre de 1931 - 1 P. BM N8872. (Se le reconocieron las
horas de vuelo realizadas entre el 19 de noviembre de 1928 y el 8 de enero de 1931).

87
Oscar Luis Aranda Duraona

cerraba. Atrs quedaban las maanas en El Palomar, los Dewoi-


tine, sus camaradas cazadores. Adelante, el 20 de enero de 1932,
el Curso I de la Escuela Superior de Guerra,64 pero por un lapso
breve, casi efmero.
El 5 de febrero las autoridades aplazaron su incorporacin
por tres aos. Qu haba ocurrido? Unos meses atrs, el primer
agregado aeronutico enviado por Italia a la Argentina, general
Francisco Pinedo, haba presentado sus cartas credenciales en
Buenos Aires. En retribucin, el Poder Ejecutivo orden al Minis-
terio de Guerra que, sin importar el rango ni el destino que ocu-
pase, designara un aviador militar que en Europa pudiese repre-
sentar con mayor dignidad a las alas de la Patria.
No conozco a los integrantes de la junta de seleccin ni los
parmetros usados para evaluar, slo me importa saber que, en
los primeros meses de 1932, el teniente primero Claudio Armando
Meja, con treinta aos recin cumplidos, fue nombrado agregado
aeronutico a la Embajada Argentina en Italia.65 Es posible ima-
ginar un honor ms alto para un joven aviador militar de aquella
poca? Transcurridos cincuenta, ochenta, cien aos, es posible
dimensionar el tesoro que le arrimaba el destino, al permitirle
acercarse al territorio de las guilas italianas?

64
Resolucin S/N del 20 de enero de 1932 - 1 P. BM N8980.
65
Decreto del 2 de febrero de 1932 - BM N8991.

88
El regreso del guila

OFICIAL JEFE

La asuncin de las autoridades elegidas el 8 de noviembre de


1931 import un cambio en la poltica econmica, de gran reper-
cusin en las Fuerzas Armadas. Con el fondo de la crisis interna-
cional del ao 30, bajo la influencia de las ideas corporativas en
boga en los pases europeos, de una actitud librecambista se pas
a una intervencin ms directa del Estado. En lo que atae a la
aviacin de caza, 1932 y 1933 fueron aos de escasa, cuando no
nula, actividad y escenario de una confrontacin, que se repetira
con posterioridad, entre dos puntos de vista diferentes de conse-
guir el equipamiento areo. El debate alcanz ribetes escandalo-
sos y lleg al Senado.
Un sector opinaba que la Fbrica Militar de Aviones, inau-
gurada en 1927, deba transformarse en la principal fuente de
abastecimiento. La produccin en serie de aviones nacionales fue
blanco de las crticas enconadas del otro sector que, hacindose
eco de los lobbies instalados en Buenos Aires por las industrias
de los pases ms avanzados, defendan la obtencin de tecnolo-
ga de vanguardia en fuentes externas. En la bsqueda de solu-
ciones, a instancias de la Direccin General de Aeronutica, el
23 de enero de 1935 el ministro de guerra, general de brigada
Manuel A. Rodrguez, constituy una Comisin de Adquisiciones
en el Extranjero en la que tuvo una activa y destacada participa-
cin el agregado aeronutico en Italia, capitn Meja.66
Con la anuencia del general Justo, el 6 de octubre de 1935 se
promulgaron las leyes 12254 y 12255, por las cuales se asignaron
las partidas presupuestarias para equipar a la Aviacin Militar y a
la Naval. Una Comisin Tcnica Mixta, compuesta por especialis-
tas del Ejrcito y de la Marina, prepar los pliegos de condiciones
y los distribuy entre las agregaduras y delegaciones comerciales
argentinas en el exterior. En la misma fecha se vot la Ley 12257,
que creaba el escalafn del Arma de Aviacin en el Ejrcito.
Enmarcado por este conjunto de medidas que cambiaran las
expectativas profesionales de los aviadores del Ejrcito, el 20
de octubre de 1935, el capitn Claudio Armando Meja regres de
66
Resolucin S/N del 23 de enero de 1935 - BMR N835.

89
Oscar Luis Aranda Duraona

Europa. Despus de ms de tres aos de ausencia, volva prece-


dido por una brillante foja de servicios, por ttulos honorficos, con-
decoraciones, artculos periodsticos, y las calificaciones sobresa-
lientes obtenidas en la Escuela de Caza de Udine y en el VIII Curso
Superior Aeronutico en la Real Academia de Guerra de Italia.
Los elogios y la jerarqua de las personalidades que suscri-
ban los conceptos, con seguridad, pesaron en el puo del jefe del
Estado Mayor del Ejrcito Argentino, general de brigada Nicols
C. Accame, que al tomar la estilogrfica para calificar al recin
llegado lo describi como un destacado oficial aviador que ha
representado al Ejrcito y a su arma con eficacia dejando bien
parados sus prestigios.
En esta poca, rega el destino de la Aviacin del Ejrcito el coro-
nel ngel M. Zuloaga con el cargo de director general de Aeronu-
tica. Impulsor y convencido defensor de la industria aeronutica
nacional, Zuloaga haba ordenado la ejecucin de grandes manio-
bras a dos bandos en la provincia de Entre Ros. El capitn Meja,
sin haber tenido tiempo para desarmar las valijas, particip como
rbitro de la Direccin del Ejercicio en Paran y en Monte Case-
ros, donde tenan su asiento los comandos de los bandos Azules y
Colorados que intervenan con numerosos aviones Ae.M.O.
Segn una noticia publicada el 26 de octubre, las dos faccio-
nes haban actuado en forma independiente tratando de vencerse
una a la otra. Practicaron conduccin de formaciones de nume-
rosos aviones en cumplimiento de misiones, no ya como elemento
de cooperacin de las otras armas del Ejrcito, sino como una
fuerza area. Es decir, una institucin que intervena en la bata-
lla con el mismo nivel de las dems: artillera, caballera, infan-
tera o zapadores. Por primera vez en el pas, actuaba la quinta
arma como aviacin pura.67
Despus de esta violenta zambullida en la nueva situacin de
la aeronutica militar argentina, el 31 de octubre de 1935, Meja
aprob un riguroso examen mdico y aguard con serenidad el ao
siguiente en que se reinsertara, ya en forma definitiva, en las filas
de su fuerza. Designado subdirector de la Escuela Militar de Avia-

67
La Razn, 26 de octubre de 1935.

90
El regreso del guila

cin,68 aplic con eficacia sus conocimientos pedaggicos, enrique-


cidos con la experiencia italiana. Revis y confeccion los planes de
instruccin de alumnos y tropa, y retom su vocacin de maestro
asumiendo el dictado de la ctedra de Geografa Aeronutica.
A lo largo de 1936, las funciones de subdirector le otorgaron
una relativa libertad de horarios que lo ayudaron a adaptarse al
ritmo local. Visit a los viejos amigos, estableci nuevos vnculos
y cumpli tareas de naturaleza diversa. El 4 de agosto fue el dele-
gado oficial de la Aeronutica en la Conferencia sobre Coordina-
cin de la Cartografa de Emergencia. A partir del 18 de agosto,
durante doce das, recorri las provincias centrales y reconoci
la zona de las prximas maniobras. El 21 de septiembre, rindi
las pruebas de competencia para oficiales subalternos y, el 19 de
octubre, se desplaz a Crdoba y a San Luis, donde intervino en
las maniobras finales. Durante ese lapso, se mantuvo adiestrado
volando los Curtiss III y los mal afamados Ae.M.Oe.1.
Con uno de estos ltimos, el 4 de abril de 1936, mientras des-
pegaba de El Palomar, protagoniz un accidente muy comn en
aquellos aviones que, tan injustamente, atraan la crtica de los
detractores de la industria nacional. Al iniciar la carrera de des-
pegue, se levant la cola de su avin por un desperfecto del sis-
tema de frenos y las palas de la hlice chocaron contra la pista. El
avin matrcula N31 vir hacia la derecha y se clav de trompa.
Se le rompieron, adems de la hlice, las tapas de los balancines
de dos vlvulas del motor. El piloto no sufri lesiones y fue sobre-
sedo en el sumario instruido para deslindar responsabilidades.

Los Ae. M. Oe. 1 Tronco


Los seis Ae.M.Oe.1 construidos en la FMA son monoplanos biplazas
de observacin, derivados del Ae.M.O.1 y equipados con el mismo
motor R-760-ET de 235 hp. La primera unidad efecta el vuelo
de prueba el 25 de agosto de 1936. Se diferencia del modelo origi-
nal por el carenado tipo NACA que envuelve el motor. El larguero
principal del ala es un trozo enterizo de madera de pino spruce. El
tamao de este verdadero poste interno le otorga gran resistencia, y
el mote carioso de Tronco con que lo conocen sus pilotos.

68
Decreto 74596 del 8 de enero de 1936 - 1 P. BM N10139.

91
Oscar Luis Aranda Duraona

Las organizaciones militares, a veces, tienen comportamien-


tos paradojales. Por ejemplo, suelen establecer las funciones y
crear los organismos que las van a desempear, antes de dispo-
ner de los medios para llevarlas a la prctica. El 31 de diciem-
bre de 1936, el capitn Meja ascendi al grado de mayor69 y,
quince das despus, fue nombrado jefe de un inexistente Grupo
N3 de Caza de un menos probable Regimiento Areo N5 que
deba activarse en Comodoro Rivadavia.70 Ambas unidades, que
nunca pasaron de la categora de un rectngulo dibujado en
papel, desde el ao anterior estaban previstas en la Organiza-
cin de Paz del Ejrcito.
Tal vez, para darle ms visos de realidad a ese organismo de
existencia virtual, en 1937 le asignaron para su grupo areo pata-
gnico un selecto plantel de pilotos:71 capitn Vicente C. Villafae,
teniente primero Csar Campodnico Lavalle, y tenientes Virgilio
del Bosco y Mario E. Daneri. Para tranquilidad de los nombra-
dos, se les orden que permanecieran en el destino anterior hasta
que se erigieran los edificios del alojamiento en la guarnicin de
Comodoro Rivadavia.
De resultas de esos vaivenes, el De Bernardi argentino, el piloto
de caza Armando Meja, transcurri prcticamente otro ao sin
un cargo efectivo. De acuerdo con las directivas recibidas, perma-
neci en Buenos Aires adiestrando a los integrantes del improba-
ble grupo areo comodorense, con los aviones del Grupo de Caza
N1 del Regimiento Areo N1 de El Palomar. En ese entonces, la
dotacin de aeronaves con capacidad para el combate era alre-
dedor de diez Curtiss Hawk III y algn otro Dewoitine D.21. Esta
situacin anmala se prolong hasta noviembre de 1937, cuando
fue designado jefe del Grupo de Caza N1 de El Palomar, que
estaba en vas de mudarse a Paran.
Asimismo, en esa fecha, el mayor Meja fue comisionado para
recibir en Mendoza a una escuadrilla de acrobacia italiana. Las
guilas de Udine ofrecieron una serie de exhibiciones. La ms
notable y de mayor repercusin pblica fue la de Buenos Aires.

69
Decreto 97022 del 31 de diciembre de 1936 - 1 P. BM N10426.
70
Decreto 98227 del 15 de enero de 1937 - 1 P. BM N10437.
71
Resolucin S/N del 15 de enero de 1937 - 1 P. BM N10437.

92
El regreso del guila

Durante la estada, Meja acompa como ayudante al general


Ulises Longo, agregado aeronutico en la Argentina. En reconoci-
miento, en 1940 el gobierno italiano le conferira las insignias de
Caballero de la Orden de los Santos Mauricio y Lzaro.72 El equipo
de exhibicin italiano vena liderado por el capitn Virginio Teucci
y, entre otros expertos, lo integraban dos eximios acrbatas, los
capitanes Oscar Molinari y Mario Viola.

Mario Viola
Ayer noms, nos visitaba en La Razn ese experto piloto en la
alta acrobacia que pareca un bailarn en las alturas, mientras su
mquina trepidaba en los 500 km/h. Sola venir a nuestra casa a
hablarnos de sus costumbres y a pedirnos fotografas. Las quera
llevar a Italia para que los suyos comprobaran con cuanto cario
los haba tratado el pueblo de Buenos Aires. Era como un nio
dispuesto a ir sonriente a la guerra, as fuera en Etiopa como en
cualquier otra parte en que Italia lo reclamara.
Cuando por primera vez hablamos con l, al da siguiente de su
llegada a El Palomar, nos recibi junto con su gran amigo, el capi-
tn Oscar Molinari. All, encontramos tambin al mayor argen-
tino Claudio Armando Meja, que los conoci en Roma, mientras
se especializaba en aviacin. ( ) Contaba el capitn Viola con
ms de dos mil horas de vuelo en acrobacia, numerosas en vuelos
invertidos y se destacaba como un experto en las ms arriesgadas
cabriolas. ( ... ) Terminada la demostracin en Ro, procur ser de
la tripulacin de Stoppani en su regreso a Roma. En medio del
Atlntico y entre llamas, ha muerto quin por sus dotes persona-
les, valor y caballerosidad, haba sabido conquistarse en Buenos
Aires muchsimos afectos. ( ... ) Con la desaparicin del capitn
Viola pierde la Argentina un amigo; e Italia, un hijo de temple y
capaz de brillantes empresas.73

La inminente incorporacin de los Curtiss Hawk 75-O haba


decidido a los mandos del Ejrcito a concentrar en la provincia
de Entre Ros, en 1938, todos los aviones de caza que perma-

72
La Nacin, 21 de mayo de 1940.
73
La Razn, 3 de febrero de 1938.

93
Oscar Luis Aranda Duraona

necan en servicio. En la Base Area Militar General Urquiza,


posiblemente, se deseaba erigir un bastin que se opusiera
a una hipottica agresin desde el noroeste. La superunidad
area de combate recibi la designacin de Regimiento Areo
N2 de Caza y se la previ compuesta por tres grupos areos
de interceptores. No necesito aclarar que las autoridades del
Ministerio de Guerra eligieron a Claudio Armando Meja, el
cazador adiestrado con la elite de los aviadores italianos, para
conducir el primero de los tres grupos que se constituiran.
La orden se adelant por radiograma a fines de 1937, donde
tambin se dispuso que el primer grupo estuviese en estado
operativo a comienzos del ao siguiente.74
Por desgracia, 1938 arranc con desdicha. El 9 de enero, el presi-
dente Justo, en uno de los ltimos actos de su gestin, viaj a Paso
de los Libres para entrevistarse con su par brasileo, doctor Getu-
lio Vargas. En ambas mrgenes del ro Uruguay, los mandatarios
iban a colocar las piedras basales del puente que unira esa ciudad
con Uruguayana. La comitiva argentina se traslad en dos aerona-
ves: el Lockheed 12B N161 de El Palomar y un Electra MM1 de
la Aviacin Naval. Seis biplanos Curtiss Hawk III, formados en dos
patrullas de tres, escoltaron los transportes. Al frente de la primera
formacin, volaba el jefe de grupo de los cazadores, seguido por los
tenientes Horacio C. Rivara y Juan C. Ros como numerales. El
vuelo de ida fue una verdadera marcha triunfal hacia una fiesta de
la hermandad entre dos naciones.
A las 17.15, finalizada la ceremonia, el Electra naval despeg
llevando al general Justo, seguido de los seis Curtiss III. El avin
presidencial y uno de los caza de la escolta llegaron a El Palomar
pasadas las 20.30. Un cuarto de hora despus, guiados por el
mayor Meja, aterrizaron los cinco biplanos restantes. Por el con-
trario, el Lockheed 12B N161 del Ejrcito no regresara jams.
A este ltimo lo piloteaba el jefe del Regimiento Areo N1,
teniente coronel Jos F. Bergamini. Como copiloto, volaba el
jefe del Grupo N1 de Observacin, mayor Vctor V. Vergani. En
la cabina de pasajeros, junto con otras cinco personas, viajaba
Eduardo Justo, hijo del presidente.

74
Pase confirmado por Decreto 6041 del 10 de junio de 1938 - 1 P. BM N10845.

94
El regreso del guila

En resumen, luego de consultar numerosas publicaciones


que comentaron el desastre de Itacumb, como se lo recuerda,
slo puedo afirmar que el Lockheed 12B de El Palomar despeg
quince minutos despus de los anteriores. El resto es hiptesis
pues, desde tierra, la comitiva que los haba despedido vio que
el aparato tomaba el mismo rumbo que el naval y los escoltas,
como si pronto los fuera a alcanzar. Pero, en lugar de los aviones
que lo precedan, el transporte hall una zona de tormenta. Cier-
tos indicios de las investigaciones realizadas en la poca hicieron
presumir que un rayo le habra partido una de las alas. Estudios
ms recientes indican la posibilidad de que el piloto haya perdido
el control; y el avin, entrado en tirabuzn como sucede con fre-
cuencia en nubes de tormenta, sea por formacin de hielo o por
falta de adiestramiento de las tripulaciones. Esta ltima presun-
cin proviene de fuentes estadounidenses.
Sin perjuicio de las causas que determinaron su fin, el Lockheed
12B termin incrustado de punta en un lugar casi inaccesible, en
la confluencia de los ros Itacumb y Zona Honda, en territorio
uruguayo.75 Por su magnitud y connotaciones, sta fue la primera
tragedia area que enlut las alas militares de la Patria.
De la semblanza que con tanto amor escribi Clara Echenique
sobre su marido y de la cobertura periodstica que se conserva en
el archivo de la Direccin de Estudios Histricos de la FAA, pude
reconstruir las acciones que protagoniz Armando Meja mientras
regresaba de Uruguayana con su escuadrilla. Acciones que, por
otro lado, pese a su gravedad, quedaron relegadas a un segundo
plano por el luctuoso desenlace de la tragedia del Lockheed 12B.
Despus de tomar vuelo, Meja reuni a sus numerales, gir por
encima del campo, esper que el Electra naval despegara cinco
minutos ms tarde y se encolumn detrs de l. Antes de salir, el
teniente coronel Bergamini les recomend a los tripulantes que
regresaran a 2.000 metros de altitud, donde le haban reportado
condiciones de cielo claro y vientos favorables. Por ese motivo, el
piloto naval puso proa al sur, en franco ascenso. A Meja no le
debe de haber parecido muy seguro atravesar, todos juntos, esos
oscuros nubarrones que tenan al frente pues, alabeando su Cur-

75
6. La Razn, 11 de enero de 1938.

95
Oscar Luis Aranda Duraona

tiss III, orden a sus numerales que le formaran en el ngulo. Se


apart del Electra y tom altura con los cuatro biplanos que con-
siguieron acercarse. El sexto, en cambio, que estaba ms apar-
tado, perdi de vista a Meja y acompa al avin presidencial.
A partir de ese momento, las dos fracciones volaron separa-
das y por distintos caminos. El vuelo de los Curtiss de la escolta
se complic. Mientras atravesaban una zona de inestabilidad,
en una embarcada interminable, la carta de vuelo se desprendi
de los muslos de Meja. Por un instante, qued suspendida a la
altura de sus ojos, cubrindole la cara, y despus vol. Vol el
mapa, pese al manotazo con el que intent asirlo. Los numerales
lucharon por no perder de vista el avin del gua. Armando se
concentr en los instrumentos y se encomend a esa insepara-
ble copiloto y protectora, la Virgen de Lujn, que viajaba en su
mueca derecha. Con seguridad, all arriba lo escucharon. No
por otra causa, despus de descender por estima y aparecer entre
dos capas sin referencias visuales que lo orientasen, divis en la
distancia dos puntos oscuros que emergan por encima del manto
de nubes, como un faro salvador. Hacia all gui a su escuadrilla.
Minutos ms tarde, los brazos de todos los pilotos se agitaron
fuera de las carlingas; los pulgares hacia arriba indicaban que
haban reconocido las torres de la Baslica de Lujn. Ubicado geo-
grficamente, sin otra dificultad, Meja lleg a la Base con toda la
formacin.
El avin Electra naval, equipado con comps magntico y otros
instrumentos de navegacin, con el sexto Curtiss anclado en su
ala derecha, ya haba aterrizado y se encontraba en El Palomar.
El presidente Justo, que an desconoca la suerte del Lockheed
12B, se acerc al jefe del Grupo N1 de Caza y lo felicit por haber
trado, sanos y salvos, a sus numerales.
Conforme con el relato de Clara Rosa Echenique, carente de
ayudas a la navegacin, slo el instinto y la intercesin de la
Virgen de Lujn ayudaron a su marido a esquivar la tormenta y
encontrar la Baslica. Das despus, Meja fue en vuelo a Lujn
con los aviones y los pilotos que haban escoltado al presidente
Justo para agradecer la proteccin de la Virgen. El homenaje de
la escuadrilla caus un alboroto tan maysculo que la pobla-
cin entera lleg hasta los alrededores del templo para asistir a la

96
El regreso del guila

demostracin de piedad aeronutica. Realizaron varios pasajes.


En cada uno, Claudio apuntaba su mquina hacia las torres,
la pona de costado y pasaba entre ellas. Cuando aterrizaron,
se dirigieron al camarn de la Virgen, para orar y agradecer. El
prroco de la iglesia, despus de felicitarlo por la pericia eviden-
ciada, no pudo evitar reprocharle, en tono amistoso, que tuviera
ms cuidado con la integridad del campanario.
Con el teln dramtico de la tragedia area, el 20 de febrero de
1938, asumieron las nuevas autoridades nacionales. A partir de
ese momento, las instituciones del Estado postergaron las deci-
siones, en espera de una nueva orientacin. Entretanto, el triste
destino de las vctimas de Itacumb dio lugar a que los aviadores
del Uruguay y de la Argentina intercambiaran gestos de confra-
ternidad, tan conmovedora que acerc a sus pueblos ms que
cualquier tratado diplomtico.
En las horas que siguieron al accidente, los uruguayos haban
puesto todo de s para ayudar a los damnificados. Actuaron de
inmediato, buscaron el lugar de la cada, rescataron los cadveres
y, ms adelante, los repatriaron. El fretro del teniente coronel
Jos F. Bergamini lleg a Buenos Aires cubierto por el pabelln
de ceremonias de la Escuela de Aviacin Militar uruguaya.
Esta distincin, por el honor que connotaba, cal hondo en los
sentimientos argentinos. La Nacin se moviliz para agradecer
al pueblo charra. El Ministerio de Guerra le encarg a un
ebanista local la construccin de un cofre de madera autctona
con tallas artsticas, para guardar la bandera del pas hermano.
Se design a una delegacin de aviadores para que se trasladara
y restituyera la ensea a su propietario, el instituto madre de los
pilotos uruguayos, en el Aerdromo Capitn Boizo Lanza.
El 24 de abril de 1938, en la plataforma de El Palomar se cele-
br un acto cargado de emocin. Con la presencia de autoridades
civiles y militares, y ante la tropa formada con bandera, banda y
escolta, el jefe del Regimiento, teniente coronel Martnez de Ale-
gra, imparti la orden de iniciar el traslado. La recibi el mayor
Meja, jefe de la escuadrilla encargada de devolver la ensea y, a
la vez, portador de un mensaje de agradecimiento. La misiva que
le entreg el ministro de guerra, general Carlos Mrquez, comen-
zaba con estos pensamientos:

97
Oscar Luis Aranda Duraona

Hemos conservado hasta ahora, como una santa reliquia fra-


terna, el pabelln del Uruguay que, en aquella desgracia, cubri
los despojos de los soldados argentinos inmolados por la fata-
lidad; pero ha llegado el momento de que una delegacin com-
puesta por una escuadrilla devuelva ese glorioso estandarte para
que, satisfecho, flamee de nuevo al tope, en el suelo materno, una
vez cumplida piadosamente su misin de paz y de concordia que
nosotros hemos apreciado en su ms alto y noble significado...
Como nunca, unas palabras oficiales transmitan con ms
justeza la gratitud y el reconocimiento de los militares argenti-
nos por la actitud de sus colegas uruguayos. Rara vez, se encon-
trara un embajador que representara mejor a los aviadores de
El Palomar que ese gallardo oficial, con sus antiparras alzadas
sobre la frente del casco de cuero, que recibi la carta del minis-
tro y el cofre con la ensea uruguaya.
El grueso de la comisin viaj en un Junkers Ju.52, escoltado
por una escuadrilla de tres Curtiss III guiada por el jefe del Grupo
N1 de Caza. A las 11, el mayor Meja, luego de evolucionar sobre
Montevideo al frente de sus numerales, aterriz en el aerdromo
Pando. Detrs de los biplanos, lleg el Junkers con el cofre.
Hemos realizado una travesa magnfica. La maana no ha
podido ser mejor. El sol radiante y el viento no muy fuerte se pres-
taron para realizar este vuelo que cumplimos con ntima satis-
faccin, no slo porque nos permite llegar una vez ms a tierra
uruguaya, sino porque, adems, somos portadores de la insignia
nacional que cubri en Itacumb los restos del teniente coronel
Bergamini declar el mayor Meja al corresponsal de La Nacin,
mientras aguardaban que el Junkers detuviera los motores.
Cuando se abri la portezuela del transporte, Meja y sus hom-
bres sacaron el cofre y, escoltados por ocho integrantes del bata-
lln de aviadores, se encolumnaron hacia el primero de los treinta
automviles que, en caravana, viajaron a la Escuela. Frente al
edificio central, flameaban las banderas de las dos naciones rio-
platenses. Bordeando el campo, en correcta formacin, aguarda-
ban los cadetes del instituto y el batalln de aviadores. En el sitial
de honor, sobre el palco oficial, se haban ubicado numerosas
autoridades presididas por el ministro de defensa del Uruguay.
Hasta all, hasta una mesa colocada encima de una tarima alfom-

98
El regreso del guila

brada, los oficiales argentinos trasladaron a pulso el cofre con la


bandera. Sus rostros graves, curtidos por las alturas, traslucan
el agradecimiento eterno que sentan por sus hermanos aviadores
de la otra margen del Plata.76
Tiempo despus, el 9 de Julio de 1938, los nuevos gobernan-
tes argentinos organizaron los festejos del Da de la Indepen-
dencia con una gran parada militar. El comandante de Aviacin
del Ejrcito, coronel Antonio Parodi, piloteando un bombardero
Glenn Martin, gui sobre Buenos Aires casi doscientos mquinas
del Ejrcito y de la Armada. Detrs de l, se encolumnaron las
subagrupaciones Escuela, con Focke Wulff 44; Transporte, con
trimotores Junkers; Caza, con los Ae.M.Oe.1 y Curtiss III, coman-
dada por el mayor Claudio A. Meja; y, al final, las de Observacin
y Bombardeo con NA-16, Northrop y Glenn Martin.
Finalizado el desfile, el mayor Meja vol a Paran, donde per-
maneci apenas un mes. El 4 de agosto de 1938, mediante un
cable recibi la orden de presentarse en El Palomar para asistir
como alumno al Curso de Vuelo a Ciegas.77 Una delegacin con-
tratada a las Fuerzas Areas del Ejrcito de los Estados Unidos,
dirigida por el coronel John Kenneth Cannon, estara a cargo de
la instruccin.
Con modernas tcnicas de adiestramiento y con simuladores de
ltima generacin, los profesores norteamericanos deban ense-
ar a los alumnos a volar entre nubes o de noche, desatendiendo
la engaosa informacin de los sentidos y acatando las indicacio-
nes del instrumental. Despus de la tragedia de Itacumb, esta
capacitacin significaba un progreso cualitativo en la operacin
de los medios areos, quiz, ms trascendente que el pasaje de
los motores de hlice a los de propulsin de chorro. Cmo ser la
importancia que se le asign al curso, que el primer mandatario
en persona, doctor Roberto M. Ortiz, el 28 de noviembre de 1938
presidi la ceremonia de entrega de diplomas a los primeros avia-
dores que aprobaron las exigencias.
Tras haber ratificado que era tan buen piloto en condiciones
visuales como en la ms impenetrable cerrazn, en febrero de

76
La Nacin, 25 de abril de 1938.
77
Radio N4318 del Comando de Aviacin del Ejrcito - Foja de calificaciones de 1938.

99
Oscar Luis Aranda Duraona

1939, el mayor Meja entreg el comando del 1 de Caza de Paran.78


An no haba cumplido el tiempo mnimo para ser calificado por
el jefe de la Base Area Militar General Urquiza cuando, el pro-
pio comandante de Aviacin, coronel Parodi, le sac el pase a El
Palomar para que tomara a su mando el Grupo A de la Escuela
de Aplicacin y, simultneamente, para asistir al Curso de Vuelo
Nocturno para los pilotos de bombardero.

La aviacin militar argentina de la preguerra


La Escuela de Aplicacin de El Palomar es creada en 1937 como
una escuela de especializacin de combate de los aviadores. Se la
organiza con dos grupos areos de adiestramiento avanzado. Al
Grupo A, para capacitar a los pilotos de caza, en 1939 se le asignan
siete Northrop 8 A-2, trece NA-16 y los siete primeros Curtiss Hawk
75-O. El Grupo B capacita a los pilotos de los bombarderos Glenn
Martin. El 1 de septiembre de 1939, fuerzas del III Reich invaden
Polonia y comienza la guerra que cambiar la historia de la huma-
nidad. La nueva conflagracin consagra de manera definitiva la
preponderancia del poder areo como factor determinante de la vic-
toria. Las aviaciones de caza de los pases beligerantes, levantando
los estandartes de entrega y coraje esbozados en la Primera Guerra
Mundial, escriben las pginas ms gloriosas de las acciones.
Es, tambin, un ao de gran significacin en la vida profesional
de Armando Meja; el gran cazador argentino comienza a volar
uno de los aviones de combate ms modernos de la poca: el
Curtiss Hawk 75-O.
El modelo H75-H fabricado por la Curtiss Wright Corp. es una ver-
sin simplificada para exportacin, derivada del modelo Hawk 75-A
(P-36). En vez de retrctil, el H75-H tiene el tren de aterrizaje fijo,
recubierto por un carenado. Nuestro pas, el Imperio Chino y Finlan-
dia son los nicos compradores de este modelo. En algunos pasajes
documentales de la pelcula El ltimo emperador, se pueden ver a los
Curtiss H75-H combatiendo contra los japoneses en Manchuria.
El Curtiss Hawk 75-O, como se denomina al modelo H75-H des-
tinado a nuestro pas, es el primer avin verdaderamente de caza
que tiene la Argentina. Cien por cien acrobtico, a bajas cotas la

78
Decreto 31172 del 16 de mayo de 1939 - 1 P. BM N11117.

100
El regreso del guila

potencia fabulosa de su motor Wright Cyclone R-1820-G-3 supera


con creces la resistencia de los inefables pantalones. Por contrato
N669, se compran treinta aeronaves ya fabricadas, que entran en
servicio en marzo de 1939. Por contrato N670, se obtiene la licen-
cia de fabricacin de doscientos ejemplares ms en el pas, para lo
cual, por Decreto 6951 (25 de junio de 1938) se autoriza la obten-
cin de la materia prima y maquinaria correspondiente.
Los Curtiss Hawk 75-O representan una verdadera revolucin para
la aviacin verncula. Los cazadores de los cielos del Plata, con el
mayor Claudio Armando Meja a la cabeza, disponen de un avin
resistente, con mayor potencia y maniobrabilidad. Con l, la Argen-
tina se ubica entre los pases mejor equipados de Amrica del Sur.

Amante de comprobar la veracidad de las especificaciones decla-


radas por los fabricantes, tal como lo haba realizado en Polonia en
1935, una de las primeras verificaciones que realiz Meja en abril
de 1939, cuando se recibieron los aviones fabricados en Crdoba,
fue lanzarse en picada desde 5.000 metros. Antes de recuperar, a
300 metros del suelo, la velocidad sobrepasaba los 1.000 km/h,
un rgimen slo superado por un aparato de reaccin alemn, en
1944. El saldo final de la hazaa fue un parabrisas rajado, la pr-
dida de los carenados de escape y una severa amonestacin por
poner en peligro el material y a su persona.
En cumplimiento del programa de adiestramiento nocturno con
los Curtiss Hawk 75-O, el 27 de agosto de 1939, Meja realiz una
navegacin de ida y regreso entre El Palomar y la Base General
Urquiza. Este raid alcanz notoriedad por la velocidad promedio de
474 km/h79 con que fueron cubiertos los 866 kilmetros totales del
trayecto. A 4.000 metros de altura, emple una hora y cuarenta y dos
minutos para ir de Buenos Aires a Paran y volver. Un simple clculo
permite constatar que equivalan a 257 nudos, valor superior al
rgimen de crucero de cualquier turborreactor de aos posteriores.
Durante este perodo, en el que mantuvo la doble afectacin de
jefe de Grupo A y alumno del Grupo B, Meja vol indistintamente
los cazas de su unidad y los trimotores Junkers Ju.52. Al tiempo
que los cielos europeos comenzaban a enrojecerse con las lla-

79
La Nacin, 28 de agosto de 1939.

101
Oscar Luis Aranda Duraona

mas de la guerra, el gran cazador no slo robusteci sus alas con


nuevas tcnicas, sino que fue reconocido con la distincin ms
preciada a la que poda aspirar un aviador de esa poca.
La Seccin Amrica de la Liga Internacional de Aviadores, con
asiento en los Estados Unidos, por su contribucin a la ciencia
aeronutica lo eligi como el mejor piloto argentino de 1939 y le
confiri un diploma firmado por ilustres aviadores del mundo,
entre ellos, Charles Lindbergh. A pesar del revuelo periodstico
que caus la noticia enviada por un cablegrama, al galardn en
s, slo lo recibira oficialmente en 1941.
En el acto de egreso del Curso de Vuelo Nocturno, el 31 de
octubre de 1939,80 los periodistas requirieron la opinin del coro-
nel John Kenneth Cannon acerca de la distincin que le haban
concedido a Meja. El norteamericano manifest que no era slo
un gran aviador en la Argentina, sino tambin en cualquier parte
del mundo. En coincidencia con la edicin de ese comentario en
La Nacin, el diario El Mundo public otra nota en la que afirmaba
que, si su prestigio como acrbata areo haba traspuesto las
fronteras, su reputacin como acadmico y estudioso, al da con
el progreso aeronutico, se haba acrecentado.
En 1939, mi biografiado no slo acredit premios y congratu-
laciones sino, tambin, algunos sustos. El 15 de noviembre, dos
Ju.52 matrculas N166 y N168, se aprestaban a iniciar el rodaje
en la plataforma de la Escuela Militar de Aviacin para regresar
a la Base de El Palomar. En los comandos del primero se encon-
traba el mayor Meja, acompaado en el puesto de copiloto por el
mayor Cornelius W. Cousland de la Misin Area Americana. Al
segundo Junkers, lo piloteaba el capitn Arstides Fredes.
Estacionados con orientacin noroeste, ambos aviones sopor-
taban, de tres cuarto de frente, uno de esos ventarrones clidos
y terrosos que cubren de polvo la ciudad de Crdoba. Meja solt
los frenos del N166, rompi la inercia y al rodear el otro avin por
delante de su trompa, por un instante, expuso toda la superficie del
timn vertical a una rfaga inesperada. Fue un golpe de aire repen-
tino que tom de lleno el plano de deriva del trimotor y lo gir como
un trompo. Una falla de frenos agrav la emergencia. Meja no pudo

80
Orden del Da N303 - 1 Parte, del Comando de Aviacin de Ejrcito.

102
El regreso del guila

evitar embestir a la otra mquina que esperaba a un costado, en la


lnea de prueba de motores. Dos aos ms tarde, la Junta Investi-
gadora se expidi sobre el incidente y las averas de ambos aviones
determinando que no hubo negligencia ni responsabilidad delictiva.
Con el sabor amargo del mal rato, Meja festej su 39. aniver-
sario. En el viejo mundo, la sombra devastadora de la guerra oscu-
reci el sol. En vista de la posibilidad de entrar en el conflicto como
beligerante y de la magnitud que haba desarrollado la Escuela de
Aplicacin, en 1940 se le dio la jerarqua de regimiento areo.
Quiz, peco de un exceso de imaginacin si afirmo que para
conducir la unidad que deba adiestrar a los aviadores de combate
argentinos y, supuestamente, alistarlos para sumarse al bando
aliado, el comandante de la Aviacin de Ejrcito, coronel Parodi,
eligi al mayor Claudio Armando Meja, el oficial que l conside-
rara ms idneo.81 Al menos, as lo haba conceptuado el ao
anterior, cuando manifest que se trataba de un oficial jefe que
haba demostrado aptitudes excepcionales y un entusiasmo poco
comn. Se desempe con un brillante rendimiento como jefe de la
Agrupacin de la Instruccin Bsica y como alumno.
En el arranque de la dcada del cuarenta, cuando el mundo se
debata en uno de los enfrentamientos ms sangrientos de la his-
toria, el destino reuna nuevamente a dos grandes aviadores en
los puestos de mayor responsabilidad de la estructura operativa
de la aviacin argentina.
El 4 de abril de 1940, en el Centro de Instruccin de Aero-
nutica de El Palomar, Meja se incorpor al curso para
jefes..82 De modo semejante a las dems Armas del Ejrcito,
el Comando de Aviacin dict un programa muy completo de
conduccin de las operaciones de su especialidad. Este curso,
al que Meja debi asistir sin dejar de conducir el Regimiento
Areo Escuela, constituye el primer antecedente de la Escuela
de Guerra Area. Por si no fuera suficiente, el 18 de julio, sin
abandonar sus obligaciones, el experimentador de la resisten-
cia de los aviones y de su cuerpo fue nombrado asesor tcnico
de la Junta Mdica de Aviacin.

81
Decreto 52661 del 9 de enero de 1940 - 1 P. BM N11308.
82
Resolucin S/N del 30 de enero de 1940 - 1 P. BM N11326.

103
Oscar Luis Aranda Duraona

Tensiones internas
En mayo de 1940, las tropas del III Reich desfilan bajo el Arco de
Triunfo de Pars. El 3 de julio, el presidente de la Nacin, Roberto
M. Ortiz, aquejado de una severa diabetes, delega el mando en
su vicepresidente Ramn S. Castillo. El nuevo mandatario, tras
asumir definitivamente en septiembre, renueva el gabinete. Con
figuras de distinta extraccin y gran notoriedad, pretende compa-
tibilizar los intereses que se disputan la conduccin nacional. Por
un lado, se destaca la lnea nacionalista dominante en las Fuerzas
Armadas, que simpatiza con Alemania y con las ideas corpora-
tivas; por el otro, los seguidores del general Justo, identificados
con los intereses britnicos y los grupos econmicos de tendencia
liberal, que apoyan a los aliados y aspiran a que la Argentina se
defina en contra de los pases del Eje.

En el nterin, el 14 de junio de 1940, Meja realiz una nave-


gacin nocturna entre Paran y El Palomar, en el Curtiss Hawk
75-O N601. En esta ocasin, la travesa no tena como objetivo
batir una marca de velocidad, sino demostrar la posibilidad de
efectuarla en formacin. En la experiencia, lo acompaaron el
capitn Pablo C. Passio y los tenientes primeros Argentino Cas-
tro y Eduardo P. Correa, con tres aviones similares. El guila
haba habituado sus ojos a la noche y, vigilando la posicin de
sus numerales, observara la cinta plateada del ro y se pregunta-
ra por el desenlace de la confrontacin entre los bandos forma-
dos por la diferente opinin sobre la neutralidad.
Para el 20 de junio, Da de la Bandera, los Curtiss 75-O
hicieron su presentacin en sociedad. Una patrulla liderada
por Meja, e integrada por los tenientes Robles y Ros, junto
con otras agrupaciones de Glenn Martin, Northrop y NA-16
desfilaron sobre el Parque Centenario de la Capital Federal y
sobre otras localidades del Gran Buenos Aires, donde se juraba
fidelidad a la Bandera.
El 9 de Julio de 1940, el doctor Ramn S. Castillo conmemor
el 124. aniversario de la Independencia con una gran parada
area y terrestre, en este caso, en el Jardn de la Repblica. El
coronel Antonio Parodi con el transporte Lockheed 10 encabez el

104
El regreso del guila

componente areo, de dimensiones nunca vistas. Detrs de l, se


encolumnaron tres Junkers Ju.52, veintisis cazas Curtiss Hawk
75-O y cientos de aviones ms. Al frente de los cazas, con el morro
pintado de negro, vol el C-601, el avin que junto con su piloto
haban comenzado a ganarse un sitial inolvidable en las leyendas
de la aviacin militar argentina.
De esa poca datan una serie de historias que abonan esta
ltima afirmacin. Son historias recogidas del anecdotario de las
salas de pilotos, que se enriquecen con el tiempo y que se trans-
miten, de boca en boca, entre las generaciones de aviadores; his-
torias que pueden tener tanto de realidad como de accin creativa
del transmisor. Pero como dice un viejo adagio, si el ro suena
agua trae, as fuesen puras ficciones, las incluyo porque contri-
buyen a demostrar la calidad legendaria de mi biografiado. No por
otro motivo, el brigadier Abrahn le contaba a su nieto Martn que
Claudio Meja ... siempre despegaba en ton (sic) con su Curtiss
75. El Curtiss N601, con la nariz pintada de negro, era de l. Y
que todos se preparaban para verlo despegar.
Por la misma va, algunos memoriosos recuerdan un Rolls
Royce descapotable que, poco antes de regresar de Italia y por una
cifra casi irrisoria, Meja le haba comprado al agregado aeronu-
tico britnico. Con todo el glamour del Gran Gatsby, el personaje
de Francis Scott Fitzgerald, hongo de fieltro y guantes blancos, el
integrante de la Divisin Aquila tom la costumbre de pasear por
la calle Florida y por el frente del Crculo Militar, con un mastn
napolitano sentado a su lado. Paseos y atractivas exhibiciones
que aprobaban los porteos de la poca, pero que reciban ms
de un frunce de ceo de los superiores que entraban o salan del
Crculo; cuando no, un llamado de atencin o una sancin. De
todos modos, l pareca estar ms all de esas nimiedades; con
mayor razn cuando ella, la bailarina espaola, el gran amor de
la juventud de Meja, desembarc en el puerto de Buenos Aires y
ocup el asiento del acompaante.
Pese a la consabida reserva, que hizo de su vida privada un
santuario, algo pude indagar acerca de las circunstancias que
rodearon este idilio. La prolongada estada en Europa, al margen
de ciertos lujos y extravagancias, le reportaron a Meja una bell-
sima espaola que, tras abandonar una carrera exitosa en los

105
Oscar Luis Aranda Duraona

escenarios del viejo mundo, lo sigui a Buenos Aires.


El garbo y el salero de la espaola, el Rolls Royce, el mastn;
das dorados en los que Claudio respiraba para los aviones, la
acrobacia y el corazn de la bailarina. Fueron felices, admirados
y envidiados, pero ars longa, vita brevis. Como decan los roma-
nos, el arte es largo y la vida, breve. Una simple e irreverente ope-
racin de apendicitis se llev de este mundo al gran amor que lo
haba seguido desde el otro lado del ocano. Y l, quebrado en
lo ms profundo de sus sentimientos, trat de compensar la pr-
dida con el nico blsamo que poda hallar un aviador: el vuelo.
Orden que le acondicionaran un dormitorio en una de las
dependencias de la Torre de Vuelo de El Palomar. All, fij su
residencia temporaria. Lo consolaban el runrn sereno de los
motores, el aroma gratificante de la nafta de aviacin, y el afecto
y la comprensin de sus fieles mecnicos y camaradas. Volara
para olvidar la pena? Buscara borrar su amargura al final de
aquellos tirabuzones que cortaban el aliento? Volando, trata-
ra de mitigar el dolor que le estrujaba la garganta durante los
fines de semana vacos? Nunca dio una explicacin; menos an,
nadie se la pidi.
En silencio, todos compartan el duelo del gran cazador. Sbados
y feriados, ordenaba que le preparasen el Curtiss del morro rene-
grido y, por las maanas, sala a volar. Sin embargo, el amor y el
odio se unen en los extremos. Mientras volase un avin de la Base,
todos los servicios concurrentes deban estar alertas; desde el oficial
de pista hasta los mdicos y los bomberos. En los sbados y feria-
dos, la pena del gran cazador se transformaba en un castigo para
los oficiales y suboficiales de turno. Es probable que durante una de
aquellas acrobacias, al pasar por la posicin del invertido, llegasen a
sus odos los comentarios nada agradables de sus subalternos83 por-
que, muy pronto, desisti de esas prcticas y busc otro consuelo.
Si en los hechos narrados existe alguna exageracin o discre-
pancia, todos aqullos que presenciaron las pruebas de Armando
Meja con el 601 coinciden en asegurar que jams vieron un
entendimiento tan grande entre un aviador y su mquina. Como
el jinete avezado de un pura sangre, piloto y avin transmitan

83
Martn Sallenave, Dilogos con el Brigadier, pg. 68.

106
El regreso del guila

la sensacin de formar una sola entidad que desafiaba las leyes


naturales. Con el Curtiss Hawk 75-O, Meja se convirti en un
maestro de los acrbatas militares argentinos.
Su habilidad para la enseanza del vuelo acrobtico se acre-
cent en septiembre de 1940, cuando arribaron a El Palomar
los primeros Curtiss 75-O fabricados en Crdoba. El 16 de ese
mes, el piloto de pruebas de la Fbrica, teniente primero Eduardo
Correa, efectu un vuelo de demostracin, y a continuacin des-
pegaron el teniente coronel Ral A. Sol y el mayor Meja. La
recepcin de un avin de caza ntegramente fabricado en el pas
aument la cantidad de pilotos de combate de la aviacin militar
y llen de orgullo a toda la poblacin.
En los ltimos meses de 1940, Meja aprob el curso de jefe y
ascendi a teniente coronel.84 El 21 de febrero de 1941, fue confir-
mado al frente del Regimiento Areo Escuela de El Palomar.85 El 17
de mayo, recibi su primera misin diplomtica: integr la comitiva
que asistira a los actos organizados por Colombia para descubrir el
monumento erigido en Bogot, en memoria del General San Martn.
Por Decreto 964 del 24 de mayo de 1941, el presidente colombiano
le confiri el grado de Comendador86 de la Orden de Boyac.
Con anterioridad a esa fecha, el 17 de abril, en una solemne cere-
monia desarrollada en la plataforma ubicada frente a los hangares
de El Palomar, Meja haba recibido la distincin conferida por la
Seccin Americana de la Liga Internacional de Aviacin en 1939. Al
da siguiente, un columnista de La Nacin, coment el acto:
Momentos antes de las 17, en la plataforma de cemento de
la pista se encontraban formados en cuadro los jefes, oficiales y
tropa del Comando de Aviacin, de la Base Area, del Regimiento
Escuela, del Centro de Instruccin de Aviacin y del Grupo N1 de
Observacin. En medio de ese imponente cuadro militar se hallaba
el teniente coronel Meja y, enfrente de l, el comandante de la
Aviacin de Ejrcito, general de brigada ngel M. Zuloaga; el jefe
del Estado Mayor del Comando, teniente coronel Aristbulo Reyes;

84
Decreto 81152 del 30 de diciembre de 1940 - 1 P. BM N11591.
85
Decreto 85979 del 7 de marzo de 1941 - 1 P. BM N11647.
86
Testimonio escrito por Clara Rosa Echenique, legajos descriptivos donados a la EAM
en 1990.

107
Oscar Luis Aranda Duraona

y el comandante de la Base, mayor Federico C. Carbia. El ayudante


del comandante, capitn Jos L. Valls, ley la orden de guarni-
cin donde se transcriban los fundamentos de la Liga Interna-
cional para honrar a Meja. A continuacin, el general Zuloaga se
aproxim al homenajeado y le manifest la viva complacencia que
le produca entregarle el diploma. El teniente coronel, sin perder
su acostumbrada apostura, se mostr visiblemente emocionado y
recibi el pergamino. El cerrado aplauso del pblico rubric con
largueza la satisfaccin de los argentinos por contar en las filas de
nuestro Ejrcito con un jefe tan capacitado.
Despus de esa distincin de jerarqua internacional, por
una de esas ironas de la vida, la estrella del ms laureado de
los aviadores argentinos sufri un momentneo eclipse. El 25
de septiembre de 1941, el comandante de Aviacin de Ejrcito,
general de brigada ngel M. Zuloaga, fue desplazado del cargo y
pasado a disponibilidad87 y, el 2 de octubre, siguieron el mismo
camino los tenientes coroneles Edmundo Sustaita y Claudio A.
Meja, y los mayores Martn R. Cair y Lauro A. Lagos.88

El golpe de septiembre de 1941


En febrero de 1941, el gobierno frustra un golpe de estado nacio-
nalista, liderado por el general retirado Juan B. Molina y el gene-
ral Benjamn Menndez, con el apoyo de la agrupacin Gorro
Frigio del Partido Radical. A raz de la investigacin que ordena
el ministro de guerra, se pasa a disponibilidad al director de la
Escuela Militar de Aviacin de Crdoba y al jefe de la Base Area
Militar General Urquiza de Paran. El presidente Castillo, evi-
denciando cierta benevolencia con estos grupos, en agosto deja
en libertad a los conspiradores e introduce algunas modificacio-
nes en su gabinete con las que pretende neutralizar su influen-
cia. No obstante la relativa distensin que consigue la amnista,
en septiembre se gesta una nueva conjura con epicentro en la
Escuela de Aviacin de Crdoba. El ex presidente Justo y sus
partidarios del Ejrcito y de la Polica la desbaratan. El 23 de
septiembre, tropas de Infantera ocupan la Escuela de Aviacin y

87
Decreto 101475 del 25 de septiembre de 1941 - 1 P. BM N11807.
88
Resolucin S/N del 2 de octubre de 1941 - 1 P. BM N11813.

108
El regreso del guila

la Base Area de Paran. Se cancelan los vuelos y se retiran las


municiones de los aerdromos militares.89

Separado del mando, por involucrarse en poltica nada ms que


por su arraigado sentido de lealtad, el 15 de octubre de 1941 el gran
piloto de caza entreg la jefatura del Regimiento Areo Escuela de
la BAM El Palomar al mayor Justo Ossorio Arana. Por ese motivo,
los suboficiales pilotos y mecnicos lo obsequiaron con un cctel
servido en los hangares. El sargento primero Juan I. Arancibia
pronunci un emotivo discurso en el cual revel que suboficiales,
cabos y soldados no le guardaban ningn rencor por las horas
extras que haban trabajado en los fines de semana, sino que, por
el contrario, slo sentan por l simpata, afecto y un bien ganado
respeto como superior comprensivo y piloto excepcional.
La situacin de disponibilidad del teniente coronel Meja,
dictada el 2 de octubre de 1941, se prolong hasta el 9 de enero
de 1942, cuando fue destinado al Estado Mayor del Comando de la
4. Regin, en Ro Cuarto. La permanencia en este cargo con funciones
ajenas a su especialidad, adems de efmera, fue discontinua.
En fechas preestablecidas, viaj a Buenos Aires para adiestrarse en
mquinas de combate. No obstante, como la perspectiva de que el
pas se involucrara en la guerra mundial se perciba ms cercana,
cada estada de Meja en Ro Cuarto fue aprovechada con inteligencia
por el jefe de la Regin, general de brigada Manuel M. Caldern. Los
conocimientos actualizados de tctica area del gran cazador fueron
aplicados para diagramar el despliegue de los medios y bosquejar
los procedimientos de la defensa antiarea de la zona. El resultado
del estudio fue reconocido y felicitado por el comandante regional.
As lo hizo constar en la foja de servicios cuando, en abril de ese ao,
a Meja le sali el pase a la Base Area Militar El Plumerillo.90
Despus de ese breve atolladero, la carrera de aviador de
Armando Meja continuaba en la Base construida en las prime-
ras estribaciones de la precordillera mendocina. Slo por azar, el
da de su llegada coincidi con el ascenso a coronel del director de

89
Robert A. Potash, El Ejrcito y la Poltica Argentina (I) 1928-1945, Ed. Hyspamrica,
1985.
90
Decreto 117929 del 29 de abril de 1942 - 1 P. BM N11982.

109
Oscar Luis Aranda Duraona

los cursos de Alta Montaa en Puente del Inca, teniente coronel


Juan D. Pern.

Coronel Juan Domingo Pern


Brillante oficial de Estado Mayor, entre 1939 y 1940, Pern cum-
ple en Italia una misin de estudios, se especializa en la Escuela
de Alpinismo de Aosta y en dos pasantas: una, en el Comando de
la 2. Divisin Alpina Tridentina; y la otra, en el Comando de la
Divisin de Infantera de Pinerolo. El coronel Pern reside en Men-
doza hasta mediados de 1943, cuando viaja a Buenos Aires para
intervenir en el movimiento del 4 de junio que derroca al gobierno
del presidente Castillo.

Si bien Pern era seis aos mayor que Meja y los separaba
igual cantidad de promociones del Colegio Militar, al convivir en
la misma localidad se descubrieron mutuas e importantes afini-
dades. Ambos pertenecan al arma de Infantera, haban actuado
en el mismo bando de la revolucin del 6 de septiembre de 1930
y, aunque con tres aos de separacin, haban estudiado en uni-
dades del Ejrcito de Italia en la poca de mayor esplendor del
fascismo. Por estas semejanzas, ellos veran la vida en una forma
ms o menos homognea.
Debo aadir otros paralelos que, a mi entender, los acercaran
an ms. Ambos gozaban de buena salud; posean una lucidez
envidiable; y eran, como se dice en el habla corriente, un par de
tipos pintones; de carcter franco y jovial, y dueos de una pro-
verbial facilidad de palabra. Por si eso fuera poco, mientras coin-
cidieron en la capital cuyana, los dos vivieron solos o, al menos,
sin una compaera estable. Pern, viudo; Meja, soltero, arras-
trando todava la nostalgia de la muerte de su novia espaola.
En ese ao en que se frecuentaron casi a diario, entre estos
seores de cuarenta y seis, y cuarenta y un aos de edad, se
entabl una slida amistad. Formados en los principios del
honor, del amor a la Patria y a la milicia, en una poca que
an guardaba reminiscencias de la belle poque, si bien nunca
llegaron a tutearse, compartieron proyectos que trascendieron
incluso el plano familiar. De comn acuerdo, eligieron el mismo
vecindario para residir en la Capital Federal. En 1942, Claudio

110
El regreso del guila

Meja se compr un departamento en la planta baja del inmue-


ble ubicado en Posadas 1567; y Pern, otro de iguales dimen-
siones en el cuarto piso del mismo edificio. Fuera de ese detalle
anecdtico, me parece que pierdo el tiempo si me detengo en
las andanzas de estos buenos amigos por la tierra del sol, del
buen vino y de las bellas bodegueras. Basta saber que si venti-
laron alguna cana para aliviar sus soledades debi de ser una
de las ltimas pues, a ambos, el destino les haba reservado dos
esplndidas esposas.
Prefiero, por lo tanto, volver la mirada hacia Claudio Armando,
mi biografiado, y recordar que, despus de ocho meses de ejer-
cer la jefatura de la Base Area El Plumerillo dirigiendo tareas
logsticas y de apoyo operativo, el 14 de enero de 1943, 91 asu-
mi el comando del Regimiento Areo N3 de Bombardeo Liviano.
Equipado con alrededor de veinte Northrop 8 A-2 de ataque, la
unidad de Meja era un verdadero elemento de combate. Diecisis
aviadores militares, cinco suboficiales pilotos y cinco tripulantes
adscriptos constituan el plantel de combatientes, asistido por un
nutrido equipo de especialistas y tcnicos.
Con el teniente coronel Meja al frente de ese grupo humano,
en 1943, el Regimiento vol tres mil ciento treinta y tres horas.
En los primeros meses, cumplieron un patrn de adiestramiento
individual; en el segundo tercio, un exigente programa de aplica-
cin con vuelos en patrullas; y, en el ltimo bimestre, un perodo
de ejercitaciones finales que incluy navegaciones a casi todas las
bases areas del Ejrcito.
El 5 y el 6 de mayo, el Regimiento fue visitado por el coman-
dante de Aviacin, coronel Alfredo Prez Aquino, que calific con
un meritorio sobresaliente el resultado de las comprobaciones
que impuso a modo de inspeccin. Meja ejerci el comando del
Regimiento 3 de Ataque92 hasta el 19 de febrero de 1944. Al mes
siguiente, partira hacia un nuevo destino, no sin antes atravesar
vivencias de otra naturaleza.

91
Decreto 140751 del 14 de enero de 1943 - 1 P. BM N12188.
92
El 14 de enero de 1944 se modific la denominacin de Bombardeo Liviano por la de
Ataque.

111
Oscar Luis Aranda Duraona

Terremoto de San Juan


Una breve, pero mortfera, sacudida ssmica se produce el 15 de
enero de 1944 a las 20.50. Con epicentro a 30 kilmetros al norte
de la ciudad de San Juan, en las cercanas de Las Lajas, el terre-
moto alcanza una magnitud estimada de 7,8 grados en la Escala
de Richter. En la prctica, la ciudad queda destruida y se lamen-
tan de 8.000 a 10.000 muertos.

Un tiempo antes de que el terremoto del 44 asolara la ciudad


de San Juan, el teniente coronel Meja haba asistido a un acto en
aquella ciudad. Durante el cctel servido al terminar, conoci a la
representante comercial de una firma uruguaya con intereses viti-
vincolas en las provincias de San Juan y Mendoza. A partir de ese
encuentro, la hermosa empresaria Clara Rosa Echenique (1910-
1995) y el guila de la elite cazadora italiana, Claudio Armando
Meja, no se separaron ms. A pesar de ser ocho aos menor que
l, cuando se conocieron, los dos eran ya personas maduras e
independientes. Su relacin, ms que la atraccin irresistible, se
bas en el acercamiento inteligente de dos seres que se quisieron
entraablemente y que se respetaron hasta el fin de sus das. Y
no slo en la faz afectiva, sino tambin en la intelectual.
Amaban la lectura y disfrutaban discurrir sobre la vida e inter-
cambiar ideas. Largas charlas sostuvieron contemplando los
atardeceres en la quinta La Aldazaba (Pilar) de la familia de Clara
Echenique, Chola para sus amigos. Hasta sus ltimas luces en
este mundo, para l sigui siendo su Tonita, la compaera y
esposa a la que era capaz de esperar, sentado en su coche, ms
de tres horas, enfrente de la peluquera. Tonita o Chola, la que se
visti de negro, incluso las medias, y nunca se quit el luto des-
pus que falleci Claudio.
La muerte de su esposo la sorprendi muy grande y, como l
tanto haba temido, sumamente dependiente de l. Sus parientes
ms cercanos solan escucharla lamentarse y decir que si no se
mataba era slo porque los suicidas no van al cielo, donde con
seguridad estara su Claudio. Prxima a un final, que aguard
durante siete interminables aos, Chola se intern en el Geri-
trico de Ezeiza, donde se senta contenida por el ambiente aero-
nutico al que l haba dedicado la vida.

112
El regreso del guila

En la resea biogrfica que escribi despus de fallecer su


esposo, Clara evocaba el instinto areo de Claudio. Deca que haba
sido, esencialmente, un hombre del espacio que, en simbiosis per-
fecta, haba logrado conformar con el avin una sola entidad.
Segn su evocacin, slo trascendieron aquellas acciones en
las que existieron testigos. En cambio, hubo otras diabluras en el
aire, de las cuales slo ella se enter. Debido a que l siempre sinti
nostalgia por el vuelo, despus de pasar a retiro, tom el hbito de
hablarle como si su mujer tambin fuese una aviadora. Hablaban y
hablaban, y l le transmita su pasin por el aire y por esa sensacin
de libertad que se tiene al moverse como los pjaros, sin ataduras
con la tierra; a tal punto conversaban que, a veces, en aquella gale-
ra de la quinta La Aldazaba hasta se olvidaban de cenar.
La unin con Clara lo vincul con una tradicional familia de
Buenos Aires y le brind la red afectiva que lo contuvo al fallecer
sus padres. Mara Rosa Prez Irigoyen, sobrina poltica, la hija
que nunca tuvo el gran cazador, y para ella, su virtual padre
adoptivo puesto que perdi al suyo a los nueve aos, recibi como
herencia los escasos papeles que dej su ta Clara Rosa Echeni-
que al morir. Mara Rosa, fervorosa y tenaz defensora de la gran-
deza moral y hombra de bien de su to, guarda en su corazn
infinidad de pequeas ancdotas que, a la manera de los guija-
rros de Hansel y Gretel, en la sombra de los tiempos me ayudaron
a reconstruir la personalidad del brigadier.
Era un grande con alma de chico, recuerda. Siendo nia, un
da fue con su mam a visitar a sus tos en el departamento de la
calle Posadas. Al verla, Claudio le pregunt en el palier, antes de
subir, si no haba visto a Nenito, el hijo del portero. Mara Rosa
le respondi que no y su to le contest con un ah!, capcioso y
pensativo. Tomaron el t, los mayores hablaron los temas habi-
tuales, finaliz la visita y regresaron a su casa. A partir de esa
tarde, y durante aos, Mara Rosa recibi en su casa paterna lla-
madas telefnicas de un tal Nenito, un fingido hijo del encargado
del edificio de la calle Posadas, que no era otro que su to Clau-
dio simulando la voz de una criatura. S, as era l, un hombre
sin maldad, lleno de ternura, y mi ta Chola lo adoraba. Cuando
llegaron a mayores, conmova verlos juntos, hablando, mimn-
dose, los evoca y sus ojos brillan de emocin.

113
El regreso del guila

OFICIAL SUPERIOR

El 11 de marzo de 1944, el teniente coronel Claudio Armando


Meja fue destinado al Comando en Jefe de Aeronutica93 y nom-
brado director interino de Institutos Aeronuticos Militares. Luego
de una corta estada en Buenos Aires, debi radicarse en Crdoba
donde, en abril, fue confirmado en el cargo94 y designado jefe de la
Guarnicin Area de la capital mediterrnea.

Direccin de Institutos Aeronuticos Militares


Creada el 11 de febrero de 194495 por el mismo decreto que
constituye el Comando en Jefe de Aeronutica, la Direccin
de Institutos Aeronuticos Militares funciona en la Base Area
Militar de El Palomar hasta el 27 de julio, en que se muda a su
asiento provisorio, un petit-hotel ubicado en la avenida Hiplito
Yrigoyen 486 de la ciudad de Crdoba. Tiene como organismos
dependientes la Escuela de Aviacin Militar, la Escuela de Espe-
cialidades, la Escuela de Tropas Aerotransportadas y la Escuela
de Pilotos Militares.
En preparacin del gran paso previsto para 1945 la autonoma
institucional de la Fuerza Area, la realizacin ms trascendente
de la Direccin de Institutos en 1944 es el arranque del primer
ao de los cadetes en la Escuela de Aviacin. Curso que, hasta el
ejercicio anterior, se imparta en el Colegio Militar de la Nacin. Se
cristaliza, as, una de las mayores aspiraciones de los aviadores:
que la aeronutica seleccione y forme a su propio personal, desde
el comienzo hasta la finalizacin de la enseanza.

En este puesto de gran responsabilidad, como un roble maduro,


el gran cazador proyect su sombra fructfera sobre los futuros
oficiales y suboficiales de la Aeronutica. Clara Echenique revel
una dimensin desconocida de esta etapa de la vida de su marido:
la iniciativa que lo impuls a gestionar y obtener de la marquesa
pontificia Adelia Mara Harilaos de Olmos la donacin de esa joya
93
Resolucin S/N del 11 de marzo de 1944 - BMR N2124.
94
Decreto 9404 del 13 de abril de 1944 - BMR N2140.
95
Decreto 3629/44 del 11 de febrero de 1944 - BMR N2113.

115
Oscar Luis Aranda Duraona

arquitectnica de estilo colonial que es la capilla de la Guarnicin


Area Crdoba.

Adelia Mara Harilaos de Olmos


Nace en Buenos Aires en 1865, contrae enlace con el hacendado
cordobs Ambrosio Olmos, gobernador de Crdoba en 1886. Al
enviudar en 1906, hereda la gran fortuna de su marido y se con-
sagra a realizar obras de bien y a patrocinar la construccin de
numerosos templos y oratorios. Vicepresidenta de la Comisin del
Congreso Eucarstico Internacional de 1934, cede su residencia
portea para alojar al delegado papal, Monseor Pacelli, que ocu-
para el solio pontificio con el nombre de Po XII. Por disposicin
testamentaria de ella, el edificio se transfiere a la Santa Sede que
lo destina a la Nunciatura Apostlica en Buenos Aires. Los servi-
cios que prest a la Iglesia le valen el ttulo de marquesa pontificia.
Fallece en la Capital Federal el 15 de septiembre de 1949.
El 20 de septiembre de 1944, el Poder Ejecutivo Nacional acepta
por decreto96 su donacin de 150.000 pesos para levantar en la
guarnicin area de Crdoba una capilla ofrendada a la Virgen de
las Mercedes. Destacan los considerando que la donante demues-
tra su acendrado amor por las instituciones armadas de la Nacin
en este caso la Aeronutica Militar y una profunda modestia
cristiana. La marquesa pontificia enva al comandante en jefe de
la Aeronutica Militar la siguiente nota:
He tenido la honra de recibir la conceptuosa nota del Seor Coman-
dante en Jefe de la Aeronutica, coronel don Bartolom de la Colina,
en la cual me agradece, en su nombre y en el de los componentes
de la Aeronutica Militar, el ofrecimiento para que se levante a mi
costo la capilla a construirse en la importante Guarnicin Area de
Crdoba. Este ofrecimiento hecho verbalmente por intermedio del
Seor Director de Institutos Aeronuticos, teniente coronel Claudio
A. Meja, me complazco en confirmarlo, ahora, por la presente comu-
nicacin que ruego sea elevada al Superior Gobierno para as dejar
formalizada la donacin de ciento cincuenta mil pesos, con destino
a la ereccin de la capilla en la guarnicin antes mencionada. En tal
virtud, me es satisfactorio hacerle llegar el cheque N364653 contra

96
Decreto 25403/44 del 20 de septiembre de 1944 - BMP N285.

116
El regreso del guila

el Banco de la Nacin Argentina por la suma de cincuenta mil pesos,


como primera entrega de la donacin referida y a los efectos de que
se comience la construccin de la capilla. Las otras dos cuotas, de
cincuenta mil pesos cada una, las entregar el 1 de diciembre veni-
dero y la ltima, en la fecha que tengan a bien indicarme.
Mucho valoro las amables palabras que me dedica en su atenta
nota del 4 de septiembre y, por lo mismo, deseo expresarle que,
ms que todo, me emociona la fe con que los Heroicos Aviadores
Argentinos se amparan en la ley eterna de Dios.97

El 29 de mayo de 1944, con la presencia del ministro de Gue-


rra coronel Juan D. Pern, piloteado por el teniente Osvaldo M.
Rovere, efectu el primer vuelo oficial el I.Ae. 22-DL de entrena-
miento avanzado, equipado con un motor nacional I.A. 16 El
Gaucho que se construa en Crdoba. Segn las evocaciones de
la esposa de Meja, que encontr en el catlogo escrito de su puo
y letra en la vitrina de la Sala Histrica de la Escuela en Crdoba,
a este ensayo habra asistido, tambin, el entonces presidente de
la Nacin, general Edelmiro J. Farrell. Luego del aterrizaje, el pre-
sidente habra manifestado su deseo de que los nuevos aparatos
desfilaran en la prxima parada militar del 9 de Julio de 1944. Pre-
gunt cunto faltaba para que construyeran el segundo, y como
los responsables de la Fbrica no le ofrecieron ninguna garanta,
el general Farrell, para apurarlos les replic bueno, dele, dele,
supuesto origen de la denominacin de ese entrenador.
El desfile de 1944 fue la ltima ocasin en que las aerona-
ves militares desfilaron formando parte de los arsenales del Ejr-
cito. Presumo que de all vino la prisa del general para que, sin
haber finalizado todava las comprobaciones requeridas por los
programas de ensayos, los dos primeros I.Ae. 22-DL fabricados
por los ingenieros del ministerio de Guerra, encabezaron el com-
ponente areo. A uno, lo volaba el teniente coronel Claudio Meja;
al segundo, el teniente Rovere.
Clara Rosa, que presenciaba el pasaje de las mquinas desde
el coche oficial de su marido, cuando pasaron encima del palco,
advirti que una de ellas se apartaba de la formacin despidiendo

97
Mundo Aeronutico, N114, octubre de 1944.

117
Oscar Luis Aranda Duraona

una estela blanquecina. Imagin lo peor, y le pidi al chofer que


la siguiera. Por supuesto que no la alcanzaron. Ms tarde se ente-
rara que Claudio haba aterrizado en El Palomar, sin otro incon-
veniente que una inesperada prdida de combustible.
A mediados de 1944, se cre el Escalafn del Personal Militar
Superior de la Aeronutica Militar. La medida signific la segrega-
cin definitiva del arma de la aviacin militar del seno del Ejrcito,
en el que se haba engendrado y desarrollado. El 2 de octubre de
este ao, con anterioridad al 30 de junio, el teniente coronel Clau-
dio Armando Meja fue excluido de los listados del Ejrcito Argen-
tino y dado de alta, con el grado de vicecomodoro, en los cuadros
del personal de Aeronutica.98 El 31 de diciembre, computndosele
un ao de antigedad en su nuevo grado, ascendi a comodoro.99
En julio de 1945, el clima poltico del pas se anunciaba enra-
recido. Distintos sectores de las Fuerzas Armadas mostraban
su desacuerdo con el camino encarado por el gobierno del gene-
ral Edelmiro J. Farrell y de su hombre fuerte, el coronel Juan
D. Pern. A pesar de las tensiones y los gestos adustos con que
se saludaran los integrantes de las facciones enfrentadas, el 9
de Julio se conmemor la Independencia con una parada militar
de connotaciones muy especiales.
La Fuerza Area Argentina, la recin creada tercera rama de
la estrategia militar de la Nacin, desfil estrenando su nov-
simo uniforme de fuerza armada autnoma. El brigadier retirado
Ernesto Axel Niethardt, entonces un joven cadete de cuarto ao
de la Escuela de Aviacin, no sin nostalgia, recuerda el desfile y
la personalidad del director de Institutos Aeronuticos Militares,
comodoro Claudio Armando Meja:
El desfile tena como hora de inicio, si mal no recuerdo, las
14.30. Despus del tedeum en la Catedral de Buenos Aires y de
los saludos protocolares, las autoridades se trasladaron al palco
situado en la Avenida Alvear (actual Del Libertador), a tres cua-
dras de Salguero. La direccin del desfile era desde Retiro hacia
Belgrano. La Escuela de Aviacin Militar encabezaba los efectivos

98
Decreto 26301/44 del 2 de octubre de 1944 - BMR N2231.
99
Decreto 1262 del 18 de enero de 1945 - BAR N3 y Resolucin 28/45 del 23 de febrero
de 1945 - BAR N11.

118
El regreso del guila

terrestres y su paso frente al palco deba coincidir con el pasaje


de los medios areos de la Fuerza Area y de la Aviacin Naval. A
la vanguardia de las tropas aeronuticas y como su comandante
marchaba el comodoro Claudio Meja.
Vale la pena detenerse en el prestigioso piloto y avezado acr-
bata. Se haba destacado no slo en el pas, sino tambin en
Europa, donde haba realizado cursos de vuelo de combate en la
famosa Escuela de Caza de Udine, de la Regia Aeronautica Ita-
liana. Su extraordinaria capacidad para el pilotaje le permita volar
cualquier cosa que tuviera alas. Su aspecto era imponente: alto,
estilizado, hoy diramos percha. El uniforme, impecable; la visera
de la gorra, largusima, pero para l era proporcionada. Adems,
en aquel 9 de Julio desfil con capa, una capa negra que se inflaba
con su paso marcial; su figura despertaba suspiros entre el pblico
femenino; hasta daba la impresin de que en cualquier momento
poda alzar los puos cerrados hacia el cielo y levantar vuelo. Real-
mente, con el uniforme nuevo, llamaba la atencin!
Las escuelas de Crdoba desfilaron de un modo irreprochable
delante del presidente Farrell, del vicepresidente Pern y del fla-
mante secretario de Aeronutica, brigadier Bartolom de la Colina.
Tal vez, los elogios que recibi, por la impecable presentacin de
esos efectivos, indujeron a De la Colina a premiar al director de
Institutos con una comisin al exterior. Al menos en apariencia,
se fue el motivo por el cual, apenas finalizada la parada, el 12
de julio de 1945, el secretario le encomend al comodoro Meja
la segunda misin diplomtica de su carrera: viajar al Per, en
representacin de la Fuerza Area Argentina, para asistir a la
transmisin del mando presidencial de esa repblica. Al trmino
de la visita, el 2 de agosto de 1945, el comandante de la Fuerza
Area Peruana lo condecor con la Cruz Peruana de Aviacin de
Primera, y el ministro de Guerra y canciller de la Orden de Aya-
cucho lo nombr Comendador de esa orden militar.100
A todo esto, el clima poltico enrarecido, percibido meses atrs,
se termin de enturbiar el 19 de septiembre de 1945. Ese da,
ms de doscientos cincuenta mil personas, repudiando el rgi-

100
Testimonio escrito por Clara Rosa Echenique, legajos descriptivos donados a la EAM
en 1990.

119
Oscar Luis Aranda Duraona

men de Farrell y Pern, desfilaron entre la Plaza del Congreso y


la Plaza Francia. La manifestacin, conocida como la Marcha de
la Constitucin y la Libertad, fue el origen del intento de derrocar
al gobierno la noche del 24 de septiembre. Crdoba fue el epicen-
tro y la usina de este nuevo movimiento sedicioso.
En el Comando de la Brigada de Infantera cordobesa, el general
Arturo Rawson y un grupo de oficiales conspiradores fueron rodeados
y reducidos por efectivos de la Escuela de Artillera. El jefe de la
Guarnicin Area particip en la represin con el decidido apoyo
de las tropas aeronuticas. Este comportamiento del comodoro
Meja mereci los elogios del secretario de Aeronutica, mediante
una resolucin101 comunicada a toda la institucin. A partir de esa
fecha, tal vez para unificar la conduccin de los medios terrestres de
la aeronutica militar, la Direccin de Institutos sali de la rbita
de la Secretara y pas a la del Comando de la Fuerza Area.
Al frente de la Direccin de Institutos Aeronuticos Militares,
el comodoro Claudio Armando Meja accedi a la jerarqua de bri-
gadier el 31 de diciembre de 1945. 102 Y, por una de esas paradojas
argentinas, igual que a todos sus camaradas, en la misma fecha
en que ascenda, en virtud de lo establecido en el Escalafn de
Oficiales de Aeronutica recin aprobado, se le reconoci un ao
de antigedad en el grado.
El 18 de julio de 1946, el brigadier Meja recibi la ltima cali-
ficacin del servicio activo. Su superior inmediato, el comandante
en jefe de la Fuerza Area, brigadier Pedro Castex Lainfor, lo eva-
lu como director de Institutos Aeronuticos con el concepto sin-
ttico de sobresaliente. Al da siguiente, por una orden expresa
del primer mandatario, fue transferido a la Presidencia y puesto
a rdenes directas de l. Como consecuencia de esta disposicin,
de acuerdo con lo pautado por las normas vigentes, el brigadier
Meja pas a revistar en disponibilidad103 al mismo tiempo que su
ltimo calificador, el brigadier Castex Lainfor.
En septiembre de 1946, en su nuevo estado de revista, el bri-
gadier Meja cumpli una comisin ordenada por el presidente

101
Resolucin 803/45 del 29 de septiembre de 1945 - BAP N79.
102
Decreto 34325/45 del 31 de diciembre de 1945 - BAR N89.
103
Decreto 3831 del 19 de julio de 1946 - BAR N141.

120
El regreso del guila

de la Nacin: acompa a Mendoza al jefe de la Misin Militar de


los Estados Unidos, coronel Kenneth Cavenah, que se movilizaba
con un Douglas DC-3 americano. El gran cazador, como era su
costumbre, viaj en el puesto de copiloto. En el tramo de regreso,
gracias a su conocimiento de los vientos predominantes en altura,
tras despegar de El Plumerillo a las 13.50, el DC-3 americano ate-
rriz en El Palomar a las 16.50.104 El tiempo empleado, tres horas
exactas, al nada despreciable promedio de 400 km/h, constituy
un rcord para ese tipo de aeronave.
sa fue su ltima hazaa en el aire. En los das siguientes,
la voluntad de otras personas o el azar lo enfrentara ante una
disyuntiva de hierro. Una de las opciones se le present el 8 de
noviembre. En esa fecha, para dejar el estado de disponibilidad y
volver al servicio activo, mediante una notificacin del secretario
militar de la Presidencia de la Nacin, los mandos de la aeronu-
tica le propusieron cubrir una de las agregaduras aeronuticas
vacantes en Per o en Uruguay. La otra opcin se la brind el
presidente de la Nacin convocndolo para cumplir una misin
diplomtica de mayor jerarqua y responsabilidad, para la cual
haba probado encontrarse capacitado.
Claudio Armando Meja, el cazador, el miembro de la Divisin
Aquila, se habr dejado guiar por la ambicin y optado por el
cargo que le deparara mayores halagos? o habr revoleado la
moneda y elegido a cara o cruz? o ninguna de las anteriores y
slo us el sentido comn y eligi el nico camino que vea en esa
encrucijada con una sola puerta. El brigadier no tard en elegir.
El 25 de noviembre de 1946, el Poder Ejecutivo Nacional firmaba
el Decreto 19703 por el que, en calidad de adscripto al Ministerio
de Relaciones Exteriores, se lo designaba director de Inspeccin
Exterior del Ministerio, con el rango de embajador extraordinario
y plenipotenciario.
Despus de radicarse en Buenos Aires, el 25 de marzo de 1947,
en compaa del secretario de embajada Enrique Meunier y del auxi-
liar Alberto Maddoni, efectu la primera inspeccin. Viaj a Punta
Arenas el 30 de marzo. El 5 de abril pas por Baha Blanca, rumbo
a Santiago de Chile, y el 9 de mayo vol de regreso a Buenos Aires.

104
Revista de Informaciones Aeronuticas, N20, septiembre 1946.

121
Oscar Luis Aranda Duraona

La segunda gira fue ms extensa y la aprob el ministro Bramuglia


por una resolucin. La inici el 18 de junio y abarc las embajadas
de Lima, Quito, Bogot, San Jos de Costa Rica, Tegucigalpa,
La Habana, Ciudad Trujillo, Ottawa y Washington. El 1 de octubre,
el brigadier Meja inspeccion el consulado de Baltimore; el 4, viaj a
Washington; el 7, a Alabama; el 10, a Nueva Orlens; el 12, a Miami;
el 13 y el 14, cruz hasta la costa oeste y lleg a Los ngeles; el 18, a
San Francisco; y el 22, a Seattle, estado de Washington.
La particularidad de las ciudades norteamericanas mencionadas
no reside en la importancia de los consulados argentinos alojados,
sino en la jerarqua de las bases y centros experimentales de la
Fuerza Area de los EE.UU. que all tenan asiento. La explicacin
de una gira extensa y escasamente vinculada con la Cancillera
se la debe buscar en Washington, distrito de Columbia, donde el
brigadier Meja se haba entrevistado con el general Carl A. Spaatz,
jefe de Estado Mayor de la USAF, en la nueva Secretara de Avia-
cin del Departamento de Defensa.
El jefe estadounidense, tal vez, impresionado por el rango diplo-
mtico que detentaba y por los lauros del embajador itinerante
como aviador militar, no dud en invitarlo a visitar los estableci-
mientos y bases areas. En la decisin del general Spaatz habr
influido, tambin, el deseo del brigadier de lograr un mayor acer-
camiento entre las fuerzas areas de ambos pases.
Obtuve los datos que acabo de consignar del Legajo Personal
del brigadier llevado en la Cancillera, y de la amplia cobertura
periodstica que se le brind a la gira. Una lectura ligera de dichos
documentos hara suponer que el periplo norteamericano fue un
paseo triunfal, bien recibido por todos los compatriotas. Nada de
eso. El testimonio de Clara Rosa Echenique, escrito en los pliegos
descriptivos de la donacin efectuada en 1990 a la Escuela de
Aviacin Militar, me permiti tomar conciencia de las objeciones y
resistencia que opusieron los conductores de la aeronutica para
que Meja aceptara el ofrecimiento del comandante de la USAF.
Tuvo que mediar la intercesin personal del general Pern para
que se le autorizara el viaje de estudios.
Slo entonces, con la opinin favorable del presidente, a partir
del 7 de octubre de 1947 y durante ms de veinte das, el briga-

122
El regreso del guila

dier Meja fue husped oficial de la USAF. En compaa del mayor


norteamericano Fernando Fernndez, que ofici de intrprete,
viaj a bordo de un C-47 de un aerdromo militar a otro. As se
sucedieron la fbrica de los modernos bombarderos B-36, Con-
solidated-Vultee, en Fort Worth (Texas); la escuela de vuelo de
Maxwell Field (Alabama); la Base de Caza de Hamilton, la planta
de Lockheed en Burbank y la Base de March en Riverside (las tres,
en California); el Comando de Instruccin en Barksdale Field (Los
ngeles); y, por ltimo, la planta de Boeing en Seattle.
En la estacin March Airfield acababa de instalarse el Comando
Areo Tctico y de entrar en operaciones la 1. Ala de Caza equi-
pada con los flamantes F-80 Shooting Star, primer avin de reac-
cin operativo. No vol, pero la expresin con que sali fotografiado
al descender de uno de los modelos de serie revela su admiracin
por la nueva tecnologa. En Muroc Lake, actual Edward AFB, cen-
tro de ensayos de tiro y base experimental de aeronaves, tuvo
acceso a los proyectos ms avanzados de aviones de reaccin,
entre ellos el XP-86, futuro Sabre de ala en flecha; y el legendario
Bell X-1, primera aeronave que rompi la barrera del sonido.105
En Los ngeles, en la Base Barksdale Field, sede del Comando
de Entrenamiento Areo, el brigadier Meja se reencontr con un
amigo y antiguo conocido de la Argentina, el ahora general John
K. Cannon, ex instructor de vuelo por instrumentos de Meja y jefe
de la Misin Area Americana en El Palomar. La amistad databa
de diez aos atrs, en tiempos en que Claudio Meja se desem-
peaba como jefe del Grupo A de la Escuela de Aplicacin (1938)
y, luego, como jefe del Regimiento Areo Escuela (1940). Gracias
a esta relacin, el brigadier se interioriz de los pormenores de
la formacin de los aviadores americanos y tuvo oportunidad de
volar, en Barkesdale Field, como copiloto en uno de los ltimos
modelos de Superfortaleza B-29.
En Seattle, en la planta de Boeing, el brigadier Meja vol una
vez ms. En este caso, en el Stratocruiser, un enorme transporte
derivado del B-29. Al finalizar la experiencia, el cazador y emba-
jador itinerante se reuni con el vicepresidente de la empresa,
Wellwood E. Beall, que le entreg una oferta de venta de un

105
La Nacin, 7 de octubre de 1947.

123
Oscar Luis Aranda Duraona

escuadrn de B-50 para que la presentara al presidente Pern. La


propuesta fue por dems sugestiva, pues coincida con las nego-
ciaciones que tena en marcha la Argentina con Gran Bretaa por
la compra de los bombarderos Avro Lincoln y Lancaster.
De esa manera, concluy la ltima etapa de un viaje fascinante
para un apasionado de la aviacin. Es probable que ese contacto
con la vanguardia de la tecnologa aeronutica mundial lo impul-
sara a evocar con nostalgia su pasado reciente y a soar, tal vez,
con las innovaciones que podra aplicar en su querida Fuerza
Area Argentina.
Como colofn, el husped de honor de la USAF manifest
pblicamente la admiracin que le haba suscitado el gigantesco
potencial estadounidense. Sus impresiones las declar el 6 de
noviembre a The Associated Press. Dijo que la tcnica y el desa-
rrollo de aviones de reaccin en los Estados Unidos eran superio-
res a los de cualquier otra nacin. Seal que los nuevos mtodos
de instruccin de los cadetes de aeronutica en la Universidad de
la Fuerza Area de Maxwell Field eran dignos de emular. A modo
de conclusin, opin que las fuerzas areas del hemisferio occi-
dental habran de ser llamadas a actuar conjuntamente en el
futuro por lo que deberan homogeneizar su equipamiento y el
adiestramiento del personal.106
No se han conservado los informes de las inspecciones que efec-
tu a las sedes diplomticas de Amrica del Norte. Sin embargo,
los telegramas cursados por los embajadores en los que manifes-
taban su agrado por la visita del brigadier Meja, como asimismo
los cables que enviaron averiguando la fecha de llegada, con el
evidente inters de no ser sorprendidos, permiten inferir que la
figura del nuevo supervisor comenzaba a difundirse en los circui-
tos externos de la Cancillera.
En apariencia, los funcionarios con mayor antigedad, expertos
en ceremonias, recepciones y copas de champn, se haban dado
cuenta de que el nuevo colega, ganado por decisin del presidente,
no era un mero turista, sino un verdadero inspector que llegaba a
controlar inventarios y balances; que no perdonaba dolos, admi-
nistraciones fraudulentas ni servicios desleales. Consolidado en

106
La Nacin, 6 de noviembre de 1947.

124
El regreso del guila

su rol de fiscalizador de representaciones en el exterior y con un


bagaje de conocimientos sobre aeronutica militar enriquecido y
actualizado con las ltimas novedades, finaliz 1947 y, con el ao
viejo, la primera etapa de sus nuevas funciones.
A casi un siglo de la muerte de Sun Tzu existi un descendiente
de nombre Sun Pin, que haba estudiado la teora militar. Uno de
sus compaeros de estudios, Pang Chuan, cumpli funciones en
el estado de Wei donde el rey le confiri el ttulo de comandante.
Pang Chuan, sintindose menos capacitado que Sun Pin para
cumplir con dichas funciones, lo mand a llamar secretamente.
No obstante, cuando Sun Pin acudi en respuesta a su pedido,
le sobrecogi el temor de que demostrara una mayor capacidad.
Entonces, Pang Chuan levant en su contra una falsa acusacin
a consecuencia de la cual Sun Pin fue sometido al castigo de la
mutilacin de sus pies ya que su cara fue marcada por el fuego.
Sun Pin se refugi donde nadie pudiera verlo.107
La parbola del maestro chino sugiere una de las posibles
explicaciones del siguiente paso del brigadier Meja, el paso qui-
zs ms doloroso de la carrera de un militar profesional, el pasaje
del servicio activo al retiro definitivo. Ya aclar que por una orden
expresa del presidente de la Nacin el brigadier dependa en
forma directa de l, cumpla funciones en la Cancillera y revis-
taba en disponibilidad. El 25 de mayo de 1947, finaliz el plazo
reglamentario para permanecer en esa condicin. El vencimiento
origin un confuso intercambio de notas entre el Ministerio de
Relaciones Exteriores y la Secretara de Aeronutica, relacionado
con el futuro destino del brigadier.
Los dimes y diretes se extendieron hasta el 15 de octubre,
fecha en que redactaron su calificacin anual y que, casualmente,
coincida con la recorrida a las bases areas de la USAF. Aunque
suene a paradoja, pese a las actividades que desarrollaba durante
las visitas a las unidades de la Fuerza Area norteamericana, el
brigadier mereci un concepto que, palabras ms palabras menos,
daba a entender que haba perdido la vocacin aeronutica. Seme-
jante tacha le cerr la puerta a cualquier posible reinsercin en
la institucin. De nada sirvi la amistad con el presidente ni los

107
Sun Tzu, El arte de la Guerra, Ediciones Libertador, 2003, pg. 15.

125
Oscar Luis Aranda Duraona

reclamos indignados que interpuso a un encuadramiento que l


apreci totalmente injusto. El 11 de marzo de 1948,108 el brigadier
Claudio Armando Meja fue declarado en situacin de retiro con el
100% del sueldo correspondiente a su grado.
El respeto y gratitud que me merecen los conductores de la
aeronutica de aquel entonces me aconsejan moderar cualquier
intento de especular sobre las motivaciones que pudieron influir
para desvincular de la Institucin a un profesional de la enverga-
dura del brigadier Meja. Tampoco, creo, conduce a una conclu-
sin til enjuiciar su decisin de rechazar los cargos de agregado
aeronutico que le haban ofrecido para volver a la actividad.
Los sentimientos, esa zona indefinida de la personalidad del ser
humano donde las luces y las sombras de la subjetividad confun-
den la percepcin de quien intenta interpretarlos, supongo, des-
empearon un papel importante en el nimo de las partes. Por esa
razn, y como no deseo entrar en el juego estril de las presuncio-
nes, slo me resta imaginar la amargura que habr sentido el caza-
dor de la Divisin Aquila cuando uno de sus pares, a l que tantas
veces haba desafiado los lmites a bordo de un caza, le imputaba
falta de vocacin y le sealaba la puerta del retiro obligatorio.
El 22 de marzo de 1948, a dos aos de haber comenzado
su adscripcin y once das despus de haber pasado a revis-
tar en retiro activo, a propuesta del Ministerio de Relaciones
Exteriores y Culto,109 el presidente de la Nacin lo nombr en
comisin como embajador extraordinario y plenipotenciario. El
7 de mayo, con acuerdo del Senado, lo confirm en las fun-
ciones de director de Inspeccin Exterior del Ministerio.110 La
incorporacin del brigadier Meja en la planta permanente de
la Cancillera implicaba percibir los honorarios de su rango
diplomtico. Por propia iniciativa, sin que nadie se lo exigiera,
cumpli el artculo 55 de la Ley del Servicio Exterior y renunci
a su haber de brigadier retirado.111

108
Decreto 6619 del 11 de marzo de 1948 - BAR N284.
109
Decreto 8357 del 22 de marzo de 1948.
110
Decreto 13078 del 7 de mayo de 1948.
111
Nota D.I.E. N112009 del 24 de mayo de 1948, Legajo M - N47 (Nombramientos, pro-
mociones y traslados) del Ministerio de Relaciones Exteriores y Culto, foja N96.

126
El regreso del guila

A los pocos das de ser nombrado en la Cancillera, una nueva


desgracia se abati sobre las espaldas del gran cazador. El 10 de
abril de 1948 falleci el padre, su callado admirador, a quien el
teniente primero Meja haba escuchado sollozar a sus espaldas,
en 1928, cuando salv la vida en la Costanera. Tras la desapari-
cin fsica de Claudio Jos, padre; Claudio Armando, hijo, soli-
cit legalmente tomar el sostn de su madre, Catalina Martha
Caivano. Este trmite, que repetir en 1961 ante los mandos de
la Fuerza Area, termina de iluminar con color muy especial el
afecto que mutuamente se tena ese tro inefable de los Meja.
Otra faceta de la personalidad de Claudio Armando, que reluce
con virtuosismo a lo largo de su desempeo como inspector de
embajadas, es su honestidad a rajatabla. En cada uno de los
innumerables viajes que emprendi, cobr los viticos que le
correspondan y, aunque parezca inverosmil en un pas descredo
como la Argentina, este seor brigadier, acostumbrado a
moverse en los salones diplomticos, que tuvo oportunidades
de sobra para engrosar su cuenta bancaria, rindi los gastos
con comprobantes y devolvi hasta el ltimo centavo excedente
de los importes recibidos.
Al respecto, su esposa Clara Rosa recordaba que las autori-
dades que asumieron el gobierno en 1955 crearon comisiones
investigadoras de la actuacin de los funcionarios del rgimen
depuesto. Uno de los miembros que investig a su marido le habra
confesado su sorpresa cuando constat que haba devuelto los
dlares de los viticos, un proceder que no era el habitual con ese
tipo de emolumento.
El 2 junio de 1948, el embajador extraordinario y plenipoten-
ciario, brigadier Claudio Armando Meja, con una reducida comi-
tiva, se embarc con destino a Lisboa para inspeccionar las emba-
jadas y sedes diplomticas de Europa, frica y Medio Oriente.112
En ese recorrido por el viejo mundo, visit, adems de Espaa y
de Portugal, los pases nrdicos (Dinamarca, Suecia y Noruega)
y la Rusia comunista. Acompaado por el encargado de nego-
cios argentino, Leopoldo Bravo, durante una semana anduvo por

112
Resolucin 408/48 del 14 de mayo de 1948, Ministerio de Relaciones Exteriores y
Culto.

127
Oscar Luis Aranda Duraona

diversos establecimientos moscovitas, y el 11 de agosto de 1948,


por el mismsimo Kremlin.
Durante este itinerario, ya en 1949, el brigadier Meja junto
con su madre fueron recibidos en audiencia personal por el sumo
pontfice Po XII, Eugenio Pacelli. La entrevista la haba concer-
tado un primo hermano del brigadier, un joven dicono argen-
tino que, a tres aos de haber sido ordenado en Buenos aires,
fue destinado a las oficinas vaticanas. Se trataba de un brillante
sacerdote llamado a ocupar cargos relevantes en la curia romana
y que, en la actualidad, es el arzobispo titular de Apollonia, car-
denal Jorge M. Meja.
El 6 de septiembre de 1949, una crnica del diario La Vanguar-
dia dej trascender que el inspector de embajadas se habra pre-
sentado en el despacho presidencial para dar cuenta de ciertas
novedades reservadas que haba encontrado en su ltima gira.
Tras una prolongada antesala, lo dejaron entrar. El presidente se
encontraba con su esposa. Luego de un saludo, ms protocolar
que afectuoso, el brigadier Meja manifest que necesitaba dar un
informe confidencial. Diga, noms lo habra invitado el general
Pern, a lo que el brigadier habra reiterado, algo turbado, que era
privado. La seora del presidente, dndose por aludida, se retir.
Sin embargo, an no haba pasado un minuto y Meja no haba
terminado la primera frase cuando alguien abri la puerta e hizo
entrar a un ordenanza con la gorra y el sable del brigadier, que se
march sin haber expuesto la relacin confidencial. Los comenta-
rios sobre esta entrevista dejan al descubierto la erosin que venan
sufriendo la amistad y la confianza entre los dos hombres, luego de
cuatro aos de ejercer responsabilidades de gran desgaste.
Pese a esa evidente tirantez, el 20 de mayo de 1950, en el Ao
del Libertador General San Martn, el presidente de la Nacin le
encomend a Meja que, durante veinte das, realizase una nueva
inspeccin a las representaciones diplomticas y consulares que
la Repblica tena acreditadas en Ecuador, Colombia, Guate-
mala, Per, Mjico y Venezuela. Por una resolucin, el ministro
de Relaciones Exteriores le otorg facultades extraordinarias por
las que, desde el momento del arribo hasta la partida del pas
visitado, en forma automtica se constitua en la mxima auto-

128
El regreso del guila

ridad administrativa, con potestad para resolver y decidir sobre


todas las cuestiones de esa ndole.113
Con los nuevos poderes, el brigadier Meja tropezara con incon-
venientes serios y solucionarlos le llevara ms tiempo de lo previsto,
pues su comisin se prolong. Incluso, luego de regresar a Buenos
Aires a fines de 1950, casi de inmediato, el 22 de enero de 1951, tuvo
que partir nuevamente para inspeccionar otras sedes americanas.
sta fue su ltima gira. En uno de los pases debi de encontrar una
novedad de suma gravedad, puesto que retorn de urgencia.
La casa donde vivan Mara Rosa Prez Irigoyen con su madre,
Ada Echenique, era el muelle obligado donde recalaban sus
parientes diplomticos despus de cada gira por el exterior. A
pesar de ser slo una nia, Mara Rosa recuerda con claridad la
ocasin en que su to anticip el regreso. En conocimiento del
arribo, ella aguardaba su visita con la expectativa acostumbrada.
Haca tiempo que no lo vea y que maliciaba la verdad que se
esconda detrs de las fingidas llamadas telefnicas del Nenito.
No obstante, aquella maana cuando oy el timbre y corri a
recibirlo, al advertir el gesto contrariado de su to, no se anim
a iniciar ninguna de las bromas habituales. Por el contrario, se
mantuvo alejada de los mayores y escuch que el to Claudio
comentaba que vena de presentar la renuncia indeclinable por-
que las autoridades se negaban a relevar a un funcionario que l
haba denunciado por desempeo desleal.
sta fue la ltima vez que el brigadier Meja estuvo, frente a frente,
con el general Pern. Todo indica que existan intereses muy fuer-
tes que coartaban al presidente para tomar las medidas drsticas
solicitadas por su antiguo camarada de arma. Acostumbrado a dife-
renciar las relaciones amistosas de los vnculos entablados por la
responsabilidad con el servicio, la negativa le pareci un obstculo
insalvable. Dolorido, pero profundamente convencido, renunci. La
vida, la historia apartaba a dos amigos. Separados, pero sin rencor.
Hombres de honor, ambos se mantuvieron fieles a una amistad que
los haba unido en otra poca. Nunca ms se hablaron, pero jams
ninguno se expres mal con respecto del otro.

113
Decreto 10068/50 del 20 de mayo de 1950 y Resolucin 340/50 del 22 de mayo de
1950, ambos del Ministerio de Relaciones Exteriores y Culto.

129
Oscar Luis Aranda Duraona

Despus de seis meses de presentada la renuncia, mediante


llamadas telefnicas o amigos comunes, una y otra vez el general
Pern procur que Meja la retirase. El brigadier mantuvo su tesi-
tura, por la cual, el 27 de junio de 1952, un decreto presidencial
dio por terminadas las funciones como embajador extraordinario
y plenipotenciario en el Ministerio de Relaciones Exteriores.114
El brigadier Meja haba cumplido funciones de inspector durante
cinco aos. Tareas que, conforme con las manifestaciones de su
esposa, le dieron ms dolores de cabeza que satisfacciones. En un
campo laboral histricamente utilizado por los partidos gobernantes
para retribuir favores con puestos en las embajadas, velar por el
recto cumplimento de las normas administrativas le habr resultado
difcil y, sobre todo, ingrato. Cuando el general Pern conclua el pri-
mer mandato, el matrimonio Meja se enter por La Razn que tam-
bin el brigadier haba terminado su cargo en el Servicio Exterior.

Fallecimiento de Evita
La vereda estaba sembrada de paraguas, mantillas, ponchos, des-
tellos de velas, crucifijos de procesin y banderas argentinas. Algo
haba en el aire que se alzaba y caa como si la luz esquivara obs-
tculos o la oscuridad fuera un pliegue sin fin, un tobogn hacia
ninguna parte. Hubo un momento en que pareci orse las slabas
de su nombre, pero separadas entre s por silencios furtivos. Eee
vii taa. Era el sbado 26 de julio de 1952, a las 20.25 Mara Eva
Duarte de Pern acababa de fallecer.115

Despus de alejarse de la Cancillera, el brigadier Meja se


recluy con su esposa en el departamento de la calle Posadas
1567. Desde all, como mudo testigo, presenci la ltima poca
del peronismo y los trgicos sucesos del derrocamiento en sep-
tiembre de 1955. Desde all, con entereza, se prest a las investi-
gaciones y formul las declaraciones que le exigieron las autori-
dades del gobierno de la Revolucin Libertadora.
El 30 de diciembre de 1956, con el nombre y el honor probada-

114
Decreto 1450-M.546 del 14 de julio de 1946, se dan por terminadas las funciones del
brigadier Claudio A. Meja.
115
Toms Eloy Martnez, Santa Evita, Editorial Planeta, 1995.

130
El regreso del guila

mente limpios, pero con la salud deteriorada, tras pedir la autori-


zacin correspondiente, el gran cazador decidi alejarse del pas.
Liquid sus bienes y se march a Europa. Su huella se perdi en
el viejo mundo. El 31 de octubre de 1957, el Consulado de Argen-
tina en Tnger inform que en una clnica de esa localidad se
encontraba internado el brigadier Claudio Armando Meja, afec-
tado de una hemorragia gstrica. La Cancillera y la Fuerza Area
se movilizaron por la noticia y al mes siguiente se encontraba
internado en el Hospital Militar de Carabanchel, en Madrid.

Tnger
Situada en el noroeste del continente africano, en el extremo occi-
dental del estrecho de Gibraltar, Tnger es una de las metrpolis
ms pujantes fundadas por los fenicios venidos de Tiro. Ciudad
portuaria multirracial, es disputada por las potencias de todas
las pocas. Entre el 18 de diciembre de 1923 y el 20 de octubre
de 1956 se firma un tratado internacional que le otorga el esta-
tus de Zona Internacional. Experiencia nica en la historia de la
humanidad en que una ciudad es administrada por varios pases.
Este episodio marca con una caracterstica particular el paisaje
ciudadano y a sus habitantes. En 1956, en rara coincidencia con
la llegada del brigadier Meja, Tnger es anexada a Marruecos.

Repuesto de su enfermedad, Meja se radic con su esposa en


Madrid. Y a dos aos de haber partido, realiz los trmites para
que se le permitiera residir en el exterior durante cinco aos. El
8 de septiembre de 1958,116 el Poder Ejecutivo lo autoriz y se
aprob la remisin a Espaa de su haber de retiro.
A comienzos de la dcada del sesenta, sin haber visitado ni
una sola vez la renombrada residencia madrilea de Puerta de
Hierro, el matrimonio Meja volvi a la Argentina. Alquilaron un
departamento en Arroyo 1012, y all vivieron con la madre del
brigadier hasta que el edificio fue demolido por la ampliacin de
la Avenida 9 de Julio. Al promediar los setenta, alquilaron otro
inmueble en la calle Juan XXIII de la localidad de Olivos, donde
terminaran sus das.

116
Decreto 5321/58.

131
Oscar Luis Aranda Duraona

En 1975, respondiendo a un pedido pstumo del general Pern,


que haba intentado contactarlo sin resultados, la sucesora en el
gobierno, Mara Estela de Pern, lo design presidente del Banco
Hipotecario Nacional.117 El cargo le hubiera permitido superar las
dificultades econmicas que haba padecido a consecuencias de su
enfermedad y de la prolongada estada en Europa. Pero el gran caza-
dor no haba perdido la lealtad a los principios que lo haban impul-
sado a renunciar en 1951. Disconforme con el giro que se le haba
impuesto a la conduccin del pas, sencillamente, no acept.
En los ochenta, la Fuerza Area se reencontr con el gran caza-
dor y el gran cazador se reencontr con su querida pasin aero-
nutica. Nombrado decano de los aviadores militares, lo invita-
ron a formar parte el Instituto Argentino de Historia Aeronutica
Jorge Newbery y la Asociacin de Pilotos de Caza lo eligi modelo
de los cazadores argentinos.
La unidad area de Mariano Moreno, equipada con los moder-
nos caza interceptores Mirage IIIE, el 23 de octubre de 1981 lo
homenaje con una cena en el Crculo de la Fuerza Area. El jefe
de la VIII Brigada Area, brigadier David E. Giosa, haba decidido
iniciar una serie de festejos anuales con la finalidad de rescatar
del olvido a los aviadores pioneros en la especialidad. Despus de
analizar los antecedentes de las personalidades vivientes, la elec-
cin recay en el brigadier Claudio Armando Meja.
Aquella noche, bajo las luminarias de los salones del Crculo
de Oficiales de la Fuerza Area de la avenida Crdoba, el anciano,
pero no por eso menos vivaz piloto de Dewoitine D.21, se reuni
con los jvenes pilotos de los aviones supersnicos de ala delta.
Unidos por la misma pasin, el vuelo y la defensa de los cielos
patrios; el ayer y el hoy de la aviacin interceptora traspusieron el
puente de los aos, confraternizaron, hablaron, bailaron y ento-
naron a mandbula batiente no hay quien pueda, el desconcer-
tante, pero inimitable himno de la gente cazadora.
En 1982, durante el conflicto del Atlntico Sur, el brigadier
Meja se present en el Comando en Jefe de la Fuerza y, con
ochenta aos de experiencia y de dignidad en sus espaldas,
solicit formalmente ser incorporado y enviado a Malvinas. Por

117
Decreto 2887/75 del 9 de octubre de 1975.

132
El regreso del guila

supuesto que no lo aceptaron. Su sobrina poltica Mara Rosa


Prez Irigoyen, la hija que nunca tuvo, recuerda esa maana de
mayo en que lo vio entrar con el ceo fruncido, sin su sonrisa
habitual, temblando de indignacin: Mir qu le estn haciendo
a mis muchachos dijo, yo s bien cmo se tiene que combatir en
esta guerra. Antes que ellos, mil veces tendra que morir yo.
Seis aos despus de su ltima patriada, el 22 de febrero de
1988, a los 86 aos, el brigadier Claudio Armando Meja, sin un
peso en el bolsillo, pero con el corazn rebosante de gratitud por la
vida plena que haba tenido, entreg su alma al Seor en el Hospi-
tal Aeronutico Central. Su muerte, comentada por los diarios de
mayor tirada del pas, ms all del carcter anecdtico, le otorg
un cariz legendario a las hazaas de este gran piloto de caza.
Desde esa fecha y durante siete aos, Clara Rosa Echenique
de Meja vivi vestida de negro. Abandon el departamento que
alquilaban en Olivos y se mud a la casa de su hermana. Cuando
la salud le comenz a declinar, se intern en el Geritrico Nues-
tra Seora de Loreto que tiene la obra social de la Fuerza Area
Argentina en Ezeiza. El 10 de julio de 1995, igual que su marido,
falleci en el Hospital Aeronutico Central, en Pompeya.

133
El regreso del guila

TESTIMONIO DEL BRIGADIER (R) JORGE ROJAS

Se me ha pedido que escriba en pocas lneas un retrato del


brigadier Claudio Armando Meja, de quien fui su ayudante en
los aos 1940 y 1941. El requerimiento me halaga y accedo con
satisfaccin, pese a las malas jugadas que me pueda hacer la
memoria. Sin embargo, he aceptado el desafo porque me siento
comprometido por el privilegio de haber conocido y servido a las
rdenes de un aviador militar cazador y ser humano excepcional
como el brigadier Meja.
En ese entonces, yo tena el grado de teniente y l, con la jerar-
qua de teniente coronel, comandaba el Regimiento Areo Escuela
de El Palomar. Ms all de la diferencia de edad, nos sentamos
unidos por la misma pasin por el vuelo, por una mutua simpata
y por una circunstancia por dems feliz: ambos habamos nacido
un 25 de noviembre. Dicho esto, nada mejor que contar una anc-
dota que retrata de cuerpo entero a mi antiguo comandante.
El primer 25 de noviembre que compartimos, me acuerdo que
fue un da laborable como cualquier otro y que volamos los tur-
nos que habitualmente volbamos. Salvo mis compaeros, nadie
pareca haberse acordado de felicitarme, como yo tampoco haba
saludado a Meja porque ignoraba la coincidencia de que tambin
era su aniversario. Se hicieron las cinco de la tarde y yo, que
estaba en la oficina del ayudante, al lado de la del jefe, no vea la
hora de que me liberase para ir a mi casa a festejar en familia. El
tiempo pasaba y el comandante continuaba ocupado. Me atrev,
entonces, a golpear su puerta y ped autorizacin para retirarme.
Su no fue categrico. Malhumorado, no tuve ms remedio que
esperar. A eso de las siete, not que sala el soldado asistente
y, de parte de Meja, me ordenaba presentarme en su despacho
vestido de civil. Intrigado y convencido de que me quedaba sin
fiesta, porque deba acompaarlo a alguna ceremonia, cumpl la
instruccin. Una vez cambiado en el casino, volv a la jefatura y
llam a su puerta. Que sorpresa! El comandante del Regimiento
en persona me reciba, impecablemente trajeado, dicindome:
Feliz cumpleaos, yo tambin cumplo hoy. Salgamos juntos a
festejar. Fue una noche inolvidable, fuimos a cenar a un restau-
rante de lujo, despus a una confitera, a un caf, a un montn de

135
Oscar Luis Aranda Duraona

lados. Me pase por toda la ciudad y en todas partes fuimos bien


recibidos. Esa era una de sus cualidades ms notables.
En los salones ms distinguidos y en los boliches ms tenebro-
sos y llenos de rufianes, cuando l llegaba le daban una bienve-
nida digna de un personaje famoso. No s cmo, pero as estuviera
repleto el local, de alguna forma siempre le conseguan la mejor
mesa. Pienso que se deba a que l trataba a todo el mundo con
respeto y simpata, con una amabilidad y urbanidad tan exquisita
que cuando les diriga la palabra todos sentan que estaba tra-
tando con alguien fuera de lo comn. Porque l era as, un hom-
bre fuera de serie, sociable, educado y de una gran cultura. Verlo
comer era aprender una leccin de buenos modales. Mi abuela
me deca que si quieres saber de qu cuna viene, mralo comer.
Igual que el lenguaje que empleaba. Jams, nadie le escuch una
palabra inoportuna o decir un improperio.
Gracias a esta forma de ser, gozaba de un gran ascendiente
entre sus subalternos, a tal punto que aqul que reciba una repri-
menda o algn llamado de atencin de su parte senta vergenza
por haber ofendido a ese seor que irradiaba un aura especial;
un aura que, sobre todo, perciban las mujeres. Se desvivan por
recibir una mirada suya y l las trataba a todas con la misma
cortesa. As fuese de la ms baja ralea, las saludaba y hasta era
capaz de darle el brazo para hacerla sentir como una dama.
Verlo volar, y volar con l, era un placer. En esa poca, usbamos
los Curtiss 75. l volaba en el 601 y yo, indistintamente, en el
606 o el 626. La superficie de estos aviones era de chapa metlica
sujeta con remaches; una chapa espejada que quedaba muy bien
cuando estaba sin manchas, pero haba que tener cuidado con los
limpiadores pues corroan las bases de los remaches. Como
me gustaba que mi avin brillase, con el mecnico encontramos un
producto que quitaba la grasa y no causaba corrosin. Un da, al ver
el avin tan impecable, Meja se acerc y me llam la atencin. Le
expliqu el secreto y l, enseguida, orden que compraran el mismo
limpiador para todas las mquinas del regimiento.
En el aire era un piloto intuitivo, genial, an en plena noche.
Cuando todava no haba realizado el Curso de Vuelo por Instru-
mental, volaba de noche con la misma naturalidad, y aseguraba con
una sonrisa que, tanto a la luz del da como en plena oscuridad, el

136
El regreso del guila

piso estaba a igual altura. Cuando salamos en formacin, poda-


mos seguir perfectamente sus maniobras porque, sin importar la
actitud, a todas las haca en forma continuada y progresiva, con la
soltura de un ave; y cuando volaba rasante, se pegaba tanto al piso
que deba elevarse para saltar los alambrados de los campos. Su
acrobacia individual era un espectculo. Despegaba haciendo un
tonel y, tras hacer la serie de maniobras normales sobre la pista,
terminaba la prctica con un tirabuzn impresionante que lo fre-
naba justo a la altura de la copa del famoso omb de El Palomar,
desde donde daba un chorrito de motor y aterrizaba.
Otra de sus cualidades era la discrecin. Jams le gust alar-
dear con sus hazaas y slo se conocan las que haban sido
publicadas en los peridicos. Del mismo modo, nadie conoca a
su familia, siempre marc una lnea muy definida entre el trabajo
y su vida particular. Por supuesto, algunas cosas se saban, como
la historia de ese romance que vivi con una artista espaola
de una belleza inigualable y con la que se paseaba por el cen-
tro con un Rolls Royce convertible. Ella falleci de una manera
inesperada y la desgracia lo sumi en una tristeza conmovedora.
Durante cinco o seis das, se encerr en su dormitorio de la Torre
de Vuelo, de la que sala slo para volar. En mi condicin de ayu-
dante, y por el aprecio que le tena, me senta muy preocupado
por su estado de nimo. Por suerte, tuve una idea salvadora que
apliqu y, gracias a la colaboracin de algunos de mis compae-
ros, entre todos lo ayudamos a salir de ese trance.
Abundar en ms detalles de este aviador excepcional sera incu-
rrir en repeticiones. Para redondear mi pensamiento sobre el briga-
dier Claudio Armando Meja, slo puedo agregar que ser un gran
honor que mi nombre figure en un libro dedicado a recordarlo.

Brigadier (R) Jorge Rojas

137
El regreso del guila

RELATO TESTIMONIAL DE SU ESPOSA

BRIGADIER CLAUDIO ARMANDO MEJA


FALLECI EL 22 FEBRERO DE 1988
Q. E. P. D.

Decano de la Fuerza Area Argentina, no por edad, sino por sus


condiciones de alta profesionalidad. Recordndole a l y algunos
hechos de su carrera de aviador militar cazador, en el primer ani-
versario del fallecimiento.
Despus de la revolucin del 30, durante el transcurso de ese
ao, (sic) el brigadier Meja, que era capitn,(sic) dependiendo
an de la Aviacin Militar del Ejrcito, fue designado agregado
aeronutico militar a la Embajada Argentina en Italia. Se desem-
pe como tal hasta el ao 35 en que regres al pas. Conoci en
Italia a S.E., el generalsimo Italo Balbo, jefe de la Aviacin Militar
Italiana en esa poca, en una recepcin en nuestra Embajada,
quien le dijo a Meja: Ud. se ha de sentir como un pjaro enjau-
lado por no practicar continuamente vuelo. Por qu no tramita
el permiso de su Gobierno para practicar vuelo? Yo le conectara,
si lo autorizan, con el Regimiento de Cazadores que comanda el
duque de Aosta que, en casos especiales, admite aviadores milita-
res extranjeros. Ud. no tendra inconveniente para ingresar, pues
yo le enviara a ese Regimiento. Claudio se hizo eco de tan opor-
tuno y gentil ofrecimiento y pidi el consentimiento, a travs de la
autoridad correspondiente, que le fue otorgado con la condicin
de no erogar gastos a nuestro Estado y que atendiera el cargo.
De manera que, cualquier costo que esta prctica le originase,
debera pagarlo con su sueldo. Comunic la autorizacin a travs
de S.E. nuestro embajador a S.E. Italo Balbo. Este seor, tal cual
le haba prometido a Claudio, lo envi a dicho Regimiento a prac-
ticar vuelo. Sucedi algo, si se quiere, gracioso. Lo trataron a
cuerpo de rey, no slo el jefe, el Excmo. duque de Aosta que, como
anticip era todo un seor, un verdadero caballero, con un sen-
tido tan especial de hospitalidad que lo hizo sentir cmodo y muy
agradecido a Meja, sino tambin sus camaradas italianos que lo
estimaban como a uno propio. Pero no conocan la dimensin de
su performance en la prctica de alta acrobacia. Aunque saban

139
Oscar Luis Aranda Duraona

que era un aviador de actuacin destacada, teman hacerlo volar


a la manera de ellos en la especialidad mencionada, por cuanto
se trataba de un agregado aeronutico a quien no queran poner
en situacin de peligro, ni como tal, ni como persona. Entonces,
optaron por enviarlo a Caserta (Npoles) donde, creo, se haban
formado ellos en alta acrobacia, para que comprobaran su capa-
cidad. El mismo da que lleg, un instructor probador decol e
hizo una demostracin ante la vista de Meja, que qued a la
expectativa en tierra. Al aterrizar, le pregunt a Claudio: Ud.
vio lo que hice volando? S, seor le contest. Bueno, suba a
la mquina conmigo, y vuele como lo hice yo. Meja no slo hizo
todo lo que haba hecho l, sino que agreg otros ejercicios ms
riesgosos an, incluso, una serie continuada de ton (sic), como
los haca l. Quien lo haya visto, sabe lo que digo; lanzaba desde
lo alto la mquina en tirabuzn hasta muy cerca del suelo, y al
llegar a este trmino, que l mismo se impona riesgosamente,
ascenda y continuaba. Cuando aterriz, instructor y testigos,
todos aviadores militares cazadores, lo felicitaron dicindole:
Ud. seor, nada tiene que aprender de nosotros, sino volar y
hacer alta acrobacia a la par nuestra. Ese mismo da, lo devol-
vieron al Regimiento de Caza del duque de Aosta, sito en Udine
y en Goritzia. Meja estaba en Udine. Lo recibieron con alegra y
estimacin. Junto con l, adems, enviaron la informacin oficial
referente a la demostracin. A partir de ese momento, fue uno
ms de ellos. A tal punto, que le hicieron el honor de nombrarlo
piloto italiano de aviacin y le impusieron el brevet de vuelo ita-
liano, hecho en oro 18 quilates con el emblema de la Casa Real,
que conservo y ser exhibido118 algn da, quizs, en una vitrina
junto a otras cosas importantes del brigadier, de su quehacer de
aviador militar cazador, a lo largo de su paso por la Fuerza Area
Argentina, a quien le dio todo lo mejor, en cuerpo y alma, con su
corazn e inteligencia.
Tambin, en Italia curs y estudi Guerra Area, con una acre-
ditacin oficial que no pudo registrar oficialmente en su pas y
hacerlo constar en su Legajo Profesional Personal porque tena

118
Esta vitrina y los objetos fueron obsequiados por Clara y se encuentran en la Sala
Histrica de la EAM.

140
El regreso del guila

guardada esta constancia en un bal.119 ste se hallaba en una


vieja casa-quinta, en tiempo pasado de nuestra propiedad, en el
partido de Pilar, provincia de Buenos Aires, por cuyo fondo exte-
rior corren las aguas del arroyo Pinazo. Aguas que desbordaron
hace muchos aos, en una gran inundacin generalizada que
arras con todo lo que haba guardado en la quinta y ocasion
serios daos en otros lugares. Los caseros se asustaron, y no se
les ocurri forzar el bal para salvar los documentos. Cuando
pudimos llegar a la quinta, estaba todo destruido. Incluso, esa
constancia. Adems, mientras estuvo de agregado aeronutico en
Italia, dio testimonio de aviador militar argentino en otros pases
de Europa. Francia, Polonia, Inglaterra, etc. supieron de l. Ale-
mania lo invit, por medio del jefe mximo de la aviacin, a volar
en el Graf Zeppelin. l acept, esta experiencia le entusiasm. Y
en el ao 1939, la Liga Internacional de Aviacin lo nombr con
Diploma de Honor, el mejor Piloto Militar Argentino. Le firmaron
este diploma los ases de la aviacin mundial, entre ellos, el cle-
bre Charles Lindbergh. Lo conservo en mi poder. El Sr. brigadier
general Zuloaga le entreg este diploma a Meja, en una forma-
cin con tropas en la Base Area Militar de El Palomar.
En otra oportunidad (aclaro, no hay correlacin de fechas pues
escribo segn voy recordando los hechos, y no tengo presente el
motivo de este acontecer), creo que haban venido aviadores boli-
vianos para agasajar al pas. En tal evento le haban pedido a Clau-
dio que los orientase sobrevolando la Casa de Gobierno, pues que-
ran desde el aire arrojar flores para que cayeran en el patio de la
misma. Cumpliendo el pedido de los camaradas bolivianos, a Clau-
dio se le desprendi la hlice de su avin, y cay en la plazoleta que
est frente al Correo. Por suerte, no ocasion desgracias. Se dirigi
con su avin sin su hlice, y con ese sexto sentido extraordinario
que lo caracterizaba cuando le peligraba la vida, dominando su
mquina, la dirigi hacia el ro. De all, enfil hacia la Costanera
donde pudo aterrizar, gracias a su pericia, a su sangre fra, a sus
reflejos y, por sobre todo, gracias a la infinita ayuda de Dios. Al
tocar tierra, el avin se dio vuelta, de manera que la trompa se fue

119
Se extravi el diploma, no as el informe oficial que se encuentra anexado en el Legajo
Personal del brigadier.

141
Oscar Luis Aranda Duraona

para atrs y la cola, para adelante. Pudo salir. No se hizo absolu-


tamente nada malo, a excepcin, claro est, de la tremenda con-
mocin. La gente que corri al sitio del accidente lo llev en andas
hasta un lugar de auxilio, donde se estrech en un abrazo con
su padre que lloraba desconsolado, pues haba llegado creyendo
que su hijo se haba matado, por que l vio, desde un balcn de
las inmediaciones, cuando se le desprendi la hlice. Meja estaba
consternado mirando como se haba destruido la mquina, cuando
pudo salir de ella al aterrizar. El primero en llegar al lugar fue S.E.
el Sr. presidente de la Nacin (sic), Dr. Marcelo T. de Alvear, para
ver qu haba pasado con el piloto. Al verlo con vida y sano, se
alegr sobremanera. Y por verle trastornado por no haber podido
salvar la mquina, le coment para animarlo: Qu es la prdida
de una mquina, por la vida de un oficial argentino que se salv.
Agradzcale a Dios, amigo.
Tantas cosas hizo Meja volando que no comentaba; se cono-
cen algunas, porque trascendieron... y las pocas que s, porque l
aoraba volar y me contagiaba su apasionamiento, sus recuerdos
y su nostalgia, de tal manera, que a veces hasta nos olvidba-
mos de comer, porque nos pasbamos las horas conversando. Y
entre esas cosas que callaba, existe una muy especial, que est
ntimamente consubstanciada con el alma, con el espritu, con
Dios: estando en Crdoba, designado director de Institutos de la
Fuerza Area, gestion, aqu en la Capital Federal, ante la Excma.
Sra. marquesa pontificia, doa Adelia Mara Harilaos de Olmos,
de igual caridad, seoro y gentileza que l, la donacin de una
capilla. Precisamente, para todo ese complejo aeronutico que
aglutina la Fuerza Area en Crdoba, para el bien espiritual del
personal, as podran cumplir con su fe en Dios, dentro de su
propio mbito. Esta benemrita seora accedi complacida en
hacerle llegar, despus de la solicitud de Meja, a la Fuerza Area,
tan excelsa donacin.
Tambin, le ofrecieron, en otra oportunidad, la Secretara de
Aeronutica, que hubiera significado, para l, ser brigadier general,
y para la aviacin, un adelanto en esa poca, por la gran vocacin
de Meja por su arma, y por ser un hombre de avanzada; pero no
acept, porque argument que haba, dentro de la Fuerza Area, un

142
El regreso del guila

oficial ms antiguo que l, a quien le corresponda el puesto de tal.


Le dieron el cargo a esa persona. Dur ocho meses. Y otro hecho
que no pudo realizar, no obstante haber preparado todo en debida
forma, fue retribuir a Espaa el vuelo del Plus Ultra, piloteado por
el comandante Franco. El avin para devolver la visita, fraternidad y
gentileza a Espaa, Meja se lo compr a la destacada aviadora Ame-
lia Earhart, no s si norteamericana de origen, pero s famosa en ese
pas, que tiempo despus desapareci sobrevolando cerca, o sobre
Nueva Guinea, es probable que haya cado en el Pacfico... A tal ges-
tin fue Meja a EE.UU. Su estada all, que llev su tiempo; la com-
pra del avin y dems inherentes a lo mismo que fuere menester; e
incluso el traslado a Buenos Aires fueron pagados ntegramente, sin
retaceos, a lo seor!, por ese gran hombre que tanto contribuy a
obras de bien en Argentina: don Roger Balet.
Cuando Claudio regres, l, que a lo largo de su vida se carac-
teriz por ser hombre de estricta honradez, quiso presentarle las
facturas firmadas y selladas de todo lo gastado. Roger Balet le con-
test: Un oficial militar argentino como Ud., para m es un caba-
llero. Su condicin de bien lo exime de todo eso que me trae para
testimoniar su actuacin. Slo faltaba para realizar este vuelo de
retribucin y agradecimiento a Espaa, a travs del Atlntico, que
entonces fue toda una hazaa de Espaa; y estando aqu en Bue-
nos Aires, con todo listo para que Meja pudiera efectuar el vuelo,
salvo el permiso del presidente de la Nacin, comandante de las
Fuerzas Armadas, que unnimemente se daba por hecho, porque
este asunto haba trascendido y el pueblo estaba entusiasmado. El
presidente S.E. don Hiplito Yrigoyen deneg el permiso dicindole
personalmente a Claudio: Pero hijo, un hombre tan joven como
usted y de tanto valer, no quiera atormentarme con el cargo de
conciencia si se mata cruzando el Atlntico. Hasta barcos iban a
protegerle jalonando el vuelo en la trayectoria del ocano. El presi-
dente no autoriz el vuelo, para salvarle la vida, segn l.
Es interesante relatar otro hecho que le incumbe directamente,
porque con su actuacin no slo salv la vida, sino tambin la
de otros aviadores que l comandaba, e incluso, lgicamente, las
mquinas que piloteaban. Se trata de la tragedia de Itacumb, a
donde fue S.E., el Sr. presidente Justo, si no me falla la memo-
ria, creo que a inaugurar un puente entre Argentina y Brasil. El

143
Oscar Luis Aranda Duraona

avin del presidente, como bien tengo presente, lo piloteaba un ofi-


cial marino y llevaba dos aviones escolta. En uno de ellos, iban el
hijo del Sr. presidente Justo y dos aviadores camaradas de Meja,
entraables amigos, Vctor Vergani y del otro no recuerdo el nom-
bre. Se desat una fuerte tormenta en el lugar, y ante el requeri-
miento del Sr. presidente al comandante del operativo, si podan
volver o se quedaban, el comandante orden volver. Meja formaba
parte de la comitiva acompaando con ms aviones y sus pilotos.
Los aglutin a su alrededor, orden tomar altura y sobrevolar la
tormenta. El viento le arranc la carta de navegacin a Claudio
y sobrevino en esos niveles una niebla cerrada, de manera que
andaba a la deriva, l y quienes lo seguan. La santa Virgen de
Lujn, que siempre llevaba en la mueca derecha, era su insepa-
rable copiloto y protectora, le orient. De pronto, vio en la distancia
dos puntos oscuros; a pesar de la niebla, se dirigi a ellos. Eran
las torres de la baslica de Lujn. A travs de ellas, se orient y
aterriz en El Palomar, con todos los aviones y aviadores a cargo.
El que llevaba al presidente no recuerdo donde aterriz. De los dos
escoltas: uno se estrell y se mataron el hijo del presidente, Vctor
Vergani, y el otro aviador; el otro aterriz, pero tampoco recuerdo
dnde. El avin del presidente, llevaba brjula y otros implemen-
tos de proteccin. Meja no llevaba nada, pero su instinto de hom-
bre pjaro lo hizo sobrevolar la tormenta, y su copiloto, la santa
Virgen de Lujn, le protegi y orient hacindole ver en la niebla
las torres de la baslica y as pudo llegar a destino. Lamentable la
tragedia... Pobrecitos! Al da siguiente, Meja fue en vuelo a Lujn
con todos los aviones y los aviadores que estaban a sus rdenes
en la comitiva del presidente Justo, para agradecer a la santsima
Virgen su proteccin. Armaron tal revuelo, que el pueblo se volc a
la calle para verlos volar alrededor de la baslica. Claudio enfilaba
de frente la mquina hacia las torres, la pona de costado y pasaba
entre ellas. Todo un espectculo. Y el pueblo alborotado. Aterri-
zaron y fueron al camarn de la Virgen, para agradecer y rezar.
El reverendo padre Varela, que era famoso por su gran amor a la
Virgen, le dijo a Meja, a quien de chiquito sus padres lo llevaban a
Lujn para que el cura le diera la bendicin con agua bendita por-
que era muy travieso. Hijo, nos has tenido con el alma temblando,
no pases ms volando entre las torres, es muy peligroso para ti y

144
El regreso del guila

para las torres. Figrate si las chocas, qu desastre. No tienes idea


de cunto tiempo, dinero y sacrificio cost hacer esta baslica y tu
vida hijo, tu vida!... Padre, vinimos a agradecerle a la Virgen, ella
nos orient en la niebla, y nos salv le contest Meja.
El brigadier Claudio Armando Meja fue un hombre del aire,
esencialmente del espacio. Se integraba a su mquina cuando
volaba, era una pieza ms del avin. Hizo mucho por su tan que-
rida Fuerza Area, con su actuacin personal y su ejemplo, que
era tan esencial para l, aqu, en el pas y en el extranjero. Siem-
pre comand con el ejemplo! ... l era feliz volando... Y siempre
so con una Fuerza Area Argentina que se destacara en el con-
cierto de las naciones. A posteriori, el tiempo presente, lo circuns-
tancial y la tragedia testimoniaron su sueo con una realidad
dolorosa, pero concluyente e indiscutible.
Otra cita ntima que radiografa su personalidad situndole
en la plenitud de vida, ms all de los aos, dentro del mbito
humano de su querida Fuerza Area, fue cuando sucedi la gue-
rra en el Atlntico Sur.
Quiso ir a Las Malvinas junto a sus camaradas. Pidi autori-
zacin, pero no hicieron lugar al pedido. Tena ms de 80 aos...
pero estaba bien en ese momento. Nunca lo vi llorar con tanto des-
consuelo... La VIII Brigada Area, de los Mirage, sita en Moreno
en ese lapso, lo haba homenajeado en el Crculo de la Fuerza
Area, poco antes de la guerra. Conservo, como testimonio de ese
homenaje, una maqueta de un Mirage que le regalaron, con una
placa dedicada que dice: La VIII Brigada Area - Al Brigadier (R)
D. Claudio A. Meja - La Unidad de Caza del Presente. Al Decano
de los Aviadores Militares - Moreno - 31 de octubre de 1981.
Estos hechos recordando a Meja los relato para que siga viviendo
en su Aeronutica ms all de la desaparicin fsica, con el espritu
y ejemplo, con algunas de sus vivencias a lo largo de la carrera
de aviador militar cazador; con los que l deseaba siempre contri-
buir con su desarrollo, y homenajear, con su humilde, pero valioso
grano de arena, en su medida de alta profesionalidad, y condicin
de bien de autntico caballero del aire, como le llamaron y llaman
sus camaradas de su Fuerza Area Argentina que, en su Bautismo
de Fuego en el Atlntico Sur, se consagr mundialmente por el
ejemplo de su estoico, honorable y glorioso holocausto.

145
Oscar Luis Aranda Duraona

No deseo terminar esta rememoracin sin dejar de consignar


algo muy significativo. Cuando tuvo que dejar su carrera de avia-
dor militar, no lo hizo por falencias fsicas. l estaba en el apogeo
de sus condiciones fsicas y anmicas, con sus reflejos al mximo.
Era un brigadier que volaba, no de escritorio; un brigadier al que
toda la Base sala a verle hacer alta acrobacia, porque le admira-
ban, respetaban y estimaban.
Al poco tiempo de haberse ido del arma, con las ms altas cali-
ficaciones para ascender a brigadier mayor, primero en la lista de
mrito, lo llam S.E., el Sr. presidente de la Nacin, para hacerle
saber que lo necesitaba como inspector del servicio exterior de la
Nacin con el rango de embajador extraordinario y ministro pleni-
potenciario, que l, el Sr. presidente lo nombrara, pero con acuerdo
del Senado, para que inspeccionara la representacin diplom-
tica de nuestra Patria en el exterior a fin de que funcionara como
correspondiere, para el buen nombre de Argentina. Tales fueron
los motivos y palabras del Sr. presidente, al solicitarle colabora-
cin a Meja en tal cuestin. Como se comprender, estaba el pas
de por medio. Claudio no era poltico, sino esencialmente militar,
pero tuvo que aceptar y encar la nueva actividad con solvencia y
honradez. Renunci al sueldo de brigadier para cobrar slo el de
diplomtico. Esto figura en Boletn Militar de esa poca.
Se caracteriz en esta nueva funcin por no proceder indebi-
damente. Siempre actu con altura moral. Cuando encontraba
alguna embajada, consulado o legacin que no funcionaba como
deba, le deca al titular: Yo he pasado el cifrado a Cancillera infor-
mando mal funcionamiento suyo. El interesado a veces le pregun-
taba: Y qu hara Ud. en mi lugar, Sr. inspector o Sr. embajador?
Yo renunciara amigo, as no lo renuncian. Algunos aceptaban el
consejo y renunciaban para evitarse el despido, pero los ms auda-
ces que accedan a esos cargos por poltica embozada, ajena a los
buenos intereses del pas, buscaban el salvavidas protector. Meja
estuvo cinco aos haciendo ese trabajo, que le dio ms dolores
de cabeza que satisfacciones. Cuando los adoradores del becerro
de oro colmaron su paciencia de patriotismo, al servicio del pas,
renunci. El Sr. presidente no acept su renuncia. La retuvo un
ao en Secretara Privada de la Casa de Gobierno y en el ao 52,
cuando el Sr. presidente termin el mandato, lemos en La Razn

146
El regreso del guila

6. que Meja tambin haba terminado. No obstante su renuncia


al cargo un ao antes, valga la reiteracin. Guardo condecoracio-
nes valiosas de su actuacin diplomtica, con las cuales algunos
pases distinguieron a Claudio por mritos, claridad en los pro-
cedimientos, decencia, caballerosidad y carisma. No por poltica.
Los que asumieron el poder en el pas en el ao 55, alguien que
investigaba a funcionarios que haban actuado antes que ellos, se
encontr con que el brigadier C. A. Meja haba devuelto al Estado
los dlares que le sobraban de sus misiones al exterior como ins-
pector del Servicio Exterior; y, tambin, que haba renunciado al
sueldo de brigadier y cobraba uno solo. Para este seor fue nove-
dad el asunto, ya que segn lo que dijo, al respecto de Meja, no
era ortodoxo referente a ganancias. No me considero quin para
juzgar, pero s, me hago un deber de conciencia, decir que Meja
emprendi su ltimo vuelo sin retorno, hacia Dios, siendo un hom-
bre excepcionalmente digno y bueno en esencia, que amaba a Dios
y al prjimo, veneraba a la santsima Virgen en la advocacin de
Lujn e hizo bien a mucha gente. No era hombre de bajezas huma-
nas, ni de venganza. Fue un valor humano, un caballero. Que Dios
haga descansar su alma en paz, porque en ella haba bondad y
caridad para todos.

Clara Echenique de Meja

147
El regreso del guila

EPLOGO

Se podr decir que fue un bon vivant, un superficial que se inven-


taba los uniformes o, como las aves exticas, que slo volaba para
que le admirasen el plumaje. S, mucho se podr decir de l y de
sus supuestas excentricidades pues, igual que los cometas que
todos ven pero pocos comprenden, su pasaje por este mundo no
fue indiferente y dej una estela de comentarios que an perdu-
ran. Sin embargo, y por ms que hablen sus detractores, estoy
seguro de que sus excesos, si los hubo, no fueron producto de la
vanidad, sino resultado de sus energas positivas. Tengo la impre-
sin de que en l nada fue movido por las apariencias; que actu
y vivi sin rodeos ni ambages, con alegra y naturalidad, como
uno de esos seres inspirados que tienen derecho a darse ciertos
gustos, pues tienen algo de diablillo y mucho de ngel. se es mi
modesto parecer despus de analizar numerosas publicaciones y
de consultar las ms diversas opiniones sobre el brigadier Meja.
Reconozco que fue una investigacin apasionante, aunque en
alguna ocasin me sintiera desorientado por las distintas ver-
siones que recoga. En cada nota que lea, en cada declaracin
que tomaba, encontraba una faceta distinta, quiz contradicto-
ria, pero que resultaba coherente con la anterior en lo esencial.
Poco a poco compagin las partes y consegu integrar una sola
visin. Como esos prismas facetados con diferentes colores que al
girar muestran un blanco pursimo, despus de mucho reflexio-
nar descubr un rostro nuevo; pienso que, el verdadero.
En resumen, me animo a asegurar que, antes que nada, fue
una buena persona, que la simpata fue su don supremo, su
medio de comunicacin. Fue como un imn que atraa a las per-
sonas. Y cmo no iba seducir con esa vitalidad de grandote con
alma de Fulgencio, que amaba la vida y la viva como volaba, a
pleno, y exigindose al mximo en cada maniobra. Pero con serie-
dad, pues no se tom nada a la ligera, ni el trabajo ni la palabra,
ni la lealtad a sus familiares y a sus amigos. Fue un cristiano
piadoso, atleta innato, militar de raza y mejor cazador. Fue l,
Claudio Armando Meja, el integrante de la Divisin Aquila, el que
arrancaba suspiros entre las damas, el acrbata virtuoso de la
sonrisa ancha y la palabra cordial.

149
ILU S T R AC I O N E S
Ilustraciones

Cadete de primer ao, elegido Tambor Mayor del Colegio Militar - 1918
(gentileza Mara Rosa Prez Irigoyen)

Subteniente Claudio A. Meja - 1922


(gentileza Mara Rosa Prez Irigoyen)

En Tucumn, el teniente Meja en


compaa de los pilotos de la escuadrilla
del Vuelo por las 14 Provincias.
En el centro el jefe de Grupo,
mayor Pedro Zanni
17 de julio de 1926
(Archivo General de la Nacin)

153
El regreso del guila

En Asuncin del Paraguay, el ministro de


guerra, general Agustn P. Justo, visita al
ministro de guerra paraguayo, Dr. Luis A.
Riart. Desde el centro de la foto hacia la
derecha, el teniente Meja, los tripulantes de
la escuadrilla Vuelo por las 14 Provincias,
y miembros de la delegacin francesa
julio de 1926
(Archivo General de la Nacin)

El Dewoitine D.21 N 6 aterrizado de


emergencia por el teniente
Claudio A. Meja en el Boulevard de los
Italianos (Costanera)
15 de octubre de 1928
(Archivo General de la Nacin)

El teniente Meja con sus padres, poco antes de partir hacia New York para adquirir
el avin con el que intentaran unir Buenos Aires con Sevilla - octubre de 1928
(Archivo General de la Nacin)

154
Ilustraciones

El teniente Meja con el aviador Diego Arzeno, en la casa de este ltimo,


luego de ser elegidos para al vuelo a Sevilla - noviembre de 1928
(Archivo General de la Nacin)

El teniente Meja y el aviador Arzeno frente al sesquiplano Bellanca Roma en el


aerdromo de Teterboro, en las afueras de Washington - enero de 1929
(Archivo General de la Nacin)

El trimotor anfibio Fokker F-VIIB Friendship es retirado del lago Erie (Buffalo - EE. UU.)
luego de ser comprado para el vuelo transocenico - abril de 1929
(Archivo General de la Nacin)

155
El regreso del guila

Meja con el mecnico Lou Gordon posan en el aerdromo de General Pacheco,


frente al trimotor Fokker, rebautizado 12 de Octubre - junio de 1929
(Archivo General de la Nacin)

Cena ofrecida a Enrique Guillaumet,


en el Centro Chileno, con directores de
Aeroposta y personalidades argentinas,
entre ellos Vicente Almandos Almonacid
sentado a la izquierda del teniente
primero Meja - julio 1930
(Archivo General de la Nacin)

De pie, cuarto de la derecha, el teniente


primero Meja concurre al banquete ofrecido
al capitn Pedro Castex Lainfor (sentado
tercero de la izquierda). Entre otros, el mayor
ngel M. Zuloaga (sentado primero de la
izquierda) - diciembre 1930
(Archivo General de la Nacin)

156
Ilustraciones

El capitn Meja con uniforme de gala en el acto de presentacin de cartas credenciales


del nuevo embajador argentino ante el rey de Italia - abril 1933
(gentileza Mara Rosa Prez Irigoyen)

El capitn Meja en el Palacio Venecia, durante el acto de presentacin de cartas


credenciales del nuevo embajador argentino
En el centro, el rey Vitorio Emanuele III y el Duce Benito Mussolini - abril 1933
(Archivo General de la Nacin)

157
El regreso del guila

Biplano de adiestramiento Romeo Ro.1 de la Escuela de Caza de Aviano


(Archivo Documental Histrico de la FAA)

Caza Fiat CR.20 de la Escuadrilla 81 de Campoformido - Udine


(Archivo Documental Histrico de la FAA)

Formacin de biplanos Breda Ba.19 en vuelo invertido sobre Gorizia, al oeste del ro Isonzo,
Eslovenia, ex provincia otomana de los Balcanes - 1934
(Archivo Documental Histrico de la FAA)

158
Ilustraciones

Amadeo Humberto de Savoia, El constructor de aeronaves


duque de Aosta, con dedicatoria Gianni Caproni con dedicatoria
al capitn Meja en Gorizia - 1934 al capitn Meja en Miln - 1934
(gentileza Mara Rosa Prez Irigoyen) (gentileza Mara Rosa Prez Irigoyen)

Escudo de la Brigada Area I de Padova con el que el capitn Meja


aparece fotografiado en la tapa.
El lema Incocca, tende, scaglia significa
prepara la ballesta, apunta y alcanza el objetivo
(Servicio Histrico de la Aeronutica Militar Italiana)

159
El regreso del guila

Concepto del capitn Meja elevado por el comandante del 1er Regimiento de Caza de
Campoformido - 1934
(Archivo Documental Histrico de la FAA)

El mayor Meja, ayudante del


general italiano Ulises Longo,
durante la visita de una delegacin
de aviadores de ese pas - 1937
(Archivo General de la Nacin)

160
Ilustraciones

Ceremonia en la que recibe de manos del coronel ngel M. Zuloaga


el diploma de la Liga Internacional de Aviadores que lo declarara
mejor piloto argentino de 1939. El Palomar - 17 de abril de 1941
(Archivo General de la Nacin)

Con el grado de teniente coronel Meja


parte hacia Bogot representando al
Ejrcito Argentino en la inauguracin del
monumento al General San Martn donado
por la Municipalidad de Buenos Aires. Entre
quienes lo despiden se ve a Carola Lorenzini
y Ral A. Apold - mayo de 1941
(Archivo General de la Nacin)

El matrimonio Meja en Miramar


circa 1965
Clara Rosa Echenique de Meja (gentileza Mara Rosa Prez Irigoyen)
(gentileza Mara Rosa Prez Irigoyen)

161
El regreso del guila

Edificio de la Direccin de Institutos


Aeronuticos Militares inaugurado
por el teniente coronel Meja en la avenida
Hiplito Yrigoyen 486
de la ciudad de Crdoba - julio de 1944
(Archivo Documental Histrico de la FAA)

Capilla de la Guarnicin Area Crdoba


donada por la marquesa pontificia
Adelia Mara Harilaos de Olmos el 20 de
septiembre de 1944
(Archivo Documental Histrico de la FAA)

El brigadier Meja a bordo del crucero


La Argentina, parte rumbo a Ro de Janeiro
representando a la Argentina y a la
Fuerza Area -1945
(Archivo General de la Nacin)

162
Ilustraciones

Fotografa del Legajo Personal del Fotografa del general Carl A. Spaatz,
brigadier Meja - 1946 jefe de Estado Mayor de la USAF,
(Archivo Documental Histrico de la FAA) con dedicatoria al brigadier Meja - 1947
(gentileza Mara Rosa Prez Irigoyen)

En la Consolidated-Vultee, fbrica de los modernos bombarderos B-36,


Fort Worth (Texas) - octubre de 1947
(Archivo Sala Histrica EAM)

163
El regreso del guila

En la base Barksdale Field, sede del Comando de Entrenamiento Areo,


el brigadier Meja se encuentra con el general John K. Cannon. - octubre de 1947
(Archivo Sala Histrica EAM)

El brigadier Meja en la cabina de un


F-80 Shooting Staren March Airfield
octubre de 1947
(gentileza Mara Rosa Prez Irigoyen)

En la base Barkesdale Field, durante el vuelo que


realiza como copiloto en uno de los ltimos modelos
de Superfortaleza B-29 - octubre de 1947
(Archivo Sala Histrica EAM)

164
Ilustraciones

El Bell X-1 en Muroc Lake, actual Edward AFB, durante la visita


efectuada por el brigadier Meja en octubre de 1947
(Archivo Sala Histrica EAM)

En el centro de entrenamiento de vuelo por instrumentos


de Barksdale Field - octubre de 1947
(Archivo Sala Histrica EAM)

165
El regreso del guila

En Seattle, en la planta de Boeing, el brigadier Meja posa al frente de un Stratocruiser, un


transporte derivado del B-29 - octubre de 1947
(Archivo Sala Histrica EAM)

El brigadier Meja vuela como copiloto


de un Stratocruiser - octubre de 1947
(Archivo Sala Histrica EAM)

166
Ilustraciones

El brigadier Meja y el vicepresidente de la Boeing, Wellwood E. Beall,


contemplan la maqueta del bombardero B-50 en Seattle octubre de 1947
(Archivo Sala Histrica EAM)

Con uniforme de brigadier, en la puesta en funciones como director de difusin del seor
Ral A. Apold - 1949
(Archivo General de la Nacin)

167
Se termin de imprimir en
Ca. Sudamericana de Impresin S. A.
Tucumn 979, Buenos Aires
Septiembre de 2006