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Desnutricin en el embarazo y riesgo de

esquizofrenia
Los bebs nacidos de madres que han sufrido una grave desnutricin durante el embarazo
tienen ms posibilidades de desarrollar esquizofrenia

Un estudio publicado en JAMA y dirigido por el neurlogo David St Clair, de la


Universidad de Aberdeen, en Escocia, analiza la incidencia de esquizofrenia en un grupo de
personas de China afectadas por una peculiar caracterstica: todas son de la provincia china
de Anhui y nacieron entre los aos 1959 y 1961.

Autor: Por MERC FERNNDEZ


Fecha de publicacin: 16 de agosto de 2005

El riesgo de desarrollar esquizofrenia en casos de hambruna es mayor

Durante 1959 y 1961, una combinacin de mal tiempo con los cambios asociados a la
transicin denominada Gran Salto adelante (en la que zonas rurales del pas se
transformaron en industriales en su transicin al capitalismo) dio lugar a una de las peores
hambrunas que se recuerdan en aquel pas. Una de las zonas ms afectadas fue la provincia
de Anhui.

Los investigadores han seleccionado una zona de la provincia y han comparado la


incidencia de esquizofrenia en los gestados y nacidos en ese perodo de hambruna con la
que se da entre los nacidos antes o despus. Para ello, han contrastado todos los registros de
1971 a 2001 del nico hospital psiquitrico que atiende la zona estudiada.

Entre los nacidos durante los aos de la hambruna, el riesgo de desarrollar esquizofrenia
ms tarde se increment significativamente, desde un 0,84% para los nacidos en 1959 hasta
un 2,15% para los nacidos en 1960 y un 1,81% en 1961, explican los investigadores en su
artculo.

El riesgo es algo ms del doble si se compara entre los nacidos entre 1959 y los nacidos en
plena hambruna, en 1960. De cualquier forma, las cifras de por s no dan ninguna
explicacin y los investigadores lo saben. Nadie sabe qu es lo que sucede, pero estamos
empezando a pensar que se trata de una interaccin gentica y ambiental, afirma Feng
Zhang, uno de los firmantes del trabajo. Y la contribucin ambiental al origen de la
esquizofrenia podra ser, afirman, la malnutricin en la gestacin de la persona afectada.

La hiptesis del cido flico


El cido flico es un micronutriente esencial para muchos de los mecanismos del cuerpo
humano, como la resistencia al dolor Una hiptesis popular es que se tratara de la
deficiencia de cido flico, nutriente que se halla en buenas cantidades en el hgado,
esprragos, espinacas, lentejas, judas, cacahuetes, setas y salvado, y que est implicado en
el desarrollo del sistema nervioso central. El feto lo necesita especialmente en las primeras
semanas de gestacin porque sin este micronutriente puede desarrollar espina bfida,
dolencia caracterizada por el desarrollo inadecuado del tubo neural. Los nios con espina
bfida tienen la medula espinal al descubierto y los daos asociados pueden ser
suficientemente importantes como para causar parlisis en las piernas.

Los expertos aseguran que el cido flico tambin est asociado a otros mecanismos del
cuerpo humano, como la mayor resistencia al dolor, aunque todava no se entiende bien de
qu forma se relaciona uno con otro. De cualquier forma, que la carencia de cido flico
est implicada en el mayor riesgo de esquizofrenia es slo una hiptesis y probablemente se
trate slo de un factor. Si fuera el factor habra que ver si todos los nios nacidos con
espina bfida tambin desarrollan esquizofrenia y por otro lado, la pregunta lgica es qu
sucede en los pases donde la desnutricin es habitual.

Aunque la causa de este trastorno sigue siendo un misterio, son varias las hiptesis que se
barajan para el conjunto de factores: la gentica, la estacin y el lugar de nacimiento, las
complicaciones en la gestacin, la exposicin prenatal a virus y la malnutricin prenatal.

El precedente holands
La primera relacin entre hambruna y esquizofrenia se vio en un estudio de investigadores
del Instituto Psquitrico del Estado de Nueva York sobre los efectos de la hambruna el
invierno de 1944-45, cuando los nazis bloquearon el suministro de alimentos en Holanda.
Fueron apenas unos meses pero determinantes para los bebs de las mujeres que en aquel
momento estaban embarazadas. Los investigadores que revisaron los registros aos despus
trabajaban con la hiptesis de que la privacin de comida durante el primer trimestre de
embarazo es un factor de riesgo para el desarrollo del trastorno.

Tres regiones del pas, al oeste, norte y sur, sufrieron las penurias en diferentes grados. En
el oeste, la regin ms afectada, la poblacin se vio expuesta a una grave malnutricin con
dietas inferiores a los 4.200 kilojulios, unas 1.008 caloras, la mitad ms o menos de una
dieta normal. En el norte y en el sur las restricciones fueron moderadas, con raciones
diarias inferiores a 6.300 kilojulios (unas 1.512 caloras).

Entre los que estuvieron expuestos en los tres primeros meses de su gestacin a esa
privacin importante de alimentos, sobre todo en el norte, se dio posteriormente un mayor
riesgo de desarrollar esquizofrenia aunque, y esto es llamativo, slo en el caso de mujeres.
En las zonas norte y sur, de restriccin moderada de alimentos, el riesgo era menor. Este
trabajo, deca Ezra Susser, que dirigi el trabajo, hace plausible la hiptesis de que la
nutricin prenatal temprana puede tener un efecto especfico sobre un gnero en el riesgo
de esquizofrenia.

Susser, psiquiatra en la Universidad de Nueva York, declaraba al servicio de noticias


Nature News que se alegraba de que los nuevos resultados reforzasen su trabajo previo. Es
difcil disponer de experimentos naturales en los cuales realizar este tipo de estudios, ya
que las hambrunas deben haber sucedido al menos 40 aos atrs para que la esquizofrenia
haya tenido tiempo de desarrollarse.

NUTRICIN EN EL EMBARAZO Y EL FACTOR


BDNF

La desnutricin en el embarazo puede tener consecuencias en el feto


- Imagen: WHO/P.Virot -

A nadie se le escapa que la desnutricin severa durante el embarazo debe tener


consecuencias sobre el desarrollo del feto. La demostracin de que trastornos mentales
como la esquizofrenia, que se desarrollan siendo el individuo ya adulto, puedan tener en su
origen esa causa depender de que se demuestre el vinculo fsico, la base fsica que
explique, ni que sea parcialmente, el trastorno. Y eso es algo de lo que an se est lejos.

De cualquier forma, cada vez hay ms evidencias sobre la importancia de las deficiencias
sufridas en el entorno intrauterino en el desarrollo del sistema nervioso central, incluyendo
la nutricin. As lo recuerda un trabajo de los investigadores F.Gomez-Pinilla y S. Vaynman
que se acaba de publicar en la revista Experimental Neurology. Los expertos recuerdan la
importancia del periodo prenatal en el desarrollo estructural del hipocampo, una regin
importante para el aprendizaje y la memoria, y en el factor neurotrfico BDNF, una
neurotrofina implicada en la plasticidad del hipocampo (las neurotrofinas promueven el
desarrollo y la supervivencia de las neuronas durante el desarrollo).
En trabajos con modelos animales se ha podido ver que mientras una dieta rica en cidos
grasos omega-3 es esencial para el desarrollo neurolgico normal, una dieta rica en grasas
saturadas disminua los niveles del factor neurotrfico BDNF lo que comprometa
posteriormente el desarrollo cognitivo. En ratas alimentadas con la mitad de la dieta
normal, se ha visto que el tamao del hipocampo en las cras era menor que en las cras de
roedores alimentados normalmente. Pero quizs lo ms llamativo, dicen estos cientficos,
es que la alteracin en los niveles normales del factor BDNF es una caracterstica que se
puede ver y se repite en muchos trastornos de la funcin cognitiva que ocurren
posteriormente a lo largo de la vida, como la esquizofrenia, la demencia o la enfermedad de
Alzheimer.