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Alimentos transgnicos, buenos o malos?

Por Redaccin Central - Los Tiempos - 2/05/2010

El tomate "Flav-Savr" fue el primer alimento transgnico en ser comercializado en Estados Unidos. A nivel mundial y por ms de una dcada, el tema de los transgnicos permanece vigente en el tapete de discusin. Esta nueva tecnologa ha provocado una serie de preguntas, argumentos y consideraciones ticas sobre su manejo y utilizacin, unas a favor y otras en contra. El desarrollo en los ltimos aos de las tcnicas de la biologa molecular ha dotado al hombre de herramientas que le permiten acceder y manipular el ADN de los organismos. As, los transgnicos, llamados tambin organismos genticamente modificados (OGMs), son plantas o animales que han sido manipulados en laboratorios. Esta manipulacin consiste en agregar genes a la cadena de ADN de dichas plantas y animales, para as cambiar o combinar caractersticas entre ellos. En el mbito alimenticio, esta tcnica ha hecho posible conseguir nuevas variedades capaces de expresar genes de resistencia hacia enfermedades, herbicidas, insecticidas, condiciones climticas o bien para mejorar su calidad nutricional. Por ejemplo, se inserta el gen de resistencia al fro del salmn en papa para buscarle resistencia a heladas. El tema de los alimentos transgnicos, a nivel mundial, es asiduamente abordado por la comunidad cientfica, las autoridades gubernamentales, la Organizacin de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentacin (FAO, por sus siglas en ingls), la Organizacin Mundial de la Salud (OMS); el Codex Alimentarius y las organizaciones de consumidores. Muchos han sido los foros internacionales realizados en los que se discute sobre este tema, debido a su importancia, su dinamismo, lo controvertido de la situacin y por la existencia a nivel mundial de grupos muy bien definidos, los defensores sin cuestionamiento alguno, los detractores a ciegas y aquellos que abordan esta nueva tecnologa con un correcto enfoque biotico y cientfico.

Los alimentos modificados genticamente son sometidos a una serie de rigurosos anlisis y estudios que determinan su seguridad y que son la base para permitir su comercializacin en el mercado. Adems, las entidades regulatorias ejercen una especial fiscalizacin de los productos en los que ha intervenido de alguna u otra forma la biotecnologa para evitar cualquier tipo de riesgo. Cinco compaas transnacionales de la agro-biotecnologa controlan el mercado: Dupont, Syngenta, Bayer, Dow y, en particular, Pharmacia de Monsanto que produce 91 por ciento de las semillas transgnicas sembradas en el mundo. Investigacin Los estudios con OGMs est liderado por los los pases industrializados como Estados Unidos; pero los pases en desarrollo tambin se encuentran a la vanguardia con investigaciones en este campo. Pases como Argentina, Brasil, China, Cuba, Egipto, India, Mxico y Sudfrica estn abriendo camino. Cuba, pas que integra la avanzada de las investigaciones biotecnolgicas en el mundo, desarrolla importantes investigaciones relacionadas con la aplicacin de la Ingeniera Gentica para la obtencin de OMGs destinados a la alimentacin y asume esta responsabilidad con total rigor cientfico y mxima proteccin a los consumidores y el medio ambiente. En Cuba se han realizado inversiones significativas en el desarrollo de la tecnologa para la obtencin de OMGs desde la dcada de los 80. Comercializacin La comercializacin de los alimentos transgnicos para el consumo humano comenz el 18 de mayo de 1994, cuando la Agencia Alimentaria (Food and Drug Administration) de los Estados Unidos autoriz el comercio del primer tomate "Flavr-Savr" (tomate larga vida), obtenido por la empresa Calgene, con un proceso de maduracin retardada que facilitaba su almacenamiento y transporte a grandes distancias. Actualmente, en el mundo, existen ms de 80 productos transgnicos. La introduccin de estos alimentos en el mercado ha desatado una polmica que, sobre todo, enfrenta a consumidores y organizaciones ecologistas con las grandes multinacionales que los distribuyen. El problema es complejo y no se puede abordar de una forma sencilla ni general. Posibles beneficios Los beneficios de los alimentos transgnicos estn directamente relacionados con los objetivos de la modificacin gentica, los mismos se pueden agrupar en tres grandes grupos: Consumidores. Responden mejor a las necesidades nutricionales y alimentarias, y a las preferencias del mercado, prevn enfermedades, son portadores de vacunas, presentan mejores caractersticas sensoriales y mayor disponibilidad de alimentos.

Productores. Son organismos genotpicamente mejor adaptados a factores ambientales adversos, tienen crecimiento y desarrollo acelerado, lo que permite una intensificacin de la produccin y reduccin de los costos; el retardo del proceso de maduracin posibilita tener una mayor vida de determinados alimentos; tienen resistencia a los herbicidas, las infecciones microbianas y las plagas por insectos. Medio ambiente. Permiten el uso ms racional de la tierra, el agua y los nutrientes, disminuye el empleo de sustancias quimio txicas como fertilizantes o plaguicidas. Posibles riesgos No obstante sus beneficios atribuidos, algunas de las crticas que se le formulan a esta ciencia fundan sus argumentos en la potencial incapacidad de predecir lo que pudiera ocurrir al introducir organismos modificados genticamente en el medio ambiente o en la dieta alimenticia. As, los posibles riesgos, estn relacionados con su repercusin sobre la salud humana, el impacto sobre el medio ambiente y aspectos socioeconmicos. Sanitarios. Se relacionan fundamentalmente con la inocuidad de los alimentos; la presencia de alrgenos; la creacin de nuevas toxinas; el desarrollo de resistencia a antibiticos por bacterias patgenas y los posibles efectos negativos para la salud a largo plazo. Medio ambientales. Se refieren al impacto sobre el medio ambiente a la amenaza a la biodiversidad; la transferencia gnica no intencionada a especies silvestres, la ruptura del equilibrio natural, los transgnicos con rasgos nuevos pueden diferir de sus parientes naturales en sus habilidades para sobrevivir y reproducirse bajo condiciones ambientales variables, pueden interactuar de forma inesperada o no deseable con las comunidades biolgicas locales; el uso indiscriminado de herbicidas, el dao a especies de insectos beneficiosos, etc. Socioeconmicos. Un riesgo socioeconmico es el desarrollo de la biotecnologa en manos de las grandes multinacionales, puesto que el acceso puede limitarse debido a la proteccin por patentes, los productores de alimentos tradicionales u orgnicos puedan ser desplazados. Adems, existe preocupaciones de carcter religioso, cultural y tico. Argumentos a favor La tecnologa gentica ha hecho posible que los alimentos sean ms nutritivos, introduciendo ciertas caractersticas de plantas y animales, por lo cual se espera que disminuya la mala nutricin de muchos seres humanos e incluso algunos creen que gracias a los alimentos transgnicos, se erradicar el hambre mundo, pues los frutos sern ms nutritivos y grandes.

Las plantas sern ms resistentes tanto a plagas como a insecticidas, lo que permitir que los cultivos se aprovechen al mximo.

De igual manera los animales, aumentaran su resistencia al fro y a las enfermedades, esto ayudara a los campesinos a tener mejores ganancias. Argumentos en contra Aunque los experimentos demuestran que la calidad nutritiva de los alimentos transgnicos es considerablemente ms alta, no se ha podido demostrar que estas alteraciones sean inofensivas para el ser humano (alergias, resistencia a antibiticos, etc. La mayor parte de los insecticidas son fabricados por las mismas empresas que ahora promueven la investigacin gentica; stas cobran por las patentes de sus semillas, por las mejoras que realizaron en el ganado. Cundo las plantas y los animales desarrollan resistencia a enfermedades o plagas, stas se vuelven ms fuertes y se convierten en un peligro. Semillas cultivadas Las semillas transgnicas cultivadas actualmente, en el mundo, pertenecen principalmente a cultivos como maz, soja y algodn. Una buena forma de medir la implantacin de estos nuevos desarrollos es cuantificar la superficie mundial sembrada con cultivos transgnicos.

La superficie mundial de cultivos transgnicos aument un 7,2 por ciento en 2009, hasta alcanzar los 134 millones de hectreas, segn el informe anual publicado por el Servicio Internacional para la Adquisicin de Aplicaciones Agrobiotecnologas (ISAAA, en sus siglas en ingls).

Segn el informe, los pases en desarrollo aumentaron los cultivos con semillas biotecnolgicas en un 13 por ciento, y son liderados por Brasil que registr un incremento del 35 por ciento y super incluso a Estados Unidos.

El 77 por ciento de la soja que se cultiva en el mundo proviene de semillas modificadas, al igual que el 49 por ciento del algodn y el 25 por ciento del maz mundial. Cifras por pases Segn el informe de ISAAA, Estados Unidos es el mayor productor con 64 millones de hectreas. Le siguen Brasil con 21,4 millones, un 35 por ciento ms que en 2008; Argentina (21,3 millones); India (8,4 millones); Canad (8,2 millones); China (3,7 millones); Paraguay (2,2 millones) y Sudfrica (2,1 millones); Uruguay y Bolivia con 800.000 hectreas; Filipinas (500.000); Australia (200.000); Burkina Faso (115.000); y Mxico (100.000 hectreas). De lejos, se sitan Espaa, Chile, Colombia, Honduras, Repblica Checa, Portugal, Rumana, Polonia, Costa Rica, Egipto y Eslovaquia. Qu opina la FAO? La Organizacin de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentacin (FAO, por sus siglas en ingls), en su pgina web, manifiesta que la biotecnologa es un instrumento igual que el fuego, que puede ser utilizado para cocinar los alimentos o, si se hace un mal uso de l, para incendiar la casa. Por ello, considera necesario aclarar tres puntos.

a) La inocuidad de los alimentos. Hasta ahora no se ha observado, en ninguna parte del mundo, efectos nocivos comprobables del consumo de alimentos producidos con cultivos modificados genticamente. Esto no significa que los nuevos alimentos transgnicos no entraen riesgos. Pero estos riesgos son en esencia los mismos que representan las plantas y los animales mejorados con los mtodos tradicionales. Adems, la FAO considera necesario que cada nueva variedad transgnica de cultivo o de animal se someta a prueba individualmente, con mtodos cientficos rigurosos, a fin de observar sus posibles beneficios y riesgos.

b) La ayuda a los pobres. Es cierto que los principales inversionistas y creadores de cultivos y ganado transgnico son grandes empresas privadas. Sin embargo, nada impide que grupos del sector pblico, como los gobiernos, las universidades y las instituciones de investigacin agraria, utilicen la nueva biotecnologa para crear variedades de plantas y animales que puedan beneficiar a los agricultores pobres.

c) La necesidad de la biotecnologa. Para poner fin al hambre en el mundo es imprescindible esta tecnologa? Tal vez s, tal vez no. Pero nada justifica abandonarla. La biotecnologa puede ayudar a las personas pobres y a las que sufren de hambre en el mundo.

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