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El Peligro de una sola Historia - Chimamanda Adichie

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El Peligro de una sola Historia

Chimamanda Adichie

Cuento historias. Y me gustara contarles algunas historias personales sobre lo que llamo "el peligro de una sola historia". Crec en un campus universitario al este de Nigeria. Mi madre dice que comenc a leer a los dos aos, creo que ms bien fue a los cuatro aos, a decir verdad. Fui una lectora precoz y lo que lea era literatura infantil inglesa y estadounidense. Tambin fui una escritora precoz. Cuando comenc a escribir, a los siete aos, cuentos a lpiz con ilustraciones de crayn, que mi pobre madre tena que leer, escrib el mismo tipo de historias que lea. Todos mis personajes eran blancos y de ojos azules, que jugaban en la nieve, coman manzanas (Risas) y hablaban seguido sobre el clima: "qu bueno que el sol ha salido." (Risas) Esto a pesar de que viva en Nigeria y nunca haba salido de Nigeria, no tenamos nieve, comamos mangos y nunca hablbamos sobre el clima porque no era necesario. Mis personajes beban cerveza de jengibre porque los personajes de los libros que lea, beban cerveza de jengibre. No importaba que yo no supiera qu era. (Risas) Muchos aos despus, sent un gran deseo de probar la cerveza de jengibre; pero esa es otra historia. Creo que esto demuestra cun vulnerables e influenciables somos ante una historia, especialmente en nuestra infancia. Porque yo slo lea libros en que los personajes eran extranjeros, estaba convencida de que los libros, por naturaleza, deban tener extranjeros, y narrar cosas con las que yo no poda identificarme. Todo cambi cuando descubr los libros africanos. No haba muchos disponibles y no eran fciles de encontrar como los libros extranjeros. Gracias a autores como Chinua Achebe y Camara Laye mi percepcin

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mental de la literatura cambi. Me d cuenta que personas como yo, nias con piel color chocolate, cuyo cabello rizado no se poda atar en colas de caballo, tambin podan existir en la literatura. Comenc a escribir sobre cosas que reconoca. Yo amaba los libros ingleses y estadounidenses que le, avivaron mi imaginacin y me abrieron nuevos mundos; pero la consecuencia involuntaria fue que no saba que personas como yo podan existir en la literatura. Mi descubrimiento de los escritores africanos me salvaron de conocer una sola historia sobre qu son los libros. Mi familia es nigeriana, convencional de clase media. Mi padre fue profesor, mi madre fue administradora y tenamos, como era costumbre, personal domstico de pueblos cercanos. Cuando cumpl ocho aos, un nuevo criado vino a casa, su nombre era Fide. Lo nico que mi madre nos contaba sobre l era que su familia era muy pobre. Mi madre enviaba batatas y arroz, y nuestra ropa vieja, a su familia. Cuando no me acababa mi cena, mi madre deca "Come! No sabes que la familia de Fide no tiene nada?" Yo senta gran lstima por la familia de Fide. Un sbado, fuimos a visitarlo a su pueblo, su madre nos mostr una bella cesta de rafia teida hecha por su hermano. Estaba sorprendida, pues no crea que alguien de su familia pudiera hacer algo. Lo nico que saba es que eran muy pobres y era imposible verlos como algo ms que pobres. Su pobreza era mi nica historia sobre ellos. Aos despus, pens sobre esto cuando dej Nigeria para ir a la universidad en EE.UU. Tena 19 aos. Haba impactado a mi compaera de cuarto estadounidense, pregunt dnde haba aprendido a hablar ingls tan bien y estaba confundida cuando le dije que en Nigeria el idioma oficial resultaba ser el ingls. Me pregunt si podra escuchar mi "msica tribal" y se mostr por tanto muy decepcionada cuando le mostr mi cinta de Mariah Carey. (Risas) Ella pensaba que yo no saba usar una estufa. Me impresion que ella sintiera lstima por m incluso antes de conocerme. Su posicin por omisin ante m, como africana, se reduca a una lstima condescendiente. Mi compaera conoca una sola historia de frica, una nica historia de catstrofe; en esta nica historia, no era posible que los africanos se parecieran a ella de ninguna forma, no haba posibilidad de sentimientos ms complejos que lstima, no haba posibilidad de una conexin como iguales. Debo decir que antes de ir a EE.UU., yo no me identificaba como

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africana. Pero all, cuando mencionaban a frica, me hacan preguntas, no importaba que yo no supiera nada sobre pases como Namibia; sin embargo llegu a abrazar esta nueva identidad y ahora pienso en m misma como africana. Aunque an me molesta cuando se refieren a frica como un pas. Un ejemplo reciente fue mi, de otra forma, maravilloso vuelo desde Lagos, hace dos das, donde hicieron un anuncio durante el vuelo de Virgin sobre trabajos de caridad en "India, frica y otros pases". (Risas) As que despus de vivir unos aos en EE.UU. como africana, comenc a entender la reaccin de mi compaera. Si yo no hubiera crecido en Nigeria y si mi impresin de frica procediera de las imgenes populares, tambin creera que frica es un lugar de hermosos paisajes y animales, y gente incomprensible, que libran guerras sin sentido y mueren de pobreza y SIDA, incapaces de hablar por s mismos, esperando ser salvados por un extranjero blanco y gentil. Yo vea a los africanos de la misma forma en que, como nia, vi la familia de Fide. Creo que esta historia nica de frica procede de la literatura occidental. sta es una cita tomada de los escritos de un comerciante londinense, John Locke, que zarp hacia frica Occidental en 1561 y escribi un fascinante relato sobre su viaje. Despus de referirse a los africanos negros como "bestias sin casas", escribi: "Tampoco tienen cabezas, tienen la boca y los ojos en sus pechos." Me ro cada vez que leo esto y hay que admirar la imaginacin de John Locke. Pero lo importante es que representa el comienzo de una tradicin de historias sobre africanos en Occidente. donde el frica Subsahariana es lugar de negativos, de diferencia, de oscuridad. de personas que, como dijo el gran poeta Rudyard Kipling, son "mitad demonios, mitad nios." Comenc a entender a mi compaera estadounidense, que durante su vida debi ver y escuchar diferentes versiones de esta nica historia, al igual que un profesor, quien dijo que mi novela no era "autnticamente africana". Yo reconoca que haba varios defectos en la novela, que haba fallado en algunas partes, pero no imaginaba que haba fracasado en lograr algo llamado autenticidad africana. De hecho, yo no saba qu era la autenticidad africana. El profesor dijo que mis personajes se parecan demasiado a l, un hombre educado, de clase media. Mis personajes conducan vehculos, no moran de hambre; entonces, no eran autnticamente africanos. Debo aadir que yo tambin soy cmplice de esta cuestin de la historia nica. Hace unos aos, viaj desde EE.UU. a Mxico. El clima poltico en
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EE.UU. entonces era tenso, haba debates sobre la inmigracin. Y como suele ocurrir en EE.UU., la inmigracin se convirti en sinnimo de mexicanos. Haba historias infinitas donde los mexicanos se mostraban como gente que saqueaba el sistema de salud, escabullndose por la frontera, que eran arrestados en la frontera, cosas as. Recuerdo una caminata en mi primer da en Guadalajara mirando a la gente ir al trabajo, amasando tortillas en el mercado, fumando, riendo. Recuerdo que primero me sent un poco sorprendida y luego me embarg la vergenza. Me d cuenta que haba estado tan inmersa en la cobertura meditica sobre los mexicanos que se haban convertido en una sola cosa, el inmigrante abyecto. Haba credo en la historia nica sobre los mexicanos y no poda estar ms avergonzada de m. Es as como creamos la historia nica, mostramos a un pueblo como una cosa, una sola cosa, una y otra vez, hasta que se convierte en eso. Es imposible hablar sobre la historia nica sin hablar del poder. Hay una palabra del idioma Igbo, que recuerdo cada vez que pienso sobre las estructuras de poder en el mundo y es "nkali", es un sustantivo cuya traduccin es "ser ms grande que el otro". Al igual que nuestros mundos econmicos y polticos, las historias tambin se definen por el principio de nkali. Cmo se cuentan, quin las cuenta cundo se cuentan, cuntas historias son contadas en verdad depende del poder. El poder es la capacidad no slo de contar la historia del otro, sino de hacer que esa sea la historia definitiva. El poeta palestino Mourid Barghouti escribi que si se pretende despojar a un pueblo la forma ms simple es contar su historia y comenzar con "en segundo lugar". Si comenzamos la historia con las flechas de los pueblos nativos de EE.UU. y no con la llegada de los ingleses, tendremos una historia totalmente diferente. Si comenzamos la historia con el fracaso del estado africano, y no con la creacin colonial del estado africano, tendremos una historia completamente diferente. Hace poco di una conferencia en una universidad donde un estudiante me dijo que era una lstima que los hombres de Nigeria fueran abusadores como el personaje del padre en mi novela. Le dije que acababa de leer una novela llamada "Psicpata Americano" (Risas) y era una verdadera lstima que los jvenes de EE.UU. fueran asesinos en serie. (Risas) (Aplausos) Obviamente, estaba algo molesta cuando dije eso. (Risas) Jams se me habra ocurrido que slo por haber ledo una novela donde un personaje es un asesino en serie de alguna forma l era una representacin de todos los estadounidenses. Ahora, no es porque yo
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sea mejor persona que ese estudiante, sino que, debido al poder econmico y cultural de EE.UU., yo haba escuchado muchas historias sobre EE.UU. Le a Tyler y Updike, Steinbeck y Gaitskill, no tena una nica historia de EE.UU. Hace aos, cuando supe que se esperaba que los escritores tuvieran infancias infelices para ser exitosos, comenc a pensar sobre cmo podra inventar cosas horribles que mis padres me haban hecho. (Risas) Pero la verdad es que tuve una infancia muy feliz, llena de risas y amor, en una familia muy unida. Pero tambin tuve abuelos que murieron en campos de refugiados, mi prima Polle muri por falta de atencin mdica, mi amiga Okoloma muri en un accidente de avin porque los camiones de bomberos no tenan agua. Crec bajo regmenes militares represivos que daban poco valor a la educacin, por lo que mis padres a veces no reciban sus salarios. En mi infancia, vi la jalea desaparecer del desayuno, luego la margarina, despus el pan se hizo muy costoso, luego se racion la leche; pero sobre todo un miedo poltico generalizado invadi nuestras vidas. Todas estas historias me hacen quien soy, pero si insistimos slo en lo negativo sera simplificar mi experiencia, y omitir muchas otras historias que me formaron. La historia nica crea estereotipos y el problema con los estereotipos no es que sean falsos sino que son incompletos. Hacen de una sola historia la nica historia. Es cierto que frica es un continente lleno de catstrofes, hay catstrofes inmensas como las violaciones en el Congo y las hay deprimentes, como el hecho de que hay 5,000 candidatos por cada vacante laboral en Nigeria. Pero hay otras historias que no son sobre catstrofes y es igualmente importante hablar sobre ellas. Siempre he pensado que es imposible compenetrarse con un lugar o una persona sin entender todas las historias de ese lugar o esa persona. La consecuencia de la historia nica es sta: roba la dignidad de los pueblos, dificulta el reconocimiento de nuestra igualdad humana, enfatiza nuestras diferencias en vez de nuestras similitudes. Qu hubiera sido si antes de mi viaje a Mxico yo hubiese seguido los dos polos del debate sobre inmigracin, el de EE.UU. y el de Mxico? Y si mi madre nos hubiera contado que la familia de Fide era pobre y trabajadora? Y si tuviramos una cadena de TV africana que transmitiera diversas historias africanas en todo el mundo? Es lo que el escritor nigeriano Chinua Achebe llama "un equilibrio de historias".

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Y si mi compaera de cuarto conociera a mi editor nigeriano, Mukta Bakaray, un hombre extraordinario, que dej su trabajo en un banco para ir tras sus sueos y fundar una editorial? Se deca comnmente que los nigerianos no leen literatura, l no estaba de acuerdo, pensaba que las personas que podan leer, leeran si la literatura estaba disponible y era asequible. Despus de que public mi primera novela fui a una estacin de TV en Lagos para una entrevista. Una mujer que trabajaba all como mensajera me dijo: "Realmente me gust tu novela, no me gust el final; ahora debes escribir una secuela y esto es lo que pasar..." (Risas) Sigui contndome sobre qu escribira en la secuela. Yo no slo estaba encantada sino conmovida, estaba ante una mujer de las masas de nigerianos comunes, que no se suponan eran lectores. No slo haba ledo el libro, se haba adueado de l y senta que era justo contarme qu debera escribir en la secuela. Y si mi compaera de cuarto conociera a mi amiga Fumi Onda, la valiente conductora de un programa de TV en Lagos, determinada a contarnos las historias que quisiramos olvidar? Si mi compaera de cuarto conociera la ciruga cardaca hecha en un hospital de Lagos la semana pasada? Si conociera la msica nigeriana contempornea? Gente talentosa cantando en ingls y pidgin, en igbo, yoruba y ljo, mezclando influencias desde Jay-Z a Fela a Bob Marley hasta sus abuelos. Y si conociera a la abogada que recientemente fue a la corte en Nigeria para cuestionar una ridcula ley que requera que las mujeres tuvieran la aprobacin de sus esposos para renovar sus pasaportes? Y si conociera Nollywood, lleno de gente creativa haciendo pelculas con grandes limitaciones tcnicas? Estas pelculas son tan populares que son el mejor ejemplo de que los nigerianos consumen lo que producen. Y si mi compaera de cuarto conociera a mi ambiciosa trenzadora de cabello, quien acaba de iniciar su negocio de extensiones? O sobre el milln de nigerianos que comienzan negocios y a veces fracasan, pero siguen teniendo ambiciones? Cada vez que regreso a casa debo confrontar las causas de irritacin usuales para los nigerianos: nuestra fallida infraestructura, nuestro fallido gobierno. Pero me encuentro con la increble resistencia de un pueblo que prospera a pesar de su gobierno y no por causa de su gobierno. Dirijo talleres de escritura en Lagos cada verano y es impresionante ver cunta gente se inscribe, cuntos quieren escribir, contar historias. Mi editor nigeriano y yo creamos un fondo sin fines de lucro llamado

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Fondo Farafina. Tenemos grandes sueos de construir bibliotecas reformar las bibliotecas existentes, y proveer libros a las escuelas estatales que tiene sus bibliotecas vacas, y de organizar muchos talleres de lectura y escritura, para todos los que quieran contar nuestras muchas historias. Las historias importan. Muchas historias importan. Las historias se han usado para despojar y calumniar, pero las historias tambin pueden dar poder y humanizar. Las historias pueden quebrar la dignidad de un pueblo, pero tambin pueden reparar esa dignidad rota. La escritora estadounidense Alice Walker escribi esto sobre su familia surea que se haba mudado al norte. Les dio un libro sobre la vida surea que dejaron atrs: "Estaban sentados, leyendo el libro, escuchndome leer y recuperamos una suerte de paraso." Me gustara terminar con este pensamiento: cuando rechazamos la historia nica, cuando nos damos cuenta de que nunca hay una sola historia sobre ningn lugar, recuperamos una suerte de paraso. Gracias. (Aplausos) Chimamanda Adichie: El peligro de una sola historia | Video on TED.com
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