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Alexander Fleming

Naci el 6 de agosto de 1881 en Lochfield, Gran Bretaa, en el seno de una


familia campesina afincada en la vega escocesa. Fue el tercero de los cuatro
hijos habidos en segundas nupcias por Hugh Fleming, el cual falleci cuando
Alexander tena siete aos, dejando a su viuda al cuidado de la hacienda
familiar con la ayuda del mayor de sus hijastros
Cumplidos los trece aos, se traslad a vivir a Londres con un hermanastro
que ejerca all como mdico. Complet su educacin con dos cursos
realizados en el Polytechnic Institute de Regent Street, emplendose luego
en las oficinas de una compaa naviera. En 1900 se alist en el London
Scottish Regiment con la intencin de participar en la Guerra de los Boers,
pero sta termin antes de que su unidad llegara a embarcarse. Sin embargo,
su gusto por la vida militar le llev a permanecer agregado a su regimiento,
interviniendo en la Primera Guerra Mundial como oficial del Royal Army
Medical Corps en Francia.
A los veinte aos, la herencia de un pequeo legado le llev a estudiar
medicina. Obtuvo una beca para el St. Mary's Hospital Medical School de
Paddington, institucin con la que, en 1901, inici una relacin que haba de
durar toda su vida. En 1906 entr a formar parte del equipo del bacterilogo
sir Almroth Wright, con quien estuvo asociado durante cuarenta aos. En
1908 se licenci, obteniendo la medalla de oro de la Universidad de
Londres. Nombrado profesor de bacteriologa, en 1928 pas a ser
catedrtico, retirndose como emrito en 1948, aunque ocup hasta 1954 la
direccin del Wright-Fleming Institute of Microbiology, fundado en su honor
y en el de su antiguo maestro y colega.

La carrera profesional de Fleming estuvo dedicada a la investigacin de las


defensas del cuerpo humano contra las infecciones bacterianas. Su nombre
est asociado a dos descubrimientos importantes: la lisozima y la penicilina.
El segundo es, con mucho, el ms famoso y tambin el ms importante desde
un punto de vista prctico: ambos estn, con todo, relacionados entre s, ya
que el primero de ellos tuvo la virtud de centrar su atencin en las
substancias antibacterianas que pudieran tener alguna aplicacin teraputica.

Fleming descubri la lisozima en 1922, cuando puso de manifiesto que la


secrecin nasal posea la facultad de disolver determinados tipos de
bacterias. Prob despus que dicha facultad dependa de una enzima activa,
la lisozima, presente en muchos de los tejidos corporales, aunque de
actividad restringida por lo que se refleja a los organismos patgenos
causantes de las enfermedades. Pese a esta limitacin, el hallazgo se revel
altamente interesante, puesto que demostraba la posibilidad de que
existieran sustancias que, siendo inofensivas para las clulas del organismo,
resultasen letales para las bacterias. A raz de las investigaciones
emprendidas por Paul Ehrlich treinta aos antes, la medicina andaba ya tras
un resultado de este tipo, aunque los xitos obtenidos haban sido muy
limitados.
El descubrimiento de la penicilina, una de las ms importantes adquisiciones
de la teraputica moderna, tuvo su origen en una observacin fortuita. En
septiembre de 1928, Fleming, durante un estudio sobre las mutaciones de
determinadas colonias de estafilococos, comprob que uno de los cultivos
haba sido accidentalmente contaminado por un microorganismo
procedente del aire exterior, un hongo posteriormente identificado como el
Penicillium notatum. Su meticulosidad le llev a observar el comportamiento
del cultivo, comprobando que alrededor de la zona inicial de contaminacin,
los estafilococos se haban hecho transparentes, fenmeno que Fleming
interpret correctamente como efecto de una substancia antibacteriana
segregada por el hongo.

Una vez aislado ste, Fleming supo sacar partido de los limitados recursos a
su disposicin para poner de manifiesto las propiedades de dicha substancia.
As, comprob que un caldo de cultivo puro del hongo adquira, en pocos
das, un considerable nivel de actividad antibacteriana. Realiz diversas
experiencias destinadas a establecer el grado de susceptibilidad al caldo de
una amplia gama de bacterias patgenas, observando que muchas de ellas
resultaban rpidamente destruidas; inyectando el cultivo en conejos y
ratones, demostr que era inocuo para los leucocitos, lo que constitua un
ndice fiable de que deba resultar inofensivo para las clulas animales.

Ocho meses despus de sus primeras observaciones, Fleming public los


resultados obtenidos en una memoria que hoy se considera un clsico en la
materia, pero que por entonces no tuvo demasiada resonancia. Pese a que
Fleming comprendi desde un principio la importancia del fenmeno de
antibiosis que haba descubierto (incluso muy diluida, la substancia posea un
poder antibacteriano muy superior al de antispticos tan potentes como el
cido fnico), la penicilina tard todava unos quince aos en convertirse en
el agente teraputico de uso universal que haba de llegar a ser.
Fleming recibi, hasta 1894, una educacin bastante rudimentaria, obtenida
con dificultad, de la que sin embargo parece haber extrado el gusto por la
observacin detallada y el talante sencillo que luego habran de
caracterizarle.