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Las circunstancias que conducen, en la especie humana y anlogamente en otros animales

de gestacin simple, a la produccin de gemelos, son esencialmente dos:


la biparticin temprana de un embrin y la formacin simultnea de dos embriones
por fecundaciones distintas.
Est muy divulgada la falsa creencia de que dos placentas o dos bolsas significan que se
trata de gemelos dicigticos (coloquialmente mellizos). Sin embargo, gracias a los estudios
de ADN, actualmente se puede comprobar que puede tratarse perfectamente de gemelos
monocigticos (gemelos).
Tanto los gemelos monocigticos como los dicigticos pueden tener dos bolsas exteriores
(corion) y dos interiores (amnion o amnin o saco amnitico), dos placentas o una sola,
por lo que ni el nmero de bolsas amniticas ni el nmero de placentas nos puede decir
nada sobre el origen de los gemelos. El nico mtodo fiable para comprobar si una pareja
de mellizos son monocigticos o dicigticos es una prueba de ADN.
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Sin embargo, incluso los gemelos monocigticos (clones naturales) no son exactamente
iguales porque, aun cuando compartan la placenta (66% de los casos), no tienen el mismo
acceso a la nutricin.
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Gemelos monocigticos
Es el caso en que un embrin originado en una fecundacin tpica, a partir de un
nico vulo y un nico espermatozoide, se divide accidentalmente en dos durante las
primeras fases de su desarrollo, en un proceso que debe considerarse biolgicamente
demultiplicacin asexual. El resultado puede llegar a consistir en dos embriones viables,
llamados gemelos monocigticos o gemelos univitelinos,
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por derivar de un solo cigoto,
o gemelos idnticos, porque coinciden en todos sus rasgos.
La biparticin del embrin se produce acompaando a la proliferacin celular, en la que
slo est implicada la mitosis, un proceso de reparto de material hereditario que
distribuye copias idnticas de la dotacin gentica. Como consecuencia, los gemelos
monocigticos comparten inicialmente, de manera absoluta, el 100% de sus genes,
aunque pequeas variaciones genmicas que acompaan al desarrollo de cualquier
persona conducirn a una diferenciacin, generalmente imperceptible. Sobre todo
mientras su crianza se produzca por las mismas personas y en el mismo ambiente, sern
indistinguibles para la mayora de las personas.
Evidentemente, los gemelos monocigticos tienen que compartir el mismo sexo.
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Un caso
especial de gemelos monocigticos es el de los hermanos siameses, que representan el
caso, muy improbable, en que la escisin del embrin es incompleta y los dos individuos
quedan unidos definitivamente.
Los gemelos idnticos suelen compartir placenta, pero si la escisin del cigoto se produce
antes del quinto da tras la fecundacin (antes de que la placenta haya empezado a
formarse), entonces cada embrin tendr su propio amnios y corion. En este caso se habla
deplacenta dicorinica, que se trata en realidad de dos placentas contiguas o fusionadas.
Cuando la escisin se produce ms tarde, laplacenta ya ha comenzado a formarse, por lo
que ser nica (placenta monocorinica), y comparten entonces ambos embriones
uncorion. En este caso lo ms habitual es que, aun compartiendo corion, cada gemelo
tenga su propio amnios.
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Gemelos dicigticos
Coloquialmente llamados mellizos (vanse, ms adelante, las
consideraciones terminolgicas), son stos los que se originan por fecundacin separada,
y ms o menos simultnea, de dos vulos por dos espermatozoides. Los individuos
resultantes son diversamente llamados gemelos dicigticos, gemelos bivitelinos, gemelos
no idnticos o gemelos fraternales. Su grado de identidad gentica no es mayor que en
dos hermanos nacidos de gestaciones separadas, es decir, comparten estadsticamente el
50% de sus genes. Por supuesto, pueden ser de diferente sexo, y cuando nacen a la vez
una nia y un nio, se puede afirmar con seguridad que son dicigticos, pero puede
ocurrir, rara vez,
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que sean hermanos univitelinos monocigticos. Es posible que en el
proceso de divisin del vulo fecundado los cromosomas queden XX para nia y XY para el
nio.
Igual que se producen dos, se pueden producir tres fecundaciones simultneas, con una
probabilidad an menor. La fecundacin simultnea es improbable, porque lo comn en
nuestra especie es que slo un vulo madure en cada ciclo. Las tcnicas de reproduccin
asistida que se basan en la fecundacin in vitro han dado lugar a un aumento notable de
los partos mltiples, porque la viabilidad de los embriones es limitada, y este hecho se
compensa produciendo varios embriones y realizando su implantacin simultnea en el
tero. El resultado son los quintillizos y sextillizos que saltan a las pginas de los
peridicos. La tendencia es a reducir el nmero de embriones implantados, a medida que
su viabilidad va creciendo con el progreso de las tcnicas asociadas.

Gemelos o mellizos?
Estos dos trminos castellanos son sinnimos en el habla comn de algunos lugares y
pueden emplearse para referirse all al caso, cualquiera que sea el mecanismo implicado.
En esos lugares, mellizo es la forma popular y gemelo, la forma culta o tcnica. Sin
embargo, en otros lugares como en algunas partes de Espaa,Paraguay o en el Cono
Sur de Sudamrica (Argentina, Chile y Uruguay) no son sinnimos y se distingue all
siempre entre gemelo (trmino que se usa solo para designar a los univitelinos) y mellizo
(para los gemelos bivitelinos) tanto en el lenguaje comn como en el tcnico y en los
registros coloquial y formal. Para el DRAE, ambas formas son sinnimas.
El trmino mellizo procede, pasando por una forma de transicin emellizo,
del latn gemellicius, a su vez derivado de gemellus, diminutivo de geminus. En el habla
popular de Castilla se encuentran otras formas derivadas de gemellicium, como
melguizo o melquizo, o de gemellus, como melgo, mielgo o enmelgo.
La palabra gemelo entr directamente en la lengua culta desde el latn gemellus, y est
atestiguado su uso desde 1590, momento a partir del cual los dos trminos han coexistido
en el idioma como sinnimos.
El desarrollo de la embriologa y de la citogentica permiti interpretar, en la segunda
mitad del siglo XIX, la naturaleza diversa de los dos mecanismos alternativos que dan lugar
a los partos mltiples. Desde que se ha popularizado esta distincin, gracias a
la escolarizacin, se ha producido en el uso popular una frecuente diferenciacin de
significados entre las dos palabras histricas, y se ha hecho cada vez ms frecuente en la
literatura popular de tema mdico, y ocasionalmente ha alcanzado a la literatura ms
tcnica. Cuando se distinguen los dos significados, casi siempre se usa el vocablo
gemelos para referirse a la gestacin monocigtica y mellizos para la dicigtica o
policigtica.
Esta evolucin semntica es admitida, por primera vez y parcialmente, en la ltima edicin
del diccionario de la RAE, en que se mantiene la antigua sinonimia de los dos trminos,
pero, a la vez, en una segunda acepcin, se define gemelo como gemelo originado del
mismo vulo,

y mellizo como mellizo originado de distinto vulo. Las enmiendas
propuestas para la 23 edicin equivalen a una asuncin completa del cambio de
significado, y la distincin ha pasado a ser el fundamento de la acepcin principal