Está en la página 1de 15

EL ORIENTE PRXIMO

DOS MIL AOS DE HISTORIA Bernard Lewis


Captulo XIV EL RETO
Durante algn tiempo ha habido la costumbre de definir el comienzo de la historia moderna del Oriente Prximo, como la de tantas otras partes del mundo, a partir del impacto que sobre la regin tuvo Occidente, o ms especficamente el imperialismo europeo: su llegada, su expansin, y los procesos de transformacin a los que dio lugar. Han sido varias las fechas propuestas para dicho acontecimiento. Para unos comienza en 1798, con la llegada de la expedicin francesa a Egipto: para otros con el desastroso tratado de Kcuk Kaynarca firmado entre la victoriosa Rusia y la Turqua derrotada; y para otros, en fin, con la derrota final de los turcos ante las murallas de Viena en 1683. La civilizacin musulmana se hallaba definida, a sus propios ojos, por la religin. El mundo civilizado era el Dar al-Islam, la Casa del Islam, todas las tierras en las que predominaba la ley del islam y en las que haba un gobierno musulmn. Dicho mundo estaba rodeado por todas partes por el Dar al-Harb, la Casa de la Guerra, habitada por infieles que an no haban aceptado la religin mahometana o no se haban sometido al dominio musulmn. En opinin de los musulmanes, sin embargo, como queda reflejado en sus obras de historia y de geografa, existe una diferencia muy clara entre las diversas regiones situadas ms all de las fronteras del islam. Al este y al sur del mundo islmico haba una gran variedad de pueblos, unos civilizados, de los que podan aprenderse cosas tiles, y otros brbaros. No exista, sin

embargo, ningn competidor serio del islam en cuanto religin, ni por supuesto ningn rival serio del califato islmico entendido como potencia universal. Se pensaba que todos esos infieles, tanto los civilizados como los brbaros, podan ser instruidos por los musulmanes y convertirse en potenciales partidarios del mundo islmico, como de hecho les ocurri a muchos de ellos. Por el este no acechaba ninguna amenaza. Las grandes civilizaciones de China y la India nunca supusieron un reto serio, y menos an una amenaza, para el mundo islmico. La nica gran invasin pagana que vino del este, la de los mongoles, pese al enorme impacto que tuvo sobre el mundo musulmn, qued finalmente absorbida en l tras la conversin y asimilacin de los conquistadores, que pasaron a formar parte una parte importantsima del mundo islmico. La situacin reinante en la frontera occidental, o mejor dicho noroccidental del islam, en las tierras dominadas por el cristianismo latino y griego era completamente distinta. All vean los musulmanes y con toda razn a un rival serio: una religin universal, con un sentido de misin muy parecido al suyo, cuyos seguidores se consideraban tambin poseedores de la revelacin ltima y definitiva de Dios, y estaban convencidos de que tenan el sagrado deber de ensersela a toda la humanidad. Y en la cristiandad, lo mismo que en el mundo islmico, sa creencia cont con un enorme apoyo militar y poltico a partir de la creacin de reinos fuertes y posteriormente grandes imperios, que no tenan reparo en recurrir, si era preciso, a la guerra para hacer progresar su causa. Con el paso del tiempo, los cristianos se convirtieron en los infieles por excelencia y la Europa cristiana fue considerada el arquetipo de la Casa de la Guerra. Los musulmanes miraban con cierto respeto a los bizantinos, en quienes vean a los herederos de la Grecia antigua y de la Roma cristiana. Los respetaban, pero no los teman, pues la larga relacin existente entre el islam y Bizancio respondi en general a un proceso de retirada por parte de los bizantinos, que se vio coronado por la definitiva toma de Constantinopla a manos de los turcos en 1453. Durante los primeros siglos los musulmanes nunca sintieron el menor respeto ni temor por los infieles brbaros de la Europa septentrional y occidental, a los que consideraban una banda de brbaros primitivos, que no constituan ninguna amenaza ni suscitaban el menor atractivo, y que no tenan la menor utilidad si no era para convertirlos en esclavos. Esta idea empez a cambiar desde que se produjo el contraataque cristiano en Occidente: la reconquista del sur de Italia y de la pennsula Ibrica, y la reaparicin de los ejrcitos cristianos en Levante tras la llegada de los

cruzados y su intento en ltimo trmino infructuoso de recuperar los santos lugares del cristianismo. Durante los primeros mil aos ms o menos de la larga lucha desencadenada entre estos dos sistemas universales, la mejor parte la llevaron en general los musulmanes. Bien es cierto que sufrieron algunos reveses: uno de carcter temporal, producido por la llegada de los cruzados a Levante, y otro de carcter permanente debido a la prdida de Espaa, Portugal y Sicilia. Pero estas prdidas se vieron ms que compensadas por el avance turco por el sureste de Europa y la creacin de una nueva potencia musulmana en suelo cristiano, que durante algn tiempo lleg a constituir una amenaza para el mismsimo corazn de Europa. Podemos rastrear cules fueron las relaciones de ndole social y cultural existentes entre Europa y el mundo islmico antes de las cruzadas, pero evidentemente a partir de esa fecha adquirieron unas proporciones mucho ms amplias y generalizadas. Las aportaciones del mundo islmico a Europa fueron enormes, unas creaciones propias y otras prstamos reelaboraciones y adaptaciones de las antiguas culturas del Mediterrneo oriental y de las civilizaciones ms remotas de Asia. La ciencia y la filosofa griegas, preservadas y perfeccionadas por los musulmanes y olvidadas en Europa; los nmeros indios y el papel inventado por los chinos; las naranjas y los limones, el algodn y el azcar, y tantas otras plantas, junto con sus correspondientes mtodos de cultivo: he aqu unas cuantas cosas de las muchas que la Europa medieval conoci o adquiri gracias a la civilizacin mucho ms avanzada y refinada del mundo mediterrneo islmico. Hubo tambin uas cuantas aportaciones, desde luego menos numerosas, de Europa al mundo islmico. Durante mucho tiempo tuvieron un carcter fundamentalmente material o tcnico. En el terreno de las artes y las letras, de la ciencia y la filosofa, la Europa medieval tena pocas cosas interesantes que ofrecer a los musulmanes, quienes en cualquier caso estaban dispuestos a rechazar toda idea proveniente de aquella religin que consideraban superflua y de aquella sociedad que les pareca excesivamente primitiva. Los europeos, sin embargo, eran hbiles con las manos y produjeron unas cuantas cosas que los musulmanes consideraron tiles y no dudaron en adoptar. Relojes y mecanismos para medir el tiempo, as como anteojos y telescopios para mejorar la visin, estn atestiguados en el Oriente Prximo ya en el siglo XV, y es posible que llegaran hasta all mucho antes. Incluso tomaron prestadas de Europa algunas plantas alimenticias. As, por ejemplo, los guisantes siguen llevando en rabe y en turco nombre italiano. El nmero de verduras y plantas

de otro estilo importadas y trasplantadas de Occidente aunque poco numerosas si las comparamos con las que hicieron el mismo viaje en direccin contraria se increment rpidamente a raz del descubrimiento de Amrica y de la llegada a los pases islmicos del maz, la patata, el tomate y de otro producto en muchos aspectos muy singular, el tabaco. Pero la aportacin ms importante con mucho que realiz Occidente a la vida y la muerte del mundo islmico debemos buscarla en el mbito del armamento. Ya durante las cruzadas los cautivos franceses fueron utilizados en la construccin de fortificaciones y transmitieron a sus amos algunos de sus conocimientos. Ni ms ni menos que el propio Saladino justifica en una carta enviada al califa su decisin de permitir la presencia de mercaderes europeos en los puertos que haba logrado arrebatar a los cruzados, aduciendo que eran tiles, pues no hay ninguno que no traiga y no nos venda armas de guerra, en perjuicio suyo y para mayor aprovechamiento nuestro. 1 La tradicin prosigui ininterrumpidamente durante las cruzadas, el avance y la decadencia del Imperio Otomano, y hasta la propia Edad Contempornea. De vez en cuando surgan algunas voces, tanto en la Iglesia como en el estado, que condenaban e intentaban detener el trfico de armas de guerra. Unos gobiernos denunciaban a otros por tolerarlo o incluso fomentarlo. La Iglesia adopt en este sentido una actitud inflexible. Las bulas de los papas de los siglos XVI y XVII, por ejemplo, excomulgaban e imponan el anatema ... a todos aquellos que vendan a los sarracenos, turcos y dems enemigos de la cristiandad, caballos, armas, acero, alambre, estao, cobre, latn, azufre, salitre, y todos los materiales necesarios para la fabricacin de artillera, o instrumentos, armas y maquinaria ofensivas, con los que puedan combatir a los cristianos, as como cuerdas, madera y otros materiales para la construccin de naves, o cualquier otra mercadera prohibida. 2 El comercio, sin embargo, y los intentos de ponerle freno, siguieron su curso. El producto ms importante con diferencia importado de Occidente en el campo armamentstico fueron las armas de fuego: idneas para el asedio, para el campo de batalla, y pistolas de todas clases. Al principio se opuso alguna resistencia al empleo de estas armas propias de infieles y poco caballerosas. Pero los otomanos no dudaron en usarlas a gran escala y con ello sacaron una

Ab Shma, Al-Rawdatayn fi Akhbr al Dawlattayn, ed. M. Hilmi Ahmad y M. Mustaf Ziyada, El Cairo, 1926, I/II, pp. 621-622. 2 Citado en B. Lewis, The Muslim Discovery or Europe, p. 193.

ventaja enorme a las dems potencias musulmanas que rivalizaban con ellos por obtener la hegemona del Oriente Prximo. Resulta difcil de situar con precisin cul fue el momento decisivo en las relaciones de poder entre el islam y la cristiandad, como suele ocurrir con casi todos los momentos decisivos de la historia. Como es habitual siempre que se producen ese tipo de cambios, los inicios del nuevo orden son perceptibles mucho antes de que se produzcan los acontecimientos dramticos que lo ponen de manifiesto. Del mismo modo, muchos elementos del viejo ordenamiento siguieron funcionando mucho despus de que se produjera su aparente abolicin. Todos esos momentos decisivos son en un grado variable arbitrarios y artificiales, es decir, un mero invento de los historiadores, y no autnticos hechos histricos. Pero constituyen desde luego un instrumento til e incluso necesario a la hora de llevar a cabo las investigaciones histricas. Entre los grandes acontecimientos que jalonan el cambio producido en las relaciones entre Europa y el mundo islmico probablemente sean los que tuvieron lugar a finales del siglo XVII los que nos proporcionen la mejor base para efectuar una exposicin razonable del problema. El 12 de septiembre de 1683, tras un asedio de sesenta das, los ejrcitos turcos acampados ante las murallas de Viena iniciaron la retirada. Era el segundo intento de tomar la ciudad que realizaban y tambin su segundo fracaso, pero entre uno y otro haba grandes diferencias. En 1529, la llegada de los ejrcitos de Solimn el Magnfico ante las murallas de Viena supuso el punto culminante de una oleada de conquistas que, a lo largo de los siglos anteriores, haban asolado todo el sureste de Europa y que ahora amenazaban al corazn mismo de la cristiandad. Solimn no logr tomar la capital del imperio, pero ese fracaso no fue definitivo, ni mucho menos decisivo. La retirada turca se produjo ordenadamente y la derrota no tuvo mayores consecuencias; el sitio de Viena supuso el comienzo de siglo y medio de estancamiento durante el cual los dos imperios el de los Habsburgo y el Otomano contendieron por alcanzar el control de Hungra y, en ltimo trmino, de toda la Europa central. El segundo asedio y la segunda retirada fueron muy distintos. En esta ocasin el fracaso de los turcos fue claro e inequvoco, la retirada de Viena de los ejrcitos turcos fue seguida por una serie de aplastantes derrotas en el campo de batalla, la prdida de numerosas ciudades y provincias y, finalmente, la destruccin de los ejrcitos otomanos. El tratado de paz de Carlowitz, firmado el 26 de enero de 1699, marc un nuevo hito no slo en las relaciones, entre los imperios de los Habsburgo y el

Otomano, sino, ahondando algo ms en la cuestin, entre la cristiandad y el islm. El cambio puede apreciarse tanto en el contenido del tratado como en las conversaciones que acompaaron a su negociacin. Los otomanos se enfrentaban a un tipo completamente nuevo de diplomacia. Durante los primeros estadios de su avance por Europa no se haban firmado tratados propiamente dichos de ningn tipo, y el espacio para las negociaciones haba sido muy escaso: lo nico que haba habido hasta entonces haba sido la simple ratificacin de los trminos impuestos por el vencedor a los vencidos. En 1606, en Sitvatorok, los turcos haban negociado por vez primera en pie de igualdad con sus enemigos. En Carlowitz, en una situacin nueva mucho ms dramtica, los otomanos se vieron obligados a firmar una paz que pona fin a una guerra que haban perdido inequvocamente en el campo de batalla, y adems en unos trminos que venan dictados fundamentalmente por sus enemigos victoriosos. En su intento por mitigar las consecuencias de su derrota, adoptaron una nueva tctica y solicitaron la ayuda de los pases de la Europa occidental, particularmente Inglaterra y Holanda, con el fin de que intercedieran por ellos y de paso equilibraran el podero de sus vecinos. Esta nueva diplomacia, basada en un tipo de relacin en lo militar desconocido hasta entonces, sent un precedente y cre un modelo para los siglos venideros. La derrota sufrida en Viena y sellada en Carlowitz inaugur un largo perodo de retirada prcticamente imparable por parte de los musulmanes ante el podero de los cristianos. Lo ocurrido no permiti a los otomanos hacerse ilusiones. En palabras de un cronista turco de la poca, fue una derrota tremenda, de una magnitud tan grande que no ha habido otra igual desde la aparicin del estado otomano. 3 Significativamente, el debate acerca de los motivos del fracaso comenz casi inmediatamente despus de que se produjera. La discusin en torno a las cosas que no iban bien en el estado y en el mundo se haba convertido entre los musulmanes en un tpico de la literatura religiosa e incluso poltica desde los primeros tiempos de gloria del islam. Por vez primera el debate se planteaba ahora en trminos de nosotros y ellos: cmo era que los miserables infieles, que hasta entonces haban sido derrotados siempre por los gloriosos ejrcitos del islam, eran ahora los vencedores, y por qu sufran la derrota los ejrcitos del islam? El debate se abri en los memoriales oficiales otomanos a comienzos del siglo XVIII y durante mucho tiempo qued confinado a los cerrados crculos de los funcionarios, oficiales del ejrcito e intelectuales del
3

Silihdar Tarihi, Estambul, 1928, vol. II, p. 87.

Imperio Otomano, mientras que la inmensa mayora de la poblacin, especialmente en las provincias centrales del imperio, permaneci felizmente ignorante de la nueva situacin mundial. Poco a poco, sin embargo, el debate se generaliz y pas de las clases ms altas al resto de la poblacin, y no slo entre los turcos durante mucho tiempo la espada y el escudo del islam en sus enfrentamientos con la cristiandad, sino tambin en el resto del mundo musulmn. La conciencia del cambio se vio fortalecida, en primer lugar, por el constante avance de los ejrcitos europeos primero los de Rusia y luego los de los pases de la Europa occidental y el establecimiento de la dominacin europea sobre muchas de las tierras del islam, y, en segundo lugar, por el tremendo cambio producido en las relaciones comerciales, que se tradujo en una situacin de flagrante desventaja para los pases musulmanes. La eficiente industria de Occidente y las manufacturas fabricadas con un coste bajsimo en las colonias occidentales inundaron los mercados del Oriente Prximo de productos textiles y de otro tipo a unos precios irrisorios. Con el paso del tiempo, ciertos artculos, como el caf, el azcar o el algodn, que otrora haban ocupado un lugar destacado en las exportaciones del Oriente Prximo a los pases de Europa, empezaron a ser producidos en las colonias y a ser introducidos en el Oriente Prximo por los mercaderes occidentales. En Irn, la dinasta safav, pese a su derrota a manos de los otomanos a comienzos del siglo XVI, continu en el poder durante ms de dos siglos. Este perodo conoci una serie de cambios muy significativos: la imposicin y la aceptacin general del chismo como religin dominante y en ltimo trmino mayoritaria del Irn; la expansin del comercio europeo y con ella la rivalidad econmica y poltica entre Irn y Europa; la continuacin de las luchas con el Imperio Otomano en los terrenos poltico, militar y religioso; y el desarrollo simultneo de un nuevo sistema de relaciones con los estados musulmanes situados ms hacia Oriente, en el Asia Central y en la India. El perodo safav se caracteriz por la consecucin de importantes logros en el terreno de las artes, y en especial la arquitectura, la pintura y las artes aplicadas. Pero por detrs de esta imponente fachada, el estado y la sociedad safaves conocieron una rpida decadencia. La situacin se puso de manifiesto a comienzos del siglo XVIII, cuando el Irn fue invadido por los afganos en su parte oriental, por los otomanos al oeste, y por los rusos al norte. Las rivalidades de los estados musulmanes del Oriente Prximo se vieron eclipsadas en una medida cada vez mayor por una nueva amenaza procedente de las dos grandes potencias cristianas del norte: Austria y Rusia. En el curso de varias guerras, estos pases obtuvieron considerables ventajas territoriales y

de otra ndole a costa de los otomanos y los iranes. El inters primordial de los austracos era recuperar los territorios otrora pertenecientes a Austria y Hungra y perdidos a manos de los turcos mucho tiempo atrs, e incluso acrecentarlos a expensas de los otomanos. Aunque su irrupcin en la pennsula Balcnica slo puede calificarse de modesta, se aseguraron el derecho a navegar por el Danubio hasta su desembocadura y lograron penetrar en el valle del Morava, va de acceso directa a Estambul. Mucho ms significativo fue el avance hacia el sur de la potencia de Moscovia. Durante el siglo XVIII dio comienzo una nueva fase de la expansin imperialista de Rusia. Al principio las cosas no marcharon demasiado bien. En 1710 las tropas rusas cruzaron el ro Prut y atacaron al Imperio Otomano, pero fueron obligadas a retirarse y a abandonar sus conquistas. En 1723, aprovechando la confusin reinante en el Irn, Rusia volvi a intentarlo, esta vez avanzando por la regin del Cucaso, donde ocup las ciudades de Darbent y Bak. Los rusos actuaban ahora ms o menos en connivencia con el Imperio Otomano, que estaba interesado en poner freno a la presencia rusa en sus fronteras oriental y septentrional, y asegurarse una parte del botn si el estado iran acababa por sucumbir. Sus xitos y sus ganancias duraron, sin embargo, poco tiempo. A las rdenes de un brillante general, Nder Khan, el estado iran empez a recuperarse. Tras una serie de grandes victorias en el este y en el oeste, Nder acab en 1736 convirtindose en shah a la muerte del soberano que haba venido ocupando el trono hasta la fecha. Logr expulsar del suelo iran a afganos, otomanos y rusos, e incluso invadir y conquistar algunos nuevos territorios. A pesar de los xitos obtenidos por los ejrcitos otomanos e iranes, el equilibrio de fuerzas entre los estados islmicos y sus rivales europeos haba a cambiar de forma inexorable. A finales del siglo XVIII la situacin resultaba ya bastante clara para unos y otros. En 1768 los rusos iniciaron una nueva ofensiva contra el Imperio Otomano, y esta vez su superioridad sera aplastante. Los ejrcitos rusos arrasaron con todo. La armada rusa penetr en el Mediterrneo bordeando la costa europea y amenazaron incluso el litoral de Anatolia y Siria. El posterior tratado de Kk Kaynarca (1774) vendra a subrayar la flagrante humillacin de los otomanos y, en buena medida, supuso un punto crucial para las relaciones entre Europa y el Oriente Prximo. La emperatriz Catalina II de Rusia lo califica y con toda razn de triunfo como hasta entonces no haba cosechado nunca Rusia.

Las ventajas que consigui Rusia gracias a este tratado pueden ordenarse bajo tres grandes epgrafes: territorio, comercio e influencia. El territorio cedido a Rusia, aunque de poca extensin, tena una importancia estratgica enorme. Gracias a la anexin de Azov, en la entrada del golfo de Taganrog, a comienzos del siglo XVIII, Rusia se haba asegurado ya una cabeza de puente en la costa septentrional del mar Negro, hasta entonces bajo el absoluto control turco-musulmn. El tratado de Kk Kaynarca proporcion a Rusia otras dos posesiones: los puertos de Kertch y Yenikale, en la punta oriental de la pennsula de Crimea, en la confluencia del golfo de Taganrog y el mar Negro, y la fortaleza de Kinburn, en la desembocadura del ro Dnister. Al mismo tiempo, la pennsula de Crimea, durante siglos sede del janato de los trtaros, bajo la soberana del sultn otomano, se declar independiente, y el jan trtaro, junto con sus posesiones en la costa septentrional del mar Negro, al este y al oeste de la pennsula de Crimea, dejaron de estar bajo el control o la influencia del Imperio Otomano. Esta circunstancia dio paso a la ulterior expansin, de Rusia y concretamente a la anexin de Crimea en 1783. El cambio que esto produjo fue muy significativo. En las guerras libradas anteriormente contra los austracos, los turcos se haban visto obligados a retirarse de varias de sus provincias europeas. No obstante, la mayora de ellas eran conquistas recientes, cuya poblacin era adems fundamentalmente cristiana. Crimea, sin embargo, era otra cosa. Sus habitantes eran musulmanes de lengua turca, generalmente aunque no con demasiada propiedad llamados trtaros, que llevaban viviendo en Crimea desde los tiempos de las conquistas mongolas del siglo XIII o acaso incluso antes. Se trataba del primer territorio musulmn y la primera poblacin musulmana que se perdan a manos de unos conquistadores cristianos. Y naturalmente aquello fue un duro golpe para el orgullo islmico. La humillacin se vio hasta cierto punto suavizada recurriendo a una frmula para salvar las apariencias, segn la cual los trtaros de Crimea no pasaban a estar bajo el control de Rusia, sino que alcanzaban su independencia, mientras que el sultn, pese a dejar de ser su soberano, mantena sobre ellos su autoridad religiosa en su calidad de califa o Cabeza del islam. La independencia trtara y la jurisdiccin religiosa otomana seran, sin embargo, muy breves. La segunda ventaja que obtuvo Rusia del tratado de Kk Kaynarca era de tipo comercial. Rusia consigui libertad para navegar y comerciar en el mar Negro y para cruzar los estrechos y adentrarse en el Mediterrneo, teniendo adems acceso a los puertos y al comercio por tierra en las provincias asiticas y europeas del Imperio Otomano. Ello supuso por otra parte un gran paso

adelante en la penetracin comercial de las potencias europeas en el Imperio Otomano caracterstica del siglo XIX. La tercera gran ventaja obtenida por Rusia fue la adquisicin de una posicin de fuerza e influencia en las tierras del Imperio Otomano. De momento, lo ms importante fue el reconocimiento del status especial de Rusia en los principados danubianos de Moldavia y Valaquia, la actual Rumania. Aunque en principio ambos territorios seguan bajo la soberana otomana, se les concedi una autonoma interna que fue aumentando con el paso del tiempo, lo mismo que la influencia rusa. Rusia obtuvo asimismo el derecho de abrir a su arbitrio consulados en las ciudades otomanas privilegio que en vano solicitaban desde haca mucho tiempo las potencias occidentales y tambin, en virtud de otra concesin aparentemente menor, el de erigir en Estambul una iglesia rusa y en todas las ocasiones, actuar en representacin de la nueva iglesia (artculo VII). Si la autoridad religiosa sobre los trtaros del soberano otomano, en su calidad de califa, result totalmente intil, no cabe decir lo mismo de las concesiones realizadas a cambio a los intereses de Rusia. Aunque dichas concesiones se limitaban en el texto del tratado a la construccin de una sola iglesia rusa en la capital del imperio, ese derecho de representacin acab amplindose, en virtud de una mala interpretacin cuidadosamente calculada, y convirtindose en derecho de intervencin en defensa de todos los sbditos del sultn otomano de religin cristiana ortodoxa. En 1783 comenz una nueva fase de la expansin territorial de Rusia con la anexin de Crimea. A partir de all los rusos avanzaron rpidamente en ambas direcciones por toda la costa septentrional del mar Negro, sometiendo y colonizando unas tierras que hasta entonces haban sido habitadas y gobernadas por turcos, trtaros y otros pueblos de religin musulmana. Por el este Rusia cre en 1785 una provincia imperial en Caucasia y fortaleci su dominio sobre los pueblos nativos y los cabecillas de la zona. Se produjo as una guerra con Turqua, al trmino de la cual, en 1792, los turcos se vieron obligados a reconocer la anexin de los janatos trtaros por parte de Rusia, admitiendo de paso que el ro Kubn, en Circasia, se convirtiera en la frontera entre ambos imperios. En 1795 los rusos establecieron la ciudad portuaria de Odesa en el antiguo territorio de los trtaros y en 1812, despus de una nueva guerra con Turqua, se anexionaron la provincia otomana de Besarabia, que pas a denominarse Moldavia. Los rusos pusieron fin al dominio secular de los musulmanes sobre el mar Negro y pasaron a amenazar las fronteras del Imperio Otomano tanto orientales como occidentales.

La amenaza llegara hasta Irn, donde en 1794 haba accedido al trono una nueva dinasta, la de los qyres. Tras restaurar hasta cierto punto la unidad y la autoridad en el interior del pas, los qyres intentaron recuperar los territorios del Cucaso perdidos en beneficio de Rusia, aunque sin xito. La invasin de los persas llev a los habitantes del viejo reino cristiano de Georgia a solicitar la ayuda de Rusia y su proteccin frente a los musulmanes, y el zar respondi proclamando en enero de 1801 la anexin de Georgia al Imperio Ruso. A ella sigui en 1802 la reorganizacin de Daghistn la zona situada entre Georgia y el mar Caspio como federacin de caudillos autctonos bajo la proteccin de Rusia, y la operacin se remat con la anexin de otro pequeo reino georgiano, Imeretia, en 1804. Para entonces Rusia tena ya el camino abierto para atacar Irn. El resultado de las dos guerras ruso-iranes de 1804-1813 y 1826-1828 fue la adquisicin por parte de Rusia, a costa, por un lado, de los caudillos locales y, por otro lado, de Irn, de las regiones que con el tiempo constituiran las repblicas soviticas de Armenia y Azerbaiyn. Un mes despus de la firma del tratado de paz con Irn en 1828, Rusia declar la guerra a Turqua, en apoyo de los griegos, que haban comenzado su guerra de independencia en 1821. En septiembre de 1829 los rusos se haban apoderado de Edirne, a dos o tres das de marcha de la capital turca, y pudieron as imponer un tratado de paz que les report numerosos beneficios. Aparte de las ventajas territoriales obtenidas en las fronteras de los Balcanes y del Cucaso, Rusia increment su influencia en los asuntos internos de los principados del Danubio y reafirm los derechos de sus comerciantes y de su marina mercante. Mientras los rusos proseguan su avance hacia el sur por el Oriente Prximo, otra amenaza empezaba a surgir por el oeste. Desde finales del siglo XV Europa haba ido expandindose por tierra desde Rusia y por mar desde la Europa occidental. El avance contra el islam por el este y por el oeste se haba iniciado como un proceso de recuperacin y reconquista de territorios perdidos: de Rusia frente a los trtaros, y de Espaa y Portugal frente a los moros. La reconquista se convirti luego en contraataque, y la guerra se traslad al territorio enemigo. Mientras los rusos avanzaban por el sur y por el este hacia el interior de Asia, espaoles y portugueses, una vez liberada la pennsula Ibrica de la dominacin musulmana de rabes y moros, persiguieron a sus antiguos dominadores hasta frica y an ms all. Para muchos, los grandes viajes y descubrimientos de los pases de la Europa occidental supusieron una lucha religiosa, una continuacin de las

cruzadas y de la Reconquista frente al enemigo comn, los musulmanes. Cuando los portugueses llegaron a las costas de Asia, sus principales adversarios fueron los soberanos musulmanes de Turqua, Egipto, Irn y la India, que intentaron cortarles el paso. Tras los portugueses vinieron los dems pueblos marineros de la Europa occidental: espaoles, franceses, holandeses e ingleses. Entre todos establecieron una hegemona europea en frica y en el sur del continente asitico que habra de perdurar hasta el siglo XX. Tras el mpetu inicial de los portugueses, las actividades de la Europa occidental en la parte meridional de Asia tuvieron un carcter eminentemente comercial y martimo, pero poco a poco llevaron a la creacin de una supremaca poltica. Con todo, ese dominio se hallaba limitado principalmente a la India, el sureste asitico y el frica oriental, afectando slo indirectamente al Oriente Prximo. Los intereses de las potencias occidentales en esta zona siguieron teniendo un carcter eminentemente comercial. Curiosamente, hasta comienzos del siglo XIX la embajada britnica en Estambul fue sostenida y costeada por la Compaa de Levante, la sociedad con cdula de privilegio que constitua el principal instrumento del comercio britnico en la zona. La consolidacin del podero holands y britnico en Asia supuso para el Oriente Prximo su enfrentamiento con la Europa occidental y viceversa, y fue esta circunstancia, y no las expediciones portuguesas bordeando las costas del continente africano, de fecha muy anterior, la que ocasion el importante declive del comercio de las especias a travs del mar Rojo y el golfo Prsico. Aunque el dominio imperial de Europa sobre Asia y frica todava no afectaba directamente al Oriente Prximo, supuso un incremento del inters de Occidente por las rutas estratgicas que atravesaban la zona. El carcter universal de las guerras promovidas por la Revolucin francesa y por Napolen dio un nuevo aliento a esas consideraciones. Los mutuos recelos de Francia y Gran Bretaa y los que ambas potencias abrigaban contra Rusia dieron paso a la intervencin directa de Occidente en el corazn mismo del Oriente Prximo. Los turcos no tenan ya que enfrentarse slo a Austria y a Rusia, sino a otras dos potencias ms, Inglaterra y Francia. De Francia partira, por vez primera desde los tiempos de las cruzadas, una expedicin militar dirigida al corazn del Oriente Prximo. En 1798 un ejrcito francs al mando del general Bonaparte desembarc en Egipto, a la sazn provincia otomana, y ocup el pas sin demasiadas dificultades. No obstante, los intentos por extender la ocupacin francesa hasta Palestina fracasaron y en 1801 los franceses acabaran retirndose de Egipto. El hecho no se debi a la reaccin de los gobernantes egipcios ni a la de los otomanos.

Ahora la lucha se limitaba fundamentalmente al enfrentamiento entre el poder de Francia y el de Inglaterra, restringindose la intervencin de los elementos locales a un papel relativamente secundario. La ocupacin francesa durara poco tiempo y Egipto qued de nuevo bajo el dominio musulmn. La llegada de los franceses puso de manifiesto que hasta una pequea fuerza expedicionaria de una potencia occidental poda conquistar y ocupar con toda facilidad uno de los pases ms importantes del Oriente Prximo. Su retirada vena a demostrar que slo otra potencia occidental era capaz de expulsarla. Ambas lecciones no podan ser ms inquietantes. Durante casi toda la primera mitad del siglo XIX el inters de los pases de la Europa occidental por el Oriente Prximo sigui teniendo un carcter fundamentalmente comercial y diplomtico, sobre todo en lo concerniente a las rivalidades entre unos y otros. Aunque sus actividades en la regin comportaran un alto grado de interferencia en los asuntos internos, no llegaron nunca a atacar a los pases centrales de la zona, contentndose con alguna que otra agresin a los de la periferia. En 1830 un ao despus de la firma del tratado de Adrianpolis entre Rusia y Turqua los franceses invadieron y se anexionaron Argelia, regida a la sazn por una dinasta autnoma bajo soberana otomana. Y por esa misma poca los britnicos se establecan en las costas de Arabia. Aden, plaza interesante por cuanto permita a las embarcaciones de la ruta de la india utilizarla para hacer escala y repostar en ella, fue ocupada en 1839. Consideraciones comerciales y estratgicas semejantes llevaron al establecimiento de la supremaca naval britnica en el golfo Prsico, coronada por el tratado firmado en 1853 con los soberanos locales. Hacia mediados de siglo los rusos empezaron a acosar de nuevo al Imperio Otomano. En el curso de una complejsima crisis diplomtica, Rusia invadi los principados del Danubio en julio de 1853. Gran Bretaa y Francia prestaron su apoyo a Turqua, y en marzo de 1854 se aliaron con ella contra Rusia. El conflicto conocido habitualmente como guerra de Crimea concluy dos aos ms tarde con el tratado de Pars, en virtud del cual Rusia realizaba algunas concesiones territoriales y de otra ndole, y las potencias se avenan a admitir a Turqua en el concierto europeo y a respetar su independencia y su integridad territorial. Fue esta la primera conflagracin en la que el imperio turco se ali con unos pases europeos cuyas tropas se destacaron en gran nmero en territorio turco. Este contacto directo con Occidente haba de producir unos cambios tremendos.

Al ver frustrados sus planes en el Oriente Prximo, Rusia dirigi su atencin hacia el Asia Central, donde realiz grandes avances. La zona situada al este del mar Caspio que se extiende hacia la frontera china haba estado dividida durante siglos entre tres estados islmicos de origen turco: el emirato de Bujara y los janatos de Khoqand y Khiva. En una serie de campaas militares increblemente rpidas, los tres pasaron al control de Rusia. Una parte del territorio fue anexionado; el resto qued al mando de prncipes nativos, sometido a la ocupacin y proteccin de Rusia. El tratado de paz de 1856 restringi notablemente las actividades de Rusia en el mar Negro. En 1870, mientras la Europa occidental se hallaba inmersa en la guerra franco-prusiana, los rusos aprovecharon la ocasin para saltarse dichas restricciones. Se inaugur as una nueva fase de la presin de Rusia sobre Turqua, que culmin en la declaracin de guerra del 25 de abril de 1877. Los turcos, preocupados por la rebelin de las provincias y una grave crisis constitucional en la parte central del imperio, no fueron capaces de frenar el avance de los ejrcitos rusos, que llegaron hasta San Stefano llamada en la actualidad Yesilky, a unos pocos kilmetros de la capital, e impusieron al sultn un tratado de paz en trminos draconianos. Slo la intervencin de la diplomacia occidental, y en particular de la britnica, logr salvar a Turqua del desastre total y el tratado de Berln de 1878 volvi a poner coto a la expansin de Rusia a expensas del Imperio Otomano. Una vez ms, los rusos volvieron su atencin hacia el este y en 1881 iniciaron un nuevo avance, que se concluira con la anexin formal de las regiones situadas ms all del Caspio. A lo largo de esa misma dcada, los ejrcitos rusos pacificaron la regin situada entre el mar Caspio y el ro Oxus. Con la conquista de Marv en 1884, el podero imperial de Rusia lleg hasta los confines del Asia Central, en las fronteras de Rusia y Afganistn. Una vez ms el avance europeo por el este vino acompaado de una oleada de expansin por la parte occidental del mundo musulmn. Los franceses ocuparon Tunicia en 1881, y a continuacin los britnicos se apoderaron de Egipto en 1882. En ambos lugares, lo mismo que en el Asia Central ocupada por Rusia, las monarquas y los sistemas polticos autctonos se mantuvieron ms o menos intactos, aunque sometidos a una ocupacin militar y a un control poltico y econmico pleno. La diplomacia inglesa en el Oriente Prximo se basaba en el principio de preservar la integridad e independencia del Imperio Otomano como escudo frente a todo lo que pudiera suponer una amenaza extranjera a la ruta de la India. Pero los ataques siguieron adelante. Francia y, en menor medida, Rusia

lograron abrir importantes vas de acceso al Imperio Otomano, y a partir de 1880 Alemania, ya por entonces el principal rival del imperialismo britnico, empez a mostrar un inters cada vez mayor por la zona del Oriente Prximo. Los sucesivos gobiernos otomanos hicieron gala de lo que, a ojos de los britnicos, constitua una conformidad inquietante con los intereses alemanes. Los financieros e industriales alemanes obtuvieron importantes concesiones; oficiales prusianos entrenaron y reorganizaron el ejrcito otomano; cientficos y arquelogos alemanes empezaron a explorar los territorios asiticos del imperio. En 1889 se iniciaron los obras del famoso ferrocarril de Bagdad, que pretenda unir Berln y el golfo Prsico a travs de Estambul, Alepo, Bagdad y Basora. sta sensacin de amenaza alemana desde el norte fue una de las principales consideraciones que indujeron a Inglaterra a mantener la ocupacin de Egipto, que en principio se supona que deba ser slo temporal. Fueron este tipo de recelos los que llevaron en 1907 a la conclusin de un pacto con Rusia en virtud del cual se divida Irn en dos reas de influencia, una rusa y otra britnica. El objeto del mismo era evitar la ulterior expansin de Alemana hacia el sur y hacia el este desde el Irak otomano. En 1911 comenz un nuevo perodo de avance con la invasin de las provincias septentrionales de Irn por parte de Rusia. Desde ese momento hasta el estallido de la primera guerra mundial, pese a la pequea resistencia ofrecida por Irn, el pas qued bajo el dominio efectivo de Rusia. Mientras tanto los franceses extendieron su influencia a Marruecos y en 1912 establecieron en l un protectorado. Italia, al ver frustradas sus expectativas tras la ocupacin de Tunicia por Francia y alarmada por el avance francs en Marruecos, declar la guerra al Imperio Otomano en septiembre de 1911 y proclam la anexin de las provincias otomanas de Tripolitania y Cirenaica, que pasaron a convertirse en colonias italianas. El Oriente Prximo islmico se vio entonces atenazado en uno y otro de sus extremos por el movimiento de expansin europea que diera comienzo en el siglo XVI. El brazo ruso de esa tenaza oprima desde el norte a Turqua y Persia. Y los europeos occidentales que haban llegado bordeando las costas de frica y cruzando el Mediterrneo alcanzaban ya el corazn del mundo rabe.