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Eloisa James

Cuarteto duquesas 01

Duquesa enamorada

NDICE
Captulo 1....................................................................................................... 3 Captulo 2..................................................................................................... 10 Captulo 3..................................................................................................... 19 Captulo 4..................................................................................................... 31 Captulo 5..................................................................................................... 39 Captulo 6..................................................................................................... 50 Captulo 7..................................................................................................... 66 Captulo 8..................................................................................................... 75 Captulo 9..................................................................................................... 85 Captulo 10................................................................................................... 90 Captulo 11................................................................................................... 98 Captulo 12................................................................................................. 110 Captulo 13................................................................................................. 115 Captulo 14................................................................................................. 134 Captulo 15................................................................................................. 151 Captulo 16................................................................................................. 161 Captulo 17................................................................................................. 167 Captulo 18................................................................................................. 177 Captulo 19................................................................................................. 184 Captulo 20................................................................................................. 192 Captulo 21................................................................................................. 206 Captulo 22................................................................................................. 213 Captulo 23................................................................................................. 220 Captulo 24................................................................................................. 239 Captulo 25................................................................................................. 251 Captulo 26................................................................................................. 258 Captulo 27................................................................................................. 269 Captulo 28................................................................................................. 279 Captulo 29................................................................................................. 292 Captulo 30................................................................................................. 300 Captulo 31................................................................................................. 303 Captulo 32................................................................................................. 310 Captulo 33................................................................................................. 316 Captulo 34................................................................................................. 320 Captulo 35................................................................................................. 327 Captulo 36................................................................................................. 337 Captulo 37................................................................................................. 345 Captulo 38................................................................................................. 348 Eplogo....................................................................................................... 356 Nota de la autora........................................................................................ 358 RESEA BIBLIOGRFICA............................................................................................ 360

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Duquesa enamorada

Captulo 1
BREVE CONVERSACIN EN LA HABITACIN DE LA DUQUESA DE GIRTON.
Fiesta en la casa de campo de lady Troubridge, acantilado este

Bueno, y cmo es? Hubo una pausa. Tiene el cabello negro, de eso me acuerdo dijo Gina, dudosa. Se encontraba sentada a la mesa de su habitacin, haciendo nudos con una pequea cinta de cabello. Ambrogina, la duquesa de Girton, rara vez se inquietaba. Una duquesa es lo que una duquesa hace, le haba insistido una de sus institutrices. Pero Gina estaba al borde del pnico. Todas las duquesas sienten pnico alguna vez. Esme Rawlings solt una carcajada. No sabes cmo es tu marido? Gina frunci el ceo. Es fcil para ti sonrer. No es tu marido el que regresa del continente para encontrarse con que su esposa est metida en un escndalo. Yo le ped a Cam que anulara nuestro matrimonio para poder casarme con Sebastian, pero ahora, cuando lea esos odiosos chismes en El Tabloide, pensar que soy una mujer fcil. No lo pensar, si te conoce. se es el problema! Que no me conoce. Qu pasara si llegase a creer las habladuras acerca del seor Wapping? Despide a tu tutor y todo se olvidar en una semana. No voy a despedir al seor Wapping. Vino desde Grecia para ser mi tutor y no tiene adnde ir. Adems, l no ha hecho nada malo, y yo tampoco, as que, por qu debo actuar como si lo hubiera hecho?

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Que Willoughby Broke y su mujer te vieran con l a las dos de la madrugada es suficiente para que todos crean que vuestro comportamiento no ha sido todo lo decente que hubiera sido deseable Sabes que salimos para ver la lluvia de meteoritos. De todas maneras, no has contestado mi pregunta: Qu suceder si no reconozco a mi marido? Gina mir fijamente a Esme. Ser el momento ms humillante de mi vida! Por el amor de Dios, hablas como la protagonista de un melodrama barato. Lo anunciar el mayordomo, verdad? As sabrs quin es. Y cuando entre le dirs: Oh, mi querido esposo Esme contempl a Gina con una mirada de calurosa bienvenida, qu terrible dolor me ha producido tu ausencia!. Parpade lnguidamente. Gina le hizo una mueca. Supongo que t usas esa frase con frecuencia. Naturalmente. Miles y yo siempre somos muy educados cuando nos vemos. Lo que no es frecuente, gracias al cielo. Gina dej a un lado la cinta del cabello, que ahora tena unos cincuenta nudos aproximadamente. Mira esto, mis manos estn temblorosas. No conozco a nadie que haya tenido que pasar por la experiencia de un encuentro tan horrible. Ests exagerando. Piensa en lo mal que se sinti Carolina Pratt cuando tuvo que decirle a su esposo que estaba embarazada cuando l volvi de los Pases Bajos donde haba estado ms de un ao! Eso debi de ser muy difcil. Aunque, en realidad, le hizo un favor. Qu habra sido de su propiedad si ella no se las hubiera arreglado para producir un heredero? Llevaban ms de diez aos casados. En lugar de enfadarse con ella, Pratt debera estarle muy agradecido, aunque dudo que lo est, con lo brbaros que son los hombres. Mi problema es que reconocer a Cam me va a resultar extremadamente difcil dijo Gina. Si se parece a Adn quiz pueda reconocerlo dijo melanclicamente. Crea que habas pasado tu infancia junto a l.

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S, pero era tan solo un nio cuando nos casamos, ahora es un hombre, y habr cambiado mucho, supongo. Hay muchas mujeres a las que les gustara que sus maridos se fueran a vivir al continente recalc Esme. Cam no es realmente mi marido. Cuando ramos nios yo crea que era mi primo lo cre hasta el da en que nos casamos. No veo qu tiene eso que ver. Hay muchos primos hermanos que estn casados y vosotros, en realidad, ni siquiera sois primos. Tu verdadera madre no tiene ningn parentesco con l, en realidad no tenis lazos de sangre. Al igual que mi marido no es realmente mi marido aadi Gina, prontamente. Cam salt por la ventana quince minutos despus de que su padre lo obligara a casarse conmigo. Y ahora viene a anular el matrimonio. Ha tardado doce aos, pero al fin se ha decidido. Al menos mi marido se fue por la puerta, como un hombre civilizado. Cam ni siquiera era un hombre an. Acababa de cumplir dieciocho aos unos das antes. Ests guapsima con ese traje rosa dijo Esme, sonriendo a Gina. Cuando te vea, se arrepentir de haberse largado saltando por la ventana hace doce aos. Tonteras. No soy guapa. Soy muy delgada y mi cabello parece una zanahoria. Se par frente al espejo, al lado de Esme. Deseara tener tus ojos, Esme. Los mos son del color del barro. Tus ojos no son del color del barro, son verdes. Esme sonri. Y en cuanto a esa tontera de que no eres guapa mrate! Hoy pareces una madona del Renacimiento, tan esbelta y serena, y un poco lnguida. Todo en ti es elegante y discreto, excepto tu cabello, por supuesto. Crees que has heredado ese cabello rojo de tu escandalosa maman francesa? Cmo saberlo? Mi padre nunca quiso decirme cmo era mi verdadera madre. De hecho, una madona es una descripcin perfecta continu Esme dndole a la conversacin un tono picarn. Pobre Otra virgen casada! De repente, llamaron a la puerta y entr Annie, la sirvienta de la duquesa.

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Lady Perwinkle est en el recibidor, ha venido a visitarla, excelencia. Invtala a pasar contest la duquesa. Carola Perwinkle era pequea y deliciosamente redondeada, con rizos que rebotaban en su pequea cara en forma de corazn. Dej escapar un chillido de placer al ver a Esme. Queridas! He tenido que venir porque acabo de enterarme de una noticia verdaderamente asombrosa. Lady Troubridge me ha contado que tu esposo mir a Gina con expectacin vuelve a Inglaterra! Es verdad interrumpi Gina. Mi esposo regresa a Inglaterra. Carola junt las manos en el pecho. Qu romntico! Cmo? Yo no veo nada de romntico en el hecho de que mi esposo vuelva para anular nuestro matrimonio. Venir desde Grecia slo para liberarte; para permitir que te cases con el hombre que amas. No tengo ninguna duda de que su corazn est secretamente partido en dos. Esme pareca a punto de desmayarse. No entiendo cmo soy tu amiga, Carola. Yo creo que el esposo de Gina est escandalosamente contento de quitrsela de encima. Tu esposo y el mo saltaran de alegra si tuvieran la oportunidad de librarse de nosotras, verdad? Por qu el esposo de Gina iba a ser diferente? Prefiero no verlo de esa manera dijo Carola, rascndose discretamente su pequea nariz. Puede que mi esposo y yo casi nunca estemos de acuerdo, pero l jams anulara nuestro matrimonio. Bueno, el mo s lo hara dijo Esme. El problema es que su rgida educacin no se lo permite. La primera vez que nos separamos, yo hice todo lo posible para molestarlo, quera que se enfadara tanto conmigo que no le quedara ms opcin que divorciarse de m. Pero l fue todo un caballero. No va a divorciarse, pero si pudiera anular nuestro matrimonio lo hara sin pensrselo dos veces. Eres una tonta. Gina la mir afectuosamente. Destruiste tu reputacin slo para captar la atencin de Miles? Esme sonri con pesar.

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Casi lo hago. No entiendo cmo vosotras, dos duquesas con una reputacin intachable, segus siendo amigas mas. Yo te necesito porque me voy a casar, naturalmente. A quin le pedira consejos en materia de esposos? dijo Gina en tono picarn. Mejor a Esme que a m agreg Carola, con una pequea sonrisa. Mi esposo y yo slo vivimos juntos un mes, luego cada uno sigui su camino; pero Esme vivi con su esposo todo un ao, tiempo suficiente para aprender muchas cosas La verdad es que deberas ser t quien nos diera consejos a nosotras, Gina dijo Esme. Carola y yo no tenemos muy buena reputacin; desde que nos separamos de nuestros maridos nuestra vida es un continuo escndalo. Pero t siempre te has comportado como una esposa ejemplar! Me haces parecer tan aburrida protest Gina. Bueno, en comparacin con nuestras destruidas reputaciones Habla slo por ti dijo Carola. Mi reputacin puede estar empaada, pero an no est destruida. Oh, bueno, la ma es lo bastante negra para las tres dijo Esme, frvolamente. Carola se encontraba en la puerta. Ser mejor que me vaya porque estoy a punto de empezar a decir cosas de las que luego me arrepentira. Se desliz por la puerta y sali. Esme salt de la silla. Yo tambin tengo que irme. Jeannie va a peinarme al estilo griego y no quiero llegar tarde. Bernie es muy puntual y no me gustara hacerle esperar. Bernie Burdett? Pens que habas dicho que era un pesado dijo Gina. Esme sonri, traviesa. No estoy interesada en su cerebro, querida. Recuerdas que lady Troubridge dijo que tu esposo llega hoy? Ya s que Miles llega hoy. Lady Randolph Childe ya est aqu verdad? Y si ella est aqu, l no tardar en llegar. Gina se mordi el labio.

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Eso es slo un rumor. A lo mejor l quiere verte. Los ojos de Esme eran tan azules que haban sido comparados con zafiros por muchos hombres jvenes. Casi siempre eran tan brillantes y duros como gemas preciosas. Pero se suavizaron tan pronto miraron la cara de Gina. Usted es una persona realmente dulce, excelencia. Se agach y la bes en la mejilla. Debo irme para comenzar a vestirme como una femme fatale. Sera terriblemente incmodo que lady Childe tuviera mejor aspecto que yo! Eso es imposible y t lo sabes dijo Gina, convencida. Slo quieres or un cumplido. Los rizos negros y sedosos de Esme, sus provocativos labios y sus deliciosas curvas haban forzado a comparaciones con las ms hermosas cortesanas de Londres. Su belleza era reconocida por todos, y nadie dudaba que Esme poda vencer fcilmente a su competencia. Acaso no estabas t buscando un cumplido cuando dijiste todo eso acerca de tus ojos color barro? Gina la seal. No es lo mismo. Todos los caballeros que conozco moriran por entrar en tu habitacin, mientras que yo no soy ms que una duquesa delgada y conservadora. Esme gru. Ests loca. No creo que Sebastian opine como t, pero ahora no tengo tiempo de charlar, debo ir a vestirme Y tras mandar un beso al aire, se march. Annie, que an continuaba en la habitacin, mir a su seora. Es una pena, eso es lo que es dijo, levantando un cepillo. Ah va lady Rawlings, una de las mujeres ms hermosas de todo Londres y su esposo no disimula su relacin con lady Childe. Una pena, eso es lo que es eso. Gina asinti. Su esposo incluso pidi una habitacin contigua a la de lady Childe, sabe? aadi Annie. Gina encontr su mirada en el espejo, sobresaltada. En serio?

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No es tan inusual. Ms bien es lo opuesto. Ahora que soy una sirvienta de mayor categora, la seora Massey habla libremente delante de m. Y usted no se imagina las molestias por las que tuvieron que pasar lady Troubridge y ella durante esa fiesta. Vlgame Dios! dijo Gina, dbilmente. Al menos Sebastian y ella no seran esa clase de pareja cuando estuvieran casados. Pobre Esme.

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Captulo 2
EL ENCUENTRO ENTRE UN DUQUE, UN CERDO Y UN ABOGADO.
No haba duda de que haba atracado en Inglaterra, pens tristemente Camdem Serrard mientras sacuda el agua del ala de su sombrero. El sonido de sus botas italianas era silenciado por ros de lodo. La lluvia caa con tanta fuerza que el aire se haba vuelto blanco, y l no poda ver el final del camino donde terminaba el muelle. Cuidado, seor! Gir sobre sus talones, pero no alcanz a esquivar al cerdo que sali corriendo en busca de la libertad. Pequeas y afiladas pezuas trotaron por encima de sus salpicadas botas. Todo pas con tanta rapidez que casi no alcanz a darse cuenta. Se levant del suelo y sigui caminando, malhumorado, hacia una luz que pareca ser de una posada. No entenda por qu haban tenido que atracar en ese maldito puerto olvidado de Dios, en el lado lejano de Riddlesgate. El capitn de La Rosa haba anunciado tan tranquilo que haba cometido un pequeo error de navegacin, afirmando que Londres se encontraba slo a una hora en carruaje, como excusa. Desde el punto de vista de Cam, Londres poda estar en otro continente, a juzgar por las llanuras salinas y llenas de lodo que se extendan en todas las direcciones, hasta donde alcanzaba a ver. Agach la cabeza al entrar por la puerta y mir el saln. Su empleado Phillipos haba llegado antes que l y haba conseguido una habitacin; lo malo era, como descubri no sin consternacin, que el cerdo tambin lo haba acompaado y estaba echando races junto a una silla. En el saln slo haba un cliente ms aparte de Phillipos, el cerdo y el posadero: un hombre rubio que se encontraba sentado junto al fuego, leyendo, y que a duras penas levant sus ojos para mirar a Cam cuando entr.

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Al ver al aristcrata de pie, en la puerta, John Mumby, el posadero, se apresur a atenderlo. Buenas tardes, excelencia! Es un honor, un verdadero honor, darle la bienvenida a mi humilde posada, La Sonrisa de la Reina, puedo ofrecerle algo de beber? Cam colg su abrigo en el brazo listo de Phillipos. Lo que tenga est bien dijo, rotundamente. Y no se refiera a m como excelencia, por favor. Mumby se qued perplejo pero rpidamente se recuper. Claro, seor dijo, radiante. S, seor, ya se lo traigo seor. Seor Perwinkle, tengo que pedirle que saque al cerdo. No permitimos animales de cra en el saln de esta posada. El hombre rubio lo mir apenado. Diablos, Mumby, acabas de decirme que dejara a la bestia donde estaba. Sabes que esa peste de animal no me pertenece. Su cochero pag por l dijo el posadero, con irrefutable lgica, y no tengo duda alguna de que vendr a recogerlo en cuanto hayan arreglado el eje de su carruaje. Si usted est de acuerdo, seor, el muchacho lo pondr en el cobertizo. Perwinkle asinti, y un muchacho tom al cerdo en sus brazos y se dirigi hacia la lluvia. Cam se dej caer sobre una confortable silla junto al fuego. Era agradable estar de nuevo en Inglaterra. La ltima vez que haba pisado el continente era un chico inmaduro de dieciocho aos, lleno de rabia. Pero aun as recordaba con afecto el olor a humo y cebada de los pubs ingleses. No hay nada como esto, pens cuando Mumby le puso una espumosa jarra de cerveza en las manos. Preferira usted un trago de brandy? pregunt el posadero. Debo admitir, seor, que uno de mis amigos deja una botella en la posada cada cierto tiempo en la puerta de atrs. Buen brandy, incluso siendo francs. Es todo un manjar. Igual que el capitn, pens ociosamente Cam. El insolente pobre diablo se aprovecha del contrabando de brandy. S, eso debe de ser. Por eso ha

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atracado en el fin del mundo. Tom un largo trago de cerveza. Magnfica cerveza y brandy de contrabando. La vida iba mejorando. Estaba pensando en faisn asado, para empezar dijo Mumby, ansiosamente. Y tal vez un poco de cerdo fresco despus. Qu quiere decir con fresco? pregunt Cam. No le agradaba la idea de que le sirvieran para cenar al cerdo del seor Perwinkle. Lo mat la semana pasada afirm Mumby. Ha estado esperando, colgado, y ha alcanzado la perfeccin. Mi esposa prepara un delicioso cerdo dulce, seor, usted no se imagina! Perfecto. Y tambin srvame un poco de brandy, cuando tenga un momento. S, seor! contest Mumby, viendo un nutrido montn de monedas crecer en su mente. Una cosa llev a la otra. Una de esas cosas fue el descubrimiento de que la posada tena un blanco de dardos. Mientras la noche avanzaba, result que el seor Perwinkle era un experto con los dardos, y tena una verdadera pasin por la pesca, una pasin que Cam comparta. Y cuando, por los azares de la conversacin, descubrieron que ambos haban asistido a la misma escuela, con una diferencia de tan slo cinco aos, los dos hombres alcanzaron ese raro nivel de intimidad que slo comparten los que han crecido juntos y compartido las primeras experiencias. De hecho, cuando Mumby le pregunt a Cam si deseaba contratar un carruaje a primera hora de la maana, el duque neg con la cabeza. Haba tenido un viaje agotador de cuarenta y cinco das desde Grecia, con varias tormentas cerca de la Costa de Vizcaya. Haba tiempo suficiente para conocer a la persona que lo tena atado a Londres, y no senta la necesidad de apresurarse por regresar all. Tuppy estuvo de acuerdo con esa decisin, y con ms razn an porque l mismo haba extraviado a su esposa en esa ciudad algunos aos antes. Se march enfadada a casa de su madre. Como yo me cans de sus quejas, no intent recuperarla y dej las cosas as dijo. Dile a mi abogado que venga le dijo Cam a Phillipos. Le pago lo suficiente, puede acompaarme a desayunar.

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Phillipos admiraba la capacidad que tena su seor de olvidar, tras una noche de alegra, sus buenas intenciones a la maana siguiente. Ni siquiera estaba seguro de que el duque quisiera ver a su abogado por la maana, dado el brandy que haba tomado esa noche y su alegra por haber descubierto a una alma gemela. Pero hizo una reverencia y envi un mensaje urgente a la metrpoli, solicitando la presencia del seor Rounton, de Rounton y Rounton, en un desayuno de trabajo con su estimado cliente, Camdem Serrard, duque de Girton. Pero las preocupaciones de Phillipos eran innecesarias. Edmund Rounton, el abogado del duque de Girton, no era un hombre insensato. Haba tenido una larga, muy larga relacin con el padre del duque. Y como el hijo no era nada parecido a su predecesor, Rounton no tena la intencin de presentarse hasta la tarde, cuando el hombre estuviera tranquilo y relajado despus de una buena comida. Cerca de las dos de la tarde, el reluciente y almidonado Rounton descendi de un carruaje, incmodo a causa de una sensacin de nervios en su estmago. Las reuniones con el padre del duque haban sido una prueba, por no decir algo peor. En pocas palabras, el viejo duque era un especialista en idear proyectos cuya ejecucin podra poner en duda su lealtad a la ley y explotaba de ira si alguien estaba en desacuerdo. El actual duque no se pareca en nada a su padre, al menos superficialmente. Buenos das, seor Rounton dijo, saltando de su silla. Tena los mismos ojos oscuros de su padre, aunque eran un poco ms alegres. El duque padre pareca Belceb, por sus desagradables ojos color holln y su blanca fisonoma. Excelencia, es un placer verlo tan saludable. Me alegro de que decidiera regresar a su lugar de nacimiento dijo Rounton, mientras haca una reverencia. S, bueno contest Girton mientras sealaba una silla. No estar en Inglaterra mucho tiempo, y necesito su ayuda. Si hay algo que pueda hacer, lo har con mucho gusto, excelencia. Pare de llamarme excelencia dijo el cliente. No aguanto las

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formalidades. Por su puesto exc por supuesto dijo, mirando el atuendo informal del duque. No llevaba levita! Y se haba recogido las mangas de la camisa, mostrando sus musculosos antebrazos. A decir verdad, Rounton encontr esa informalidad poco atractiva. Quiero anular mi matrimonio comenz a decir Girton. Supongo que no habr ningn problema, dadas las circunstancias. Todo el mundo sabe que no era un matrimonio real, y nunca lo ha sido. Cunto tiempo crees que nos llevar el papeleo? Rounton parpade, mientras el duque continuaba. Y tambin quiero aprovechar para ir a Bicksfiddle. No es que quiera hacer cambios en su administracin, tal como se est llevando ahora produce enormes beneficios y estoy contento, pero quiero asegurarme de que todo est en buenas condiciones para Stephen. El abogado se qued boquiabierto. Dispondr una buena cantidad para mi esposa, por supuesto aadi Girton. Ella ha sido extremadamente paciente y amable con todo este asunto. El seor Rounton sacudi la cabeza. Quiere usted anular su matrimonio, excelencia? pregunt asombrado. Exactamente. Y no estoy seguro de haber entendido bien dice que quiere transferir su propiedad a su primo el conde de Splade? El duque pareca estar en su sano juicio, aunque era alguien poco convencional. Estaba descaradamente desarreglado, con su cabello largo y erizado de esa forma extraa, pero pareca estar sobrio. La propiedad y el ttulo sern de Stephen o de su hijo, en algn momento. Yo no uso el ttulo, ni lo necesito. Le jur a mi padre que jams tocara su propiedad, y jams he sacado un centavo de ella. Pero su padre, su herencia, su esposa tartamude Rounton. Mi heredero es Stephen dijo Girton. Y no tengo esposa, excepto de nombre, pero ese problema pronto estar solucionado y no tengo la intencin de casarme de nuevo. Quisiera prescindir de la propiedad lo ms

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pronto posible. Quiere anular su matrimonio, pero no piensa casarse de nuevo El duque comenz a mostrar seales de impaciencia. Acabo de decrselo. Preparar los papeles de la anulacin es una tarea relativamente fcil, excelencia. Pero el proceso lleva cierto tiempo, desde luego mucho ms de una semana. Incluso en nuestra situacin? Despus de todo, no he visto a mi esposa desde que ella tena unos once o doce aos, de acuerdo? No puede haber nadie tan insensato para pensar que ese fiasco se consum, verdad? Dudo que haya problemas, dado que su esposa era tan joven respondi Rounton. Sin embargo, el proceso requiere la confirmacin del Parlamento y del Regente, lo cual lleva su tiempo. Creo que deber usted vivir una temporada entre nosotros. Eso es imposible respondi Girton rpidamente. Tengo mucho trabajo en Grecia. Estoy seguro de que anot Rounton, desesperadamente. No dijo Girton. Se poda ver que hablaba en serio. No puedo soportar estar alejado de mi estudio por mucho tiempo. No querr usted un duque loco andando por las calles de Londres, verdad? Se puso en pie. Por qu no intenta acelerar todos los trmites? Si firmo los papeles inmediatamente, estoy seguro de que usted podr manejar solo este asunto. Rounton se puso en pie con lentitud, pensando en los cientos de problemas legales que lo esperaban. Necesitar verle de nuevo antes de que abandone usted el pas dijo, ansiosamente. Creo que me quedar en esta posada una o dos noches dijo el duque . Me han dicho que hay muy buena pesca hacia el norte. Por qu no hace todo el papeleo y regresa aqu maana? Har lo posible respondi Rounton. El joven duque era como su padre: ambos queran lo imposible y lo queran para ayer.

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Entonces le espero maana a cenar. Muchas gracias por su ayuda dijo el duque, haciendo una reverencia.

De vuelta en Londres, Rounton se dirigi a su cmoda oficina en los interiores de la Corte, a pensar durante largo tiempo la situacin. Poda ver que el duque iba a anular su matrimonio para volver corriendo a los lugares de entretenimiento lascivo de Grecia o a lo que fuera que hubiera estado haciendo durante los ltimos doce aos de su vida. Hasta ah ira el ducado de Girton. Su padre y su abuelo haban servido a los duques de Girton, y Edmund Rounton estara condenado si permitiese que un arrogante vividor, al que solo le importaba moldear pedazos de mrmol y que no entenda la importancia de su ttulo terminara con una tradicin de generaciones. No puedo permitir que el joven haga esto murmur, mientras caminaba alrededor de su escritorio. Que un antiguo y honorable ducado pasara a otras manos, dejando de pertenecer para siempre a sus legtimos herederos, era un asunto muy serio y l no estaba dispuesto a consentirlo. Naturalmente, Rounton poda entender por qu se haba marchado el chico al extranjero. No poda olvidar su cara, roja a causa de la ira, mientras pronunciaba sus votos cuando se casaba con una joven que, hasta esa misma maana, slo haba sido su prima. No se sorprendi cuando el novio salt por la ventana en el instante en que la ceremonia hubo terminado, para no regresar jams. Ni siquiera cuando su anciano padre estaba a punto de morir. Que Dios guarde su alma dijo Rounton, reflexionando. Ese viejo condenado Adems, el nico heredero de Girton era el conde de Splade, aunque como representante conservador del distrito de Oxfordshire, Splade se haba negado a usar su ttulo. Pero eso no importaba; Splade no era mejor que su primo: no se haba casado y jams lo hara; lo nico que le interesaba era la poltica. De todas maneras, era ms viejo que Girton. Deba de tener treinta y seis aos. Cuando Splade cayera muerto en el suelo de la

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Cmara de los Comunes, Girton continuara con su feliz y divorciado libertinaje en Europa y el ducado se perdera para siempre. Quedara condenado al olvido, muerto. l mismo tambin haba fallado en la tarea de producir un heredero, se dijo con amargura, de modo que la antigua y honorable firma de abogados Rounton y Rounton estaba condenada a caer en manos desconocidas cuando se retirara. Sinti una punzada de dolor en el estmago slo de pensar en eso. Suspir. Qu ms le daba a l lo que Girton hiciera? Que tirara su linaje a la basura. No importaba. Abri el peridico recin planchado que estaba esperando en su escritorio. El doctor haba dicho que actividades tranquilas tales como la lectura aliviaran sus recurrentes ataques de dispepsia. Durante unos momentos, se qued observando lnguidamente la seccin Observaciones generales acerca de la ciudad, leyendo mecnicamente la lista de las frvolas actividades diarias realizadas por las personalidades ms frvolas. De repente, un prrafo llam su atencin: Nos encontramos confundidos por la reciente tendencia de los que estn a la moda: la hermosa duquesa de G, quien seguramente no podr quejarse de aburrimiento, dado que recibe invitaciones para cada evento de esta ciudad, ha llevado consigo a un tutor de historia a la famosa fiesta de lady Troubridge. Hay rumores de que el tutor es un joven muy atractivo esperamos que el duque regrese pronto del extranjero para que l mismo entretenga a su esposa. Los ojos de Rounton se abrieron de par en par. Olvid el dolor de estmago. La energa circulaba por sus extremidades. No se retirara hasta lograr salvar el linaje Girton. Sera su ltimo acto de lealtad: el ltimo y mejor regalo que la leal familia Rounton hara a los duques de Girton. Por lo menos l haba hecho todo lo que haba estado en su mano para producir un pequeo abogado que heredara la firma. l y su esposa Mary, a quien Dios tuviera en su gloria, fueron incapaces de tener un hijo, aunque lo intentaron. El duque tena una esposa perfectamente joven andando por ah, y no le costara mucho trabajo engendrar un hijo antes

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de regresar al continente. Conseguir que lo haga dijo Rounton, para s mismo. Su voz tena el timbre del hombre que est acostumbrado a lidiar con la ley en beneficio de sus clientes. Porque los intereses de sus clientes eran lo primero para l. De hecho, lo har con un poco de tacto, de creatividad, como dicen. Dios saba que el viejo duque le haba obligado a aprender las formas ms creativas de enfrentarse a la ley. No sera muy complicado hacer que el duque bailara al son que l tocase.

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Captulo 3
POLTICA FAMILIAR.
La Sonrisa de la Reina, Riddlesgate

El resultado de que el seor Rounton tomara la decisin de rescatar el linaje Girton del olvido fue que tres hombres descendieron de un carruaje en la puerta principal de La Sonrisa de la Reina, cerca de las seis, la tarde siguiente. Cam enseguida reconoci a su heredero: Stephen Fairfax-Lacy, el conde de Splade. Stephen! grit, levantndose de su silla y arrastrando a su primo hacia sus brazos. Es increble poder verte. Han pasado ocho aos desde tu visita a Nissos! Stephen logr soltarse del abrazo y se sent. Una leve sonrisa iluminaba sus ojos. Desde cundo das abrazos? Cmo debo llamarte? Excelencia es lo apropiado. Al diablo con eso. An soy Cam y t an eres Stephen. Ya no creo en toda esa podrida formalidad inglesa en la que mi padre crea tanto. En Grecia, los hombres se expresan como quieren. Rounton se aclar la garganta discretamente antes de entrar en la conversacin. Excelencia, estaba seguro de que no le importara que le pidiera al conde de Splade que me acompaara a venir. Cam le sonri inmediatamente a Stephen. Por supuesto que no, estoy encantado. Le presento a mi joven socio, el seor Finkbottle dijo Rounton,

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presentando a un nervioso hombre de unos veinte aos. l actuar como intermediario entre usted y mi oficina. Un placer conocerlo, seor. Nos sentamos? Hay bastantes sillas por aqu, y el dueo de la posada tiene un excelente brandy. Stephen se sent y estir las piernas. Meda casi dos metros y, despus de ms de una hora sentado en el carruaje, tena las piernas entumecidas. Has envejecido, Cam dijo, abruptamente. Su primo se defendi: La edad es una dolencia que todos padecemos. No he llevado precisamente la vida de un dandi durante los ltimos doce aos. El seor Rounton se aclar la garganta y comenz a dar un sermn quisquilloso acerca de los obstculos legales que traen consigo las anulaciones. Stephen prob su brandy y mir a su primo. Para vivir en Grecia, Cam estaba extremadamente plido. De hecho, a la parpadeante luz del fuego, sus cejas parecan cuchilladas de carbn en el pergamino. Tena una cara de ngulos difciles e impacientes reflejos de luz. Pero sus manos no haban cambiado, pens Stephen con un poco de nostalgia. Su niez haba estado animada por lo que esos largos dedos podan hacer con la madera. Qu es eso? Es un dardo contest Cam, dndole la vuelta. Le brillaban los ojos, como siempre que hablaba de algo que tuviera que ver con su trabajo. Se me ocurri que si mova la trayectoria del asta, el dardo llegara ms rpido al blanco. Stephen tom el delgado pedazo de madera en su mano. El dardo estaba perfectamente fabricado, como todo lo que Cam haca. Pero tena un defecto, que Stephen detect rpidamente. Qu opinas? Bajar en picado en cuanto le pongas un peso, por mnimo que sea. Podra volar ms rpido, pero cuando le pongas la aguja de la punta, la pluma no har contrapeso dijo Stephen, sealando con el dedo. Ves? El dardo se ir para abajo, cayendo en espiral, en lugar de volar hacia el frente. Podras intentar hacer la punta ms pequea.

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Cam lo mir con cierta obsesin. Probablemente ests en lo cierto admiti. Siempre fuiste malo para los asuntos mecnicos coment Stephen. Te acuerdas de todos los botes que tallaste? Se hundieron casi todos dijo Cam, riendo. No se habran hundido si los hubieras tallado de una manera convencional. Siempre tratas de pasarte de listo. El seor Rounton pens que ya era hora de dirigir el tono de la conversacin hacia temas ms delicados, teniendo en cuenta que el duque pareca estar en un estado de nimo razonable. Su esposa se encuentra en este momento en una fiesta en una casa en East Cliff, a una hora de aqu declar. Los ojos de Cam descansaron en la cara del abogado por un momento para luego regresar al dardo que sostena en la mano. Qu lstima. Me habra gustado conocer a esa malcriada despus de tantos aos, pero no tengo tiempo de salir de excursin por el pas. Rounton reconoci de inmediato la testarudez de su empleador; la haba visto a menudo en el viejo duque. Pero tena planeada la revancha. Es absolutamente imposible preparar los papeles de la anulacin en una semana declar. Podra sugerirle que lo intente con mucho, mucho empeo? dijo el duque con tono amable. Parece hijo de su padre, pens Rounton. Hay otro problema, excelencia. S? El duque haba sacado un pequeo cuchillo y haba comenzado a pulir la punta del dardo. Estoy listo para iniciar los trmites de la anulacin. Sin embargo, algo delicado le ha sucedido recientemente a su esposa. Qu le pasa? dijo el duque, levantando la mirada. La duquesa est titube Rounton. La duquesa ha logrado ponerse en el centro de un escndalo. Un escndalo? El duque no pareca muy interesado. Gina? En qu

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clase de escndalo podra estar involucrada Gina? Si acaso, una tormenta en una taza de t, Rounton. Ella es una dulzura. Naturalmente. Estoy de acuerdo con usted en cuanto a las virtudes de la duquesa, mi seor. Sin embargo, no todo el mundo es de la misma opinin que nosotros. Cam mova el dardo de un lado para otro, buscando con sus dedos imperfecciones en la superficie. Encuentro eso difcil de creer. Todos los ingleses que han llegado a Grecia, y debo decir que han sido bastantes, han aplaudido las virtudes de mi esposa con mucho entusiasmo. Rounton guard silencio y Cam suspir. Si usted quiere anular el matrimonio en este momento, estoy seguro que podr hacerlo sin problema, pero creo que su esposa, la duquesa, no saldra muy bien parada. La sociedad la rechazara, juzgndola culpable. Deduzco que la pequea Gina ha estado trabajando de sol a sol dijo Cam, mirando a Stephen. Sabes t algo de eso? No me muevo en esos crculos contest Stephen encogindose de hombros. Cam esper, moviendo la pequea flecha de un lado a otro entre sus dedos. Bueno, he odo rumores dijo su primo. Gina tiene un grupo extravagante de conocidas, todas jvenes esposas Casadas? Sus reputaciones no son precisamente inmaculadas agreg Stephen de mala gana. Cam apret los dientes. En ese caso, si ya tiene mala reputacin, la anulacin de nuestro matrimonio no cambiara nada las cosas, verdad? El abogado se qued boquiabierto, sin saber qu decir. Stephen habl por l: Rounton cree que deberas aparecer para apoyarla. Me ha pedido que te acompae a su fiesta. Cam mir el dardo con el ceo fruncido. Qu se supona que deba decirle

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a Gina? Qu importancia tena que coqueteara con ese marqus? Despus de todo iba a casarse con l cuando su matrimonio estuviera anulado. Cuando Gina se case con Bonnington cesarn las habladuras. Lo dudo dijo Rounton. Puede que se calmen un poco las cosas si se casan, pero qu pasara si el matrimonio no tiene lugar? Se rumorea que Gina ha pasado la noche con un hombre un sirviente llamado Wapping dijo Stephen. La gente se pregunta si el marqus de Bonnington querr casarse con ella despus de semejante escndalo. Tonteras dijo Cam. Wapping es el tutor que le busqu. Lo conoc en Grecia. Rounton asinti, diciendo: Ahora puede ver lo importante que sera que usted apoyara a su esposa, excelencia. Si fuera usted a pasar unos das a la mansin donde se celebrar la fiesta y dejara claro ante todo el mundo que Wapping es su sirviente y que usted confa plenamente en l, las sospechas terminaran y la buena sociedad volvera a aceptar a la duquesa. Cam apret los dientes, de nuevo. Gina me escribi una carta llena de tonteras, dicindome lo mucho que desea casarse con Bonnington. Y as es, seguramente dijo Rounton. Estoy seguro de que eso es muy importante para ella; por eso tiene usted que ayudarla. Cuando todos conozcan su opinin, volvern a aceptarla en sociedad. Usted es su esposo, despus de todo. No s. Unos pocos minutos ante el altar hace doce aos no alcanzan para hacer valer el ttulo. Ni siquiera me gusta referirme a Gina como mi esposa. Ambos sabemos que no somos realmente marido y mujer. Sugiero que viajemos al Acantilado Este dijo Stephen. Puedo quedarme una o dos noches. Ya s que no te interesan estas cosas, Cam, pero el Parlamento no abrir sesiones hasta primeros de noviembre. Claro que lo s, tonto! Stephen se encogi de hombros, y dijo: Dado que no has mostrado inters en tomar posesin de tu escao en la

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Cmara de los lores Cam sonri. Podrs ser ms viejo, Stephen, pero no has cambiado. Siempre fuiste el ms responsable de los dos. Yo, sin embargo, sigo huyendo de la responsabilidad dijo Cam. No encuentro razn para alterar mis completamente cmodos hbitos en ese punto. Tengo cosas que hacer en casa. Creo que se lo debes a Gina insisti su primo. No lo has entendido. Tengo mucho trabajo. Stephen lo mir de reojo. Por qu no puedes trabajar aqu? Tenemos piedras, cinceles y hermosas mujeres que servirn de modelos. Estoy trabajando en una hermosa pieza de mrmol, del rosa ms plido. Sabes cunto tiempo he perdido con este viaje? Tan importante es tu trabajo? dijo Stephen con la insolencia de un poltico. S, por supuesto que importa dijo Stephen, bruscamente. Si no trabajo, bueno es lo nico que importa. Vi tu Proserpina, la que Sladdington te compr el ao pasado. Es muy bonita. Ah, s. Es una propuesta un poco arriesgada, verdad? Ahora estoy trabajando en Diana. Una mojigata. Modelada en Marissa, por supuesto. Claro! murmur Stephen. Creo que le debes algo a Gina. Ha estado casada contigo la mayor parte de su vida. No puedes culparla por gozar un poco de la vida mientras t no vivas en el pas. Pero cuando anulis el matrimonio y deje de ser duquesa ser marginada de la buena sociedad. Dudo que ella sepa lo dura que puede ser la gente con una ex duquesa con mala reputacin. El cuchillo de Cam pas por entre la madera y rompi la punta del dardo, hacindolo caer al suelo. Maldita sea! Iremos juntos dijo Stephen. Encontrar un pedazo de mrmol y podrs llevarlo contigo. Hars otra Proserpina.

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Es eso un comentario sarcstico, primo? No te gustan las diosas romanas? dijo Cam. Stephen no contest. Oh, est bien. Abandonar a mi Diana. Slo espero que Marissa no engorde mucho en mi ausencia. Vers como cuando vuelva habr engordado y tendr que obligarla a pasar hambre para que recupere su cuerpo de diosa Marissa es su amante inform Stephen a Rounton y a Finkbottle. Es mi musa corrigi Cam. Una mujer hermosa. La estoy esculpiendo como a Diana saliendo del agua. Stephen le lanz una mirada oscura. Piensas que todo esto son tonteras, verdad? dijo Cam, sonriendo con irona mal disimulada. S, lo creo dijo su primo, sin rodeos. Puesto que realmente son tonteras. A la gente le gusta. La estatua de una hermosa mujer puede hacer que tu jardn se convierta en el paraso. Te har una. T no tienes respeto dijo Stephen con resentimiento. Eso es lo que menos me gusta de ti. En eso ests equivocado respondi Cam, estirando las manos. Las mir: eran grandes y poderosas, marcadas por pequeas cicatrices. Me siento orgulloso de mis diosas. He hecho mucho dinero con ellas. sa no es razn suficiente para seguir imponiendo mujeres desnudas como si fuera la ltima moda dijo Stephen con brusquedad. Ah, pero sa no es la nica razn. Mi talento se expresa en las mujeres desnudas, Stephen. No en los dardos, tampoco en los botes. No puedo fabricar objetos que no tengan valor. Pero puedo crear la curva de una mujer de tal manera que te haga morir de deseo slo de verla. Stephen levant una ceja, pero se qued callado. Cam les pidi disculpas a Rounton y a Finkbottle: Por favor, excusen la ria familiar, seores. Stephen es el regalo de nuestra familia al mundo, quin luchara por los veteranos de guerra y los nios alpinistas si no lo tuviramos a l?

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Por lo menos yo hago algo til. Qu haces t? Enriquecerte vendiendo mujeres desnudas y rellenitas, moldeadas en mrmol rosa, a seores como Pendleton Sladdington. Marissa an no est rellenita observ Cam, ligeramente. Luego se levant y aplast a Stephen por los hombros. Es magnfico poder discutir contigo otra vez. Te he echado mucho de menos, maldito viejo moralista. Rounton se aclar suavemente la garganta. He de tomar por hecho que acompaar al conde a la mansin Troubridge, excelencia? Cam asinti. Acabo de recordar que tengo un regalo para Gina, enviado por su madre. Se lo entregar en persona, si Stephen me consigue un cubo de mrmol en pocos das. Si lo conviertes en algo que no sea un cuerpo de mujer, s dijo, rpidamente. Un desafo! dijo Cam, alegremente. Nada menos contest su primo. Dudo que sepas moldear algo que no sean torsos de mujeres desnudas. Acepto el reto. Pero promteme que exhibirs en tu casa la pieza que haga para ti. Lo prometo. Rounton suspir. Ahora ya no dependa de l, sino de que la duquesa supiera ganarse el corazn de su marido. Era lo mejor que poda hacer; lanzarlos juntos por un corto periodo de tiempo y dejar que la naturaleza siguiera su curso. La joven duquesa era famosa por la belleza de su pelo rojo y sus ojos verdes. Rounton esperaba que Girton no pudiera resistirse al encanto de su pelo, y algo ms. Stephen se hosped en La Sonrisa de la Reina con su primo. Envi al empleado de Cam a Londres a buscar a su ayuda de cmara, algo de equipaje y un bloque de mrmol. Era confortable estar sentado en una posada en medio de la nada, tomando brandy y discutiendo amablemente con el nico pariente que tena. Tuppy Perwinkle los acompa mientras caa la tarde. Aparentemente, la

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persona que iba a arreglar su carruaje no iba a poder reparar el eje hasta el da siguiente. Cmo est, seor? pregunt Tuppy, estrechando la mano de Stephen. Stephen mir inmediatamente los ojos de Tuppy. Muy bien respondi. Reside usted por estas tierras? No molestes, Stephen dijo Cam, tras lanzar su quinto dardo sin hacer diana. Tuppy vive en Kent, fuera de tu jurisdiccin. No tienes su voto. Stephen apret los labios. Slo era una pregunta amable, para romper el hielo contest. Soy parlamentario por Oxfordshire agreg al ver que Tuppy los miraba sin comprender. Enhorabuena dijo Tuppy, asintiendo. Stephen se agach levemente hacia su primo. Cmo ests enterado de mis progresos en poltica? No me digas que el London Times llega hasta Grecia! S, claro, se puede comprar en Grecia, aunque las noticias ya estn muy pasadas cuando lo recibimos Pero no me enter por el peridico dijo Cam. Gina me lo cont en una de sus cartas. Me hizo tanta ilusin que hasta te consegu un voto. Stephen lo mir, incrdulo. Es verdad! protest Cam. Conoc a un viejo manitico de Oxford. Lo invit a cenar y prometi solemnemente votar por ti. Te lo agradezco. Hay muchos ingleses por all? Cada vez ms respondi Cam. Van por curiosidad, supongo. No tienen que pagar para ver al loco duque ingls. Y adems, los que tienen el dinero suficiente para pagar el abusivo precio que cobro pueden llevarse una estatua a casa para su jardn. Stephen gru. Usas tu ttulo para conseguir ventas? Por supuesto. Es para lo nico que me sirve el ttulo. Yo no voy a tener hijos, as que no tengo por qu preservar el ttulo para un heredero. Csate de nuevo una vez que hayas conseguido anular este matrimonio declar Stephen.

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No lo voy a hacer gru Cam. Como no dijo nada ms, Stephen cambi de tema. Qu hace por estos lugares, seor Perwinkle? pregunt. Voy a visitar a mi ta. Es una mujer muy particular, y siempre est de fiesta en su casa. Quiere que la acompae y que me muestre como su heredero, aunque yo no vivo a la altura de sus expectativas dijo Tuppy, riendo burlonamente. Va a dar un alarido hasta quedarse azul cuando me vea con esta ropa, a no ser que mi empleado me encuentre. Anda por ah, persiguindome con mi equipaje. Qu demonios tiene de malo tu ropa? pregunt Cam. Tuppy solt una carcajada. Nada que no tenga de malo la tuya. Cam llevaba una camisa blanca de lino metida dentro de unos pantalones grises. Ninguna de las dos prendas estaba a la moda, ni tampoco eran nuevas. A cambio, eran cmodas y estaban extremadamente limpias. Quin es tu ta? pregunt Stephen. Lady Troubridge, del Acantilado Este. Te llevaremos nosotros maana, si tu carruaje no est listo. sa es la casa en donde est tu esposa, Cam. Ya sabes, la casa donde se celebra el baile del que te habl. Cam gru y no despeg sus ojos del dardo. Tuppy tembl. Entonces ambos veremos a nuestras esposas. Cam levant la mirada. Pensaba que habas perdido a la tuya. Eso no significa que no la vea de vez en cuando. Generalmente la veo en esa fiesta. No puedo perdrmela desde que mi ta me amenaza con desheredarme. Paso la mayora del tiempo pescando. Mi ta tiene un riachuelo con truchas. Y, cmo es la fiesta? Cam an estaba tallando la pieza de madera. Una verdadera molestia. Mi ta se disfraza de una especie de anfitriona literaria. Hay una tonelada de poetas malos y disolutos actores merodeando por ah. Torpes chicas, aspirantes a actrices, esperando a ser

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descubiertas. Y las amigas de mi esposa, por supuesto. Como Stephen levant las cejas, Tuppy prosigui: Jvenes y casadas, muertas de aburrimiento. Como no saben qu hacer con sus vidas se dedican a exhibir sus pieles y sus joyas sin importarles nada ms que su bienestar. Mi duquesa es una de ellas? pregunt Cam. Tuppy sonri, arrepentido. Me temo que s, excelencia. Creo que es una de las amigas ms cercanas de mi esposa. No me llames as dijo Cam, impaciente. No aguanto esa formalidad. Llmame Cam, por favor. Por qu no me dijiste ayer que nuestras esposas eran amigas? No pens que fuera relevante respondi, sorprendido. Gina siempre fue una joven muy traviesa. Stephen, recuerdas aquel da que nos sigui cuando salimos a pescar? dijo Cam, mirando a Tuppy. No quisimos llevarla porque era una nia, entonces se escondi detrs de nosotros y mientras pescbamos se llev nuestro almuerzo. Stephen solt una carcajada. Haba olvidado eso. Y qu hizo? Lo tir? pregunt Tuppy, interesado. No, eso habra sido muy simple. Le habamos dicho que no la llevbamos con nosotros porque las nias no pueden ver gusanos sin dar alaridos. cestas. Cuando nos repusimos del susto continu contando Stephen, fue fabuloso. No tenamos almuerzo, pero tenamos gusanos para pescar durante una semana. Cam sonri. Al da siguiente, la llevamos con nosotros. Pesc ms peces que nosotros. Ahora que lo pienso dijo Cam, va mucho con el carcter de Gina llevar esa vida. Nunca fue una chica convencional. Entonces, ella abri cada pastel y cada tarta y puso cuidadosamente gusanos entre la masa. Incluso meti gusanos en las

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Todo lo que puedo decir es que sus amigas y ella no hacen ms que montar escndalos dijo Tuppy. A veces creo que mi esposa me dej slo porque consideraba que vivir con su marido era un aburrimiento. Stephen lo mir con curiosidad. sa es una razn increblemente frvola para terminar los lazos maritales coment. Tuppy se encogi de hombros. Ninguna de ellas vive con su marido. Su esposa dijo, mirando a Cam y asintiendo lo tiene a usted, y usted vive en el extranjero. Esme Rawlings tiene un esposo, pero hace dcadas que no viven juntos. l hace alarde de sus amoros. Y la ltima es lady Godwin. Oh dijo Stephen, la esposa de Rees Holland, correcto? Su marido llev a vivir a su casa a un cantante de pera de Mayfair agreg Tuppy. Al menos, eso se deca. Stephen frunci el ceo. Entonces todas son hurfanas de esposo y libres para proceder a su antojo dijo Cam, pensativo. El silencio cay en el grupo, interrumpido tan slo por el sonido del cuchillo de Cam contra la madera.

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Captulo 4
PLACERES DOMSTICOS.
Mansin de los Troubridge, acantilado este

Emily Troubridge se consideraba una mujer muy afortunada. Haca aproximadamente veinte aos tuvo la suerte de encontrar un hombre cuyas principales caractersticas eran su avanzada edad y su enorme fortuna, cualidades que lo hacan enormemente atractivo. Como le haba comentado su primo segundo la maana de su matrimonio, su esposo tena ms arrugas que Matusaln y ms dinero que Midas. Aunque su edad no fue obstculo para que se enamorara como un colegial. Despus de que Troubridge se declarara cautivado por la joven seorita Emily, la madre de la muchacha no tuvo escrpulos en sealarle a su hija las ventajas de semejante unin: Troubridge era viejo, ergo no la molestara durante mucho tiempo; era millonario, ergo tendra empleados en el campo y empleados en la ciudad y ms lacayos borrachos de los que pudiera contar. Adems, lord Troubridge recorri rpidamente el sendero de la carne. Para alivio de Emily, su anciano y fogoso marido sufri un ataque al corazn tras dos intensos meses de dicha matrimonial. El funeral estuvo seguido por una quincena de tensa espera, pues todos estaban interesados en saber si la fogosidad del anciano marido haba tenido consecuencias. Cuando el tiempo demostr que no, lady Troubridge felizmente se tranquiliz y se dedico en cuerpo y alma a la tarea de gastar todo lo que le fuera humanamente posible de sus saneados ingresos anuales. Muy pronto la sedujo la idea de casarse de nuevo, pero despus se dio cuenta de que no estaba interesada en un compaero de cama a largo

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plazo ni tampoco, y eso era lo ms importante, quera que un hombre controlara su dinero. Entonces mand llamar al heredero de su esposo, lord Peregrine Perwinkle, tambin conocido como Tuppy, le asegur que nunca se casara y continu gastando con la mayor alegra la herencia de su queridsimo esposo. Con el pasar de los aos, Emily Troubridge se convirti en una mujer que ni su difunto esposo habra reconocido. Adopt un aire de autoridad y orden que la haca parecer muy respetable, a pesar de que su forma de vestir resultaba algo excntrica, un defecto que se perdona slo a las mujeres muy guapas o a las muy ricas, y Emily entraba con creces en la ltima categora. En cuanto a su aspecto, aunque no destacaba por su hermosura resultaba encantadora, gracias a una explosiva combinacin: su fuerza de voluntad y la habilidad de su criada, una experta en materia de cosmticos. Las fiestas de lady Troubridge, especialmente las que se llevaban a cabo en los aburridos meses de verano, despus de cerrada la temporada y antes de la apertura del parlamento, eran muy conocidas. De hecho, las invitaciones eran bastante codiciadas, dado que en aquellas reuniones, que eran el paraso de los casamenteros, se hacan y deshacan matrimonios: aquellos que buscaban casarse y aquellos que buscaban separarse de su media naranja se encontraban en igualdad de condiciones; y desde que lady Troubridge se convirtiera en una amante de la naturaleza y jardinera experta, su casa era una excntrica proliferacin de templetes griegos y cenadores floridos que aseguraban la intimidad necesaria para conseguir cualquier meta hacia la que se quisiera avanzar. Los hombres jvenes acudan en masa a cazar a los bosques llenos de follaje de lady Troubridge y a coquetear con jvenes casquivanas sin principios. Y a donde hombres solteros iban, mams con ganas de emparejar a sus hijas iban, con las nias trotando a su lado, como perros entrenados. A diferencia de la flor y nata de sociedad, lady Troubridge siempre invitaba a toneladas de actores, msicos, pintores y artistas que acudan con la esperanza de encontrar un mecenas entre los invitados. Por

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supuesto, la presencia de los artistas era a veces un inconveniente, pero lady Troubridge nunca se quejaba. Como le deca a su amiga, la seora Austerleigh, los artistas no daban ms trabajo que los amantes, ni muchsimo menos. Y amantes tena suficientes, al menos por ese verano. Porque est Miles Rawlings y lady Randolph Childe dijo, sealndolos con la mano. Y creo que la esposa de Rawlings anda detrs de Bernie Burdett, al menos est coqueteando bastante con l, aunque, la verdad, no entiendo cmo puede aguantar su compaa. Bueno, yo s dijo la seora Austerleigh. Es un hombre muy guapo, sabes? Y Esme Rawlings es dbil ante la belleza. Lady Troubridge no tena tal debilidad. Suspir apenas y continu: El seor Rushwood, despus de muchas dudas y rodeos, me dijo ayer que le gustara hospedarse en el mismo piso de la seora Boylen. Oh titube la seora Austerleigh. Querida, recuerdo cuando se cas con el seor Boylen; corri por todo Londres declarando que no haba mujer ms feliz que ella. Supongo que entonces an no saba lo que le esperaba. Cuntos hijos tuvieron? Cinco o seis? Debi de ser traumtico para esa pobre chica. Adems est la querida duquesa, por supuesto continu la seora Troubridge. En ese momento el seor Austerleigh se atrevi a intervenir en la conversacin: La duquesa de Girton? Dime, quin crees que es su amante? El marqus de Bonnington, por supuesto, querido. No creers esa tontera de que est liada con el tutor, verdad? No veo por qu no. Willoughby Broke afirm haber visto a la duquesa y a su tutor en el conservatorio a altas horas de la madrugada. Ella dice que estaban observando una lluvia de meteoros. Eso es escandaloso afirm la seora Austerleigh, preguntndose si habra algo de comer por algn sitio. El estmago le haca ruiditos impertinentes y la pobre mujer necesitaba calmarlo antes de que toda la reunin los oyera. La reputacin de la duquesa no es peor que la de la seora Boylen.

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Claro que s. La seora Boylen es discreta, pero la duquesa se ha paseado en pblico, y a altas horas de la madrugada, con un hombre Un hombre que, por si fuera poco, es un sirviente. Era difcil sorprender a la seora Austerleigh, pero, al parecer, esa noticia le haba afectado bastante, o sa era la impresin que quera dar. Bueno dijo la seora Troubridge, simplemente no lo creo. El seor Wapping es un hombrecillo muy extrao, despus de todo. Lo conocis? Claro que no afirm la seora Austerleigh. Hace mucho que dej de ir al colegio! La revista Tatler se tom la libertad de llamarlo atractivo. Tiene barba por toda la cara, lo que no es de mi agrado. Adems, es un hombre muy pomposo, de modales muy afectados. Knole se queja de que no conoce su lugar. Los mayordomos siempre dicen eso, verdad? El mo, al menos, siempre lo est diciendo. Lluvia de meteoros o no, la duquesa debera ser ms discreta. El marqus de Bonnington es alguien muy prudente para ser tan joven. Has odo el rumor que corre por ah? Dicen que el esposo de la duquesa regresa a Inglaterra. No! De hecho, s. Y slo puede haber una razn para su regreso, en mi opinin. Que Bonnington ha pedido su mano. Espero que se lo pidiera antes de ese asunto de Wapping declar la seora Austerleigh. La verdad, es todo muy raro. No me digas que es normal que haya trado a su tutor a tu fiesta, querida. Hay algo bastante extrao en ese seor Wapping, es cierto admiti lady Troubridge. Tal vez sea un hijo menor empobrecido, o algo as. Porque l Pero la frase muri en sus labios antes de ser pronunciada porque en ese momento la puerta se abri de par en par, dando paso a la seora Massey, el ama de llaves, que estaba horrorizada porque acababa de descubrir que durante el invierno los ratones haban rodo la ropa blanca pero, qu poda hacer la seora?

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La seora Austerleigh no era la nica persona en la mansin de los Troubridge que pensaba que los tutores no deban asistir a las fiestas. Quisiera que consideraras la idea de despedir a tu tutor, querida le dijo el marqus de Bonnington a su prometida, la duquesa en persona, mientras le pasaba una pera ya pelada. No est bien visto traer al tutor de historia a una fiesta. Luego aadi, con poca sabidura: No hay nada ms aburrido que cortejar a una mujer culta. Unos labios rozando su mejilla, con voz seductora le contestaron: Entonces, soy aburrida? No hagas eso, Gina. Por qu no? lo persuadi. Sabes, Sebastian? Tu pelo brilla exactamente como oro de Guinea, lanzando destellos con la luz del sol. Qu molesto es casarse con un hombre mucho ms guapo que una. Sabes una cosa, querido? T habras sido una mujer muy hermosa. Por favor, no te burles de m dijo. Besarse en pblico es poco aconsejable. Estamos merendando en el campo! No hay un alma en kilmetros. Hawes est lejos, en la posada. Nadie puede vernos. Por qu no me besas? Este picnic es inapropiado respondi l. No me interesa andar por ah besndote a escondidas. Me parece antiesttico, querida. Comportmonos como adultos. Nunca entender a los hombres lament Gina. No es que no quiera besarte, lo entiendes, verdad? No hay nada inapropiado en besar a tu futura esposa resalt. No eres mi futura esposa, dado que an ests casada dijo, frunciendo el ceo. No deb acceder a acompaarte a este picnic. Imagnate que tu madre se entera de dnde ests. No te engaes, Sebastian. No dira nada y lo sabes. Bueno, pues debera dijo l.

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Sabes lo que les hacen a las adlteras en China? pregunt Gina, mientras cortaba puaditos de hierba y los sopesaba en sus manos. No tengo ni idea. Las apedrean dijo, con placer. Bueno, puede que ests casada, pero no eres adltera. Gracias a ti dijo, sonriendo. El marqus se puso a la defensiva. No hablas en serio, Gina. Slo intentas escandalizarme hablando como tu amiga lady Rawlings. Por favor, no critiques a Esme. Su mala reputacin ha sido ampliamente exagerada. Sabes que todos esos cursis estn pendientes de ella, esperando a que d un paso en falso. Sin duda. Despus de todo, parece que a esa mujer no le importa nada su reputacin, si no procurara no ser el centro de todas las habladuras. Esme es mi amiga ms querida y, puesto que vas a casarte conmigo, tendrs que aprender a ignorar los rumores que corren sobre ella dijo Gina, muy seria. Eso ser difcil dijo l. Por ejemplo, qu me dices de lo que hizo anoche? Cmo no va a estar su nombre en boca de todos cuando desapareci del saln de baile con ese tal Burdett y estuvieron ausentes durante ms de una hora? No podra decir qu estaban haciendo, pero puedo asegurarte que no era nada indebido declar. Primero, Esme cree que Burdett es un pesado; nunca le permitira ningn tipo de familiaridad. Es un pesado muy guapo. Gina entorn los ojos. Ests siendo muy insensible. Esme ha sufrido bastante a causa de su horrible esposo, y es muy cruel de tu parte que te dediques a inventar historias sobre ella! Nunca invento historias replic. Simplemente no puedo entender por qu tus amigas no son tan decentes y recatadas como t! Esme es muy decente dijo Gina. Tambin es graciosa e inteligente y me hace rer. Adems, no importa lo que diga la gente sobre ella, es mi

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amiga! Sebastian frunci el ceo. Bueno, est bien. Vamos dijo Gina, ponindose de pie y sacudiendo su ligero vestido de muselina. Supongo que tienes razn con respecto a lo inapropiado de nuestro picnic, aunque todos saben cul es la situacin con Cam. La nica razn por la que he accedido a acompaarte es porque eres una mujer casada. Nunca acompaara a una damisela soltera a un picnic sin una dama de compaa. Sabes, Sebastian? dijo Gina, pensativa mientras meta los platos en la cesta de mimbre. Estoy empezando a pensar que eres un mojigato. Respetar las normas sociales no es ser mojigato contest. Desde que heredaste el ttulo continu Gina, porque, cuando te conoc, hace aos, no podas estar menos interesado en las normas sociales Recuerdas la vez que me escap de casa y me llevaste a Vauxhall? Sebastian se puso tenso. Era evidente que no le gustaba nada recordar ciertos episodios de su pasado. Alcanzar la madurez no es lo mismo que ser mojigato. No quiero que la reputacin de mi futura esposa sufra ningn dao, ni que tu nombre est en boca de todos. Al fin y al cabo, vas a ser mi marquesa, tal vez antes de ao nuevo. Gina estaba perdiendo la paciencia, cosa que resultaba evidente con slo fijarse en cmo meta los platos en la cesta, pero l no dijo nada, limitndose a esperar a que pasara la tormenta. Se mantuvo en silencio mientras ella recoga las horquillas que se haba quitado y volva a ponrselas. No quiero discutir contigo. Yo tampoco dijo ella, rodendole el cuello con las manos. Lo lamento, Sebastian. Te amo precisamente porque eres un hombre serio y respetable y luego me enfado contigo por esa misma razn. Pero l no la bes. Yo creo que somos el uno para el otro, pero no entiendo cmo tienes

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esas amigas, de verdad. Son todas unas inmorales Apuesto a que ninguna de ellas vive con su marido. No son unas inmorales. Esme, Carola y Helena no han tenido suerte en lo que concierne a los maridos. Pero podra decirse que gracias a ellas nosotros estamos juntos. Despus de ver sus matrimonios, supe exactamente qu buscaba en un esposo: a ti. Su mirada se abland y le dio un beso en la frente. Lo paso mal cuando regaamos Yo tambin dijo Gina, mirndolo con un destello de malicia en los ojos . Fjate, discutimos como si llevramos aos casados! Parecemos un matrimonio de ancianos. As es dijo el marqus, contemplndola abatido.

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Captulo 5
MANSIN
DE LOS

TROUBRIDGE,

ATIBORRADA

DE

COMPAA

Y ATURDIDA DE NOBLEZA.

Carola! grit Gina, inclinndose sobre la barandilla. Carola mir hacia atrs y sonri. Creo que la orquesta comenzar a tocar pronto, y no quiero perderme el primer baile. Gina baj corriendo para alcanzar a su amiga. Ests preciosa le dijo a Carola, apretando cariosamente su brazo. No estoy segura de que el corte de este traje sea apropiado para una mujer tan bajita como yo No, querida, te queda de maravilla le dijo Gina, calmndola. Pareces un ngel. Estoy un poco nerviosa porque mi esposo va a venir susurr Carola. Ests segura de que me sienta bien el vestido, Gina? Estoy segura. Pasaron junto a lady Troubridge, a quien saludaron con una sonrisa. Por qu te pone tan nerviosa tu esposo? Slo lo he visto una vez, lo reconozco, pero el da que lo vi me pareci muy amable. Es muy amable, s, mucho dijo Carola, con un tono de tristeza. Eso es lo peor de todo; me gusta, me gusta mucho. Yo tambin estoy muy nerviosa confes Gina. Puede que mi esposo tambin aparezca esta noche. Ya est aqu, entonces dijo Carola, levantando una ceja. Recib una nota de su abogado en la que me deca que probablemente asistira a la fiesta de hoy explic Gina, y ni siquiera me acuerdo de cmo es.

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Pues yo preferira no recordar cmo es mi esposo. Me facilitara mucho las cosas. Qu cosas te facilitara? Bueno, vivir lejos de l Pasaron en medio de un grupo de matronas cubiertas de diamantes. Cuando no estoy junto a Tuppy, no pienso tanto en l. Sabes que me encanta bailar, salir de compras y visitar a mis amistades. S? Pero cuando lo veo, bueno me siento culpable! dijo, sonrojndose. Por qu lo abandonaste? Pelebamos continuamente explic Carola. Siempre estbamos discutiendo por eso lo dej. Pens que ira a buscarme a casa de mi madre, que se pondra de rodillas y me rogara que regresara con l pero no fue. Gina la mir con curiosidad. Te duele que no fuera a buscarte? Pensaba que tenais un arreglo amistoso. Oh, al principio, llor mucho dijo Carola. En aquella poca yo tena una idea muy romntica del matrimonio. Gina not que los ojos de su amiga estaban empezando a humedecerse. Pero eres muy feliz sin l. S, lo soy respondi Carola, sonriendo titubeante. As es mucho ms entretenido, Tuppy es rutinario e insensible, nunca quiere salir por la noche. Mmm dijo Gina. Acababa de ver a Sebastian hablando con Cecilia Deventosh, quien tena cinco hijas casaderas. Mira a lady Deventosh! Est tratando de envolver a mi prometido para drselo a una de sus hijas como regalo. Yo no me preocupara. El marqus siente devocin por ti, cualquiera puede verlo. Una sonrisa traviesa encendi los ojos marrones de Carola . Qu tiene l que el duque no tenga? Es diferente! exclam Gina. Camdem y yo casi no nos conocemos, y Sebastian es todo lo que siempre he querido en un esposo: tranquilo y

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seguro; y, sobre todo, muy bueno. S dijo Carola, mirando fijamente al marqus de Bonnington. S, desde luego era uno de los hombres ms guapos de Inglaterra, pero nunca se te ha ocurrido pensar que el matrimonio con l podra ser como no s, una obligacin? Una obligacin? Gina no entenda nada. No, nadie me obliga. Es un hombre bastante particular; mira con qu desprecio trata a lady Deventosh. Es como si se sintiera ofendido por el solo hecho de estar hablando con ella. Bueno, esa mujer es bastante pretenciosa, est tratando de endilgarle a una de sus hijas! exclam Gina. Es un marqus. S murmur Carola. Puede que sea un poco estirado, pero es su forma de ser. Puede que sea un poco acartonado en pblico, pero en privado no lo es. Quiz no sea tan complaciente conmigo como lo era tu esposo contigo Carola fingi una sonrisa. Porque te ama. Los esposos son complacientes cuando no estn enamorados. Oh, querida dijo Gina, sin saber qu decir. Los ojos de su amiga brillaban por las lgrimas. Estoy bien. Siempre encuentro difcil la primera noche, pero pasado el mal trago del primer encuentro Tuppy y yo estaremos muy cmodos en mutua compaa, te lo prometo. El marqus de Bonnington se les acerc con una venia. El sonido de violines afinndose llegaba desde el otro lado del saln. El rostro de Carola brill. Dnde estar Neville? Me extraa que an no haya llegado dijo. Aqu est dijo Sebastian, movindose a un lado, mientras un extravagante y elegante caballero sala de la multitud. Tena el pelo brillante y los ojos muy azules. Disculpad mi tardanza! grit. Su alteza, seor Bonnington, mi queridsima lady Perwinkle. He tardado ms de lo que haba calculado en vestirme para la ocasin. Un descuidado, eso es lo que soy!

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Gina sonri. Nadie poda evitar sonrer con la sonrisa de Neville. Carola haba puesto la mano debajo de la de l. Me siento un poco triste, bailamos? Cada uno de sus suspiros son rdenes para m exclam. Creo que lady Troubridge ha decidido inaugurar el baile con una polca. Eso es esplndido dijo Carola. Ahora pareca contenta. l hizo una reverencia. Si nos disculpan, excelencia, seor Bonnington; lady Perwinkle desaparecer si no le encuentro un buen lugar en las filas de baile. Carola, Esme y ella compartan una mesa para la cena y Gina tuvo que admitir que Bernie Burdett, el acompaante de Esme, era un hombre muy atractivo, aunque bastante aburrido. Pero bueno, no se puede tener todo. Tiene un pelo precioso, no te parece? susurr Esme cuando los hombres fueron a buscar algo de comer. Su cara estaba iluminada por las carcajadas. Es tan suave como la seda! Esme! No digas esas cosas en voz alta! Deberas sentir sus brazos dijo con voz ronca. Esta tarde hemos dado un paseo los dos solos y he podido contemplarlo a placer. Es puro msculo! Aunque, la verdad, lo que ms me gusta de l es su perfil. La belleza no es un atributo importante en un hombre recalc Gina. Tu Sebastian es extremadamente guapo seal Esme. Pero sa no es la razn por la que lo amo dijo Gina, sin poder evitar sonrer. No? Esme tena esa mirada picarona otra vez. No contest Gina. Sebastian ser un estupendo padre por su gran carcter, no por su perfil. Su afirmacin sorprendi a Esme y la dej en silencio, pensando. Pero Gina suspir, a pesar de ella. Sebastian y ella nunca haban estado solos l cuidaba demasiado su reputacin para permitir algo as. De manera que no saba si su novio tena los brazos musculosos o no. Tom un poco ms de champn, mirando las burbujas de mala gana. Por qu su prometido era tan estricto? Despus de todo, ella ya no era una nia. S, quiero, gracias le dijo al camarero que le ofreca otra copa de

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champn. Sebastian, que acababa de regresar a la mesa, frunci el ceo. Esme no pudo evitar hacer un comentario: Ten cuidado, Gina, tu hizo una pequea pausa tu guardin supervisa cada sorbo que tomas. Sebastian puso la cara que siempre pona cuando se diriga a Esme, y dijo: Slo iba a decir que que ese comportamiento no es adecuado para una dama complet Gina, imitando perfectamente su tono de noble altanero. Gina tom la copa y bebi, tena ganas de provocar a su prometido. Cuando sea mi esposo, seor Bonnington, podr prohibir el champn en casa. Sebastian le lanz una mirada a Esme y se contuvo en silencio. Gina se puso de pie, decidida a hacer que su prometido rompiera alguna de sus reglas esa noche. Ay, dios. Creo que tenas razn dijo, dulcemente. Supongo que he bebido demasiado y ahora necesito respirar aire fresco. Est todo tan atiborrado de gente! l se haba puesto de pie a su lado tan pronto ella lo haba hecho. Gina lanz una sonrisa a lo largo de la mesa, buscando los ojos de Esme. Continuad sin nosotros dijo Gina. No s bien cunto tiempo vamos a tardar. Me siento terriblemente acartonada! Carola se atragant y Esme solt una carcajada. Bernie miraba a todas partes, desconcertado, mientras preguntaba: Qu?, qu pasa? Bordearon las mesas y bajaron las escaleras atravesado el largo saln hasta llegar a las grandes puertas francesas que daban al jardn. Sebastian se detuvo en cuanto se encontraron fuera. Gina le tom del brazo. Vamos a dar un paseo, Sebastian? Para sus odos, su voz sonaba suave y calmada. l se solt y la mir. Entonces Gina se dio cuenta de que se haba acercado demasiado a l, de hecho su boca estaba a slo unos

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centmetros de la de su prometido. No s qu pretendes dijo l, framente. Pero no me gusta nada ser objeto de las burlas de tus amigas. No nos estbamos burlando de ti respondi ella. S lo estabais haciendo replic l. T, lady Perwinkle y esa prostituta de Esme Rawlings! No hables as de Esme! Hablar claro es una virtud, en algunos casos, Gina. Tus amigas son las mayores coquetas que conozco. Gina se mordi el labio. No crees que ests siendo un poco severo? O quieres decir, acartonado? Obviamente, estabas refirindote a m cuando has dicho eso! Djame decirte que los que valoran los buenos modales no me ven como acartonado! Tan slo inteligente, lo que es opuesto a libertino! No me estaba quejando de ti! dijo ella, aunque saba que estaba mintiendo. Es slo que mis amigas tienen un sentido del humor muy particular, eso es todo. Particular, dices? Sabes que hay muchas personas que no recibiran a Esme Rawlings en su casa? Bueno, eso no es justo dijo Gina, con furia. Esas mismas personas se deshacen en reverencias cuando ven a su esposo mientras que a ella la tratan como si fuera una perdida! Los ojos de Sebastian se estrecharon. Mrame a los ojos y dime que no ha intimado con Bernie Burdett ms de lo que permite la decencia! No ha intimado, como t dices, con Burdett! grit Gina. An no dijo Sebastian apretando los labios, ese hombre no tiene oportunidad de escapar. No, Sebastian, no no hables as de Esme! Dirs cosas que Que qu? Que no quieres or? S dijo ella, desafiante. Que no quiero or! Todo el mundo las dice dijo l, rotundamente. Es una prostituta y lo

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sabes; y todo el mundo lo sabe. Gina lo mir fijamente, estaba plida. Entonces yo tambin soy una prostituta! grit. Porque mi esposo se fue y me dej, al igual que el esposo de Esme. Y he estado perdiendo el tiempo contigo, al igual que Esme lo ha estado perdiendo con Burdett. Sebastian se puso rgido. Es completamente diferente. Ella acompaa a sus amigos a la cama y t, querida, eres inocente. Ella no hace eso! contest rpidamente Gina. l se encogi de hombros y dijo: Entonces, tal vez los lleva al jardn. Esme no permite que ningn hombre la la Los ojos de Sebastian se encontraron con los de Gina en una mirada de desprecio. La tpica historia coment l. Has odo alguna vez a un hombre decir que ha visitado su cama? pregunt Gina. Los caballeros no se jactan de la muselina en la que han dormido! Cllate! Cllate! dijo Gina, boquiabierta. No tienes derecho a decir esas cosas. l suspir profundamente y mir a su alrededor. Por suerte, nadie los haba seguido a la terraza. Vamos, querida? dijo, ofrecindole el brazo. Ella dud un momento y lo mir. No me gusta enfadarme contigo. Qu deba contestar l a eso? Gina se acerc ms a l. Quiero que demos un paseo. Juro que no saldr a pasear contigo despus de lo que pas anoche dijo l, calmadamente. Ella alarg la mano sin hablar, con sus ojos verdes brillando a la luz de la luna. Eres una bruja dijo l, respirando profundamente. Luego tom su

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mano. Caminaron hasta la lnea de sombras que marcaban el inicio de un pequeo bosquecillo de rboles y se detuvieron. Gina puso firmemente las manos en el chaleco de l y las dej subir hasta su pecho y su cuello. No hagas eso! dijo, tajantemente. No deberamos permitirnos tales intimidades en esta etapa de nuestra relacin. Bsame susurr Gina. Bsame, por favor. l inclin su cabeza y unos labios tibios encontraron los suyos. Pero no hubo brazos que la rodearan y, cuando se retir, Gina pudo ver que sus ojos estaban fros y libres de deseo. Cul es el problema? Dnde estn tus modales? pregunt l, tajante. No quiero besarte en el bosquecillo. Eres mi futura esposa, no mi querida. No hay nada ms indecente que los encuentros furtivos en la oscuridad deja eso para las perdidas de tus amigas! La rabia se apoder nuevamente de Gina, pero se la trag. Cuando te comportas as dijo, en calma, siento que no me deseas, Sebastian. Como si quisieras casarte con su santidad, la duquesa de Girton, y no conmigo, Gina. Claro que quiero casarme contigo! Pero para m eres un tesoro, Gina. No una cualquiera que merezca ser tratada como tal. Bsame repiti Gina. Nadie pierde la honra por un beso. l suspir y volvi a inclinar la cabeza. Al principio, el beso tan slo era cuestin de labios que se tocaban, pero despus su cuerpo despert, gracias al cuerpo que tena aprisionado y los labios ansiosos bajo los suyos. Lentamente, el beso se hizo ms profundo, hasta que Gina sinti que la abrazaba apasionadamente. Sus manos slo escapaban del abrazo para acariciar las mejillas de l. Es suficiente? dijo l, dejando caer los brazos. Por supuesto respondi Gina. Regresamos a la casa? S! dijo l, con una sonrisa de satisfaccin. Gina saba que l estaba impaciente por volver. Pero bueno, una vez estuvieran casados todo sera diferente. No se sentira como un cazador

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acechando a un venado. Una vez casados, su esposo tendra libertad para expresar su amor, aunque fuera slo en los confines de la cama matrimonial. Se acercaron a la casa y l se detuvo un momento. Slo quiero asegurarme de que sepas que me quiero casar contigo dijo en voz baja. Lo s. Porque quiero hacerlo. Quiero que seas mi esposa. Simplemente, no quiero daar tu reputacin, eso es todo dijo, acaricindole la mejilla. Lo entiendo perfectamente, Sebastian dijo ella, sonriendo. Estaba comenzando un baile en el momento en el que entraron en la sala, y ocuparon sus lugares junto a una sonriente y sonrojada Carola. Cada vez que el baile acercaba a Gina y a Sebastian, ella le sonrea tan provocativamente que las puntas de sus orejas comenzaron a enrojecer. Gina! dijo, entre dientes. Qu pasa, mi amor? dijo ella, susurrando para que nadie la oyera. Se recost contra su brazo mientras daba una vuelta, mirndolo todo el tiempo! Haba lujuria en sus ojos, l lo saba. Gina, qu pasa si alguien te ve? Ella sonri y Sebastian se dio cuenta de que su prometida haba bebido ms de la cuenta. Gina se qued sola por un momento mientras l haca un crculo a su alrededor, antes de darle la ltima vuelta para pasarla a su siguiente compaero de baile. En el momento en que l la tom en sus brazos, Gina dej caer la cabeza hacia abajo y sus suaves y rojos rizos se deslizaron sobre sus hombros desnudos y sus brazos. Por qu tienes que ser tan seductora? pregunt Sebastian. Por alguna razn, su comportamiento lo estaba exasperando. Ella mir su vestido, un delicado vestido de transparente seda con adornos de rosas. El escote es muy profundo, no crees? reconoci. S, lo es! dijo l, desafiante. ltimamente ests muy raro conmigo, la verdad dijo ella. Este vestido no es ms atrevido que los que visten las dems mujeres.

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Gina tena razn. Me disculpo, es slo que t vas a ser mi esposa. Me gustara ser el nico que puede ver tu pecho. Ella sonri y se arroj en sus brazos para el giro final. Tonto dijo, suavemente, tocando su mejilla con el ndice. Sebastian la agarr con fuerza. Y lo vers t solo dijo Gina, atrevida. Te lo prometo, tendremos un encuentro privado.

Camdem William Serrard, el duque de Girton, entr en la sala de baile, acompaado de Tuppy Perwinkle y su primo, Stephen Fairfax-Lacy. Mir a su alrededor con impaciencia, esperando ver a Gina. Pero no haba seal de ella. Una larga lnea de bailarines estaba desplazndose en diagonal. En ese momento, se abri una brecha en la lnea y pudo ver a una hermosa mujer riendo junto a su esposo. Se la vea llena de deseo, su cuerpo se doblaba hacia el del hombre como un sauce hacia el sol; la escena era tan conmovedora que Camdem sinti una chispa de calor en el pecho. Ella mova la cabeza y su cabello pareca seda rosa sobre su espalda. Dios mo dijo Cam, sorprendido, quin es esa hermosa mujer? Cul? La que est all, bailando con su esposo. Stephen se inclin hacia la izquierda para poder ver y sonri. Por qu lo preguntas? Sera una Afrodita magnfica dijo Cam, pensando en voz alta. Pero es escandalosa, verdad? Creo que se va a comer a su esposo ah mismo, en la pista de baile. Stephen se enderez y el humor desapareci de su rostro. se no es su esposo dijo, cortante. No lo es? No dijo. Tosi y se aclar la garganta.

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Su esposo eres t.

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Captulo 6
UN ENCUENTRO ENTRE ESPOSOS.
Gina no saba qu sentira cuando se encontrara con su errante esposo por primera vez despus de doce aos. Tema el momento y se lo imaginaba como algo extrao y embarazoso. Sin embargo, no fue as y cuando lleg el momento ninguno de sus miedos desesperados se hizo realidad. Simplemente lo vio. Estaba bailando y de pronto vio a un hombre de rostro inteligente y pelo negro. Y todo fue sencillo Solt las manos de su prometido y grit: Cam! Atraves la pista de baile corriendo y en un segundo estuvo junto a l. Ests igualito. No, la verdad es que has crecido. Hola, Cam! Soy yo, Gina. Tu esposa! Su sonrisa era exactamente la misma inteligente y burlona sonrisa que ella recordaba. S, claro. Eres t, Gina dijo l, inclinndose para besar su mejilla. Ella lo rode con los brazos, apretndolo tan fuerte como pudo. Oh, Dios. Has crecido muchsimo! grit. Estoy tan feliz de verte! Te he extraado tanto! Por qu no me has escrito ms a menudo, hombre desalmado? T escribas tantas cartas que yo no poda contestarlas todas se quej l. Deberas haberlo intentado le reclam Gina. No poda igualar tu devocin de esposa dijo l, tomando una de las manos de la duquesa entre las suyas. Cuando me fui de Inglaterra, lea tus cartas una y otra vez. Eran lo nico que me una a casa. La cara de la duquesa se ilumin. Qu tonta soy, Cam! Estaba tan feliz de verte que he olvidado

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presentarte a mi prometido dijo, tirando del hombre alto que se encontraba detrs de ella. Cam, puedo presentarte al marqus de Bonnington? Sebastian, ste es mi esposo, el duque de Girton. Cam se sorprendi al sentir un destello de desagrado en la mirada del marqus. Era un hombre muy apuesto, para empezar. Sin duda, uno de esos ingleses que van a Grecia slo para quejarse de la falta de agua potable y de comida civilizada. Es un honor conocerlo dijo, haciendo una inclinacin. Gina me ha escrito muchas cartas sobre usted. El marqus pareci desconcertado. Hizo una venia a su vez. Espero que la indiscrecin de la duquesa no le haya causado ninguna molestia. Ella no debera haberle comunicado asuntos tan ntimos por correo. Cam lo mir, pensativo. Un mojigato, eso era el marqus. Pero no era de su incumbencia saber con quin se casara Gina. Ella me envi esas cartas porque somos amigos de la infancia dijo. Gina haba metido la mano debajo del brazo de Bonnington y le sonrea de una manera irritante. No debes preocuparte por Cam. l es el amigo ms antiguo que tengo, por eso le escribo cartas sobre todo lo importante, tal y como lo hara con un hermano, ves? dijo, mirando a Cam. Sebastian es un guardin feroz de mi reputacin. Odia la idea de que alguien pueda hacer deducciones sobre nuestro futuro. Cam arque una ceja. La manera como ella miraba a su marqus en la pista de baile uno tendra que estar ciego para no darse cuenta de que esos dos se casaran en cuanto su matrimonio estuviera anulado. Entonces deja de sonrerle tontamente, Gina dijo, sorprendindose de la agudeza de su tono. Uno tendra que ser un zoquete para no darse cuenta de vuestra intimidad. El marqus ech los hombros hacia atrs y se puso rgido. No hemos tenido ninguna intimidad anunci. Nada que le pueda causar incomodidad, excelencia. Respeto mucho a la duquesa. Mmm dijo Cam. Viendo al marqus, le era difcil creer que no hubiera

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estado en la cama de la duquesa. Cmo lo haba logrado? Bueno, no le importaba. Bueno, como hemos aireado nuestras relaciones en todo el saln, esposa, saludaras a Stephen? Stephen haba bajado un escaln y miraba entretenido por encima del hombro de Cam. Dio un paso hacia delante y se inclin hacia la mano de Gina con verdadero aplomo. Es un placer verte de nuevo, querida. Cam busc a Tuppy, pero haba desaparecido. Seguro que conoce usted a mi primo, Stephen Fairfax-Lacy le dijo al marqus. El seor Bonnington no haba abandonado an su postura rgida y tena la mirada ms seria que nunca. He tenido el placer de trabajar con el seor Fairfax-Lacy en asuntos concernientes al Parlamento respondi Bonnington, inclinndose an ms. Siempre es un honor conocer a un miembro de la familia de la duquesa. Usted le dice duquesa en privado? pregunt Cam, lleno de curiosidad. Gina sonri. Claro que no, tonto. Pero el comportamiento de Sebastian es siempre irreprochable en pblico. Cam mir a Bonnington por encima de la cabeza de la duquesa. Pareca a punto de explotar, pobre tipo. No deba de ser fcil ser irreprochable y estar comprometido con Gina. Bueno, creo que Stephen y yo nos retiraremos a la sala de juegos dijo . Le promet echar con l una partida. Sin haber bailado una pieza? Ni una sola. Cam pens que deba darle al novio caraseria una oportunidad de recuperar la calma. Muy bien dijo Gina, alegremente. Pero invadir el saln de juego y te sacar de ah a rastras si tardas mucho en volver. Se inclin hacia Cam y l percibi un poco de su perfume. Encantador.

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Sabes? Creo que es hora de que Stephen siente la cabeza le dijo Gina a Cam al odo. Quiero que se case, y creo que he encontrado la mujer perfecta para l. Vas a buscarme una esposa a m tambin? le pregunt Cam, interesado. Gina puso cara de sorpresa. Quieres casarte de nuevo, Cam? Pensaba que no te gustaba ese estado. No me ha molestado hasta el momento. Ella se ri con satisfaccin. Bueno, claro que no ha sido una molestia, majadero. Vivimos en pases diferentes! Cam dej de sonrer y dio un paso atrs. Lo ltimo que quera era que el marqus tuviera una impresin equivocada de su relacin con Gina. Se inclin. Ha sido todo un placer volver a ver a la compaera de juegos de mi niez despus de tantos aos dijo en voz alta. Tan pronto como algunos asuntos estn arreglados, espero que podamos reanudar nuestra relacin de amistad se dirigi al marqus. Encantado de conocerlo. Espero que de ahora en adelante nos veamos con frecuencia, seor Bonnington. Listo. Eso dejara sin argumentos a los chismosos. Ahora todos sabran por qu haba vuelto a Inglaterra. Haba dejado muy claro que aprobaba la relacin del marqus con su esposa. Stephen y l se retiraron hacia la sala de juegos a toda prisa. Qu pesado! dijo Cam, disgustado, mientras entraban en la habitacin llena de humo. Quin? Bonnington? Claro. Hoy no est muy en forma dijo Stephen, pensativo. Pero es un buen hombre. He odo que cuida muy bien a sus inquilinos, por ejemplo. Hered el ttulo de su to. Cuando necesitamos votos en el Parlamento, siempre puedo contar con que l estar del lado de los buenos.

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Cam se encogi de hombros, irritado. As que Bonnington es un maldito santo. No es bueno para Gina y, si me preguntas, l lo sabe. Parece una vaca enferma. Ella lo volver loco en un mes. Qu ests diciendo? El tipo est arrepintindose afirm Cam, arrojndose sobre un cmodo silln. Te importa que fume? pregunt Stephen, sacando su pipa. Claro que me importa dijo, moviendo los dedos sobre la mesa. Todo el mundo puede ver que el pobre hombre est acosado. Probablemente le propuso matrimonio en un arrebato, enamorado de su belleza. Dios mo, quin iba a pensar que Gina crecera para convertirse en semejante mujer? Stephen no contest. Estaba muy ocupado cargando su pipa. Creo que sera una buena compaa en el desayuno dijo. Cam se estremeci. Demasiado jovial para mi gusto. Y no estoy de acuerdo con lo que has dicho de Bonnington continu Stephen, encendiendo la pipa con un fsforo. Por lo que s, est completamente enamorado de tu esposa y se considera afortunado por tenerla. Porque no la conoca bien. Pero ahora est empezando a darse cuenta de cmo es dijo Cam. Qu haces? No te he dicho que no fumaras? No te he pedido permiso. Slo te he preguntado si te molestaba. Bueno, me molesta. Odio tener el maldito humo en mi cara. Por qu ests de tan mal humor? Brandy le pidi Cam a un sirviente. De mal humor? Estoy muy contento. ste es mi verdadero yo, primo. Te has olvidado. No he olvidado nada. Siempre has sido un pesado, desde que cumpliste seis aos no pasaba una semana sin que te diera una paliza por tu atroz comportamiento. Qu dices? Pero si era yo quien te zurraba a ti Es que no te acuerdas de la paliza que te di el da que cumpliste doce aos?

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Stephen se estremeci. Recuerdas las consecuencias? Dios, pensaba que tu padre nunca nos iba a dejar salir de esa capilla. Los ojos de Cam se oscurecieron. Era todo un personaje repugnante, mi padre. Haba olvidado esa parte. Pasamos todo el da encerrados, recuerdas? Y la mitad de la noche. Estaba oscuro y haca fro. Recuerdo que tena mucha hambre. Yo tan slo recuerdo estar terriblemente aterrorizado. Me dijo que el espritu de mi madre se me aparecera para regaarme cada vez que me portara mal. Aun hoy me aterrorizan los lugares oscuros. Stephen baj la pipa y mir al otro lado de la mesa. Eso es horrible, Cam. Realmente te dijo que tu madre era un fantasma? S, lo hizo. De nio viva aterrorizado pensando que en cualquier momento el fantasma de mi madre saldra de un armario, con una sbana blanca, y me castigara por haber sido malo dijo Cam, sirvindose una copa del brandy que alguien le ofreca en una bandeja. No tena idea. Recuerdo que me contabas un chiste tras otro para que no llorara. Me sent muy mal aquel da porque t no llorabas y yo s, y eso que eras cinco aos ms joven que yo. Era verano y estabas de vacaciones en mi casa, verdad? Stephen asinti. Mis padres estaban en el continente. Entonces estaba acostumbrado. Pero an me horroriza un poco la oscuridad. Y an cuento chistes para hacerla ms llevadera. Stephen se hundi en su pipa, con los ojos ensombrecidos y benvolos. Cam desvi la mirada. Odiaba que tuvieran lstima de l, pero odiaba an ms las confrontaciones. En la vida que se haba forjado no haba lugar para las mentiras. sa haba sido la especialidad de su padre. Ella no te culpa por no haber regresado dijo Stephen, despus de una pausa. Quin? Gina? Por qu debera hacerlo? Porque eres su esposo, asno. Porque tenas, tienes, responsabilidades

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ante ella, y las has negado durante aos. De qu ests hablando? Nunca he sacado un centavo de ella, t lo sabes. Le jur al viejo, con mucha rabia, que no lo hara, y no lo he hecho dijo, mirando al otro lado de la mesa. Vivo de las ganancias que me dejan esas gordas estatuas rosadas, como las describes. Stephen suspir. Ella es tu esposa. Tu esposa. Te casaste con ella cuando tena once aos y hace doce que no la has visto, y crees que eres muy hombre porque no has tocado un centavo de su dinero? Cam sonri, sereno. Muy bien. Puedes intentarlo, pero nunca podrs inculcarme ese paternal sentimiento ingls de responsabilidad con el que naciste. Lo nico que me importa es de dnde voy a sacar la siguiente pieza de mrmol para mi prxima escultura. Tanto Gina como yo sabemos que no estbamos casados realmente entonces, por qu deba regresar antes de que ella me lo pidiera? dijo, tomando un sorbo de brandy. En todo caso, aqu estoy, a punto de darle mi supuesta esposa al marqus. Stephen respir profundamente. Crees que est bailando con l otra vez? pregunt Cam. Por alguna razn, no se senta cmodo en los apartados confines masculinos del saln de juegos. Qu te importa? Probablemente la dejar despus de que anulis el matrimonio. Y ella, avergonzada, tendr que irse a vivir a una apartada cabaa. Cam se puso de pie tan repentinamente que se tropez con la mesa, derramando el brandy sobre el suelo pulido. Cuando decidas dejar de moralizar para poder respirar, hzmelo saber, de acuerdo, primo? Ya me he aburrido lo suficiente por el momento. Sali de la habitacin caminando a grandes pasos, con una punzada de culpa. No debera haberle contestado as a Stephen. Pero ya le haba dado esa leccin muchas veces un maestro de la moralidad, su propio padre. Era insolente. Responsabilidad! En nombre de la responsabilidad su padre lo haba encerrado en cada armario de la casa, haba destruido cualquier

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respeto por el nombre de su madre y lo haba casado con la mujer que, hasta el da de su boda, conoca como su prima. Gina estaba fuera del saln de baile, parada como una antorcha encendida en medio de muchos petardos. Como l sospechaba, no estaba bailando con el marqus, en lugar de eso, estaba hablando con un hombre robusto. Se reclin por un momento en la pared para observar. Su esposa no era estrictamente hermosa. No hermosa de la misma forma que Marissa. Marissa tena la mirada profunda y las mejillas redondas de una diosa mediterrnea. Gina tena una boca adorable. Los dedos le picaban por moldearla en mrmol. Aunque plasmar en la piedra esa dulzura no sera fcil, sera todo un reto. Las esculturas de Marissa no revelaban a una mujer real, sino la encarnacin de la fantasa ms increble del hombre sobre lo que era una mujer: plcida, sensual, gloriosamente lnguida. Gina era como una llama en movimiento. De quin haba heredado esos ojos rasgados? Su espritu sala tan claramente de ellos que era imposible de reproducir. El baile estaba a punto de terminar y Cam se pase cerca del lugar en donde estaba Gina. Cuando l lleg, ella sonri. Casi se qued sin aliento. Gina s que haba crecido! A los once aos era una chica desgarbada, de ojos verdes, y su pelo siempre se sala de las cintas. Pero aqu estaba ahora, con un vestido que apenas tapaba sus curvas. De hecho, revelaba toda su belleza, sus curvas, sus largas piernas. No caba duda: los trajes franceses estaban hechos para mujeres como Gina, pens Cam. A Marissa no le sentara bien ese vestido. Hola, Cam dijo ella. Has venido a bailar conmigo? Porque le he prometido esta danza a Es el privilegio de ser el esposo dijo suavemente, tomndola del brazo. Varias parejas estaban organizndose en un crculo, entonces l la llev hacia delante, disfrutando de la forma en que ella se meneaba al intentar apartar su hombro de la mano de Cam. Suficiente!, suficiente! Slo tres parejas, por favor dijo un hombre viejo. Bueno, por favor, deslcense con mucha suavidad!

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Cam mir a Gina con ojos bajos. De qu demonios est hablando? susurr. De bailar, tonto! le respondi Gina, susurrando. Te deslizas ocho veces, luego hacia la izquierda y das una vuelta. Cmo? La msica comenz. Sgueme! dijo ella, tomndolo de la mano. Eso le gust a Cam. Bueno, ahora deslzate a la izquierda dijo Gina. Sonriendo abiertamente, Cam se desliz hacia la izquierda. Pero como Gina no le haba dicho hasta dnde deba deslizarse, continu hasta que se choc con su cadera. Eso tambin le gust. Gina tena unas curvas muy marcadas para ser una mujer tan delgada. Ella lo mir nerviosa y lo atrajo hacia s hasta que quedaron cara a cara. La cara de la pareja susurr. No, no! Sgueme! Cam sonri entre dientes. Ahora qu? Damos saltitos. Saltitos? Yo no doy saltitos! Ella lo empuj repentinamente y l se encontr obedecindola tan slo por el placer de estrecharle la mano. Estaba mirando alrededor, sonriendo, cuando de pronto ella le habl de nuevo. Supuestamente tenemos que coquetear, Cam! Cmo? S que es ridculo, verdad? Pero en este punto del baile deberamos estar hablando. A Cam no le pareca que coquetear con Gina fuera ridculo, pero para ese momento haban regresado al lugar donde haban comenzado, entonces l hizo una reverencia como por dcima vez. Bueno, ha sido muy divertido dijo, mientras salan de la pista de baile . La sociedad inglesa dando saltitos en crculo. Nunca tuviste profesor de baile cuando eras nio? pregunt Gina, con curiosidad.

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Espordicamente. Pap tena gran dificultad para conservar a los sirvientes, si recuerdas. Y supongo que no hay muchos bailes en Grecia. S, ya lo creo! Todo el pueblo baila. T bailas con ellos? Gina mir a su esposo con desconcierto. Era tan distinto al chico con el que se haba casado Como recordaba tan poco de su extraa boda, siempre haba pensado en su marido como aquel nio larguirucho y desgarbado que tallaba muecas en trozos de madera. Ahora, aqu estaba: un hombre hecho y derecho. Y se pareca mucho a su padre, pens. Era musculoso, tal vez porque haca mucho ejercicio, dado su trabajo. No haba pensado que esculpir fuera una labor fsica. l estaba de pie en el elegante saln como una especie de estandarte, con su risa salvaje y cautivadora. Eras un chico normal dijo ella, pensativa, pero ahora l esper, levantando una ceja. No encajas aqu dijo ella finalmente, esperando no ofenderlo. No me gustara dijo l rpidamente. Sin embargo, recuerdo las pequeas cosas del baile. Quieres que me dirija a la mesa de las bebidas? Me encantara dijo Gina, divertida al pensar que poda enviarlo a hacer recados, aunque slo fuera traerle una copa de champn. Quiero una copa de champn, por favor. l mir alrededor y llam a uno de los sirvientes que se encontraban de pie en la puerta. T! Treme dos copas de champn, por favor. El sirviente mir sorprendido, pero dispuesto a obedecer. No debes hacer eso dijo Gina, riendo. El mayordomo ha puesto a esos dos hombres en la puerta por si hay una emergencia. Para qu? Qu pasara si alguien se desmayase? l la mir de arriba abajo. Pareces una mujer fuerte. Sientes que te vas a desmayar?

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No, claro que no. Algo en su mirada le afect; de pronto sinti que la sangre se le suba a las mejillas y se mare un poco. Sebastian apareci, para su alivio. Hizo una reverencia. Gina saba que le molestaba que estuviera con su esposo. Ya haba dicho que pensaba que el duque deba regresar a Londres para evitar complicar los procedimientos de la anulacin. Cam pens en hacer una reverencia pero decidi saltrsela. Estaba cansado de mirar al suelo. En ese instante el sirviente apareci con las dos copas de champn. Muchas gracias dijo Cam, tomndolas y pasndole una a Gina. Bonnington, lamentamos no tener una copa para usted. Gina sonri. Sebastian cerr la boca como una trampa de acero. Claramente pensaba que Gina haba bebido ms de lo que deba y, para ser honestos, s lo haba hecho. No haba nada que ella odiara ms que levantarse con resaca. No quiero beber ms champn. Sebastian, te importara traerme un vaso de limonada, por favor? l asinti, quitndole la copa de las manos. Hizo una reverencia nuevamente y se alej entre la gente. Cmo diablos puede hacer reverencias sin derramar el champn? pregunt Cam. Diablos! Ahora tendrs que beber de mi copa, aunque yo quera tomrmela toda, tengo mucha sed. Sostuvo la copa frente a Gina con tal alegra y perversidad que ella tom un poco sin pensarlo. Cam se apoy en la pared. No debera haber algn hombre acosndote por este baile? Se lo promet a Sebastian dijo Gina, tomando otro sorbo de champn, preguntndose por qu le lata el corazn con tanta fuerza. Pero no puedes bailar dos veces con el mismo hombre dijo l. Recuerdas lo que me decas en tus primeras cartas? No puedo creer que las recuerdes! Por qu? Eso fue hace muchos aos.

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Tengo buena memoria dijo perezosamente. Ests dispuesta a desatar un escndalo al bailar con tu prometido por segunda vez? Oh, no dijo Gina. Esas reglas son para las nias que an van a la escuela. Aunque Sebastian tiene una norma: slo tres bailes. Cam gir la cabeza y la mir. Si yo fuera tu prometido, en lugar de ser tu esposo, no te dejara bailar con nadie ms que conmigo. Gina sinti una corriente de fuego en su estmago. Oh dijo, dbilmente. Pens que tena el deber de defender a su prometido. Sebastian piensa que estamos en una situacin muy precaria. Aqu estoy yo, casada, despus de todo. Sac el abanico y lo agit suavemente frente a su cara. No haba nada peor que una cara sonrojada con el pelo rojizo, al menos eso era lo que siempre le deca su madre. S dijo l, pensativo. Aqu ests, casada, despus de todo. Se acerc, le quit la copa de las manos y tom un poco. Gina se humedeci los labios. Haba algo muy ntimo en compartir una copa. Tal vez las burbujas se le estaban subiendo a la cabeza. Nos sentamos? pregunt l. Bueno dijo Gina. l cruz la habitacin hasta llegar a un rincn. Una pesada seda ocre se meca detrs de ellos. Gina se sent en el sof de terciopelo, azorada. Nunca haba entrado en estas habitaciones. Cam mir alrededor y se sent a su lado. Por qu demonios no lo habas hecho? Tienen poco aire y no confo mucho en el sentido artstico de lady Troubridge dijo, mirando con atencin un cuadro de un Cupido aptico sentado en un botn de oro. Las habitaciones con cortinas no se consideran adecuadas. l la mir con franca diversin. He pasado mucho tiempo en estas habitaciones y nada ha sucedido. Bebe ms champn dijo, alcanzndole la copa. Creo que debemos terminar esta copa antes de que Bonnington regrese, no crees? No quiero ms, muchas gracias.

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Cmo ests, Gina? Estoy muy bien respondi, sorprendida. l se inclin hacia ella. Gina pudo oler su jabn. Los latidos de su corazn eran tan fuertes que senta dolor en el pecho. No, quiero decir, cmo ests realmente? dijo l. Despus de todo, estamos relacionados ntimamente aunque no nos hayamos visto durante doce aos. Fuimos primos mucho tiempo. Despus, nos enteramos de que en realidad no ramos parientes y luego te convertiste en mi esposa. Estoy bien dijo ella, an ms azorada. Se acerc ms el abanico y lo mir fijamente, evitando encontrar los ojos de Cam. La cara de Marissa era un valo perfecto. Cuando los ojos de Gina estaban escondidos en esas largas pestaas, que se deba pintar, pens l, su cara pareca tan perfectamente ovalada como la de Marissa. Era extrao que no lo hubiera notado antes, se dijo. La culpa era de sus ojos, que haban atrado toda su atencin impidiendo que se fijara en otros detalles, tambin muy importantes. Ella estaba acariciando delicadamente con un dedo cada parte del abanico. Gina. Ella levant la mirada. Sus ojos eran de un verde hechizante, del color de una piscina profunda de agua del Mediterrneo. No vas a darme la bienvenida a casa? dijo l, con voz ronca. Y luego, antes de que pudiera darse cuenta, sus labios estaban en los de ella. Sabore la sorpresa en sus labios; l tambin estaba sorprendido. Qu demonios estaba haciendo? De todos modos los labios de una mujer, una habitacin con cortinas, un vals de fondo. Inglaterra en su mejor momento, pens dbilmente. Pos delicadamente la mano sobre la mejilla de la duquesa y se relaj para el beso. Sus labios se encontraron y un estremecimiento los recorri a ambos. De pronto, ella abri la boca, quiz para decir algo, pero l acept la invitacin y las palabras que iba a decir nunca fueron pronunciadas. El vals, las cortinas y el champn haban desaparecido. Su ingle se endureca; l ladeaba su cara para que ella pudiera estrellar su boca bajo la suya. Tom entre sus manos callosas su delicada cara ovalada y bebi

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de ella como si fuera nctar. El juego del apareamiento. No era nostalgia, ni tampoco saludos de bienvenida. En un abrir y cerrar de ojos, su beso se haba transformado en un encuentro de bocas desconcertante y lleno de lujuria. Tena su pelo en la mano derecha, que estaba sobre su cuello. Su boca estaba firme en la de ella, besos dulces, besos ardientes que quemaban el aire entre ellos. Excepto porque ella dej de besarlo y lo empuj de los hombros, fuertemente. l volvi a su sitio. Por un momento, se miraron fijamente. Luego ella sac una mano y movi las cortinas. Seguramente su prometido estaba buscndolos. Debes excusarme dijo Gina. Creo que por un momento he olvidado quin eras. Cam sinti rabia. Ninguna mujer olvidaba quin era l mientras la tena en sus brazos, ninguna. Especialmente su propia esposa. Parece que Bonnington ha evitado que ms tarde tengamos que avergonzarnos de nosotros mismos dijo lentamente. Ests avergonzado de algo? pregunt ella, levantando delicadamente la ceja. l tuvo que admitirlo. Estaba tan tranquila como l. Sera un idiota si crea que Gina nunca haba estado en una habitacin como sa con alguien. Respondi a su pregunta sin pensarlo. Siempre he pensado que deba de ser desagradablemente embarazoso sentir deseo por la propia esposa. Como un apetito deshonroso por el pan negro que sirven en la escuela de prvulos. Ella se enoj un poco. Pan negro? S dijo l. Pan negro. Porque uno puede pasar mucho tiempo sin comer pan negro, verdad? De hecho, es comida de pobres, no suele servirse en una mesa civilizada. Pero algunas veces uno tiene un apetito desmedido y le apetece comer pan negro a m me pasa aadi, al ver que ella lo miraba como si estuviera loco. Hubo un instante de silencio mientras Gina interpretaba la metfora para

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descubrir que estaba siendo comparada con un trozo de burdo pan. Entiendo que te avergences dijo. Puesto que es vergonzoso, algunos l sonri. Dime, por qu demonios ests comprometida con ese hombre? Apunt con un gesto de la cabeza hacia Sebastian. Gina se qued sin aliento. Y se sonroj. Sabes? A las pelirrojas no les sienta nada bien ruborizarse. Bonnington se acerc, sosteniendo una copa de un empalagoso lquido amarillo. Gina camin hacia el saln de baile, sonrindole. Gracias, querido, me apeteca un refresco. La verdad es que esta reunin se est tornando un poco tediosa dijo ella, con una pausa. Tal vez sea el efecto sedante de reencontrarse con los compaeros de la infancia. Espero que no se ofenda por eso, seor; creo que he perdido el gusto por la escuela de prvulos. Le dedic a Cam una sonrisa fra. Vamos al jardn? le dijo a Bonnington, deslizndole la mano por el codo con un pequeo empujn que acerc su cuerpo a la chaqueta del marqus. Cam observ cmo Bonnington automticamente se alejaba para mantener una distancia apropiada entre sus cuerpos. Confo en que nos excuse dijo. En el fondo de sus ojos, Cam pudo ver un tenue brillo de valiente pnico que le hizo sentirse mucho ms amable hacia el hombre. Despus de todo, por qu hay que juzgar a un hombre basndose en su melindrosa conducta en pblico? Algunos de los hombres ms decentes que conoca eran una vergenza en privado. Si algo suceda, l sentira simpata por ese pobre tipo. Estaba atrapado. Vio cmo se alejaban. Bonnington se haba metido en un buen lo al proponerle matrimonio a Gina, se dijo Cam. Pronto se encontrara caminando por el pasillo de la iglesia de Saint James y luego se encontrara, definitivamente y para toda la vida, en manos de su esposa. dirn humillante, experimentar deseo cuando no se es correspondido, no es cierto?

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De pronto son en su odo una voz pastosa y le lleg un ligero olorcillo a cerveza. Cam se dio la vuelta. Hola, duque. Soy Richard Blackton, tu primo segundo por parte de madre. Mientras hablaba, se balanceaba, manteniendo el equilibrio como slo pueden hacerlo los borrachos. Te he reconocido al instante. Eres idntico a tu padre, sabes? Por qu ests aqu? Claro Has venido para anular tu matrimonio, cierto? Quieres empezar de nuevo el juego con alguna ms joven? Por qu no lo intentas con alguna de las hijas de Deventosh? Tambin son pelirrojas. No hay muchas mujeres con el pelo rojizo. Si tienes una inclinacin por los colores, bueno, los mendigos no pueden escoger. Cam miraba al hombre con gesto desagradable. Es un honor conocerlo dijo. Cmo? Qu ests diciendo, muchacho? dijo el borracho, confundido. Que estoy encantado de conocerlo. Eso lo silenci. Modales extranjeros. Mir a Cam con recelo. Modales extranjeros y pelos rojos. Necesito un brandy. Luego se dio la vuelta y se tambale hacia el decantador que se encontraba en el aparador sin decir otra palabra. Cam se retir a la habitacin que le haba asignado lady Troubridge, tratando de desechar una horrible sospecha que estaba entrando sigilosamente en su cabeza. Marissa tena el pelo negro. Negro como la medianoche. Era negro negro. Gina tena el pelo del color de una naranja madura. Tal vez tena una inclinacin por el pelo rojizo. Era un pensamiento desconcertante que no armonizaba con la idea que tena de s mismo como un ingls que viva en un pas olvidado a quien le gustaba moldear mujeres desnudas en mrmol, un hombre que pasaba la mayor parte del da cubierto de polvo de mrmol gris. No haba lugar en su vida, en esa vida, para una duquesa irritante. Para una esposa.

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Captulo 7
LAS AFLICCIONES DE LA MEMORIA EN EL FOYER DE LADY TROUBRIDGE.
A la maana siguiente Gina no era capaz de dirigirse a la sala de desayuno. Se acurruc en la cama, tratando de recordar cada momento pasado con su esposo la noche anterior. l era tan diferente de como lo recordaba Se haba vuelto tan masculino, pens con un escalofro. La manera en que sus hombros pero no. Eran ms sus ojos. Haba algo en su forma de mirarla, como si ella fuera una broma deliciosamente ntima. Se acurruc ms entre las mantas, ignorando el cosquilleo que senta en todo el cuerpo cuando recordaba su beso. En realidad, muchos de los invitados de lady Troubridge sufran esa maana los mismos achaques que Gina. Muchos, por no decir todos, tenan algo desagradable que recordar. Sir Rushwood, por ejemplo, tambin estaba en la cama, dndole vueltas a un comentario desagradable que haba hecho su esposa despus de que l bailara un vals con la hermosa seora Boylen. Tuppy Perwinkle haba visto a su esposa Carola bailando al menos tres veces con un hombre elegantemente emperifollado. Y ahora, sentado en la sala de desayuno morda melanclicamente una tostada mientras se preguntaba si un nuevo guardarropa podra hacer que recuperara el afecto de su mujer. Gina fue sorprendida en medio de su ensueo por el sonido de la voz de su madre, seguido por una fuerte sacudida. Querida! anunci su madre. Abre los ojos. Estoy aqu, llegu ayer por la noche. S, ya s que llegaste anoche, si no no estaras aqu murmur Gina, acomodndose contra las almohadas. Podemos tener esta discusin ms tarde, madre? Me temo que no respondi lady Cranborne, dado que he hecho este

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viaje slo para hablar contigo. Debo regresar a Londres inmediatamente, a una reunin de la Organizacin de Damas de la Caridad. He recibido otra! anunci. El tono histrico de su voz logr captar finalmente la atencin de su hija. Otra qu? pregunt Gina, aunque ya poda adivinarlo. Otra carta, por supuesto! grit lady Cranborne. Y qu debera hacer? Mi hermano est muerto! Bueno, es verdad respondi Gina, sorprendida. Pero qu tiene que ver su muerte con la llegada de esa carta? Todo! dijo lady Cranborne con angustia, con el mismo tono que hubiera podido usar la alterada Ofelia. Gina esper. La ltima vez se lo ped a mi hermano y l se encarg de todo. Todo! Yo no tendra que preocuparme por la carta nunca ms. Incluso creo que contrat a un polica de Londres, aunque nunca me dijo nada; supongo que no tuvo xito. Ahora estamos solas. Tu padre, mi esposo, no fue capaz de arreglar de este asunto. Era un completo intil! Gina haba odo muchas veces el resumen de las habilidades de su padre, que al parecer haban sido inexistentes. Gracias a Dios, Girton no era como mi esposo continu diciendo lady Cranborne sin pausa. Gracias a Dios, l se dio cuenta inmediatamente de que debas casarte con su hijo, porque tu padre no fue capaz de hacer nada para evitar que t fueras reconocida por todo el mundo como una bastarda Y creme, eso habra sucedido. Por fortuna, Girton nos ayud. S, pero madre Mi hermano simplemente se hizo cargo de todo. Comprendi la situacin en dos segundos y cit a Camdem desde Oxford esa misma tarde. Y ah estabas t, casada al da siguiente. Si hay algo que admiro, querida, es un hombre de accin. Lo que tu padre no era! Has recibido otra carta de chantaje, verdad? Pero su madre estaba caminando de un lado para otro con tanta preocupacin, que no la oy. Cuando te trajeron a casa siendo un beb intent hacer razonar a tu

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padre Llor. Le dije: Cranborne, si tienes algo de inteligencia en tu cuerpo, saldars cuentas con esa mujer! Gina suspir. sa iba a ser, claramente, una conversacin larga. Sali de la cama, se puso la bata y se sent junto al fuego. Me hizo caso? Me escuch? No! Todo lo que hizo fue murmurar cosas sobre lo distinguida que era esa mujer y sobre cmo jams traicionara a su propia hija. Y qu fue lo que pas? Nada tan terrible agreg Gina. Me convert en una duquesa, recuerdas? Gracias a mi hermano, no a Cranborne! dijo ella, triunfalmente. Cuando lleg la primera carta lo supe porque quin ms saba toda esa historia? Obviamente fue esa mujer quien escribi la primera carta. Y sta tambin, sin duda alguna. Madre dijo Gina. Lady Cranborne segua caminando de un lado para otro. Madre! Qu? Qu pasa? dijo, interrumpiendo su frentica caminata a medio camino y agarrndose la cabeza. Has dicho algo, querida? La condesa Ligny no puede haber escrito ni esa carta ni ninguna otra. Muri el ao pasado. Qu? dijo lady Cranborne, boquiabierta. Gina afirm con la cabeza. Tu, tu la mujer que te dio la vida est muerta? Imposible! El seor Rounton me escribi una carta y adjunt un recorte del obituario del Expreso de Pars. Por qu no me lo dijiste? Gina vio las seales de advertencia de un ataque de mal genio. No quera molestarte. Ni siquiera mencionando su nombre. Y qu hiciste? pregunt lady Cranborne. Que qu hice? Te conozco, Gina! dijo. Puede que yo no te haya dado la vida, pero te cri! Qu hiciste despus de recibir la carta de Rounton? Escrib una carta a sus abogados admiti Gina. Quera saber si haba

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dejado algn mensaje o alguna nota Lady Cranborne emiti un suspiro de tristeza mientras atravesaba la habitacin para acariciar a su hija en la cabeza. Lo siento mucho, querida dijo, dndole un beso en el pelo rojizo plido, que era exactamente igual al de la infame condesa Ligny. En realidad, lo siento mucho. La condesa era una ingrata y una tonta, aunque su prdida fue mi bendicin. Gina respir profundamente. Est bien. No me prest atencin durante su vida, pero pens que tal vez Se encogi de hombros. La cuestin es, sin embargo Calla! interrumpi lady Cranborne, ponindole una mano en la boca . Si esa mujer, si la condesa Ligny no ha escrito esta carta, quin ha sido? Qu dice la carta? Su madre busc en su pequeo bolso. Aqu est. Estaba escrita en papel grueso, en letra clara y precisa, como de secretaria. Por un momento, Gina bail sobre las curvas y giros meticulosamente adornados de la nota, sin poder descifrar su significado. Luego, el texto salt hacia ella, de repente: Podr el marqus ponerse de mal humor? La duquesa tiene un hermano. Tengo un hermano susurr. Tengo un hermano! Debe de ser un medio hermano la corrigi lady Cranborne. Nunca permit que tu padre volviera al continente despus de que ese viaje a Francia trajera tan espantosas consecuencias. Luego se dio cuenta de sus palabras. No me refera a eso, querida. Eres una bendicin para m. Gracias a Dios que esa mujer no quiso criar a sus propios hijos. Dios sabr dnde estar ese hermano que tienes. Se lo debi de dar al padre, como hizo contigo.

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Pero quin demonios ha podido haber escrito esta carta? Obviamente, la condesa era descuidada. Le asegur a tu padre que nadie saba de tu existencia. Tan pronto se dio cuenta de que estaba enceinte, se retir a su casa de campo. T apareciste en nuestra puerta cuando eras un beb de tan slo seis semanas dijo, dndole impulsivamente un beso a su hija. Fue el da ms feliz de mi vida. Gina sonri. El ms feliz, pero el ms molesto, maman. Es verdad. Pero por entonces yo ya tena bien calado a Cranborne, querida. Nunca he conocido mayor tonto que l, te lo aseguro. Si no lo hubiera tenido controlado habra ido esparciendo su semilla por ah con total despreocupacin. Gina estaba mirando la carta annima otra vez. Tal vez escriban de nuevo para decirme dnde puedo encontrar a mi hermano. Es ms probable que escriban para pedirte dinero recalc su madre. Claramente, la carta es una amenaza Cmo crees que se sentir Bonnington cuando sepa que tienes un hermano ilegtimo? Oh, l estara Pero las palabras se le atragantaron porque fue incapaz de decir que Sebastian se alegrara mucho por ella. La verdad era que, desde que le haba confesado la verdad sobre su nacimiento, que era la hija ilegtima de su padre con una condesa francesa, Sebastian nunca haba querido hablar del asunto. De hecho, Gina sospechaba que l haba preferido hacer como si nunca lo hubiera escuchado. La historia que saba toda Inglaterra, que Gina era la hija hurfana de una prima lejana de lady Cranborne, era una historia ms aceptable. l no se lo tomar nada bien recalc lady Cranborne. Luego, con una sonrisa, continu. Es ms, se enfadar bastante. Gina tena que admitir que eso era cierto. No le gustar. Particularmente si existe la posibilidad de que quien haya escrito la carta pueda contar la historia. Gracias a Dios, a tu padre nunca le permitimos meter mano en las

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propiedades, se las habra jugado o algo as Pero afortunadamente no le permitimos hacerlo y gracias a eso t y yo somos lo suficientemente ricas para pagar por el silencio de esta persona horrible. Gina se sent en el borde de la cama. No estoy segura de que eso sea lo ms acertado dijo, lentamente. El chantajista lleva muchos aos esperando, verdad? El to Girton frustr su primer intento de extorsin casndome con Cam. Luego Cam se fue a Grecia y el chantajista ha esperado durante aos el momento oportuno para volver a la carga. Debe de estar al tanto de que Cam va a anular el matrimonio y pensar que estoy dispuesta a pagar toneladas de dinero para asegurarme de que la propuesta de Sebastian siga en pie. Lady Cranborne asinti. Como duquesa de Girton no te afectara mucho un escndalo sobre tu nacimiento, incluso podra hacerte mucho ms interesante Pero si dejas de ser duquesa una ex duquesa, y bastarda para ms seas, no sera la candidata perfecta para marquesa. Tal vez deberas dejar al marqus ahora, antes de que l tenga la oportunidad de dejarte a ti sugiri su madre. Gina la mir, sospechosamente. A ti no te agrada Sebastian. Es cierto dijo lady Cranborne, arreglndose frente al espejo. Creo que es una vara, querida. Pero no soy yo la que se va a casar con l. Las palabras Gracias a Dios resonaron por la habitacin. Cam lleg anoche. Ah, s? Qu alegra! Estoy deseando verlo. Procurar encontrarme con l a la hora del almuerzo. Te he dicho que tengo una reunin de la Organizacin de Damas de la Caridad esta noche? Puedo decirte, como un secreto por supuesto, que existe una pequea posibilidad de que me elijan presidenta. Me negar, claro. Lady Cranborne mir con afecto en el espejo su semblante aristocrtico. Una verdadera dama de sociedad pasaba su tiempo vagando de filantropa en filantropa. Felicidades, mam! dijo Gina, aparentado un gran entusiasmo para complacer a su madre. Eso significa que seras la presidenta de cuatro

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organizaciones, verdad? Tres dijo lady Cranborne. Descart ser parte del comit los Lisiados de Golspie la semana pasada; son un grupo de viejos patos atolondrados que no entienden el concepto de autoridad. Si hay algo que me ense mi hermano fue a dirigir a las personas que estn bajo mis rdenes. Aunque debo admitir que manej muy mal al joven Camdem. Muy mal, a pesar de todas sus dotes de mando. En esa ocasin actu muy mal, y se lo dije. S dijo Gina, recordando las batallas que tuvieron lugar en la casa despus de que Cam partiera hacia Italia dejando a su esposa virgo intacta en su lecho matrimonial. No fue culpa tuya, querida. Mi hermano tena mano dura. Poda llegar a ser muy cruel, madre. No exageres. Su dureza se deba a su gran inteligencia dijo lady Cranborne mientras se arreglaba el peinado frente al espejo. Gina se mordi la lengua. La familia Girton adoraba la inteligencia por encima de la humanidad. Quin era ella para cambiar la manera de pensar de su madre? Creo que debemos esperar a recibir la prxima carta dijo. Vas a contrselo a Bonnington? pregunt su madre. No. Lady Cranborne mir a Gina por encima del hombro con una chispa de regocijo en los ojos. Ten cuidado, hija le dijo. Tener secretos con el esposo es seal de problemas en el matrimonio. l no es mi esposo dijo Gina bruscamente. Cam es mi esposo. Bueno, entonces cuntaselo a Camdem dijo lady Cranborne, arreglando un mechn suelto para ponerlo nuevamente en su sitio. Estaba preparndose para ser casi tan inteligente como su padre, si mal no recuerdo. Ms o menos, creo. No me sorprendera. Girton siempre se quejaba de que el nio tena miedo a la oscuridad y a las armas y quin sabe a qu ms cosas. Todo porque no le gustaba la caza. Girton pensaba que Camdem era un nio

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tmido simplemente porque pasaba el tiempo tallando trozos de madera en lugar de estar disparando a los animales. Pero yo siempre he pensado que sos eran sntomas de agudeza temprana. No es un hombre tmido; en absoluto. Nunca lo he pensado dijo su madre. Hered la inteligencia familiar. Como t, querida. Gina haba olvidado recalcar que no tena relacin de sangre con los Girton. Sin embargo, tras su corto reencuentro con su esposo, haba descubierto que a l no le importaban los convencionalismos. No me importara contarle a Cam lo de la carta dijo lentamente. Su madre asinti con la cabeza. Cualquier ayuda nos ser til. Necesitamos que un hombre entregue el dinero cuando nos lo pidan, por ejemplo. No me agrada la idea de pagar por el silencio. A m tampoco me agrada la idea de que tu nombre est en boca de todos y tu honor se ponga en entredicho. Las mentes pequeas deben ser apaciguadas; por eso pagaremos, para asegurarnos de que te cases con Bonnington, si eso es lo que quieres. Despus, no pagaremos un centavo ms! Porque no me interesa lo que piense el que escribi la carta. Cuando ests casada, nadie se atrever a poner en entredicho la reputacin de la esposa de un marqus adinerado. Tal vez debamos considerar celebrar la boda inmediatamente despus de obtener la anulacin. Sebastian ya ha conseguido una licencia especial. Excelente. Te dejar la nota para que puedas mostrrsela a tu esposo, querida. Habla con l lo ms pronto posible, de acuerdo? En ese momento dud. Necesito preguntarte algo: has despedido ya a ese espantoso tutor, verdad? No respondi Gina. No? dijo lady Cranborne, levantando la voz. En la carta que te escrib en el momento en que esa escandalosa columna apareci en el diario te peda que lo dejaras inmediatamente! En momentos como se Gina recordaba que lady Cranborne y el padre de Cam eran hermanos.

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No puedo despedirlo, madre. Es el empleado de mi esposo. Nunca entender por qu lo has trado a esta fiesta declar su madre . Ese pequeo y espantoso No es espantoso. Slo es un poco extrao. Tiene algo muy peculiar. No he podido entender por qu no lo dejaste en la propiedad si no podas despedirlo. l quera venir. Quera venir! Quera venir! El tono de la voz de lady Cranborne haba aumentado y estaba dando alaridos. Y t tienes en cuenta los deseos de un sirviente. Qu ms quera, una visita al Palacio de Buckingham? Ya veo por qu puso su atencin en este asunto la revista Tatler! Madre! Los Girton no nos comportamos como la chusma! dijo su madre, un poco histrica. No abandonamos nuestra dignidad, jams! Ni tampoco permitimos situaciones extraas en las que la plebe estropee nuestra virtud. En qu demonios estabas pensando, Ambrogina? Fue una tontera admiti Gina. Estaba muy apenada porque acababa de decirle que nuestras clases deban terminar y l expres tal deseo de acompaarme que no pude ignorarlo. No es una molestia, mam. Me encanta aprender la historia de Italia. Debe irse dijo lady Cranborne, inquieta. Debo hablar con tu esposo inmediatamente. Ahora me voy. Si no te veo a la hora del almuerzo, au revoir, querida. Y sali con una expresin en la cara que dejaba muy claro que no se calmara hasta que el tutor de historia se hubiera marchado de la casa con las maletas en la mano.

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Captulo 8
EN EL QUE HOMBRES APUESTOS HACEN TRAVESURAS EN EL RO.
Gina no logr ver a Cam hasta bien entrada la tarde. Lady Troubridge haba organizado un picnic al aire libre en la orilla del ro Saddler, que corra por los jardines. Gina pase por la colina acompaada de Esme. Dios mo dijo Esme, mientras se acercaban al ro. Quin es ese joven? Es guapsimo! Gina mir. Es un actor. Su nombre es algo absurdamente teatral. Reginald Gerard, creo. Las mesas estaban dispuestas a la sombra de unos viejos sauces, que se esparcan como matronas chismosas en la ribera. El actor estaba cruzando el ro brincando de una roca a otra, agarrando manzanas de una rama baja de un manzano y pasndoselas a las jvenes que esperaban en la orilla. Cada cierto tiempo se tambaleaba y simulaba estar a punto de caer al ro, produciendo una respuesta de pequeos gritos entre la manada de debutantes amontonadas en los bancos. Qu espectculo tan nauseabundo le dijo a Gina al odo una voz lenta y pesada. Ella se volvi para saludar a su esposo, como si no hubiera estado mirando la puerta del saln de recepcin toda la maana, esperando su llegada. Vas a presentarme? le dijo, mirando con agrado a Esme. Esme fue un poco cortante, aunque una pequea sonrisa se dibuj en sus labios. sta es lady Rawlings dijo Gina. Esme, mi esposo. Es un verdadero placer le dijo Cam, besndole la mano. Gina sinti una pualada de irritacin. Cam estaba casado, despus de todo. Al igual que Esme.

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Mira, Esme dijo, framente. Ah est Burdett. Su amiga logr separar los ojos de Cam y saludar a Bernie, que se acerc a ellos brincando con el ansioso paso de un perro bien entrenado. Qu tal? dijo alegremente. Cmo va todo? Soy Bernie Burdett. Cam hizo una reverencia. Soy el duque de Girton. Oh dijo Bernie, desconcertado. Luego, su cara cambi. Mucho gusto, excelencia! Esme le dio el brazo. Hola, Bernie dijo sonriente. Nos sentamos? Cam se dej caer al lado de Gina. Para su molestia, sus ojos estaban clavados en la esbelta parte de atrs del cuerpo de Esme. Qu demonios hace con ese tipo? pregunt en voz muy baja para que Esme no lo oyera. Bernie es un, un Un tonto? agreg Cam. Esme y Bernie haban alcanzado el borde del ro. Mientras lo admiraban, Bernie se quit la chaqueta y la arroj al suelo de la ribera. Luego, brinc agraciadamente de roca a roca sin dudarlo, poniendo al joven actor y a sus actos sobredramatizados en ridculo. Aj dijo Cam, con un tono de diversin en su voz. Veo la luz. Gina sigui su mirada. Los pantalones grises de Bernie estaban pegados a sus piernas musculosas. La verdad, con el sol brillando en su pelo dorado, Bernie Burdett probablemente estaba ms atractivo de lo que lo haba estado en toda su vida. Ya haba alcanzado la otra orilla del ro y se haba alzado para arrancar una manzana. El lino blanco se estiraba por los hombros hermosamente moldeados. Un segundo despus, estaba al lado de Esme. S murmur Gina. Bueno, no entres en trance dijo Cam, chasqueando los dedos. La belleza fsica no lo es todo. Ella lo mir con curiosidad. Supona que, como escultor, valorabas la belleza por encima de todos

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los atributos. Cam se encogi de hombros. Podra esculpir a Burdett, pero no podra hacer mucho por su inteligencia. Seguira pareciendo un patn. Bernie le haba alcanzado la manzana a Esme mientras le besaba la mano como recompensa. Cmo soporta estar a su lado? Gina no ignor el comentario porque no haba seales de desprecio en la voz de Cam, tan slo genuina curiosidad. A Esme le encanta la belleza explic. Por eso, siempre parece escoger amigos que tienen, que son Bellos? Bueno dijo Gina, de mala gana. Cam se encogi de hombros. sa es una decisin comn entre los hombres. La amante perfecta es hermosa, alegre e indolente. Parece que Bernie cumple con los requisitos. T? Gina se detuvo. Haba algo en la seductora curiosidad de Cam que haca que hablara con l con total despreocupacin, sin pensar en lo que deba decir. Por el momento no tengo amante dijo l, adivinando la pregunta que ella no se haba atrevido a formular. Pero, cuando tena, encajaba perfectamente con los parmetros que acabo de mencionarte. Y las esposas dijo Gina, desanimada, sucede lo mismo con ellas? Menos bellas es aceptable, pero deben ser an ms obedientes dijo Cam. Crees que podras vivir bajo esos estndares si estuviramos casados en serio? No lo haba pensado contest ella, lanzndole una mirada con los prpados entrecerrados. Su esposo tena la sonrisa ms sugestiva que ella jams haba visto en un hombre. Pero lo dudo. La obediencia no es una de mis virtudes. Se dio la vuelta para caminar hacia Sebastian, pero Cam se interpuso en su camino. Uno no desea una esposa obediente todo el tiempo, sabes?

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Tena cara de estar rindose de ella, pero ella no saba por qu. Qu quieres decir? pregunt. La obediencia es un asunto muy complicado dijo. Por ejemplo, si a uno le interesan las actividades en el lecho debe escoger una esposa Esos asuntos no me conciernen. Estoy al tanto de que no me escogiste como tu esposa dijo Gina, interrumpindolo. Es cierto dijo Cam. Recuerdo que mi padre me deca que t maduraras y te convertiras en una hermosa mujer y, por cierto, su profeca se ha cumplido. Tu padre dijo eso? dijo Gina, entrecortadamente. Cam asinti. Te sorprende? Cuando hice mi debut, l me dijo que yo debera estar agradecida por tener un anillo de compromiso que me liberaba de verme obligada a desfilar como una mercanca. Siempre tom eso como un insulto. Y con razn recalc Cam. Mi padre era un maestro de los comentarios insultantes. De hecho, de todo lo que deca haba muy poco con lo que uno no poda ofenderse. Adems, no soy hermosa de la misma manera que lo es Esme recalc Gina, preguntndose por qu demonios estaba diciendo algo as. Cam mir a Esme. S, lady Rawlings es ciertamente una de las mujeres ms hermosas que se hayan visto, al menos en Inglaterra. No entiendo por qu estamos discutiendo un tema tan estpido dijo Gina, airosamente. Venid! les dijo Esme, llamndolos con la mano. Cam se volvi hacia la belleza clsica, pero Gina se fue hacia donde estaba Sebastian. Era mejor que no pasara mucho tiempo con su esposo. Sebastian estaba sentado solo a una mesa pequea. Tena una expresin que ella consideraba, en secreto, como su aire de puritano. Se desliz en una silla, dndoles la espalda a Esme y a Cam. Cmo se encuentra lady Rawlings esta maana? pregunt Sebastian con un tono desagradable. Puede decirse que se est divirtiendo.

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Estoy segura de que s lo est haciendo contest Gina, echndole una mirada. Esme estaba refugiada entre Bernie y Cam, brillando de placer. Cam estaba inclinado hacia ella, como si le estuviera diciendo cosas muy interesantes. Supongo que si ella mantiene ocupado a tu esposo, ser mejor para la anulacin recalc Sebastian. Espero que as sea murmur Gina. Era un terrible inconveniente que Sebastian estuviera de frente a la mesa de Esme, porque pareca que no poda quitarle los ojos de encima. Durante el cordero continu balbuceando sobre la manera atrevida en que el esposo de Gina seduca a Esme. A este paso, adems de la anulacin de tu matrimonio, tu marido va a conseguir que Rawlings se divorcie de tu amiga dijo desagradablemente. Gina estaba empezando a sentirse un poco enferma. Sebastian, ya basta! No crees que tendra que ser yo la que estuviera molesta? Pero no lo estoy. A quin le perjudica que Esme y Cam sean amigos? A nadie. Le dio un mordisco al pollo. Saba a trapo de secar loza escurrido. Supongo que tienes razn. Es que no me gusta ver cmo es arrastrado un buen hombre Ests desarrollando una autntica obsesin! dijo Gina, exasperada. Para ser honesta, ests siendo un poco descorts al hablar de eso en mi presencia. Sebastian se qued pasmado. Disclpame, Gina. Haba olvidado que tienes poca experiencia del mundo, como una nia inmadura. No estoy tan desinformada. No, insisto en disculparme. Los ojos azules de Sebastian le sonrieron tan afectuosamente que ella se sinti ms amistosa a pesar de su molestia. A veces olvido lo inocente que eres. Y, sin embargo, sa es una de las cualidades que ms adoro de ti, Gina: tu aire de no haber sido tocada por el lado srdido de la vida. Y qu pasar cuando estemos casados y ya no sea tan inocente?

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pregunt con malicia. Sebastian sonri. Siempre tendrs una belleza inocente. Hay algo que no se ha tocado y que es intocable en ti, la marca de lo bueno propagndose por tus huesos. Pero, Sebastian comenz a decir Gina, seducida, por un descuidado momento, con la idea de contarle lo de la carta, de decirle que haba descubierto que tena un hermano ilegtimo. Involuntariamente, lady Troubridge lo impidi. Estaba aplaudiendo para llamar su atencin y Sebastian se volvi inmediatamente hacia la anfitriona. Od! Od! gritaba alegremente lady Troubridge. El seor Gerard ha accedido a organizar un pequeo acto para el fin de semana, unas pocas escenas de Shakespeare. Si alguien quiere participar en la lectura que lo diga. Para desilusin de Gina, el semblante de Sebastian se oscureci. Actuar junto a un actor profesional? Burdamente impropio! Oh, Sebastian dijo ella. Algunas veces creo que sa es tu palabra favorita. l abri la boca e hizo una pausa. Para su inefable alivio, vio un atisbo del viejo Sebastian, del que era antes de volverse tan consciente de su ttulo y rango. Me estoy volviendo muy estirado, es eso lo que ests diciendo? Ella sonri con agradecimiento. Un poco. Mi padre era una vieja vara. Eso pensaba la otra noche. En eso tienes razn, Gina. Me estoy volviendo un santurrn dijo. Pareca horrorizado. Gina le dio golpecitos en las manos, deseando poder demostrarle ms, pero eso asombrara no slo a Sebastian sino tambin al resto de los invitados. Te tengo a ti dijo l, mirndola a los ojos. S, me tienes a m repiti ella, cordialmente. Bueno, no es eso encantador? Todos deberamos ser tan afortunados de poseer a Gina continu Cam, apoyndose sedosamente en el hombro

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de Gina. De hecho, creo que ambos somos igual de afortunados! No es extraordinario? Soy un hombre afortunado dijo Sebastian. Yo tambin lo soy, tambin lo soy. Gina y yo estbamos a punto de presentarnos voluntarios para participar en la lectura de Shakespeare dijo Sebastian, ponindose de pie tan rpido que casi tira la silla. Con permiso. Qu bien! Yo tambin estaba pensando en presentarme para la lectura y s que lady Rawlings estara encantada de hacer lo mismo recalc Cam. Se volvi y llam a Esme con la mano; para disgusto de Gina, su mejor amiga le sonri tan clidamente que sinti un poco de vergenza. Esme no tena derecho a seducir abiertamente a su esposo. Ven, Sebastian! dijo, partiendo hacia lady Troubridge sin esperar a Esme. El joven actor, Reginald Gerard, estaba rodeado por un grupo agitado de debutantes que parecan rer y rogar para representar a la herona. Pero sus esperanzas fueron desbaratadas por lady Troubridge. Lo siento mucho, nias dijo enrgicamente, apartndolas del camino con un pauelo de color brillante, pero vuestras madres y yo hemos decidido que es un poco atrevido para chicas que an no estn casadas. No estoy dispuesta a permitir ningn escndalo en mi fiesta! De forma entusiasta ignoraba el hecho de que sus fiestas provean invariablemente los chismes ms candentes de los primeros meses de la temporada. No, el seor Gerard tendr que actuar con una mujer casada. Eso es todo. Vosotros cuatro sois perfectos exclam. Gina sinti lstima del pobre Reginald Gerard al ver la cara de espanto que pona. Estaba claro que no quera pasar las tardes con parejas casadas. Probablemente esperaba poder escaparse con una heredera. Estoy de acuerdo con usted, milady le estaba diciendo Sebastian a lady Troubridge. La prosa dramtica es muy excitante para las mujeres jvenes. Cul es la obra escogida? pregunt Cam.

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Unas pocas escenas de Mucho ruido y pocas nueces respondi el joven actor. Quiz estuviera desilusionado, pero lo disimul bastante bien y se comport con toda dignidad y educacin. Puedo presentarme? Soy Reginald Gerard. Le vi actuar en el Covent Garden la temporada pasada dijo Sebastian, haciendo una reverencia. Soy el marqus de Bonnington. sta es la duquesa de Girton y lady Rawlings. Ah, y el duque de Girton. Reginald le sonri al pequeo crculo. Creo que seremos capaces de realizar una encantadora actuacin. Tal vez la duquesa quiera interpretar a Hero y No lo creo interrumpi Cam. La duquesa y yo tenemos mejores aptitudes para representar a Beatriz y Benedicto. Despus de todo, estamos casados y sera muy desgarrador ver a otro hombre en la ventana de la habitacin de mi esposa. Oh, claro que s acord Reginald. Sebastian frunci el ceo. Qu significa esto de la ventana de la habitacin? En la obra, Claudio, se ser usted, milord, cree que su prometida, Hero, le ha sido infiel cuando ve que hay otro hombre en su ventana. Eso suena poco adecuado para m dijo Sebastian, frunciendo el ceo . Est seguro de que esta obra es apropiada? Fue interpretada con gran xito durante la temporada pasada dijo Reginald, cortsmente. Adems, slo haremos unas pocas escenas. Si hay algo que con lo que usted o lady Rawlings no se sientan cmodos, evitaremos esas escenas. Sugiero que nos encontremos en la biblioteca antes de la cena para decidir qu partes representaremos. Gina sinti una mano clida en su cintura por un segundo. Crees que vamos a sobrevivir a este experimento? Por qu no? Qu quieres decir? Seguramente habrs notado la preocupacin de tu prometido por la hermosa Esme Rawlings. Movi su cabeza hacia ellos. Pareca como si Sebastian le estuviera dando un sermn mientras ella se coma una manzana, distradamente.

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Parece que t ests tambin muy preocupado por ella recalc Gina. Cam ri. Cmo no iba a estarlo? Es hermosa, curvilnea y aparentemente muy amistosa con los hombres. Gina apret los labios. No es tan amistosa como dices! Seguro que Sebastian la est regaando ahora mismo precisamente por su amabilidad con los hombres. Gina mir de nuevo. Era cierto, Esme estaba comenzando a mascar ruidosamente la manzana y sus mejillas se haban teido de rojo. Sera una Diana estupenda dijo Cam. Diana, la diosa de la virginidad? pregunt Gina, con un poco de escepticismo. Extrao, verdad? Pero tiene un aire de no me toques, a pesar de su aparente amabilidad Tal vez quiera posar para m. Gina mir a su esposo. Estaba mirando a Esme con el ojo crtico de un joyero frente a un diamante. Pensaba que ya estabas trabajando en una Diana. No sera un poco aburrido hacer otra figura de la misma diosa? No. Cada mujer es diferente. Darles nombres de diosas es solo una manera de dar nombre a lo que veo en sus caras. Lady Rawlings es provocativa, hermosa, incluso ertica. Pero al mismo tiempo es distante y reservada. Estoy seguro de que no comparte la cama con Burdett, aunque acte como si lo hiciera. Gina lo mir con un nuevo respeto. Momentos ms tarde, Esme y ella caminaban por la colina en silencio, de regreso a la casa. Gina estaba anhelando saber si Cam las estaba mirando. Estuvo a punto de volverse para comprobarlo, pero Esme la tom del codo. No mires! susurr. Estoy segura de que est mirando; pero no querrs que sospeche, o s? Sebastian? Claro que no me refiero a Sebastian, tonta! exclam Esme. Me

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refiero a tu apuestsimo esposo, por supuesto! Bueno, me alegra que pienses que es apuesto dijo Gina, agriamente. Claro que lo pienso! Luego abri los ojos ampliamente. Gina, no creers que yo Claro que no! S, lo crees! Esme tena unos hermosos hoyuelos, Gina tena que admitirlo. Ya entenda por qu cada hombre que conoca se enamoraba de ella, incluyendo a su propio esposo. No seas ridcula. Sabes que no tengo nada que hacer con los hombres inteligentes. Tom a Gina del brazo. Puedo decir algo ms? Gina asinti con la cabeza. Pienso que debes conservarlo.

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Captulo 9
UNA LOSA DE MRMOL ROSA Y UN DUQUE CONTEMPLATIVO.
Cam mir la pieza de mrmol que tres sirvientes haban depositado cuidadosamente sobre la alfombra Axminster. No haba duda de que Esme Rawlings, con sus curvas generosas y su cabello brillante, era la mujer que ms se pareca a Marissa, y por lo tanto a la belleza de una diosa, que podra encontrar en Inglaterra. Incluso podra ser posible que Esme se prestara para un proyecto tan arriesgado como ser esculpida en mrmol rosa como una deidad sentada y medio desnuda. Sin embargo, en esos momentos no era su proyecto de escultura lo que ocupaba sus pensamientos. No dejaba de mirar la copia de Mucho ruido y pocas nueces que lady Troubridge le haba enviado a su habitacin. En los dolores de la soledad, cuando parti de Inglaterra, lea sin parar las obras de Shakespeare. Carente de corazn ingls, de casa inglesa, de frases inglesas y cerveza inglesa. Pero nunca pens que interpretara a Benedicto, y mucho menos que Beatriz sera Gina en esa representacin. En realidad, nunca haba pensado en Gina como en una esposa, cmo iba a hacerlo? Pero ella haba estado presente todo el tiempo mientras l lea a Shakespeare, corriendo lentamente por Inglaterra con ese cuerpo delgado y ese pelo rojizo y sedoso, su indomable curiosidad y su aguda inteligencia. Con su anillo en el dedo. Mir nuevamente el mrmol. Gina sera una Diana terrible. Tena una mirada muy penetrante. La diosa nunca haba mirado a un hombre con esos ojos, no tena la mirada franca y apreciativa de Gina. Nunca le dara la bienvenida a un hombre con placer, como si de verdad lo hubiera extraado. Ciertamente, la diosa nunca le escribira a su esposo cientos de cartas.

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No se le haba ocurrido que cuando ya no estuvieran casados, Gina no le escribira ms cartas. Sus cartas lo haban seguido de pas en pas. Mir hacia abajo, frunciendo el ceo, hacia el libro que tena entre las manos. S, le encantaban esas cartas. Siempre le escriba a Gina antes de mudarse a donde fuera porque no quera perderse ninguna. Una vez oblig a Phillipos, su criado, a hacer un viaje de tres das hasta una pensin que haban dejado haca algn tiempo slo para recuperar una de sus cartas, que haba olvidado. Pensar en eso le incomod. Ella era su conexin con Inglaterra, nada ms. De hecho, las cartas y no Gina eran su conexin con casa. No tena nada que ver con su esposa. Las cartas era lo que le importaba. Claro que s. Arroj el delgado volumen de obras al suelo, y ste se desliz por la alfombra para descansar al lado de un mrmol obscenamente rosa. Demonios, Stephen le haba contagiado sus perjuicios. Ahora miraba la piedra y vea cuerpos carnosos y caderas vulgares, mientras que antes siempre vea el potencial para esculpir una sexualmente atractiva y hermosa mujer. Rosa, regordeta y desnuda. Torci los labios. Maldito Stephen! Su esposa no querra posar como un miembro del panten de diosas romanas. Aunque la idea de ver a Gina vestida slo con un velo transparente era ms que suficiente para volver loco a cualquier hombre. No la esculpira como Diana, por supuesto. Ni como Venus muy inspido. Adems, ni siquiera estaba seguro de poder esculpir a Gina. Su sedosa masa de pelo, cmo convertir eso en mrmol? Y su forma de moverse Era imposible imaginarse a Gina quieta durante el tiempo preciso para dibujarla en un papel, y mucho menos en piedra. Sin embargo, los dedos le picaban por intentarlo. Pero esculpir a Gina no era un asunto debatible, puesto que despus de esa visita no regresara a Inglaterra en varios aos. No tena sentido regresar para ver a su esposa actual convertida en la esposa de ese estirado marqus, rodeados de cros producidos con entusiasmo en el lecho conyugal.

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No, l se quedara en su aldea, muchas gracias. Al menos all sera el dueo de su destino. No habra esposas que le enviaran pulsiones calientes de sangre a sus entraas con sus inocentes comentarios seductores Tan slo es lujuria, pens. Despus de todo, haca tiempo que Marissa y l haban interrumpido la actividad sexual que haban mantenido durante aos. Y aunque disfrutara de compaa femenina de vez en cuando, haban pasado muchos meses. Por esa razn miraba las caderas esbeltas de su esposa y la piel cremosa de sus brazos. Por esa razn, insista en interpretar a Benedicto. Porque Benedicto besa a Beatriz, a menos que estuviera equivocado Impaciente por confirmar lo que recordaba, Cam levant el libro y naveg entre sus pginas. No era que quisiera seducir a su propia esposa, se dijo. Ni siquiera besarla de la forma que un hombre besa a una mujer. Era que su apetito sexual se haba salido de control, debido a la abstinencia. La abstinencia no era buena para el hombre. Conduca a la locura y a la lujuria. Pero Gina era su esposa No haba nada malo en querer besarla Si senta ganas de besar a una mujer, bueno, qu mejor que besar a una que le perteneciera? Volvi a tirar el libro al suelo. Era sensato mentirse a s mismo? Quera tener ms de Gina. Ms de sus besos, de sus labios suaves, de sus curvas dulces y su pelo sedoso. No poda dejar de pensar en cmo se haba derretido entre sus brazos hasta que record quin era y lo empuj para apartarlo de ella. La prxima vez la prxima vez ella recordara quin era l y se quedara exactamente donde deba estar. En sus brazos. No se molest en encontrarle lgica a ese pensamiento. Despus de todo, ya se sabe que los hombres se caracterizan por pensar con la entrepierna, no con el cerebro; y Camdem Serrard, duque de Girton, era todo un hombre.

Edmund Rounton no estaba teniendo ningn problema en sus gestiones

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para anular el matrimonio del duque de Girton. De hecho, estaba un poco horrorizado por lo fcil que le estaba resultando. Todos los abogados con los que consultaba asentan con la cabeza e instantneamente estaban de acuerdo con que la anulacin era, de lejos, la mejor solucin y que deba hacerse efectiva lo ms pronto posible. Antes era mucho ms complicado coment Don Howard Colvin. Colvin era la mayor autoridad de Inglaterra en los asuntos de anulacin. Recuerdo una anulacin que fue dificilsima, la de la duquesa de Hinton y su esposo. El hombre era absolutamente intil. Ni siquiera poda orinar en la direccin correcta, si entiende lo que quiero decir. Tardamos meses incluso hubo juicio; y no la concedieron hasta que la pobre mujer demostr que era virgen. El hombre estaba escandalizado. Claro, eso fue en el 89. Confo en que la duquesa no tenga que pasar por esa terrible experiencia. Claro que no. Ahora somos mucho ms humanos. El Regente no es estricto con las anulaciones porque cree que son menos escandalosas que los divorcios y no suele poner problemas. El ao pasado anulamos el matrimonio de los Meade-Featherstonehaugh. Has odo hablar de ese caso? Rounton neg con la cabeza. Lo mantuvimos en secreto por una buena razn dijo Colvin. Meade-Featherstonehaugh tena tres esposas! Loco de remate; as est ese individuo. La mayora de los hombres no quieren tener ninguna esposa y a l le da por tener tres. Rounton parpade. Cmo lo hizo? Las llev a Escocia. De una en una, por supuesto. La segunda y la tercera no tenan ni idea de lo que pasaba. Naturalmente, fue la primera, la legal, la que anul el matrimonio. Se levant de la silla de cuero. No tiene que haber ningn problema con el matrimonio Girton. Aunque he odo que la duquesa es un poco rebelde, verdad? Rounton lo mir fijamente a los ojos.

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La gente habla demasiado porque tiene celos de ella, seor. Es joven y muy hermosa. Debe de serlo, para casarse de nuevo. Creo que tiene muchos pretendientes dijo Rounton, secamente. No se ofenda! Habla usted de ella como si fuera de su familia dijo el hombre viejo, sonriendo. Tan slo enve los papeles a mi oficina, hijo, y lo tendr todo arreglado en poco tiempo. Hablar con el Regente en persona. Creo que, dadas las circunstancias, podremos prescindir del trmite de la aprobacin del Parlamento. Muchas gracias dijo Rounton, haciendo una reverencia. De nada. Rounton regres a su despacho muy desanimado. La anulacin no debera ser otro caso ms de divorcio, a su parecer. Si un hombre se casa con tres mujeres debera acabar en la crcel. Empuj la puerta para abrirla y llam a su asistente, Finkbottle, sin darse cuenta de que estaba sentado a su lado. El hombre salt varios centmetros sobre el suelo. Su pelo insisti en quedarse como si hubiera tenido una pelea con el cepillo. Ese color de pelo era culpa del ron, pens Rounton. Ahora dijo bruscamente, te enviar a Kent hoy mismo. Tengo los primeros papeles de la anulacin para los Girton, y el resto ser enviado en pocos das. Tu trabajo, Finkbottle, es retrasarlos. Retrasar. Entiendes? Una mirada familiar de pnico y confusin presidi el rostro de Phineas Finkbottle. Haz como si no tuvieras los papeles. Usa la sutileza dijo Rounton, bajando la voz: tengo una tarea especial para ti durante tu estancia en Kent.

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Captulo 10
LOS FRUTOS DEL ARREPENTIMIENTO.
Carola Perwinkle, que durante algn tiempo fue la esposa de Tuppy Perwinkle, estaba a punto de llorar. Sentada en su tocador, con el pelo recogido por un lazo. Era la misma habitacin en la que haba dormido durante una semana; la misma cara de cansancio la miraba a su vez desde el espejo; la misma cama vaca y amenazante se asomaba desde las tinieblas. Ella, en esencia, haba pasado la velada anterior bailando con Neville. Bailaron el ridotto, la cuadrilla y el vals, tres veces. No haba necesidad de que se preocupara por encontrarse con Tuppy: all estaba. Ella lo haba visto de lejos, pero l ni siquiera se haba molestado en saludarla. La joven se mordi los labios y las lgrimas brotaron de sus ojos. Y no era la primera vez que lo hacan durante esa tarde. Se mordi los labios con fuerza hasta que el dolor hizo que la presin que quemaba sus ojos retrocediera. Dentro de unos das cumplira veinticinco aos. Y cada ao que pasaba era ms consciente de lo tonta que haba sido. Pronto sera una tonta de treinta aos y, en cuestin de minutos, sera una tonta de cuarenta. Cincuenta; mejor estar muerta para entonces. Las mujeres de cincuenta aos no galantean por el saln de baile al ritmo del vals. Se sientan a las mesas para mirar a sus hijas, o se sientan a las puertas de las habitaciones para susurrar cuentos sobre las extravagancias de sus hijos, excepto si no tienen hijos de los que hablar. Un pequeo golpe son en la puerta y apareci su criada. Milady, la duquesa de Girton quisiera saber si puede visitarla un momento. Claro que s dijo Carola inexpresivamente. Se solt el lazo de pelo y comenz a peinarse. Automticamente, se acerc la criada pero ella la

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par con un gesto de la mano. No era la cura perfecta ver a su tan perfecta amiga la duquesa. Gina tena un esposo y un prometido y, a menos que estuviera equivocada, ambos la queran. Mujer con suerte. Nadie quera a Carola. Las lgrimas se amontonaron con la autocompasin y tuvo que tragar con fuerza. Gina entr en la habitacin, estaba encantadora, lo cual era lgico teniendo en cuenta la suerte que tena. Tambin tena un aire de ligera duda y Carola pens que era un detalle. Gina era probablemente la mujer que mejor se comportaba con ella, mucho ms delicadamente que los dems. Ests enferma? Puedo ayudarte en algo? De hecho, no. Simplemente, no puedo abandonar la habitacin dijo Carola. Gina se sent en una silla a la izquierda del tocador. Me senta as tambin, pero, como he asistido a un picnic y he tenido otra ria con mi prometido, casi soy yo misma. Carola se ri de eso, aunque slo levant levemente los labios. De qu has discutido con lord Bonnington? Le he dicho que era un estirado dijo Gina, alegremente. Y, oh sorpresa! l ha estado de acuerdo en que s lo era. Y ahora debemos actuar en una obra de Shakespeare, bastante impropia por cierto, como recompensa. Debe de quererte mucho dijo Carola, sorprendida, puesto que es muy difcil imaginarse a lord Bonnington representando una obra de teatro. Lo hace por ti, y deberas agradecrselo. S, claro dijo Gina, deseando poder estar tan segura como su amiga del amor que Sebastian le profesaba. Aunque no era su amor lo que le preocupaba. No me hagas caso dijo Carola, con una sonrisa de disculpa, limpindose las lgrimas. Llevo as todo el da. Ests llorando debido a la llegada de tu esposo? Hubo un momento de silencio en el que Gina se pregunt si debera haber planteado la pregunta con ms tacto.

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S dijo Carola, finalmente. S y no. Gina esper. Cada ao empeora. Cada ao me arrepiento ms y ms. Y cada ao las posibilidades de reconciliacin son ms remotas. Bueno, quiz si hablis Imposible. No entiendes, Gina. T ests con un prometido que te mira como si fueras una diosa, y ahora tu esposo llega y te mira de la misma manera. Eso no es cierto! S que lo es su voz era aguda. Soy una mujer adulta que alguna vez fue una esposa. Moque desconsoladamente. Reconozco la mirada en los ojos de un hombre. Tup Tup Tuppy me miraba de esa manera! Y ahora ella estaba inmersa en desconsolados sollozos. Gina se sent a su lado en el banco acolchado y le pas un brazo por encima del hombro. Querida, si an amas a tu esposo tienes que reconciliarte con l. Cortjalo, si es necesario. Es todo lo que debes hacer. Carola estaba luchando contra las lgrimas. Una batalla perdida, se dijo Gina. No entiendes nada dijo Carola. Lo que sugieres es imposible. Por qu? Porque es imposible. Por qu? repiti Gina. No puedes entenderlo! Gina estaba comenzando a exasperarse. Por qu no? Tendrs que ser ms clara. Me parece que, como fuiste t la que abandonaste a tu esposo en lugar de haber sido al revs, es tu responsabilidad hacer posible el primer acercamiento. De hecho, deberas intentar que volviera a enamorarse de ti. Carola respir profundamente y se limpi las lgrimas. No es tan sencillo. Comet un error, un terrible error, y ahora debo vivir

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con eso, eso es todo continu hablando, presintiendo que Gina estaba a punto de interrogarla nuevamente. No estoy llorando por Tuppy; bueno, no realmente. Estoy llorando porque no puedo recuperar lo que perd. Estaba convencida de cada una de sus palabras, se dijo Gina. Iba a ser muy difcil hacerle cambiar de opinin. T no me entiendes, Gina, porque t no has cometido errores. Dos hombres te miran de esa manera. Puedes escoger a cualquiera de los dos. No importa cul. Elijas al que elijas, vivirs con un hombre que te ama y te desea. Cmo puedes decir que mi esposo me ama? Si casi no nos conocemos Bueno, est claro que te quiere, y Bonnington te ama. Mi esposo no me quiere ni tampoco me ama dijo, y comenz a llorar de nuevo. No saba que te sentas as por tu esposo dijo Gina, abrazando a su amiga. Quiero decir que no saba que an estabas muy enamorada de l. No lo estoy! Pues hablas como si lo estuvieras. Carola trag saliva y se indign de nuevo. No estoy tan enamorada. Pero lo vi anoche, dos veces. Ni siquiera se molest en saludarme. Usualmente, l l toma mi mano y me pregunta cmo he estado y y esto es tan humillante! No es humillante dijo Gina. Es interesante. Qu rayos has estado haciendo? Por qu finges que te gusta estar separada de tu esposo? No finjo dijo Carola, miserablemente. Tan slo sigo viviendo, eso es todo. Honestamente, al principio no me importaba. Como l no fue a buscarme para llevarme de nuevo a casa, decid disimular delante de l, lo buscaba slo para que viera lo feliz que era sin l, para ponerlo celoso. Pero, de repente, no lo volv a ver. Y ahora no hago ms que pensar en l. Gina le alcanz un nuevo pauelo. Cuando nos casamos no estaba enamorada de l. Mi madre me oblig a casarme porque fue la mejor oferta que tuve. Ella no quera financiar otra temporada porque ya era el turno de mi hermana menor. Pero en ese

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momento, justo al final de la temporada, Tuppy apareci hizo una pausa . Slo lo vi unas cuatro veces antes de que pidiera mi mano. En cuestin de un mes estbamos casados. Estar casada fue tan terrible? No, no lo fue. Pero nunca lo admit, puesto que eso significaba que mi madre tena razn. Ella me dijo otro sollozo la sacudi, me dijo que si dejaba a un lado mi vanidad podra lograr que Tuppy disfrutara conmigo como con su yegua favorita. Oh dijo Gina, un poco perpleja por la descripcin. Estaba tan enfadada dijo Carola, que habra ido a buscarla despus de despus de la primera noche. Entiendes lo que quiero decir? Claro que s. Y todo lo que ella dijo fue una tonelada de metforas sobre caballos y establos y establecerse y echar races. Dijo que l era un jinete torpe y que yo deba intentar ser una dcil yegua. Entonces volv a casa y discut de nuevo con Tuppy, y antes de que pudiera darme cuenta haba regresado a casa de mi madre y l nunca, nunca fue a buscarme. Los hombres son as dijo Gina, exasperada. Slo uno entre diez tiene sentido de la responsabilidad. Tuppy es como el esposo de Esme. Si hubiera ido a buscarte y hubiera demostrado su constancia y fidelidad, ahora tendras una familia. Carola se encogi de hombros. No entiendo dnde cabe la responsabilidad. Haba parado de llorar y tan slo miraba su sombra cara en el espejo. No da un centavo por m, Gina y, por qu debera hacerlo? Casi no estuve en su casa y en su cama antes de irme gritando a casa de mi madre. Todo lo que hice mientras estuve con l fue quejarme y dar aullidos diciendo lo que me dola. Y s me dola. Pero nadie me dijo que ese dolor cesara. Cmo? interrumpi Gina. Oh, no he roto mis votos matrimoniales dijo Carola. No s por qu, pero nunca quise romperlos. He odo conversaciones sobre el tema, por supuesto. Mira a Esme; no arriesgara su reputacin por algo que no fuera placentero, no te parece? Y ahora ahora slo quiero vivir con mi

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esposo, y l ni siquiera me saluda. Estoy segura de que quera hacerlo. Probablemente no te encontr en medio de tus admiradores. Lo vi, anoche, hablando con esa joven pelirroja que de repente est tan de moda. La carilarga esa. Penlope Deventosh? Carola asinti. l podra divorciarse de m basndose en el abandono, sabes? Ya lo habra hecho si hubiera querido. Pero tal vez la seorita Deventosh pueda ganar su corazn. No, si t lo logras primero. Vas a tener que cortejarlo. Cortejarlo! S. Yo creo que has herido su orgullo. Le dijiste que habas hablado con tu madre sobre la noche de bodas? Te refieres a la parte del jinete torpe? Gina asinti. Creo que embellec el comentario de mi madre. Vers, realmente encontraba todo el asunto doloroso y sucio. Tambin el matrimonio. Eso empeora las cosas. No s cmo cortejar a alguien llorique desconsoladamente. Tendrs que hacerlo si no quieres que se case con la seorita Deventosh. Carola se qued callada por un instante. Primero la matara dijo, tensamente. Lo amo, aunque es muy alto para bailar y slo le interesan los peces. Le dijiste eso tambin? Y ms dijo Carola, asintiendo. Dios mo. Creo que es mejor que le pidamos consejo a Esme. Crees que ella sabe cortejar a los hombres? Gina pens en cmo brillaban los ojos de su esposo cuando Esme le sonrea. No me cabe la menor duda su tono fue un poco sombro. Pero no quiero ser seductora susurr Carola. Prefiero morir antes

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que permitir que mi esposo piense que me quiero acostar con l. Sera una victoria para l. Prefiero morir. Gina pens cuidadosamente la respuesta. Creo que debers permitir que l lo sepa. Por qu querra un hombre vivir con una mujer que no? Pero en ese instante record a Sebastian, y en cmo insista en su inocencia. Era ms que una creencia; Sebastian estaba convencido de que ella no tena deseos, aunque todo evidenciara lo contrario. Tienes razn dijo Carola con desaliento. Si cree que voy a gritar como un pavo real cada vez que intente acostarse conmigo no querr que volvamos a vivir juntos. Los ojos de Gina se encontraron con los de su amiga en el espejo. As de mal? Era joven y estpida. A algunos hombres no les agrada la idea de casarse con una mujer que admita abiertamente su deseo sexual dijo Gina. Crees que Tuppy ser uno de sos? S a lo que te refieres respondi Carola. Pero creo que los hombres que piensan as en realidad no estn enamorados. Lo he visto una y otra vez. Se casan con una mujer por su pureza y luego se enamoran de otra que no es en absoluto inocente. Gina trag saliva. Seguramente no sera as con Sebastian. He odo a muchas mujeres quejarse de eso continu Carola. Haz la ms pequea insinuacin a un hombre de esa calaa y ellos te regaarn duramente porque te has bajado de tu pedestal y has manchado tu inocencia. No creo que Tuppy sea de esa clase de hombres. Espero que no lo sea murmur Gina. No saba cmo evitar el hecho de que Sebastian era de esa clase. Sinti un extrao malestar que no supo cmo explicarse. Cunto tiempo crees que se quedar Tuppy en la fiesta? dijo, ms tarde analizara sus sentimientos, ahora deba ayudar a su amiga. Generalmente se queda unas tres semanas. Debe quedarse, o lady Troubridge lo amenazar con desheredarlo.

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Ella nunca ha intentado convencerte de que te reconcilies con l? Nunca me ha dicho nada, no. Primero, hablaremos con lady Troubridge dijo Gina, porque ella es la encargada de asignar los puestos durante las comidas. Oh, s exclam Carola. Podra sentarme al lado de Tuppy! Y tambin asigna las habitaciones dijo Gina, con una mirada traviesa en los ojos. Su amiga suspir. Las habitaciones! Solamente lo usaremos como ltimo recurso. No me atrevera a hacer algo as! No podra hacerlo, no sera capaz! Si tenemos suerte no tendrs que hacerlo dijo Gina, calmndola. Despus de todo, los hombres cortejan a las mujeres todo el tiempo, as que no puede ser tan difcil. Y tenemos a Esme para que nos d consejos. Carola parpade y susurr: Habitaciones, Gina? Solamente si el hombre est ms all del punto razonable le prometi Gina. Si lady Cranborne hubiera visto a su hija en ese momento, se habra sentido orgullosa: en los ojos de Gina brill la marca indiscutible de una Girton.

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Captulo 11
SHAKESPEARE INDECOROSO, EN LA BIBLIOTECA.
Gina se visti con mucho esmero para la velada. Haba decidido poner a prueba a Sebastian. El sentido comn dice que el hombre apenas puede mantener a raya su apetito sexual, y ella se propona comprobar si los impulsos de Sebastian funcionaban perfectamente. Porque, cuanto ms lo pensaba, menos quera verse a s misma en un pedestal toda su vida matrimonial, mientras su esposo coqueteaba con una amante lasciva y vivaz. Se cambi de vestido tres veces, hasta que finalmente estuvo lista para bajar las escaleras con un vestido azul de seda que pareca hecho para mostrar su cuello y sus hombros. Pero la mayor cualidad del vestido, desde el punto de vista de Gina, era que dejaba al descubierto sus sandalias de satn. Sus tobillos eran uno de sus mayores atractivos, y no le pareca mal presumir de ellos. Se recogi el pelo y dej que unos sedosos bucles cayeran sobre sus hombros desnudos. En suma, ese vestido era el ms atrevido que tena. Si no enciende el corazn de Sebastian, pens Gina, nada lo har. Puesto que a lady Troubridge no le interesaba leer, y casi nunca frecuentaba la biblioteca, la habitacin no haba cambiado desde principios del siglo
XV.

Era una habitacin oscura y tranquila, de altos

techos con arcos; las paredes estaban repletas de estantes llenos de libros y las ventanas eran altas y estrechas. Durante el da reciba la luz del sur, pero, al atardecer, las ventanas no eran ms que sombras de un gris ms oscuro entre los estantes. La nica lmpara encendida estaba al final de la habitacin, donde una ancha franja de luz se acercaba a ella y luego caa en la penumbra. Gina camin hacia la luz, sus sandalias no hacan ruido sobre la gruesa

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alfombra. El resto del grupo ya se haba reunido. El joven actor, Reginald, no paraba de hablar sobre algo; Cam escuchaba cortsmente, pero poda verse un vestigio de diversin en sus ojos negros. Sebastian estaba leyendo concentrado su libro, con el pelo brillando por la luz de la chimenea detrs de l, como una moneda de bronce recin pulida. Esme estaba sentada en un taburete bajo al lado de Cam, en una posicin ideal para que su escote revelara todo a quien le interesara echar un vistazo. Gina camin hacia el crculo de luz. Los hombres la miraron, por supuesto, y Esme sonri desde su puesto. Escucha esto, querida: el seor Gerard me ha escogido para interpretar a una pobre mujer que se desmaya y casi muere cuando la acusan de mal comportamiento! Gina no pudo contener una sonrisa. Podan decirse muchas cosas sobre Esme, pero desde luego no poda decirse que se engaara a s misma sobre su carcter. La propia Esme fue la primera en ver la gracia de ese disparate. Tal vez deberamos intercambiar personajes continu Esme. Tienes ms derecho que yo a representar un personaje sin defectos. No estoy de acuerdo con esa sugerencia respondi Sebastian, frunciendo el ceo. Beatrice parece ser una mujer animada, sin dejar de ser elegante. Un personaje mucho ms apropiado para la duquesa. Elegante? murmur Cam mientras Gina se sentaba en una silla a su lado. Parte de su plan consista en utilizar a su marido para demostrarle a Sebastian que ella no era digna de ser puesta en un pedestal. Cuanto ms pensaba en la manera en que su marido la haba besado, ms convencida estaba de que se era su comportamiento cotidiano. Cam era un hombre sensual, que probablemente deseaba a cualquier mujer que tuviera cerca. Se sent con elegancia y mir con satisfaccin cuando su vestido se abri sobre su tobillo. Cam observ su pierna esbelta y luego, rpidamente, su rostro. Levant la ceja y la inspeccion lentamente, desde la cabeza hasta la punta de las

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sandalias. Supongo que este despliegue no es slo para mi beneficio le dijo a Gina en un susurro. Sus ojos estaban iluminados por la risa y algo raro, algo que Gina no poda identificar exactamente. Cllate, desgraciado! le susurr Gina muy bajito para que slo l la oyera, ruborizndose un poco. Por supuesto l la entendi perfectamente; siempre lo haba hecho, incluso cuando eran nios. Por eso le pareca el hombre perfecto para inspirarle celos a su remilgado prometido. Sebastian se haba sentado de nuevo despus de saludarla, y cambiaba las pginas de su libro. S dijo seriamente. Pienso que el papel de Beatrice es bastante apropiado para la duquesa. Preferira escuchar a mi perro ladrar a un cuervo que a un hombre jurar que me ama. Bastante apropiado. Qu? Yo digo eso? Gina abri su libro. Dnde? Deduzco que no ests muy de acuerdo con esa frase intervino Cam. Claro que estoy de acuerdo contest. Simplemente estoy intentando encontrar el texto. Djame ayudarte dijo. Se inclin hacia ella y tom el libro en sus grandes manos. Bonnington est leyendo el primer acto. Cam tena un olor indefinible. Limpio y otoal, como hojas silvestres al aire libre. A diferencia de la mayora de los hombres, no usaba perfume. Sus mejillas ardan cuando se alej, sealando una pgina abierta. Ella mir el texto, dudosa. Su personaje, Beatrice, pareca tener algo de arpa. Cam se inclin de nuevo hacia su hombro, confundindola. Pos una mano sobre el libro. Somos una pareja conflictiva dijo. Mira esto seal una frase. Me amenazas con araarme la cara. T pareces ser una especie de fanfarrn y recit burlonamente: Pero estoy seguro de que soy amado por todas las mujeres excepto t. Qu presumido! Todas las mujeres, sin duda. Su rostro estaba tan cerca del de ella que poda sentir su aliento en la mejilla.

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Puedes estar segura de ello dijo, tan suavemente que ella apenas poda orlo. Tendremos que seguir leyendo para ver si me rindo ante ti o no. Gina se repuso. Por un momento sus ojos se encontraron con los de l, oscuros, prometedores y maliciosos, concentrados. Una tos inquieta la llev de nuevo de regreso a la habitacin. Volvi la cabeza y contuvo una sonrisa de satisfaccin. Pareca que Sebastian haba mordido el anzuelo. Qu tal es tu papel, Sebastian? Gina se neg a dirigirse a l con la misma formalidad con que l la trataba; despus de todo, estaban entre amigos. Sebastian apret la boca, indicando que se haba dado cuenta de su gesto de rebelda. O, al menos, eso le pareci a Gina, que se sinti como una nia que desobedece a su profesor. Mi papel es el de un hombre comn y corriente. Al parecer, creo haber visto a un hombre en la ventana de la habitacin de mi prometida, y estoy casi seguro de que los veo abrazarse; as que, naturalmente, la repudio. Est en el cuarto acto, cuando digo: Ella conoce el calor de una cama lujosa Por supuesto, no me caso con ella, bajo esas circunstancias dijo con satisfaccin. Pero Gina estaba confundida. Nunca he ledo esta obra. Esme es tu prometida? La mujer a la que rechazas? S dijo Sebastian. Entonces soy yo quien se comporta como una virgen pero no lo soy, y conozco el Cmo lo has llamado? pregunt Esme. El calor de una cama lujosa repiti Sebastian. Qu tpico de un hombre lanzarse a una conclusin tan absurda dijo ella. Qu es absurdo? pregunt Sebastian haciendo una mueca. Donde hay humo, hay fuego. No est de acuerdo, lady Rawlings? Gina los mir. Por alguna razn, el nivel acostumbrado de tensin entre Sebastian y Esme pareca particularmente alto esa noche.

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Pero no est tu prometida traicionndote realmente? Reginald Gerard tom la palabra: No lo est traicionando. Una villana ha convencido a otra mujer para que acte y se pare frente a la ventana de su habitacin. Yo digo grandes verdades dijo Sebastian, mirando su libro. Pero, como un hermano a su hermana, muestra tmida sinceridad y amor fraternal. De qu ests hablando? pregunt Gina. De la actitud de mi personaje hacia su esposa, representada por lady Rawlings explic. Naturalmente, mi personaje nunca se alej de los lmites del comportamiento virtuoso, sino que siempre se comport con ella como un hermano con su hermana. Haba alguna intencin oculta en sus palabras? Gina le lanz una mirada interrogante. Sebastian era un engredo, se dijo. Cmo se atreva a sermonearla? Cerr el libro de un golpe. Yo estoy deseando llamar cotorra a mi esposa dijo Cam. Qu tal si ensayo con Gina la escena del primer acto en donde salimos? Est bien! dijo Reginald. Obviamente se haba dado cuenta de los preocupantes problemas que haba entre los miembros del reparto. Y podremos hacer la escena que t tanto admiras, lord Bonnington. Y despus, tal vez, otra escena. Yo sugiero que hagamos el cuarto acto completo interrumpi Cam. Por supuesto acord Reginald. Gina entrecerr los ojos. Por alguna razn, Cam pareca muy satisfecho de s mismo. Qu pasa? exigi ella. l encontr los ojos de su esposa con tal destello de regocijo que la joven sinti una sacudida en el estmago. Es una buena obra, Gina, lo vas a pasar muy bien. Lo dudo dijo ella, balanceando un poco el pie. Claramente, los ojos de l se dirigieron por un segundo hacia la esbelta pierna. Ella emiti una risita, y se sinti triunfante. Tal vez no era capaz de seducir a su prometido, pero ciertamente tena influencia en su marido.

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Tienes parlamentos interesantes dijo su marido. S? As es. Por ejemplo, juras amarme para siempre. Gina puso su mano en el corazn. Ay, cmo puedo decir tal mentira! dijo dramticamente. l se acerc a ella. Estoy seguro de que no te costar trabajo. Lo dudo! dijo cidamente. Va a ser muy difcil jurarle amor eterno a una bestia presumida como t! Se lo dirs al personaje de Shakespeare, Benedicto, no a m la corrigi Cam. Baj la voz. Pero, despus de todo, t ests versada en este tipo de cosas, no es as? Ella parpade y mir sus ojos. Estaban cubiertos de una fila tan gruesa de pestaas que casi perdi el hilo de la conversacin. En realidad, sta es mi primera actuacin teatral. Ah, pero t seguramente le habrs dicho a ese pobre diablo de all que lo amas y adoras dijo Cam dulcemente. Gina aspir profundamente como si la indignacin manara de ella. Debo entender, mi seor, que tus sentimientos hacia m han cambiado? Fue su turno de parpadear. Slo puedo pensar continu que tienes miedo a volver a ser soltero, dado que ests desprestigiando a mi futuro marido. Le dio un golpecito en la mano. Por favor, no te preocupes tanto. Estoy segura de que podremos encontrar a alguien que se case contigo. Haba un toque de duda en su tono. Zorra gru. Gerard estaba hablando. El corazn de Gina lata tan rpido que casi no poda or lo que estaba diciendo. Dado que su plan era darle celos a su prometido, resultaba descorazonador que Sebastian pareciera no inmutarse. No poda inspirarle celos si l ni siquiera se daba cuenta de que estaba coqueteando con otro hombre. Y Sebastian no se haba enterado de nada porque segua discutiendo con Esme. Haba arrastrado su silla hasta el banco de ella y

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sus cabezas estaban sobre el libro, muy juntas, mientras ellos discutan acaloradamente. Reginald aplaudi de nuevo, rogando atencin. Seoras y seores dijo. Sugiero que cada uno de ustedes se lleve un libro y que memoricen sus papeles. Tienen una semana. Lady Troubridge ha sugerido que actuemos este fin de semana. Que memoricemos nuestros papeles? Cam pareca sorprendido. Demasiada presin para un cerebro viejo? murmur Gina. Por lo menos yo me he ledo el libro antes de acudir al ensayo, no como otras contest Cam. Muy bien! dijo Reginald. Nos reuniremos de nuevo dentro de tres das, y les estar muy agradecido si memorizan sus papeles desde el primer acto hasta el cuarto. Gina se levant y se sacudi la falda. Luego, deliberadamente, se quit el chal de cachemira que llevaba puesto sobre los hombros. Con una rpida mirada vio a Cam contemplando la prominencia de sus senos. Cuando se dio cuenta de que ella lo haba visto, dej de mirarla, pero respir hondo, lo que le dio una satisfaccin inmensa a Gina. Su prometido, sin embargo, segua hablando con Esme, ajeno a todo lo que no fuera la joven que, al parecer, tanto lo exasperaba. Esme se retir sin decir palabra, y dej a Sebastian en medio de una frase. Sus ojos encontraron los de Gina. Haba cierta desesperacin en su mirada. Deberamos unirnos al resto del grupo? Claro que s dijo ella, y salieron antes que los hombres. Siento mucho que Sebastian y t tengis que estar siempre discutiendo dijo Gina. S dijo Esme, y apret los labios. Quieres que hable con l? Esme tom a su amiga del brazo. Prefiero que no lo hagas. Creo que l no puede evitar ser tan crtico. Lord Bonnington es un hombre muy honorable y no concibe que los dems no sean tan honorables como l.

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Por supuesto murmur Gina. Pero me gustara que no fuera tan pedante. No me gusta que se comporte contigo de esa manera. No es pedante. Simplemente tiene tiene confianza en sus convicciones. S respondi, y se puso triste. Claro. Entraron al saln de juegos. Lady Troubridge haba organizado un juego de cartas para esa noche. Frente a ellos haba una mesita decorada por el marido de Esme, Miles. Mientras miraban, Miles pas gentilmente su mano por la mejilla de lady Childe. Mejor un pedante que un sinvergenza dijo Esme amargada. Bonnington nunca te humillar en pblico. Para m eso sera el paraso. Miles Rawlings levant la vista y les hizo seas para que se sentaran a la mesa. Es muy amable coment Gina. Por lo menos tu marido y t no vivs en un estado de guerra permanente. No, en absoluto. Somos el eptome de una pareja civilizada. Bueno, lo saludamos? Anoche logr evitarlo. El marido de Esme era un hombre grueso, de figura corpulenta. Cuando uno lo miraba de lejos pareca un hombre musculoso, pero visto de cerca sus fuertes msculos se volva flcidos. Adems, tena un hoyuelo extraamente femenino en medio de la barbilla. A Gina le dio la impresin de que el hombre se alegraba de ver a su esposa. La bes en cada mano con mucha coquetera. Lady Childe tambin haba subido y murmuraba una bienvenida que tena el tono de una disculpa. Cmo ests, cario? pregunt Rawlings, sonrindole a su esposa. Bastante bien, gracias respondi Esme, soltando sus manos y haciendo una reverencia. Qu agradable verla de nuevo, lady Childe. Est disfrutando de su estancia en el campo? Lady Childe era cerca de quince aos mayor que Esme, y se le notaba. Era una matrona amante de los caballos que le haba dado a su esposo dos nios y despus del segundo parto, segn se rumoreaba, se haba dedicado a compartir cama con diversos hombres. Hasta que conoci al

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esposo de Esme. Charlaron amablemente durante un momento hasta que los dedos de Esme estrecharon el brazo de Gina. Por favor, disclpenme dijo Gina, sonriendo a la pareja, pero debo volver con mi marido. Esme, me acompaas al comedor?

Creo que podra ser mucho peor empez a decir Gina, mientras se alejaban, pero Esme la interrumpi. Podemos cambiar de tema, por favor? Claro. Ests bien? S. El matrimonio es difcil, eso es todo. Gina asinti con la cabeza: T eres cuatro veces ms guapa que ella dijo firmemente. Eso debera importar, verdad? Esme caminaba cada vez ms deprisa, sus pasos cada vez ms ligeros. Pero no importa. Y no quiero decir que lo desee. No es as. Decididamente no lo quiero en mi cama, as que debera estarle agradecida a lady Childe. Gina guard silencio. La nica razn por la que no estoy agradecida es porque soy una persona celosa y horrible dijo Esme con vehemencia. No, no lo eres! Lo soy. Est enamorado, sabes? No es la primera vez que le pasa seal Gina. Ah, pero creo que ser la ltima. Estoy convencida. Ha tenido la suerte de encontrar a alguien a quien ama de verdad. Y si la sociedad fuera distinta, viviran juntos el resto de sus vidas. De hecho, no estoy segura de que no lo hagan de todos modos. Eso lo dudo dijo Gina despus de pensarlo un momento. Los hijos de lady Childe sufriran mucho si su madre diera ese paso. Supongo que s acord Esme tristemente. Querida, qu pasa?

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Ella tiene hijos. Gina no poda pensar en nada que decir a eso, de modo que pas su brazo alrededor de la cintura de su amiga y entraron juntas en el comedor. Carola estaba sentada ante una mesa, rodeada por su habitual crculo de jvenes. Carola necesita tu consejo. Mi consejo? Esme se dej llevar hacia la mesa. En cuanto las vio, Carola se levant y espant a sus admiradores: Marchaos! Tengo que hablar con estas damas. Se fueron tres gruendo. Slo se qued Neville. Neville! dijo Carola. Bailar contigo ms tarde. No me ir dijo, e hizo una reverencia a Esme y Gina. Duquesa, lady Rawlings. Hbilmente las dirigi hasta dos sillas y se sent de nuevo. Me encantan los grupitos de brujas que formis, y ya sabis, queridas, que siempre he deseado estar en uno de esos grupos. Carola entorn los ojos. Pero Neville sonri tan seductoramente que ella se rindi. Est bien, puedes quedarte. Pero sta es una conferencia secreta, entiendes? dijo Carola, y le lanz una intensa mirada. l asinti. Que todo el almidn de Inglaterra se convierta en mantequilla antes de que yo diga una palabra dijo fervientemente. Gina contempl el almidonado pauelo que Neville llevaba al cuello con bastante inters: Sera eso tan terrible? No hay razn para vivir si uno no tienen cada maana un pauelo perfectamente almidonado para ponrselo al cuello contest Neville. Carola le dio un golpe en la mano con su abanico. ste es un consejo de guerra, y si no puedes ser serio, es mejor que te vayas. Neville se enderez de inmediato. Guerra! Siempre he querido participar en alguna! grit. Estara tan

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elegante vestido de uniforme No hay almidn en el campo de batalla seal Gina. Por favor, pongmonos serios dijo Carola. Esme, necesito tu ayuda. Tu ayuda en en pareca reacia a formular su peticin. Puedo? intercedi Gina. Carola asinti. Pero los ojos de Neville brillaban de afecto cuando miraba a Carola. Djame adivinar. Mi lady Perwinkle quiere ganar de nuevo la mano de su mal vestido marido, y por eso quiere contar con la ayuda de la deslumbrante y seductora lady Rawlings. Carola trag saliva. Tanto se me nota? Soy tu mejor amigo? pregunt Neville. Carola asinti. Adems, nunca has demostrado ningn inters por m continu Neville , y s que todava quieres a tu marido. Ay, Neville. Carola sonri. La cuestin es interrumpi Gina que Carola necesita cortejar a su marido. Es probable que se quede en la casa de huspedes dos o tres semanas, Esme, de modo que no tenemos mucho tiempo. Yo no veo ningn problema en particular en cortejar a tu marido dijo Esme. T puedes podras seducir a quien quisieras? pregunt Carola, bastante sorprendida. Los hombres son como nios. No puedes tomar seriamente sus afirmaciones de independencia. Neville ri: Saba que encontrara alguna verdad si me quedaba. Carola hizo caso omiso. Tengo que decirte que Tuppy no me presta atencin en absoluto. De hecho, ni siquiera me salud cuando lleg anoche. No estoy segura de que recuerde que existo. Si no sabe que existes ahora, va a saberlo pronto dijo Esme segura.

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Lord Perwinkle parece ser el tipo de hombre que responde a bueno, para decirlo sin rodeos a una mujer que lo desee. Gina asinti. Eso es lo que Carola y yo pensamos. No puedo hacerlo susurr Carola. Sera muy humillante! No pasar nada. l ni siquiera se dar cuenta explic Esme. Bien, esto es lo que vamos a hacer se detuvo y mir a Neville. Vete! Has odo suficiente! l obedeci a una autoridad mayor y se levant de su asiento. Me marchara aunque no me lo hubieras ordenado dijo burlonamente . Creo que vais a tener una horrible conversacin, que sumira a cualquier hombre en la desesperacin y el terror. Hizo una inclinacin y bes las puntas de los dedos de Carola. El primer minueto? Ella asinti y l se fue.

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Captulo 12
DONDE EL MARQUS DE BONNINGTON SUFRE UN INSULTO.
Cam entr en el Gran Saln despus de cenar con Tuppy, cuando ya Stephen haba partido de regreso a Londres. Enseguida vio a Gina junto al hombre impvido con quien quera casarse. Estaba tocando la madera de su abanico con impaciencia mientras el marqus la sermoneaba sobre alguna cosa. Cam sinti que le herva la sangre, y no tuvo problema en identificar esa sensacin. Quera a la jovencita. Por desgracia, la jovencita, a pesar de ser su esposa, era inalcanzable. Pero, perversamente, se propuso atormentarla por ser tan deseable. El rostro de Gina se ilumin mientras l se acercaba. Cam! exclam. Bonnington se puso muy serio cuando lo vio avanzar hacia ellos. No os aconsejo que pasis mucho rato juntos, no os conviene. Estoy muy seguro de que eso no es asunto tuyo seal Cam. Rounton me ha dicho que las anulaciones son muy fciles de conseguir. De hecho, dice que son tan corrientes como el divorcio. El divorcio no es corriente en Inglaterra coment Bonnington. Estoy seguro de que no querrs que la reputacin de tu esposa se vea afectada por desagradables chismorreos. Cam frunci el ceo. Eso me recuerda dijo Cam. Qu demonios le pasa a tu tutor, Gina? Rounton me cont un cuento absurdo me dijo que estuviste coqueteando con el pobre hombre. Gina se ri, pero Bonnington interrumpi con el ceo fruncido. Tales asuntos son inapropiados para los odos de la duquesa dijo muy serio. Aunque comparto tu preocupacin, naturalmente, tal vez

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debamos discutirlo ms adelante. Cam mir al marqus a los ojos con una ceja levantada. Creo que eres el tipo ms impvido que he conocido, aparte de mi difunto padre dijo. Luego se volvi hacia su esposa. Gina, qu diablos le hiciste al pobre Wapping? El hombre no podra enredarse con ninguna mujer ni aunque le pagaran, y aqu ests t, arruinando su reputacin. Ella ri. Eso les he dicho a todos los que me han preguntado sobre nuestros supuestos coqueteos. Es el hombre ms tmido que he conocido. Ya lo s, nunca habra enviado a un donjun para que hiciera compaa a mi esposa dijo Cam. Todo fue un error. Primero, publicaron algo sobre nosotros en una horrible columna de chismes, y luego el seor Broke y su esposa nos vieron cuando fuimos a contemplar la lluvia de meteoritos Lluvia de meteoritos? Cam la mir con incredulidad. Por qu diablos fuiste a ver una cosa de sas? Hubo una lluvia de meteoritos la noche en que los Mdicis tomaron Florencia explic Gina. El seor Wapping pens que yo debera verlos para hacerme una idea del efecto que la lluvia de meteoritos haba causado en la opinin pblica de aquella poca. Pero el almanaque donde lo ley estaba equivocado y al final no hubo lluvia Cam torci la boca. Pens que Wapping lograra interesarte por la historia y el estudio, por eso te lo envi dijo. En tus cartas a veces me decas que tu vida era insulsa, crea que necesitaras un acicate. Gina lo mir y encontr comprensin absoluta. Bueno, a veces una se aburre. T no te aburres nunca? Cam despleg sus grandes manos y las mir brevemente. No usaba guantes como el resto de los hombres en la habitacin. Me aburrira si todo lo que hiciera fuera bailar y cambiarme de ropa dijo, e hizo caer sus manos. El marqus de Bonnington no estaba teniendo una tarde agradable. Primero haba discutido, como siempre, con esa bruja de mujer, Esme

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Rawlings. Luego, cuando intent explicar su actitud completamente justificada, su futura esposa estuvo en desacuerdo con l. Finalmente, Gina estaba discutiendo sobre su tutor con su marido, como si l no existiera. Y como si a nadie le importara lo que l opinara del tutor. Me complace decirte dijo, mirando la nariz patricia de Cam, que la duquesa y yo no nos dedicamos a pasar el tiempo de baile en baile, ni nos ocupamos constantemente en las frvolas actividades que describes. El duque lo mir. Me alegro dijo, arrastrando las palabras. Aunque s que Gina ni teje, ni se ocupa en realizar labores de aguja, como otras mujeres. Eres uno de los lirios del valle, no es as, querida? Gina mir a su futuro esposo, que luca un peligroso rubor en las mejillas. Sebastian dijo ella conciliadoramente, puedo hablar contigo un momento? La furia estaba creciendo dentro de Cam. Es admirable que seas un tipo tan moderno, Bonnington seal. Al verte nunca pensara que podras casarte con una mujer ilegtima. Eres hija natural de una condesa francesa, no, Gina? Los ojos de Bonnington se estrecharon. Y usted, seor, no es ningn caballero por mencionar tal cosa en pblico! Ya veo dijo Cam. Ests tratando de pretender que es un rumor, no es as? Pues no lo es, Bonnington. He estado tratando de decirte una cosa dijo, y se volvi hacia Gina, quien estaba inmvil al lado de su prometido. Tengo una cosa de tu madre para ti, de tu madre verdadera, eso s. Ella jade. Tienes una cosa? dijo Gina. l asinti. No tengo idea por qu me lo envi a m; supongo que por su estado cometi un error. Recurdame que te lo d maana dijo, y se volvi para marcharse. Espera! dijo Gina, tomndolo de la manga. Qu es? Una carta?

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Cam encontr los ojos de ella y se estremeci. Lo siento, Gina dijo. No pens que te importara tanto el regalo, as que olvid mencionarlo. Es una carta? repiti. Puede haber una carta dentro dijo Cam. Es una caja pequea. E indic el tamao con las manos. Soy un ingrato egosta. Debera haber sabido que el regalo sera significativo para ti. Voy a traerlo ahora mismo, te parece? No! dijo Sebastian. No le dars a mi futura esposa el objeto que envi esa mujer de mala reputacin. Acta responsablemente por una vez, deschalo como la basura que es. Gina lo mir incrdula. Ests bromeando, verdad, Sebastian? Nunca me habras ocultado un regalo de mi madre? Tu madre dijo con los dientes apretados es lady Margaret Cranborne. Y naturalmente nunca limitara ninguna correspondencia entre t y tu madre. Pero, en cuanto a esa mujer, s! Ningn marido permitira que su esposa recibiera cartas ni regalos de una infame arpa, condesa o no! Gina trag saliva. La pregunta no es si mi madre fue una condesa, Sebastian. La pregunta es si me dej algo. En mi opinin, ella renunci a su ttulo de madre el da que te abandon en la puerta de tu padre dijo framente. Y me parece de muy mal gusto que tengamos esta conversacin en un saln, delante de otras personas! Cam mir rpidamente a Gina. Dos lgrimas resbalaban por sus mejillas y sinti un acceso de rabia contra ese pretencioso egosta; a punto estuvo de saltar, pero mir a Gina justo antes de que otra lgrima resbalara por sus mejillas y se contuvo. Hizo una inclinacin para despedirse. Bonnington Gina. Y le ofreci la mano. Pero ella no la tom.

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En ese momento, Gina comprendi que si se hubiera ido con Cam su compromiso habra acabado. Mir a su prometido con sus profundos y furiosos ojos azules y se dio cuenta de que l saba que ella estaba furiosa. Sebastian dijo; la voz le temblaba. Veo que no estoy tan serena como quisiera. Me acompaaras a dar un paseo por los jardines? Ni siquiera un destello de triunfo apareci en su rostro. Estir el brazo. Ser un placer dijo. Cam se alej y otra vez hizo una inclinacin. Luego se qued mirndolos hasta que la esbelta y desnuda espalda de Gina desapareci entre una multitud de elegantes aristcratas. Se mir la mano. Los dedos le temblaban ligeramente, an tena ganas de golpear a ese pretencioso y rgido esnob con quien su Gina se quera casar. Y el esfuerzo de contenerse lo pona muy nervioso. Su Gina? Slo legalmente, se dijo a su mismo. Y no le importaban ni ella ni su estirado marqus. Gina se haba ido con l por propia eleccin, sin ni siquiera mirar atrs. Cam apret la mandbula y cerr nuevamente el puo.

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Captulo 13
SABOREANDO LA LLUVIA.
Una ligera lluvia de verano comenz a caer justo cuando Gina y Sebastian salan por las puertas del saln. Miraron por un momento cmo el agua oscureca la terraza y haca temblar a las robustas rosas con pequeos ventarrones. Gina tom aliento y trat de calmarse. Lgica era lo que se necesitaba. Sebastian cambi su peso de una pierna a la otra. Llueve dijo. No est seguro de m, pens Gina. l sabe que he estado a punto de dejarlo. Todava quiero casarme contigo dijo ella, yendo directamente al asunto. Aunque, para ser honestos, no estaba tan segura de la verdad en esa afirmacin. Gina sinti una pequea agitacin en el brazo, una pequea reaccin instintiva. Es decir aadi, si todava me quieres. Claro que s contest l con rudeza. Oyeron las voces de un grupo de personas que se acercaba a ellos y callaron. Se movieron para permitir que un grupo de damiselas con vestidos transparentes miraran las gruesas gotas que caan al suelo. No es una pena? grit una de las chicas. Est todo mojado! Todas se rieron y se resguardaron rpidamente en la tibieza del saln, con slo una o dos miradas curiosas a la duquesa y su acompaante. Gina escuch una voz claramente, ms alta que lo que pretenda quien hablaba. No es tan vieja, Augusta. No creo que tenga an veinticinco aos Te gustara ir a pasear? pregunt Gina mirando a Sebastian.

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l frunci el ceo. Te resfriaras, as vestida. Oh, no, el aire est tibio. Te lo prometo, nunca me resfro. De verdad, creo que no he estado enferma ni un solo da desde que era nia. l la miraba con una preocupacin especulativa que la pona nerviosa. Est lloviendo, duquesa dijo. Y luego, mirndola a los ojos, se corrigi y dijo: Gina. Ella abri la boca pero l no haba terminado. No saldremos con esta lluvia dijo despaciosamente, pronunciando cada palabra con mucho cuidado. Gina sinti un impulso de rabia en su pecho y a punto estuvo de darle una bofetada. l se qued all quieto, bajo el brillo de las antorchas que iluminaban la terraza mojada, tan rgido, tan impvido; a la mente de Gina acudi el recuerdo inoportuno del comentario de Cam. l intuy sus pensamientos por la expresin de su rostro. Sebastian haba extendido el brazo y en su mano haba dos, tal vez tres gotas de lluvia plateadas. Se te estropear el vestido dijo. El agua mancha la seda. Gina suspir, resignada a no salir. Debera retirarme por esta noche. Me acompaas a la biblioteca, Sebastian? Tengo que recoger el libro para estudiarme la obra. l se volvi y le ofreci el brazo. Caminaron hacia la biblioteca sin decir palabra. Gina intentaba pensar con lgica, una tarea difcil cuando uno quiere gritar su rabia al cielo. Quera casarse con Sebastian. l era un hombre tranquilo y estable. Haba estado a su lado, le haba ofrecido consejos en los aos difciles cuando era una joven mujer casada sin marido. l sera un marido responsable y un excelente padre de familia. Y tambin era guapo, era un placer verlo. Claro que quera casarse con l. Pero era tan estricto, de una moral tan rgida Y era tan absurdo que insistiera en que rechazara el regalo de su madre Tal vez sea mejor que la condesa Ligny haya muerto antes de que me case con Sebastian, pens Gina, y record las cartas que haba escrito con esperanzas y haba

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enviado a Francia. Ninguna de ellas haba sido contestada. Pero ella haba seguido escribiendo hasta el da en que Rounton le inform de la muerte de la condesa. De verdad esperas que rechace el regalo de la condesa Ligny? pregunt. Ahora estaban en la biblioteca. El fuego se haba apagado. Tom una baraja de naipes y le dio un golpe a los palos negros. Vergonzoso. Los sirvientes de lady Troubridge se estn aprovechando de ella porque es viuda. Sebastian? Dej la baraja sobre la repisa de la chimenea. Pienso que sera lo mejor pareca preocupado. Sin embargo, era tu madre, Gina. Y est muerta. Tal vez no haya nada malo en que aceptes su ltimo regalo. Gina emiti un suspiro de alivio. Gracias dijo. Estoy disgustado porque tu marido sacara esa conversacin en pblico. Sebastian tena una mirada de desdn, casi de desprecio. Es una situacin muy delicada y a l parece que no le importa. Cam siempre dice lo que piensa explic Gina. Es una cualidad que hered de su padre. l asinti. Por lo que yo s, el duque actuaba exactamente como deba en cada situacin. Gina se acerc a su prometido y alz las manos para posarlas ligeramente encima de su abrigo negro. Y t, Sebastian, actas siempre como deberas? La mir como si le hubiera preguntado una obscenidad. Las esperanzas que an albergaba se extinguieron de repente. Dej que sus brazos se deslizaran del pecho de l. Gina, te sientes bien? pregunt, finalmente. No haba nada ms que amabilidad y afecto en su mirada. Creo que s.

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Desde que tu marido regres no has sido la misma. Cam lleg ayer. Asinti. Y no has sido la misma: no eres la Gina que yo conozco. Y el amor entre ellos qued suspendido en el aire. Quieres decir que te he provocado para que me beses dijo con fuerte y clara para ocultar las lgrimas que se aglomeraban en su garganta. Pero intent arrastrarte a un comportamiento feo antes de que Cam llegara, no lo recuerdas? As lo llamaste: comportamiento feo. l vacil y mir rpidamente sobre su hombro. Estamos solos dijo ella con un toque de desdn en su voz. No hay razn para que te preocupes por tu reputacin. Me preocupo por tu reputacin, Gina. Lo que vio en sus ojos la desarm e hizo que su rabia se disolviera. Tu reputacin es frgil, siendo una mujer casada. Odiara verte castigada por la sociedad por la infantil falta de consideracin de tu marido. As piensas de Cam? pregunt sobresaltada. Es lo que pensara cualquier hombre cuerdo. Ese tipo es un canalla irresponsable que te abandon y te ha dejado sola durante aos a merced de cualquier libertino que pasara por delante de ti. Si no fueras una mujer tan virtuosa, no s qu habra pasado Una mujer tan joven, sola, viviendo sin la gua de un marido No tuve necesidad de una gua masculina! Estoy de acuerdo dijo l, y sus ojos azules miraron firmemente los de ella. Eres una mujer inusual. De verdad. Muchas mujeres no tienen ese aire inocente y puro que t tienes. Cualquier otra, en tu lugar, habra acabado en la cama de algn hombre; Mira a lady Rawlings. Lo ltimo que Gina quera era otra discusin sobre su amiga. La situacin de Esme es completamente Sebastian la interrumpi. Yo culpo a Rawlings. Si los rumores son ciertos, l abandon la cama de ella un mes despus de su matrimonio. l es responsable de dejar a una

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hermosa y joven mujer a merced de frvolos como Bernie Burdett. No estoy segura de que ste sea un tema apropiado dijo Gina. Los ojos de Sebastian brillaban, mostrando mucha ms pasin de que la que haba visto nunca en l. Rawlings debera ser colgada en la horca gru. Luego pareci recordar dnde estaba y mir a Gina a los ojos. Slo una mujer con tu extraordinaria castidad habra podido preservar su virtud intacta. Gina suspir. Al menos comprenda ms por qu Sebastian repudiaba cada esfuerzo que haca para avanzar en su intimidad. Por eso no me preocupa dijo y baj la voz que tu madre no estuviera casada. Y por eso no presto atencin a los rumores sobre tu tutor. Eres una verdadera dama, por lo que no te afectan las bajas y disolutas emociones que gobiernan a tantas mujeres. Estar orgulloso de hacerte mi marquesa. No tengo ninguna virtud extraordinaria dijo Gina. Simplemente nunca he querido parecerme a mi madre. Claro, eso es muy lgico dijo Sebastian. Gina toc la manga de su chaqueta. Pero t me amas, Sebastian? Me amas a m o amas la idea que tienes de m? l la mir. Claro que te amo. No lo he dicho siempre? sus ojos brillaron. se es el problema? Has estado preocupndote de que no te ame? Pues s que te amo. Sonri y la mir como si fuera a entregarle la luna y las estrellas. Luego la tom del brazo. Eso es! dijo. Ahora podemos estar cmodos otra vez. Gina subi las escaleras sin decir nada. Lord Bonnington claramente sinti el alivio de un soldado que es liberado de la batalla y habl alegremente de planes para el da siguiente. Se detuvieron en la entrada de la habitacin de Gina. l hizo una inclinacin y le bes una mano cubierta por un guante. Gina trat de sonrer, pero fall. l no pareci darse cuenta.

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Me siento mejor despus de esta pequea discusin dijo l. Debes perdonarme por mi falta de comprensin. Haba olvidado cun sentimentales y nerviosas sois las mujeres. De ahora en adelante me asegurar de que mis sentimientos por ti estn absolutamente claros y no te avergences en el futuro. Y Gina, recostada en la puerta de su habitacin, no tuvo duda de que l iba a hacer exactamente eso. Cuando se casaran, le dira que la amaba cada maana antes del desayuno para preservar la armona conyugal. Porque estar casado con una mujer tan sensible y nerviosa iba a ser difcil. Se quit el guante y lo tir sobre la cama. El segundo guante se atasc, se lo quit de un tirn y lo puso al lado del gemelo. Un botn de perla sali volando y cay al suelo, creando un contrapunto con las salpicaduras de lluvia que golpeaban las ventanas. Por un momento pens en llamar a Annie. Pero estaba tan nerviosa en ese momento que podra gritarle a la pobre chica en un ataque de nervios. Senta una presin en el pecho, una extraa emocin que la sacaba de s y le impeda relajarse lo suficiente como para dormirse, as que se resign a estar despierta durante un buen rato. Estaba comprometida con un impvido marqus que haca precisamente lo que deba en cada situacin. Y continuara actuando exactamente igual cuando estuvieran casados. Qu haba estado pensando? Camin hacia la ventana y cerr las pesadas cortinas de terciopelo. Que Sebastian se volviera afectuoso una vez que el anillo estuviera en su dedo? Quit el pasador. l es afectuoso, pens. Es slo que no es no es apasionado. Pasin era lo que ella vea en los ojos de Esme cuando hablaba del brazo musculoso de Bernie. Con pasin era como el marido de Esme tocaba la mejilla de lady Childe. Sin embargo, ella iba a recibir afecto en vez de pasin, eso estaba claro. Sebastian era responsable, sensato; y no la deseaba. Se pararon sobre sus hombros como un ngel bueno y un ngel malo: Deseo y Responsabilidad; Cam y Sebastian. Podra cortejarlo, pens Gina de repente. Carola est cortejando a Perwinkle; yo podra hacer lo mismo. Un golpe de emocin baj por su

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espalda: cortejar a Cam, a ese hombre de ojos oscuros y fuertes manos. Cortejarlo, para qu? Para que la llevara a la cama: eso seguro que lo hara. Para que la amara: eso lo dudaba mucho. Para que viviera con ella y tuvieran hijos y fuera el duque de su duquesa: nunca. Mejor quedarse con Sebastian y tratar de atraerlo hacia el deseo. El jardn respiraba un aroma soador de roco sobre las rosas y la tierra mojada. La lluvia estaba cayendo de una forma tan perezosa, tan ligera, que el aire ya se haba enfriado. Gina se ech encima su chal de cachemira y se par en la ventana. Creo que quiero tener el regalo de mi madre, pens. Por supuesto, siempre lo haba querido, sin importar lo que su futuro esposo pensara. La pregunta era: cmo encontrar a Cam? Annie entr como una flecha en la habitacin antes de que ella tuviera tiempo para cambiar de opinin. Buenas noches, seora! dijo. Quiere retirarse ya? Todava no respondi Gina. Me gustara visitar a mi esposo. Podra averiguar dnde se encuentra su habitacin? Los ojos de la criada se abrieron como platos. Tenemos algunos asuntos legales que discutir le dijo a Annie. Por supuesto, seora. Quiere que vaya a ver si su seora sigue abajo? Creo que la mayora de las damas y caballeros ya se han retirado a sus habitaciones dijo y fue hacia la puerta. Si no est abajo, le preguntar a Phillipos dnde est. Gina mir a Annie con curiosidad. Phillipos es su criado explic la joven con una sonrisa traviesa en su rostro. Es griego, todo un personaje! Un ser encantador, cree l. Gina se sent y esper pacientemente el regreso de Annie. Haba sido muy doloroso pensar que no le importaba a su madre y que ni siquiera le haba dejado una nota en su lecho de muerte. Seguramente el regalo quera decir que a la condesa Ligny s le importaba su hija. Tal vez s haba ledo las cartas. Tal vez la quera aunque slo fuera un poco. Me gustara que fuera una carta, pens Gina. O un retrato. Una carta sera maravilloso, pens de nuevo. Una carta personal de mi madre.

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Annie reapareci. Su seora se ha retirado hace unos minutos, seora. Es la cuarta puerta a la izquierda. Phillipos ya estaba abajo. Aparentemente, su seora nunca requiere asistencia para prepararse para ir a la cama. Gina alz una ceja y mir las mejillas rosadas de su criada. Espero que Phillipos no haya cobrado una cuota por esta informacin. La joven ri. Una cuota es una buena manera de decirlo, seora. Volver en cinco minutos, Annie. No tienes que esperarme. Ir directamente a la cama cuando vuelva. Respir hondo y sali de la habitacin. El largo pasillo estaba oscuro, iluminado nicamente por candelabros que colgaban de la pared. Gina sinti cmo se aceleraban los latidos de su corazn a medida que contaba las puertas. Y si Annie haba cometido un error y la puerta de Cam era la tercera y no la cuarta? Podra haber mayor humillacin que golpear en la puerta equivocada? Su buena reputacin morira irremediablemente. Lleg a la cuarta puerta y toc con suavidad. Oy unos pasos que se acercaban a la puerta. Se qued sin aliento. La puerta se abri. All estaba l. El temor de Gina desapareci y sonri con genuino placer. Hola, Cam! Por Dios! dijo toscamente y mir hacia ambos lados del pasillo. Luego la tom del brazo y la meti en la habitacin. Qu diablos ests haciendo aqu? Gina sonri de nuevo. He venido a hacerte una visita. Para alivio de Gina, l todava estaba vestido. Habra sido bastante embarazoso encontrarlo en pijama. La habitacin de Cam estaba decorada con flores y seda, como la de ella. Evidentemente, lady Troubridge haba decorado todas las habitaciones de huspedes igual. Sin embargo, haba algo diferente. Descansando en un rincn haba un trozo de piedra. Resultaba fuera de lugar, un polvoriento y

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grueso bulto sobre la delicada alfombra de flores. Qu rayos es eso? dijo, caminando hacia la piedra. Vas a hacer una escultura en tu habitacin? Se volvi y lo encontr inclinado sobre la pared. Experiment un sentimiento de peligrosa intimidad S, era peligrosamente ntimo estar sola con un hombre que vesta solamente una camisa de lino blanco y pantaloncillos. Es eso? pregunt traviesa. No, yo no cincelo piedra en mi habitacin. Gina, por qu ests aqu? Se detuvo y toc una parte recortada de la piedra con la punta rosada de su dedo. Entonces qu hace aqu esta piedra? Stephen me la dio. Probablemente tenga que cortarla en varios trozos, el mrmol de ese tamao es muy difcil de moldear. Estar de vuelta en Grecia mucho antes de que la piedra est preparada. Es agradable vivir fuera de Inglaterra? Toc otra vez la piedra, con miedo de que l viera envidia en sus ojos. Cam camin por la habitacin. Sin guantes, Nina? Desde que entr en esta casa, haba olvidado cmo son las manos de las mujeres. Tom una de las manos de Gina y la mir especulativamente. Los dedos de Gina eran largos y muy delgados. Tal vez haga una escultura de una de tus manos dijo. Gina trat de hacer caso omiso del cosquilleo que sinti en las manos. Qu ests haciendo aqu? repiti. Ella haba estado mirando la pesada y sensual lnea de sus labios y perdi el hilo de la pregunta. Los ojos de Cam se estrecharon. No habrs confundido mi habitacin con la de Bonnington, verdad? Desconcertada, simplemente lo mir y su boca form una pequea o. Cam la solt y se llev la mano hacia su grueso cabello negro. Perdname. Por supuesto, Bonnington nunca estara dispuesto a hacer tonteras con la esposa de otro hombre.

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No dijo Gina. Adems, segn Sebastian, tengo una

rara y

extraordinaria virtud para ser una mujer dijo despreocupadamente. La mirada de Cam hizo que su piel se calentara como por los rayos del sol. No te conoce muy bien, cierto? Claro que me conoce. Hace aos que somos muy buenos amigos! Cam la tom del mentn. Ha sido tan difcil para ti vivir sola, sin marido? Cuando oigo hablar a Bonnington me siento como un verdadero villano. La verdad es que yo pensaba que tu madre te estaba cuidando Bueno, lo cierto es que no he pensado mucho en ello. Gina se encogi de hombros. Una sonrisa se dibuj en sus labios. Para una mujer de tan extraordinaria virtud como yo, estar casada y abandonada por su marido no representa ninguna tentacin. Arpa. Sus manos se deslizaron desde su barbilla hasta su cuello, sus largos y callosos dedos, extraamente suaves. Gina tembl, pero no lo mir a los ojos. Te preguntar otra vez, esposa. Por qu has venido a visitarme en mitad de la noche? Estoy seguro de que Bonnington no lo aprobara si lo supiera. No, no lo aprobara. Por un momento no poda recordar por qu estaba all. He venido a buscar el regalo de mi madre. Ah. La mir por un momento y luego fue hacia el armario. Aqu est. Era una caja de madera, maciza y bien hecha, pero sin elegancia. Una caja de madera con un cerrojo normal y corriente. Gina tom la caja. Pesa mucho. Yo no la he abierto. Lo s. Cam nunca abrira un regalo de otra persona. Gina respir profundamente y abri el cerrojo. Todo lo que poda ver era un satn color rojo amapola, un trozo arrugado de tela. Cam se acerc a mirar. Bastante chilln dijo. Gina pareca haberse congelado mirando al brillante trozo de tela. Entonces Cam dijo:

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Puedo? Y al asentir ella, tir de la capa de satn. Dentro haba una estatua. Gina la sac. Era una mujer. Sus manos automticamente rodearon la cintura desnuda de la mujer para protegerla de la vista de Cam. Es un alabastro muy fino dijo, y quiso cogerla, pero los dedos de Gina se apretaron sobre la estatuilla impidindoselo. Cam no poda ver ms que la cabeza y las piernas de la estatua. Podra ser Afrodita dijo curioso. El rostro se parece a un pintura de Tiziano, de Afrodita emergiendo de las olas. Est vestida? No susurr Gina. Est bastante, bastante desnuda. He heredado de mi madre una estatua desnuda. Para consternacin de Cam, Gina pareca estar a punto de llorar. No es slo una estatua desnuda dijo rpidamente. El alabastro rosa es muy valioso. Gina se mordi el labio y volvi a poner la figura boca abajo en su cama carmes. Parece que Sebastian estaba en lo cierto dijo con voz fuerte. Mi madre crea que me sentira agradecida por tener una figura de una mujer desnuda en mi habitacin? Cerr la tapa de un golpe y la puso a un lado. Cam haba visto mujeres enfurecidas antes, pero la que estaba ante l destilaba rabia. Voy a dar un paseo dijo. Cam carraspe. Est lloviendo. No importa. Se dirigi hacia la puerta. Vienes? dijo con voz impaciente. Por supuesto. Cam esper mientras Gina llevaba la estatua a su habitacin. Se fue slo un segundo. Probablemente la ha tirado a la chimenea, pens. Era una lstima: le habra gustado examinar la figura ms de cerca. Caminaron por el oscuro y vaco saln hacia el jardn mojado sin decir una palabra. Una suave brisa esparca con indolencia gotas de lluvia un lado a otro.

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Gina dese que se levantara una fuerte ventisca: cualquier cosa para calmar la agitacin en su pecho. Su madre era justo como Sebastian haba imaginado, una mujer perdida, una degenerada. La clase de mujer que manda a su hija a un pas extranjero sin pensar si el padre la aceptar. No era de extraar que creyera que una estatua lasciva era un regalo apropiado. Gina le dio un golpe a la rama cada de un manzano. Cam, que caminaba detrs de ella, maldijo en voz baja. Qu te pasa? dijo ella, con desinters en su voz. Me has empapado. El vestido de Gina estaba salpicado de oscuras manchas, visibles gracias a la luz de la luna. Escucha Gina se detuvo por un momento y escuch el trino lquido de un pjaro. Un ruiseor dijo l. El ruiseor continu cantando; un sonido triste y melanclico, como si cantara sobre el amor perdido y la vida impura. Las lgrimas rodaron por sus mejillas. Ests llorando? dijo Cam, ligeramente alterado, con la voz de un hombre que odia las lgrimas femeninas. No dijo Gina temblorosa. Es slo lluvia en mis mejillas. Lluvia tibia. Se par frente a ella y le toc la mejilla con el dedo. Por qu ests tan alterada? Pareca perplejo. Mi madre me envi una estatua desnuda dijo, tragndose el tono histrico de su voz. Todo su cuerpo resonaba con confusin. Era una sinvergenza dijo Gina de manera estridente. Una mujer de placeres casi escupi las palabras. Y pensaba que yo era as tambin! Una mujer de placeres? La condesa Ligny? Una ramera. Una prostituta, por lo que yo s! Eso es un disparate dijo Cam. Tuvo una hija fuera del matrimonio, pero eso no la convierte en una ramera. Gina empez a caminar de vuelta por el camino oscuro, arrastrando la seda mojada contra sus piernas.

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Qu tiene de disparate? No tuvo slo un hijo ilegtimo. Tuvo dos. Dos? Cam la alcanz. Supongo que mi madre no te ha contado que ha recibido otra carta chantajendola. l tom el brazo de ella y la detuvo. Qu dices? Que tengo un hermano explot. Cam se par en el camino y bloque el paso de Gina hacia la casa. La carta peda dinero? Se la has mostrado a Rounton? No peda dinero. La carta fue enviada a la casa de mi madre y Rounton no la ha visto todava. Hablar con l dijo Cam. Tendr que contratar un detective. Maldicin. Siento que esto haya pasado otra vez. Creo que tu padre se lo comunic a la polica la otra vez. Haba algo en la carta que pueda servir de pista? Estaba escrita en francs? No, en ingls. Qu curioso dijo l. La primera carta estaba escrita en francs. Gina frunci el ceo. La redaccin era muy extraa, pero deca claramente que tengo un hermano. Cam arque las cejas. Haba envuelto sus manos alrededor de los antebrazos de Gina, justo donde sus pequeas mangas terminaban. Empez a frotar sus dedos en suaves crculos sobre la fra piel de ella. Tal vez la redaccin era extraa porque la escribi un francs. No lo creo, pero quin sino un francs poda saber tantas cosas de la condesa? Quiero decir, que tena otros hijos. Cam todava estaba acariciando los brazos de Gina, y eso estaba causando temblores en todo el cuerpo de la joven. l se qued parado en el camino, bajo un peral. Haba luna llena y brillaba a travs de las hojas. La luz bailaba en sus hombros. De repente, ella cay en cuenta de la inquietante presencia de Cam, su cuerpo tan cerca del de ella

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Siempre quise tener un hermano dijo l. sa no es la cuestin! dijo ella irritada. Quin querra tener un hermano ilegtimo? T eres ilegtima, Gina seal. Gina trat de no pensar sobre ella misma en esos trminos y lo consigui. S dijo en un tono poco animado. Por supuesto. No he querido ser grosero dijo Cam. Pero nunca he visto mucho sentido en preocuparse por los errores de los padres de uno. Sabe Dios lo que yo descubrira si me diera por eso. El duque era muy correcto. Estoy segura de que no tienes hermanos ilegtimos. Tal vez. Pero se consideraba ms all de la ley seal Cam. Tena alrededor de quince aos cuando descubr en cuntos asuntos ilegales estaba metido. Es un milagro que lograra morir sin ser descubierto. Gina estaba muy sorprendida. Ah, s dijo l. Nunca te preguntaste de dnde vena todo ese dinero que gastbamos en casa? Ella neg con la cabeza. De las apuestas. No era jugador, no se meti en el infierno del juego, pero s jug, y fuerte, en los negocios. Y slo apostaba cuando saba que poda hacer una pequea fortuna, generalmente porque lo haba arreglado para que eso pasara. Ah. Dinero ganado por usar su ttulo para atraer a inversores en planes fraudulentos, cobrando antes de que las empresas pudieran sospecharlo siquiera. Solt las manos de los brazos de Gina. Como comprenders, en esas circunstancias algunos hermanos ilegtimos no me habran molestado. Lo siento dijo Gina, mirndolo. Cam se encogi de hombros. No somos los guardianes de nuestros padres. Una gruesa gota de agua aterriz en la espalda de Gina, y tembl. Una gran mano reemplaz el fro sendero de agua con un roce embriagador.

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Arriba, en la curva de su blanco hombro, que brillaba con la luz de la luna como el alabastro ms fino que pudiera haber. Cuando Cam se agach, ella sinti su aliento. Pero l no par. Sus manos apretaron los hombros de Gina y sus labios tocaron los de ella. No hubo reverencia. No hubo dulce encuentro de labios, agradable, placentero y en general acordado. En cambio, los labios de Cam rozaron los de ella, una vez, dos veces, duros y exigentes. Gina abri la boca para protestar y l, descaradamente, tom lo ofrecido: ella lo sabore y lo oli de inmediato. La boca de Cam era salvaje, estaba mojada y hambrienta. Ella estaba conmocionada y en silencio, y ciegamente consciente cuando las manos de Cam se deslizaron por su espalda desnuda hasta la cintura. Ni siquiera se dio cuenta cuando sus propios brazos alcanzaron el cuello de su esposo para agarrarlo e impedirle escapar. No estaba besando a Sebastian. Estaba besando a su marido, y no tena la sensacin de estar haciendo nada inconveniente. Poda sentir el fuerte cuerpo de Cam contra el suyo. Seda, la seda azul de su vestido era muy suave, no era barrera para sentir. Sus lenguas y corazones cayeron en un ritmo que lata a travs de la sangre y el hueso y encegueca sus sentidos a cualquier cosa excepto la intoxicacin de sus brazos y sus labios. l respondi a su suspiro con una especie de gruido satisfecho y la atrajo ms estrechamente hacia su cuerpo. Ella se acerc, saboreando el calor, la necesidad y el hambre que lata entre ellos. La lengua de Gina encontr la de l, tmidamente. l emiti un sonido ronco. Entonces se apart. El corazn de Gina lata con ms fuerza en su pecho. Finalmente, tuvo que abrir los ojos. Dios dijo con voz ronca, y pareci perder el hilo de su pensamiento. Eran tus ojos as de verdes cuando me cas contigo? Gina abri la boca para contestar, pero l se entreg al instinto de nuevo. Sus labios eran carmes, lascivos, suyos. Estaba robando algo que slo a l

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le perteneca. Las manos de Cam moldearon las esbeltas curvas de Gina hacia su cuerpo, presionaba cada curva contra el movimiento brusco con el que responda su cuerpo. Gina se solt. Sus labios estaban manchados por los besos. Cam mir, embrujado, cuando la lengua de ella tocaba su labio inferior. Te he saboreado. Se meci hacia Cam y puso sus brazos en torno a su cuello. Sabes maravillosamente bien le susurr en la boca. Cam tom los labios de Gina con la crudeza de un hombre que saborea agua en el desierto. Cuando ella alej su cabeza, la solt. No me gustan los besos mojados dijo Gina dudosa. Sus brazos todava estaban alrededor del cuello de Cam. Cam mir sus ojos verdes. Ahora estaban ms oscuros, del color del pino. No? pregunt. Luego lami los labios de Gina descaradamente. Eran ms tentadores que cualquier cosa. La abraz con ms fuerza. Yo creo que s te gustan dijo, su voz estaba llena de necesidad y diversin. Ella intent hablar y su voz sali ronca. Decas algo, esposa? dijo una voz. Me ests lamiendo la oreja? pregunt Gina, conmocionada. Mmm dijo Cam. Sabes?, me encantan los besos mojados. Mojados dijo, y lami la curva de su delicada oreja. Mojados dijo, y lami la curva de cisne de su cuello. Mojados dijo, y lami su mejilla mojada por la lluvia hasta su boca abierta. Ni una palabra sali de esa boca que indicara disgusto por los besos mojados. El placer arda en las entraas de Cam mientras una lengua inocente y fogosa se encontraba con la de l. Arda por sus piernas mientras las manos de Gina sujetaban su rostro y lo acercaban a ella. Su pecho ruga mientras ella temblaba contra su cuerpo, mientras responda a la arrogancia de sus labios con una pequea ondulacin que revelaba su inocencia, pero mucho ms su deseo. Sin embargo, algo molestaba a Cam. Una voz irritante, molesta y machacona martilleaba en su cabeza, repitiendo una y otra vez: Ella es

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tu esposa. Ella es tu esposa. T eres mi esposa repiti, y la bes en los ojos. Gina no estaba escuchando. Estaba descubriendo precisamente por qu los ojos de Esme brillaban cuando la vea en los brazos de Bernie. Cuando pasaba sus manos por el pecho de Cam, poda sentir sus msculos bajo el delgado lino: calor, vida, fuerza embriagadora bajo las yemas de sus dedos. Pero Cam, al decirlo en voz alta, la haba despertado a la verdad. Ay, Dios dijo, y alej sus manos como si hubiese tocado hierro caliente . Eres mi esposa. Cam se hizo a un lado y se pas las manos por la cabeza. El pelo se le puso de punta. No me parece que sta sea la forma ms adecuada de llevar nuestra separacin dijo secamente. Ella sonri. Yo la encuentro muy placentera. Y, despus de todo, no hay nada de malo en besarse. Besarse no es, no es Tener relaciones sexuales dijo Cam. A la luz de la luna, las mejillas de Gina se ruborizaron, adquiriendo un color que nunca podra ser reproducido por pinturas al leo, un traslcido color rosa que haba visto solamente en el interior de una gran concha de mar. Pero mantuvo la compostura. Besarse es slo besarse. Y a m me ha gustado dijo, y mir a Cam con la cabeza en alto. He besado a otros hombres. He besado a Sebastian muchas veces. Despus de todo, soy una mujer casada. Casada conmigo! ladr Cam. La idea de Bonnington besando a Gina lo llen de rabia. Y has sido un magnfico esposo! dijo Gina y ech a andar en direccin a la casa. Su corazn lata con fuerza en su pecho y le resultaba difcil pensar con coherencia. Gina mir atrs y vio que l no se haba movido del camino. Se haba quedado quieto, iluminado por la luz de la luna, mirndola con sus ojos negros e inescrutables.

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Tengo fro afirm Gina. l se pas la mano por el pelo una vez ms y empez a caminar. No ms besos dijo. Su voz estaba peligrosamente baja. Gina se llev un mechn de pelo mojado detrs de la oreja. Los dedos le temblaban, pero pudo controlarse para tener la voz firme. No le demostrara ninguna reaccin. Slo nos hemos dado un beso dijo Gina, con apenas el toque justo de impaciencia en su voz. El hecho de que estemos casados no cambia la situacin. Slo ha sido un beso. l la mir de reojo bajo sus largas pestaas. Tena una mirada irnica en sus ojos. La toc y ella se detuvo. Un beso mojado, Gina dijo suavemente. Ella no respondi. Pareca triste e indefensa. Cam inclin la cabeza y deliberadamente roz con su lengua los bellos labios color cereza oscura de Gina. Se abrieron, slo un par de centmetros, y l acept la invitacin. Finalmente, cuando alz la cabeza, la sangre le lata por todo el cuerpo a un ritmo vertiginoso. No ms besos dijo Cam. Tena la voz ronca. Esta vez ella no pareca tan desinteresada. Lo mir y asinti. Caminaron juntos hacia el saln. Cam se reprochaba sus palabras, que le sonaban como burdas mentiras. No ms besos: era como si su padre le prometiera no engaar a nadie. Dejara de besar a su esposa cuando no fuera su esposa. Despus de todo, un beso no es ms que un beso, como muy bien haba dicho Gina. De alguna manera pudo controlar sus deseos de besarla de nuevo. Buenas noches dijo, indiferente. Le pareci ver un destello de decepcin en su rostro. Su seora dijo ella. l hizo una reverencia. Al bajar la cabeza, su rostro qued a la altura del escote de Gina y pudo ver sus pezones, fros y perceptibles a travs de la delgada seda. La mano se le movi como si tuviera voluntad propia. Es mejor que te vayas a tu habitacin dijo. Un brillo de diversin ilumin el rostro de Gina.

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No lo olvidar dijo dulcemente y le toc la barbilla con un dedo. No ms besos; de mi marido, por lo menos. Gina se sinti muy complacida, pues fue evidente que sus palabras molestaron a Cam. Buenas noches, Cam repiti ella. Y cerr la puerta de su habitacin en la cara de su esposo.

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Captulo 14
LA VERDAD A VECES ES DESAGRADABLE.
No estoy diciendo que fuera humillante. Pero s fue desconcertante. Esme le sonri a su amiga, una sonrisita de complicidad. Qu pas luego? Nada, por supuesto. Yo fui a mi habitacin y supongo que l se ira a la suya. Una lstima dijo Esme. Eso mismo creo yo seal Gina. Necesitabas ese beso, amiga ma. No querrs volverte una persona chapada a la antigua como tu prometido. Sebastian no es una persona chapada a la antigua dijo, pero no pareca muy convencida de sus propias palabras y Esme no le prest atencin. Se me olvid contrtelo dijo Gina. Recib una herencia de la condesa Ligny. Herencia? De tu madre? Gina asinti. Cam me lo dio anoche. El abogado debi de pensar que yo vivo con mi marido, as que lo mand a Grecia. Qu es? Una estatua dijo. Una estatua de una mujer desnuda. Una noche de sueo le haba quitado la rabia y la vergenza, y lo dijo sin ms. Como era de esperar, Esme sonri. Es sensual? Ella asinti. Rosada y pulida. La mujer no lleva nada de ropa encima.

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Esme solt una risita. Hay que reconocerle a tu madre una cualidad: muri como vivi, no es as? Puedes quedrtela dijo Gina, sinti fastidio otra vez. No te gusta la estatua? No. La verdad es que no es precisamente el regalo que una madre hara a su hija en su lecho de muerte. No la juzgues tan mal dijo Esme. Es increblemente difcil para una mujer soltera criar un nio. Mrate. Eres una duquesa. Eres feliz. Qu habra sido de tu vida si se hubiera quedado contigo? Habra tenido una madre. Tienes una madre. Lady Cranborne te quiere mucho, as que no me cuentes historias sobre infancias infelices. La tuya no lo fue. Probablemente tienes razn admiti Gina. Dnde est el escandaloso desnudo? Esme mir alrededor de la habitacin. Lo puse en el aparador, por supuesto. Por qu por supuesto? A no ser que le tengas miedo a la competencia, que no deberas. Yo lo pondra al lado de mi cama, si fuera t. Gina se ruboriz. Yo no soy t. Esme se levant y le dio un beso en la mejilla. No era mi intencin molestarte, cario. Hiciste bien en ponerla ah. Qu pasara si Bonnington la viera? Qu desastre! l no entra en mi habitacin. De todos modos. Si supiera que ests ocultando estatuas escandalosas en aparadores, especialmente herencias de tu madre soltera, no podra controlar su indignacin. Probablemente se pondra tan rojo como un tomate y le saldra humo por las orejas. Gina suspir. Esme se mir en el espejo. Me sienta muy mal este vestido? No, ests preciosa.

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Y era verdad. Lady Childe est muy guapa ltimamente. Est vieja. Y no es ni la mitad de guapa que t. Esme suspir. Soy una bestia competitiva. No soporto que todo el mundo sepa qu cama frecuenta mi marido. Todo el mundo sabe qu cama frecuentas t tambin seal Gina sin poder detenerse. T sabes que yo raras veces frecuento camas contest ecunime. Disfruto, pruebo, pero no tomo parte. Nunca te ha molestado que Miles tenga amantes. Por qu te molesta ahora? Te pareces a Carola, que est tratando de recuperar a su marido. Tambin t quieres cortejar a tu esposo? Esme le lanz una mirada de terror. Por supuesto que no! Slo estoy desconcertada porque esta vez est enamorado. Ya s que es terrible pero no lo puedo evitar. Gina se levant y le rode el cuello a Esme con el brazo. Terrible, estoy de acuerdo. Pero natural. Esme se qued mirando el reflejo de las dos en el espejo. Ella tiene hijos, Gina. Haba tensin en su voz. Eso es lo que me molesta realmente. Lo s. Gina le apret el brazo. Lo s. Sus ojos se encontraron en el espejo. Qu dices si nosotras, dos brujas sin hijos, nos vamos a almorzar? Esme sonri con un pequeo titubeo. El santo varn estar en el comedor? Puede que Sebastian sea un poco estirado pero no es un santo varn! Es un presumido replic Esme. Por qu no te llevas Mucho ruido y pocas nueces? Podramos ensayar despus de la comida, si no tienes otros planes. Est bien Gina estuvo de acuerdo y cogi el volumen de tapa de cuero . No podr estar mucho tiempo ensayando porque el seor Wapping y yo todava estamos trabajando en el Mdicis.

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No entiendo cmo puedes pasar tanto tiempo con Wapping, Gina. Por qu lo haces? Qu ganas con ello? Casi pensara que ests teniendo una aventura con l excepto por Excepto qu? Excepto porque el seor Wapping es el seor Wapping! La revista Tatler lo describi como un joven extremadamente guapo dijo Gina con altivez. Debera alegrarme de tener semejante pretendiente. Esme ri. Si te gustan bajitos y algo peludos. Es como una ardilla, no? dijo Gina. Algn da se casar con una pequea muy pequea dijo Esme. una mujer muy pequea y tendrn pequeos bebs peludos. Que hablarn griego. De hecho, si lo tienes cerca lo suficiente, podra ensearles a tus hijos a hablar griego. En cuanto termine el libro que est escribiendo, estoy segura de que lo invitarn a ensear en Oxford o Cambridge. Tiene unas ideas muy innovadoras sobre la situacin poltica en el Renacimiento italiano dijo Gina. Esme entorn los ojos. Qu haces con l? Creo que Cam lo encontr en un templo griego en alguna parte. En cualquier caso, envi a Wapping para que yo lo alimentara. Estuve de acuerdo en ser su alumna porque Cam se empe en que yo necesitaba desarrollar alguna actividad intelectual y lo envi a Inglaterra nicamente con ese propsito. Y la verdad es que me gustan sus clases. Por Dios, por qu tuvo que enviarte a un profesor de historia? La verdad es que no s cmo se le ocurri esa idea. Gina reflexion. Creo que tena la impresin de que mi vida era un poco vaca y pens que las clases con Wapping me ayudaran. se es el estilo de Cam. Y no me importa porque me gustan sus clases, de verdad.

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Ah, bueno. Esme suspir y se arregl el vestido por ltima vez. Yo coqueteo y t aprendes historia, est claro quin entrar en el cielo, no? En el momento en que Gina entr en el saln, Carola se precipit a su encuentro y susurr en un tono angustiado: Tuppy est aqu, y se supone que tengo que empezar a cortejarlo. Pero no logro reunir el valor para hacerlo! De hecho, creo que tengo ms probabilidades de desmayarme que de hablarle. No digas bobadas, vamos, ve a hablar con l. Recuerda las lecciones de Esme. Demuestra inters en todo lo que te diga. Ni siquiera tengo valor para acercarme. Siempre que est cerca me quedo en silencio. No te creo dijo Gina. T no eres una persona tmida. Con Tuppy es diferente. No puedo explicarlo. Me vuelvo una ostra y no hablo. Voy contigo. Gina le dio un golpecito en el brazo. Yo empiezo una conversacin y t entras a hablar cuando quieras. Carola asinti y empez a empujar tan rpido a Gina por la habitacin que un hombre mayor casi derrama el vino. Despacio! susurr Gina. No querrs que todos se den cuenta de tus intenciones! Ella se detuvo por el pnico. Cmo estoy? Gina asinti. Ests estupenda. Esme ha escogido el vestido? S. Yo quera ponerme uno amarillo que es ms alegre. Tiene volantes alrededor del dobladillo, pero Esme dijo que ste es ms elegante. A m me parece que tiene mucho escote Crees que debo cambiarme? Absolutamente no. Ests encantadora. Venga, vamos con Tuppy. Ah est, ya lo veo. Anda, Carola, vamos. Carola dudaba. Anda, se deca a s misma, y haca un movimiento como de cangrejo hacia los lados. Gina se trag una risita. Un momento despus se encontraban junto a lord Perwinkle. Gina se alegr de ver que Carola no se desmayaba. Incluso ms

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interesante fue el hecho de que su marido se qued mudo como una piedra. Muy interesante. Claro que, aunque Carola no se desmay, tampoco dijo nada. Entonces Gina se convirti automticamente en una duquesa. El efecto duquesa funcionaba de maravilla con gente que estaba incmoda: contaba historias, contaba uno o dos chistes simpticos, se rea de sus propios chistes. Sonri animadamente y le hizo preguntas a Tuppy hasta que el hombre empez a hablar con cortesa. De hecho, despus de media hora, lord Perwinkle y ella haban tenido una conversacin muy interesante sobre el ciclo de vida de la trucha, aunque Carola no haba dicho una palabra. Y Gina haba tenido suficiente de la vida marina. Milord dijo y sonri ampliamente. ste ha sido un gran, gran placer. Confo en que podamos volver a hablar de sus fascinantes experimentos en un futuro prximo. l hizo una inclinacin. Me encantara, su seora pareca ms alegre. Gina entendi por qu le gustaba a Carola; era un hombre muy atractivo. Debo saludar a mi marido dijo Gina. Acaba de entrar. Y se fue rpidamente, dejando a Carola y a Tuppy mirndose. Cuando se encontr con Cam, lo agarr del brazo y lo apart un poco para que todos pudieran ver que estaban hablando. Qu diablos ests haciendo? pregunt Cam. Shhh! Cam empez a volverse pero ella no lo dej. No, mrame a m y finge que estamos teniendo una conversacin fascinante. Bueno, esto es muy interesante dijo Cam y empez a disfrutar de la situacin. Haba estado despierto la mitad de la noche, y cuando finalmente se durmi, sus sueos estaban llenos de una esposa seductora que se haba transformado en una estatua desnuda. Y despus haba pasado la maana observando el trozo de mrmol que haba en su habitacin. Debera

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esculpir a Gina como una Afrodita rosada y desnuda? Un pensamiento placentero. Aun ms placentero cuando la duquesa misma se detuvo ante l. Hara una Afrodita encantadora. Inusual para una Afrodita, por supuesto. Era ms delgada que el modelo normal y su rostro era ms inteligente. Las Afroditas que invocaba en su mente tenan rostros sensuales e indolentes, como el de la estatua que le haba regalado a Gina su madre. Mientras el rostro de Gina era delgado con una mirada de curiosidad. Pero por qu deba Afrodita, la diosa del eros, del deseo, ser indolente? Por qu no poda tener precisamente esa mirada inocente combinada con un toque de curiosidad ertica, la mirada de los ojos de su esposa? A quin ests mirando? pregunt Cam, y mir sobre su hombro. A esa mujer que est pintarrajeada hasta en los ojos? No dijo Gina ausente. Todos nos estn mirando. Piensan que estoy a punto de lanzarme sobre ti. Entonces ella volvi la cara. La mayora de los presentes parecan estar atrados por la intimidad que el duque y la duquesa de Girton demostraban. Un grupito de viudas se rieron entre ellas disimuladamente. Voy a coquetear con esa hermosa amiga tuya ofreci Cam. Eso mitigar la ansiedad que sienten las seoras por la anulacin de nuestro matrimonio. Qu sacrificio seal Gina con un tinte cido en la voz. Ests mirando a Tuppy Perwinkle? Por fin Cam haba logrado localizar el punto de inters de su esposa. S admiti. Por qu demonios? Est hablando con su esposa. Pensaba que haba perdido a su esposa hace tres aos. Los ojos de Gina se abrieron como platos. Te dijo que su esposa haba muerto? Oh, no, slo que la haba perdido. Gina asinti con algo de satisfaccin.

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No creo que ahora piense que la ha perdido. De hecho, Tuppy y Carola parecan mantener una agradable conversacin. Sabes? dijo Cam, no estoy seguro de que Tuppy quiera encontrar a su esposa. Demasiado tarde dijo ella. Parecan contentos. Estaban muy juntos, y Carola hablaba con gran nfasis. Mira! Han debido de encontrar un nuevo tema de conversacin. El de las truchas ya estaba muy trillado. No es maravilloso? Ella sabe algo sobre truchas? Gina jade. El sonido de la bofetada de Carola pudo orse por toda la habitacin. Eso es lo que pasa cuando se encuentra a una esposa perdida dijo Cam animadamente. Te dije que l no la quera. Creo que sera ms exacto decir que ella no lo quiere a l contest Gina.

Durante el almuerzo, su esposa se sent al lado de su prometido. Slo para entretenerse, Cam haba empezado a confeccionar una lista de epitafios para el marqus. Impvido, ya lo haba usado. Necesitaba uno ms vulgar para impresionar a Gina. Presumido sonaba casi como un cumplido. Estrafalario era bueno. Tena un aire pedante aunque aburrido. Estrafalario Bonnington. Le gustaba. Fue tranquilamente hacia la mesa donde estaban sentados; tuvo suerte, pues la silla que haba al lado del seductor amigo de Gina estaba desocupada. Hola, lady Rowlings dijo con un atisbo de placer mayor de lo que pide la cortesa. Bonnington le salud, con una inclinacin de cabeza. Me temo que no he sido consciente de su presencia inmediatamente dijo y sonri con una especie de sonrisa indolente. El Estrafalario se puso tieso pero se limit a asentir framente como respuesta.

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Cmo est la histrica de su amiga? La que le ha dado una paliza a Perwinkle? pregunt Cam mirando a su esposa al otro lado de la mesa. No le ha dado una paliza dijo Gina bruscamente. Carola est bien. Cam le sonri y se aproxim a lady Rawlings. Se senta ms alegre al sentarse al lado de un pecho tan encantador como el de ella. Para su sorpresa, encontr una feroz mirada del marqus. Interesante, pens Cam. A Bonnington no le gusta que los hombres lancen a Esme miradas lujuriosas. Decidi hacer un pequeo experimento. Se inclin sobre la mesa y le dedic a su esposa la sonrisa que reservaba para sus encuentros ocasionales con una bailarina extica llamada Bella, que viva en la villa vecina a la suya. Era una sonrisa lenta y calurosa, muy acogedora. Para su conmocin, Cam se dio cuenta de que ciertas partes de su cuerpo se despertaron con una atencin ardiente, un nivel de atencin que la lujuriosa Bella nunca haba recibido. Mir apresuradamente los ojos sobresaltados de su esposa. Un leve rubor color cereza cubra sus mejillas. Por un momento, esos ojos en forma de almendra se encontraron con los de l y se tornaron de un verde ms oscuro y ardiente. Cam se sent, sintindose intimidado. Luego se acord de mirar al prometido de Gina. El viejo Estrafalario estaba muy tranquilo y pareca que no se haba dado cuenta de nada. Lo que debera hacer ahora era mirar el pecho de lady Rowlings, pero por alguna oscura razn necesitaba un respiro. Su esposa no llevaba ni la mitad del escote que la seorita de al lado y sin embargo sin embargo Se acerc a Esme. Llevaba un perfume picante que le sentaba muy bien a su aire sensual. Tom aliento, se acerc an ms y dibuj en sus labios la sonrisa que reservaba para Bella. No tuvo mucho xito. Por un lado, en comparacin con Gina, su pecho era demasiado carnoso, le dio una sensacin de vrtigo, como cuando uno se lanza a un abismo. Y cuando sus ojos se encontraron con los de ella, no haba ningn brillo invitador en ellos, como s haba sucedido con Gina. Era un poco aburrido, la verdad. Esme se inclin y le pregunt con voz ronca:

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Se est divirtiendo, seora? l parpade y record mirar a Bonnington. Ciertamente, Estrafalario pareca estar a punto de explotar de ira. Estaba rojo y apretaba los dientes. Si Sebastian hubiera visto la muerte en los ojos de otro hombre, habra sido en los ojos del marqus. En los civilizados ojos de Estrafalario haba una promesa de asesinato: rpido y sin remordimiento. Eso creo dijo Cam, y se alej un poco de lady Rowlings. Aunque no pensaba dejarla, pues tena una o dos preguntas que hacerle. Pero Esme se le adelant antes de que pudiera formularle la pregunta que quera hacerle. Cmo vas con la obra? Te has aprendido ya tu papel? Haba calidez en el tono. Obviamente, ella saba qu estaba pensando Cam, pero no iba a admitirlo. Una buena chica, pens de repente. Leal a Gina. Y tambin muy hermosa. Me haras el honor de permitirme hacerte una escultura? pregunt impulsivamente. Ella se qued muy sorprendida. Esculpes a gente de verdad? He odo hablar de tu trabajo, es muy conocido en Londres. No saba que esculpas gente de verdad en lugar de figuras mitolgicas. No lo hago. Probablemente te esculpira como Diana decidi de repente. Diana? No es sa la diosa que odiaba a los hombres? l reflexion. Pienso en ella como la diosa que tentaba a los hombres bandose en el bosque y los converta en animales si sucumban al impulso de la carne. Haba ms que un reflejo de risa en sus ojos. T no eres tan ciego como la mayora de los hombres, verdad? dijo en voz baja para que no la oyeran. Cam sonri. Le gustaba la lujuriosa, bueno, no tan lujuriosa amiga de Gina. Te gustara que te esculpiera en mrmol rosa? se ofreci. Te garantizo que causaras sensacin. La buena sociedad se escandalizara.

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Esme levant una ceja. Y por qu estara yo interesada en ser el centro de un nuevo escndalo? Te aseguro que para eso me basto y me sobro, y no s si al final compensa. Cam se acerc. Yo creo que al marqus estrafalario no le gustara nada la idea. Esme le lanz una mirada vigilante. Shhh. Cam mir hacia arriba para encontrar a su esposa y a su prometido contemplndolos con el ceo fruncido. Lady Rawlings acaba de aceptar ser la modelo de mi prximo trabajo dijo. Algo brill en los ojos de Gina, pero enseguida desapareci. Esme ser una diosa magnfica. Cam asinti. Qu significaba esa mirada? No estara celosa? Maldicin, probablemente debera haberlo pensado antes de haber hecho una oferta tan precipitada. Haca slo una hora haba decidido esculpir a Gina como Afrodita, y all estaba, en cambio, con Diana. Bonnington pareca ms almidonado que nunca. Estaba esperando a regaar a lady Rawlings, pero en cambio se volvi hacia Cam. Pensaba que era usted especialista en estatuas poco respetables. Ha decidido ampliar su repertorio? el tono indicaba que no lo crea posible. No. De hecho dijo Cam, lady Rawlings ser una estupenda Diana. Bonnington resopl de una forma muy poco elegante. Estoy emocionada dijo Esme, y se inclin hacia delante hasta que su pecho roz el brazo de Cam. El duque me ha sugerido Diana en el bao pero pienso que sera demasiado escandaloso, usted no, lord Bonnington? Cam pens que, si las miradas mataran, la mitad de la mesa estara tratando de enterrarlo. En absoluto grit el marqus. Me parece muy apropiado. Vi una pieza suya en la entrada de Sladdington, seora mir a Esme. Estoy seguro de que disfrutar le encantar ser esculpida en mrmol.

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Sladdington usa la estatua para dejar los sombreros. Sera maravilloso que lady Rawlings pudiera convertirse en algo tan til. Cam sinti el cuerpo de Esme rgido a su lado. Le dio un codazo para animarla. Touch! susurr. Tu turno. Pero antes de que pudiera hablar se oy el agudo chirrido de una silla deslizndose por el suelo. Cam mir hacia arriba donde estaba su esposa; pareca que a Gina todo aquello la haba tomado por sorpresa pues miraba a todos con cara de no creerse lo que estaba pasando. Por favor, disclpenme dijo, pareca mareada. Ha debido sentarme mal algo, tengo nuseas. Se dio la vuelta y se fue. Bonnington se fue detrs de su prometida. Esme gru. Touch! Tu turno. Cam mir a su compaera de mesa con una ceja levantada. Ests jugando con fuego, sabes? Cogi el tenedor y revolvi la fricas de championes. En realidad no dijo. Lo que pasa es que Bueno, esta conversacin no me parece nada apropiada. Ests casada? pregunt Cam, con algo de curiosidad. Como llevaba tanto tiempo fuera, toda aquella gente era nueva para l. Oh, s dijo Esme con una sombra de amargura en la voz. Est aqu? Naturalmente. Hizo un gesto con la cabeza sealando la mesa de la izquierda. Cul es? Aquel de all el que tiene el pelo castao dijo, desanimada. Querrs decir el que tuvo el pelo castao. Bueno, todava tiene un poco dijo y mir por encima del hombro. Es el que est roncando sobre el hombro de lady Childe. Roncando es una palabra que define perfectamente lo que est haciendo dijo Cam pensativo. Quieres que le llame la atencin y luego ronque en tu hombro?

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No, gracias dijo Esme y comi una cucharada de fricas. Cam pens que poda haberle hablado con ms coquetera. Pero tena la impresin de que el pblico que Esme quera que presenciara sus coqueteos ya no estaba all, por lo que ella haba perdido todo el inters. En ese caso, me ayudaras a memorizar mi papel? pregunt en un tono pattico. No tena sentido dejar que la mujer se pusiera melanclica. Esme suspir y estuvo de acuerdo.

Y as fue como Gina los encontr, treinta minutos despus cuando entr buscando a Esme. Su marido y su mejor amiga estaban muy juntitos frente a la chimenea en la biblioteca, con los ojos sobre una edicin de Shakespeare. Los rizos negros de Esme parecan seda brillante al lado de los mechones despeinados de Cam. Ella se estaba riendo. Para de rerte, jovencita dijo Cam. Recitar esa frase de nuevo: Qu, mi adorada lady Disdain, todava vives? Gina sali de la biblioteca sin molestarlos. El seor Wapping la estaba esperando. Y el hecho de que de repente le doliera la cabeza no tena nada que ver con lo que acababa de presenciar. Esme merece algo de felicidad, pens. Cam no merece nada, se dijo a s misma igual de segura. Cuando lleg al tercer piso, dispuesta a aprender todo lo que pudiera sobre las ciudades en el siglo
XIII,

estaba segura de que no haba sufrido

un dolor de cabeza tan terrible en toda su vida. Tambin saba con absoluta seguridad de quin era la culpa. Su degenerado marido haba decidido seducir a su mejor amiga. Sin importarle que Esme estaba casada y que, adems, ya se haba metido en suficientes escndalos. Aunque Gina saba que el desparpajo de su amiga era una pose y que Esme no sola irse a la cama con los hombres con los que coqueteaba, por eso ninguno de sus difamadores haba probado sus acusaciones y lo nico que enturbiaba la reputacin de su amiga eran habladuras sin fundamento.

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Cam no tendra tal problema. Cualquier mujer sucumbira a su bien formado cuerpo y a sus ojos risueos y seductores a los que tan difcil era resistirse. Cmo sera la escultura? La representara desnuda? El seor Wapping se limpi el bigote y la barba y puso un montn de libros sobre la mesa. Tengo informacin muy emocionante que compartir hoy con usted, duquesa dijo pavonendose. Creo que mi investigacin va a aportar un nuevo e interesante enfoque sobre el papel de Maquiavelo en el gobierno florentino. Recuerdas lo que hablamos la semana pasada, verdad? A veces el seor Wapping olvidaba que no estaba dando una clase de prvulos y la tuteaba olvidndose de su rango. S, por supuesto dijo Gina obediente. Los Mdicis tomaron Venecia y Maquiavelo fue exiliado. Venecia no, Florencia dijo el seor Wapping con un tono reprobatorio. Abri los libros de un golpe. Ahora estoy seguro de que encontrar la discrepancia entre la hiptesis de Sandlefoot y Simon sobre el intento de Maquiavelo por ganar un lugar en el concejo de Mdici tan interesante como yo, su seora. Gina asinti. Estaba teniendo problemas para respirar, y no por culpa de Maquiavelo. Era porque no quera que su mejor amiga cayera en la trampa del primer duque perezoso y degenerado que llegara. sa era la nica razn. Seora? Seora? Se siente bien? Por supuesto dijo Gina bruscamente. El seor Wapping parpade. Es que hoy la noto como ausente. Luego fue consciente de a quin le estaba hablando. Retomamos el tema? Maquiavelo, por supuesto, era un gran estratega, especialmente cuando se refera a la guerra. Estaba a favor de un acercamiento indirecto, lo que l denominaba llamamiento indirecto de seda. Pero claro que tambin sealaba que algunas situaciones requieren un ataque fuerte y contundente. Gina sonri dbilmente. Tena oscuros pensamientos sobre su marido. Le gustara recapitular la hiptesis de Sandlefoot sobre Maquiavelo?

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De momento no. Entonces Wapping lo hizo l mismo, que era hasta el momento su mtodo favorito de enseanza. Ella necesitaba estrategia. Nada le vena a la cabeza ms que el ataque. Ir a su habitacin y lo golpear con el pedazo de mrmol, pens. Contundente, fuerte y efectivo. El pensamiento hizo que se sintiera mejor y lo contempl durante la hora siguiente hasta perfeccionar finalmente su estrategia en un plan para matar a su marido con la Afrodita rosa. El ataque tena una resonancia suave e indirecta que encontraba inmensamente tranquilizadora. Seor Wapping dijo, interrumpiendo al hombre en lo ms interesante de su discurso, qu sabe usted de Afrodita? A l le sali un sonido ahogado. Lo siento grit Gina. No era mi intencin interrumpirlo, seor Wapping. Simplemente estoy preocupada por algo. En absoluto dijo. Afrodita. Hizo una pausa, se arregl el bigote y se ech para atrs. Qu quieres saber? Es una diosa casada? Exactamente. Afrodita estaba casada con Hefesto. Y era infiel? Homero dice que Afrodita se acost con Ares, dios de la guerra, en la cama de su marido. Pero tuvo otros amantes, incluyendo dos mortales, Adonis y Anquises. Hay alguna razn particular por la cual le interese Afrodita? Gina neg con la cabeza. Entonces Afrodita no es una diosa muy respetable? Wapping sonri. Tena una sonrisa secreta e irritante; Gina se haba dado cuenta antes. En eso tendra que estar de acuerdo con usted, su seora. Afrodita es la diosa de eros, del amor fsico, a menudo confundida por acadmicos insulsos con la diosa romana Venus. De ninguna manera es respetable. Ms tarde, Gina envi sus disculpas al comedor y comi en su habitacin. Carola tampoco fue al comedor. Haba declarado que prefera morir antes

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que sentarse al lado de su marido, aunque no le dira a Gina qu haba dicho Tuppy para llevarla a la violencia. Y Gina no tena deseos de ver a Cam lanzndole sonrisitas tontas a Esme. Tom un bao y se sent en una silla cerca de la chimenea con un montn de peridicos que haban repartido esa tarde. Despus de una hora tom la Afrodita de la caja. La estatua era sin duda hermosa, de una manera lasciva y depravada. Estaba empezando, apenas empezando, a renunciar al sueo de matar a su marido. No vale la pena, se dijo. Deja que se vaya a su isla a esculpir estatuas desnudas durante el resto de su vida. Ella iba a ser una marquesa y criara cientos de nios que tendran cabello rubio, dorado como el sol, y una belleza de dioses. Ninguno de ellos tendra el pelo alborotado y ojos negros y brillantes. Cuando un golpe son en la puerta, se apresur a meter la Afrodita en el borde arrugado de la silla. Era inusual que Annie volviera una vez que se haba retirado, pero tal vez haba olvidado algo. Gina se levant y dijo: Entre. En el momento en que vio quin era, su cuerpo entero qued invadido por una ola de sensaciones tan calientes como una llamarada y tan vergonzosas como calientes. Alarg la mano para ponerse la bata, pero se dio cuenta de que la haba dejado en la cama. l carraspe. Puedo entrar? Hubo un silencio mientras ella contemplaba su plan de golpearlo con la Afrodita. l era un hombre demasiado atrevido y dulce para vivir. Sera injusto para las mujeres casadas de todo el mundo. Gina tom otro trago de brandy. Gina? dijo. Estoy en el pasillo, puedo entrar? Ella se ech para atrs. Si tienes que hacerlo dijo, antiptica. Despus de todo, ella no poda hacerle ningn dao a su marido, aunque lo golpeara con todas sus fuerzas. Y no tena a mano la Afrodita. Era el mismo razonamiento complicado que Maquiavelo habra deplorado.

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Lo deca bien claro en el captulo diez de su obra El prncipe. Uno deba confraternizar con el enemigo solamente bajo condiciones de extremo peligro, dado que en ese caso poda producirse un ataque por sorpresa. Desgraciadamente, con el tumulto de los ltimos das, la duquesa de Girton no haba podido leer ms que hasta el captulo cinco, Las virtudes del ataque contundente.

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Captulo 15
UNA DUQUESA EN TRAJE DE CASA.
Cam se dijo a s mismo que el abultamiento de sus pantalones en la entrepierna no era un problema. Gina era evidentemente virgen, dado el sentido de propiedad de Bonnington, por eso quiz ni saba qu lo causaba. Todos saben que las vrgenes no tienen conocimientos prcticos sobre el fsico masculino. He venido porque quiero ver la nota del chantaje dijo, y se acerc a la mesita donde haba una botella de brandy. Puedo felicitarte por tu gusto en bebidas? Por qu diablos tienes slo una copa? Cam inspeccion la habitacin. Luego asinti satisfactoriamente y cogi un vaso que haba detrs de la cama. Tengo slo un vaso porque duermo sola. No necesito ms. Cam se sirvi brandy y pens en la queja que se esconda en esas palabras. Un momento despus, revis agudamente su suposicin sobre la inocencia virginal, cuando se dio cuenta de que ella lo miraba con mucho inters. Pareca fascinada por sus pantalones. Has visto algo en m que te guste? pregunt. Gina dej de mirarle los pantalones y lo mir a los ojos sin un atisbo de vergenza. Por supuesto que s dijo educadamente. De la misma manera en que se le asegura a una mujer que no ha subido de peso cuando la mujer est embarazada o se ha comido media vaca. Bien dijo Cam, a quien, por desgracia, no se le ocurri ningn comentario agudo. Qu haba pasado con los das en los que las vrgenes gritaban de miedo al ver a un hombre excitado? No haba vivido tanto tiempo fuera de Inglaterra.

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Gina estaba mirando la chimenea sin sonrojarse. Miraba como si no tuviera ninguna preocupacin en la vida. De hecho, su atencin resultaba incluso descarada y Can sinti que la sangre corra ms deprisa por sus venas. Ese tipo de comportamiento podra llevar a un hombre sin principios a aprovecharse de la situacin. Pero claro que l no tena ningn inters en eso, excepto la excitacin normal que siente cualquier hombre por una mujer medio vestida en su presencia. No podas ponerte una bata? pregunt. Gina levant una ceja y tom un sorbito de brandy. Se est calientito aqu y t eres mi marido. l la mir hasta que ella se levant y se encogi de hombros. Si insistes. Pas al lado de l hasta llegar a la cama. El pedazo de tela que vesta estaba hecho de la seda amarilla clara ms fina y transparente que Cam jams hubiera visto. Le caa sobre la larga lnea del muslo de una manera que haca burla de las estatuas desnudas. Claro que la bata tampoco tena mucha ms tela. No esconda nada. As que, dadas las circunstancias, Cam se encontraba en un peligroso estado de excitacin. El sonido apenas perceptible que se produjo cuando ella pas por detrs de la silla fue uno de los sonidos ms seductores que nunca hubiera odo. Hablaba de piel suave y curvas femeninas. Ella salt de nuevo. Ah! Se me olvidaba la carta. Se acerc al aparador y lo abri. Cam maldijo su cuerpo caprichoso y mir fijamente las llamas, tratando de disipar el latido de sus entraas. Su esposa estaba jugando con l. Ella era la anttesis de una virgen. Probablemente se acostaba con Bonnington, Wapping y cientos de hombres ms. Su manera lnguida de caminar no era la de una virgen. Todos saban que las vrgenes aprietan las rodillas, cruzan las piernas en los tobillos y se ruborizan con slo pensar en la idea de tener a un hombre en su habitacin. Pero ah estaba su esposa, lo haba llamado a Grecia para que pudiera informarle a todo el Parlamento de que ella todava era virgen, tomaba

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brandy y vesta una prenda que los chipriotas estaran orgullosos de llamar suya. Volvi sosteniendo un papel doblado. Haces esto cada noche? pregunt Cam con resentimiento. Hacer qu? Haba una mirada inquisitiva en su rostro. No se daba cuenta de que la luz nebulosa de la chimenea resaltaba el contorno de sus piernas? Hasta poda ver una tierna curva en la parte de arriba de sus muslos. Cam cerr otra vez las piernas. Aquello se estaba volviendo ridculo. Siempre te sientas por ah como un ave en el paraso, bebiendo brandy, entreteniendo a hombres mientras ests medio vestida? Su tono era cido. Ella ri. Y Cam se qued callado. Menuda virgen estaba resultando ser su esposa. Vlgame Dios! dijo Gina, aparentando sorpresa por la actitud de Cam . Te has ruborizado, seora. Te advierto que mi habitacin estaba muy caliente y yo me encontraba sola. Pero en respuesta a tu pregunta te dir que suelo hacerlo: suelo baarme por la tarde y mientras se me seca el pelo trabajo y tomo una copita de brandy. Encuentro el brandy muy tranquilizador, t no? dijo casi en un susurro. Despus de tomar un poco, me quedo muy relajada y lista para una pasar una buena noche. La muy zorra est tratando de distraerme deliberadamente, pens Cam. Pero a este juego tambin pueden jugar dos. Le lanz una mirada descarada que era un beso en s misma. Qu clase de trabajo realizas, querida ma? Como tu marido, me alegrara quitarte algo de la carga de tus hombros. Tom un sorbo de brandy. Encuentro la carga compartida ms relajante que el licor, sobre todo si se comparte a la hora de dormir. Gina se atragant con un sorbo de brandy. Por ejemplo continu, si tengo la fortuna de casarme, y aqu por supuesto me refiero a un matrimonio consumado, insistir en que mi esposa se relaje cada noche. O mejor an, insistir en ayudarla personalmente en esa tarea. Ella sonri. Una sonrisa cristalina.

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Qu mujer tan afortunada ser. Sers t quien administre los negocios de bienes races, o ser ella? l la mir con un brillo de placer. Luego frunci el ceo. A qu negocios de bienes races te refieres? Ella seal una alta columna de papeles, amontonados desordenadamente en un banco al lado de su silla. Tus propiedades, que yo administro actualmente. Cuando nuestro matrimonio est anulado, naturalmente dejar de hacerlo. Cam parpade. Pensaba que Rounton y Bicksfiddle se hacan cargo de todo eso. Por qu rayos te estn molestando con eso? Bicksfiddle no puede tomar decisiones importantes por l mismo, Cam. Debes saber que yo administro la mayora de tus bienes races. Te he escrito sobre varios asuntos en diversas ocasiones. Pero no crea que estuvieras trabajando en esos asuntos. Pens que Bicksfiddle consultaba contigo una o dos veces al ao. Ella resopl. Una o dos veces al ao? Seal el banco. Las preguntas de Bicksfiddle de los ltimos meses. Todas necesitan atencin inmediata. Maldicin! exclam Cam. Cogi una hoja. Era una nota de Bicksfiddle pidiendo fondos. Quines son stos? Henry Polderoy y Albert Thomas, del alto Girton. Eric Horne y Bessie Mittins del bajo Girton. Ay, Dios dijo Gina. Bessie debe de estar embarazada otra vez. Es una sirvienta de la casa? No, son gente que vive en la villa. Recuerdas que tu propiedad incluye dos villas, verdad? Henry Polderoy era el herrero, pero sufri una lesin en el brazo derecho el invierno pasado y no ha podido continuar con su trabajo. Tiene tres hijos pequeos, todos nacidos el mismo da. Fue una tarde muy graciosa, Cam! l vio los ojos verdes de ella, que bailaban al ritmo de la copa. La seora Polderoy me haba pedido amablemente que fuera la madrina. Y por suerte, estaba en la villa cuando el primer beb, Henry, naci. Entonces fui a hacerle una visita a mi nuevo ahijado. Bueno, acababa de

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llegar a la casa cuando la seora Polderoy volvi a sentirse mal y naci el segundo hijo. Lo llamamos James. Era el beb ms lindo que he visto en mi vida; y an no habamos acabado de baarlo cuando lleg Camden. Camden? Gina asinti. Lo llamaron as por ti. Veamos, creo que hay dos o tres Camden en la villa, contando a Camden Webster, el prximo prroco. Y por qu diablos le ponen mi nombre a sus hijos? Ponen tu nombre a sus hijos porque t eres el dueo de la tierra. Es tuya la tierra donde ellos viven; dependen de ti para su supervivencia. Si t les cobraras impuestos moriran de hambre. Si dejaras de darles fondos, se encontraran en la pobreza total. Cam no saba qu decir. Mir otra vez la hoja. Qu le pasa a Bessie Mittins? No le pasa nada, aparte del hecho de que sigue teniendo bebs. En qu trabaja el marido? Ah, ella no tiene marido contest Gina alegremente. Me temo que es una mujer perdida. Dice que no puede resistir un par de buenas piernas, y supongo que los hombres en el bajo Girton estn bien dotados. Se ri. En ese sentido. Cam sonri. Estaba pensando. Quieres decir que estuviste presente en el nacimiento de los hijos de Henry Polderoy? Llegu cuando acababa de nacer el primero. Pero s, estuve en el de James y Camden. Mucho han cambiado las cosas desde que me fui de Inglaterra! Podra jurar que antes las jvenes vrgenes no podan atender un parto. Es probable que una mujer soltera no pueda estuvo de acuerdo Gina. Pero t no ests casada, por lo menos no en el sentido verdadero! Gina lo mir. Soy la duquesa afirm. Para Bessie Mittins o la seora Polderoy no importa si te marchaste de mi habitacin la noche de nuestro matrimonio o la siguiente. Necesitan una duquesa, y yo soy la duquesa. Se termin

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el brandy de un trago. Cam mir otra vez la hoja. Por qu pagamos por la parroquia vecina? Esa tierra no es de Stafford? Es un terrateniente ausente explic ella. Esa gente no le importa un rbano. Moriran de hambre si no los ayudramos. Y afortunadamente la tierra es bastante prspera. Yo pensaba que nosotros ramos terratenientes ausentes dijo Cam anonadado. Yo pensaba que t vivas en Londres. Antes viva en Londres. Hizo un gesto levantando elegantemente los hombros. Pero los ltimos cinco aos he estado por lo menos la mitad del ao en Girton. Encuentro muy difcil mantener la propiedad funcionando sin atencin de cerca. Maldita sea si no despido a Bicksfiddle grit Cam. Mis instrucciones fueron claras. Despus de que mi padre qued postrado en cama, le orden que se encargara de todo. Yo soy la duquesa de Girton repiti. He sido la duquesa durante doce aos, y he administrado las propiedades durante ocho aos, desde que tu padre qued incapacitado. Ya s cunto tiempo llevamos de casados! Cogi una segunda hoja del banco. Qu es todo esto sobre pao? Estoy tratando de revivir la sencilla industria de pao en la villa. Llevamos varios aos padeciendo sequa, y las ovejas necesitan buenas cosechas Por eso hay que abrir nuevos negocios. Cam se sinti terriblemente culpable de repente. Solt las cartas que sostena y cayeron al suelo. Ests llevando ese asunto como si fuera una cuestin de caridad dijo . A mi padre no le habra gustado nada. Si tu padre no hubiera extrado cada centavo que poda sin devolver nada a la tierra, no tendra tantos inquilinos pobres. Cam sinti otra punzada de culpa. Afortunadamente, era un maestro en no prestar atencin a sentimientos incmodos, y deliberadamente se la sac de la cabeza, y dej que sus ojos observaran desde los labios escarlata de

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Gina hasta su largo y esbelto cuello. Cuando volvi a mirar hacia arriba, ella le entreg otro pedazo de papel. Mi carta de amenaza dijo y se levant de la silla. Puedo darte otro poco de brandy, seora? Por qu me llamas seora? pregunt irritado. Me has llamado Cam hace un momento. Verti un lquido dorado, una gota, en su copa. Luego se volvi y busc el vaso de l. Cam esper con una ceja levantada. Estoy molesta contigo dijo serenamente. Me atrevo a decir que es un sentimiento que tus conocidos ms cercanos sufren diariamente, y por eso no me preocupar mucho por ello. Cam estuvo a punto de disculparse pero se contuvo. l nunca se disculpaba. El nico consejo til que le haba dado su padre haba sido se: nunca admitas tu culpa. Tienes razn. Mis conocidos suelen estar molestos conmigo casi siempre dijo. Marissa, por ejemplo, se queja mucho. Estoy segura de que as es dijo Gina con tono compasivo. l esper, y eso fue todo lo que ella dijo. No quieres saber quin es Marissa? exigi l finalmente. Supongo que es la seorita de pechos grandes que ha servido como modelo para tus diosas respondi, le ech una dosis generosa de brandy y se sent. Estir las pantuflas amarillas hacia el fuego y movi los dedos cmodamente. Debe de ser una amiga cercana tuya. Cam sinti una conmocin de incredulidad que le llegaba hasta las puntas de los dedos. No te importa un pepino si Marissa es mi amante o no? Gina reflexion. No. Como tu esposa, me desagradara mucho que hicieras un sombrerero con la forma de mi cuerpo. Pero si a Marissa no le importa ser moldeada en un til elemento del armario, quin soy yo para objetar? Maldita sea! No todas mis esculturas se usan para colgar sombreros! gru Cam. Slo una de ellas cumple esa labor. Una sonrisita se dibuj en la boca de Gina.

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Me temo que tu sombrerero ha alcanzado mucha ms notoriedad en Londres que todas tus obras juntas. Nunca deb venderle esa pieza a Sladdington. Proserpina no deba ser un sombrerero, sabes? Si miras debajo de los sombreros, est sosteniendo unas flores. Nunca deb dejar que un inepto como Sladdington la comprara. Pero nunca se me ocurri que la transformara en un sombrerero. Gina lo mir, conmovida. Yo creo que se encuentra muy cmoda en ese recibidor. La has visto? Maldicin, est desnuda, Gina! De todas formas, qu estabas haciendo en la casa de Sladdington? Quera admirar la pieza de arte de mi marido. Haba odo hablar mucho de ella y senta curiosidad. Dicen que Sladdington viaj a Grecia slo para comprar una de tus estatuas, y desde luego le ha sacado mucho partido. Bastardo dijo Cam. Y a propsito, por qu est exponiendo a tantas mujeres jvenes a estatuas desnudas? Oh, por eso no tienes que preocuparte. No est desnuda lo corrigi Gina. No? Gina sacudi la cabeza. Le ha puesto algo sobre la cintura. Cam estaba callado, consternado. Le ha puesto un trapito a Proserpina? No es un trapito. Es ms un un se detuvo porque no encontraba la palabra exacta. Perfecto dijo Cam tristemente. Soy conocido en Londres como el escultor de Proserpina con un paal. Gina disimul con dificultad un bostezo. Lo siento se disculp. El marqus puede ofenderse? ley Cam en voz alta. La duquesa tiene un hermano. Qu diablos es esto? La carta de amenaza. Se la mandaron a mi madre, a su casa en Londres. Muy raro dijo Cam frunciendo el ceo. Esta carta no se parece nada

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a la primera. Nunca vi la primera. Mi padre me la ense. No la recuerdo exactamente, pero creo que la caligrafa era distinta. Y estaba en francs. Pero debe de ser de la misma persona objet Gina. Cuntos chantajistas hay que conozcan esta informacin en particular? Cam se encogi de hombros. Podran ser muchos. A quin le has hablado de tu verdadera madre? Slo a mis amigos ms cercanos. Bueno, eso es una estupidez si queras mantener en secreto tu nacimiento! No me gusta que me llamen estpida seal Gina. Ech las ltimas gotas en su copa y lo mir. Ha sido una visita encantadora, pero estoy un poco cansada. Cam la mir. No te enfades. Tu comentario es absurdo. No importa a cunta gente le haya contado que la condesa Ligny era mi madre, ninguno de ellos tiene idea de que tengo un hermano. Si tienes un hermano. La gramtica es extremadamente extraa, no crees? Pens que era divertida. A eso me refiero. El marqus puede ofenderse? La primera carta estaba escrita de una forma rara. Recuerdo que mi padre lleg a la conclusin de que la haba escrito un sirviente de la condesa. Gina se apoy en la chimenea. Cam finga estudiar la carta mientras observaba la lnea de sus muslos. Tena las piernas ms bonitas que haba visto. Eran largas y esbeltas, desde las puntas de sus elegantes dedos hasta las puntas de sus delgados pies. No quera irse. As que continu fingiendo que estaba mirando al papel y, al mismo tiempo, meditaba sobre lo mucho que quera tener esas piernas enroscadas en la cintura. Despus de un rato carraspe.

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Mir hacia arriba. Sus ojos se encontraron, ojos burlones femeninos y ojos oscuros y lujuriosos masculinos. Has visto algo que te guste? pregunt ella delicadamente. Cam dio un paso al frente.

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Captulo 16
LA HABITACIN DE UNA MUJER RECHAZADA.
Carola Perwinkle no estaba descansando tranquilamente. Seguramente estaba reclinada en su cama. Pero estaba apretando los dientes y temblando de ira. Su marido el despreciable, desagradable demonio de su marido no slo no le haba hecho caso, no slo haba olvidado saludarla o despedirse, haba cometido un pecado mortal. Desalmado! dijo muy bajito para que la criada, que estaba en la otra habitacin, no la oyera. Satn! Demonio! Se call y mir el canap de seda que haba junto a la cama. Hubo un leve golpe en la puerta. La criada corri a abrir y se situ ante la puerta para cubrir a su ama. Pero Carola reconoci la voz y se sent derecha. Por favor, pasa dijo. Buenas noches dijo Esme mientras entraba en la habitacin. He visto luz bajo tu puerta y he pensado que quiz quieras que repasemos nuestro plan. No tiene remedio. Carola la mir con angustia. Tuppy se ha enamorado. De verdad? De quin? mir interesada, pero sin preocuparse. De Gina! Esme resopl. Pues con Gina no tiene nada que hacer. Claro que no! grit Carola. Nadie adems de m lo querra, a ese rprobo deplorable y asqueroso. Luego la cara se le arrug otra vez. Es porque soy una estpida. No est interesado en m porque no s nada sobre truchas. Sobre truchas repiti Esme, algo anonadada. Le un libro sobre tritones porque a l le gustan. Lo seal en la mesa

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. Gua de cocina para tritones, ranas y lagartijas. Ni siquiera menciona a los tritones. En cambio, Gina empez a hablar con l del ciclo de vida de la trucha, sabas que es una entendida en truchas? El tema nunca ha surgido. Pues as es. Si yo tuviera una mirada dramtica y supiera de truchas, tendra una oportunidad aull Carola. Yo estaba lista para hablar de tritones, pero l ni siquiera mencion las lagartijas! No ests siendo justa contigo. Tienes una piel hermosa y cremosa. Y unos rizos adorables. Esme se enrosc un suave rizo de pelo en el dedo . Mira esto! Eres el sueo de un peluquero. A Gina le encantara tener el pelo corto. Pareces un querubn. No importa dijo malhumorada. Ni siquiera me ve. Cuando Gina se fue se puso a hablar de lo inteligente que es. Y yo soy aburrida! Las lgrimas empezaron a rodar por sus mejillas. Tom la iniciativa, me acerqu a l para hablarle. Slo para or sus sosas historias sobre tritones! Y qu hace l? Siente lujuria por mi amiga. Desalmado! repiti furiosa. Todos son unos desalmados. Las lgrimas bajaron por las mejillas de Carola. Pero yo lo amo! Es un desalmado aburrido. Que discute sobre tritones dijo Esme. Que discute sobre tritones, pero es mo. Y quiero que vuelva conmigo! Entonces debes ir a las comidas. Lady Troubridge ha recolocado los asientos. Hay una silla libre a su lado. Trat de tener una conversacin en el saln. Pero slo hablaba de lo interesante que era Gina porque lo sabe todo sobre las truchas, y yo termin dndole una bofetada. Por qu? Me insult. Qu dijo? Primero habl sobre Gina. Despus, como si eso no fuera insulto suficiente, hizo un comentario horrible. Cul?

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Me pregunt si me haba cortado el pelo. Yo le dije que s, y luego l dijo que el pelo de Gina era una de las cosas ms maravillosas de ella. Esme frunci el ceo. Qu desconsiderado! Luego me pregunt si haba subido de peso. No has subido de peso, verdad? No creo. Pero me estaba mirando el pecho. Ahora que lo pienso, es culpa tuya. Porque me dijiste que me pusiera el vestido carmes, y obviamente expona mucho ms mis g-g-gordos! Lloraba. Te mir el pecho, no? Y despus te pregunt si habas subido de peso. S. Carola se ahog. Dije que no, que no haba subido de peso. Y l dijo que deba de estar cambiando mi figura a medida que envejeca. Esme respir profundamente. Hiciste lo correcto, Carola. Se mereca una bofetada. Debera haberle dado una patada. Debera darle una bofetada y luego una patada! Me pregunto en qu estara pensando. No es propio de Tuppy ser tan grosero. Quiz dijo la verdad. Me estoy haciendo vieja. Y seca como una ciruela pasa. Y gorda. Ya es suficiente! Todo eso son ridiculeces. No eres una ciruela pasa. Eres como una ciruela lasciva, toda dulce y sabrosa. Esme sac uno de los rizos de Carola y luego lo solt. Ojal yo tuviera tu hermoso cabello. A m me gustara ms ser como t. Eres ms alta que yo, y mucho ms elegante. Yo parezco una empanada. Creo que voy a rendirme. Est claro que no le importo un rbano. Carola Perwinkle! dijo Esme sonriendo. Un rbano repiti firmemente. De hecho, creo que estamos progresando. Maana quiero que coquetees con otro hombre, y que te pongas un vestido an ms escotado. Y asegrate de que Tuppy te vea. No quiero dijo Carola. No soy muy buena coqueteando. Claro que eres buena coqueteando. Es un don innato femenino. Con

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quin te gustara coquetear? Con nadie. Luego se le ilumin el rostro. Tal vez con el marido de Gina. Es bastante guapo, no crees? Supongo. Tiene una risa simptica. Ay, Esme dijo Carola con disgusto. No s cmo tienes esa reputacin! Parece que no notas nada de un hombre aparte del ancho de los brazos. He descubierto que los brazos de un hombre lo dicen todo de l dijo Esme con un brillo travieso. Quieres que te preste a Bernie? Responde al coqueteo tan bien como un pedazo de madera, pero es una dulzura, y puedes contar con l para que no te tome muy en serio. No es tuyo? No. Bernie piensa, con razn, que es demasiado tonto para que yo lo considere como pareja sexual. Esme hizo una pausa. Eso es, si piensa. Bernie est limitado definitivamente en sus actividades mentales. Coquetear con Neville. Despus de todo, l ya conoce el plan. Le mandar una nota directamente, y podemos empezar en el desayuno. Carola pareca ms animada. Esme le bes la mejilla. Mmm, hueles a melocotn. Se dirigi hacia la puerta. Gracias! Un placer contest, y sali al pasillo. Se tropez con un cuerpo masculino. Perdn dijo una voz fuerte. Esme se apoy en la pared. Luego se enderez e hizo una leve reverencia. No hay necesidad de disculparse, milord. Ha sido culpa ma, iba distrada. Por qu tena que tener unos ojos tan hermosos? Eran azul cobalto. Demasiado hermosos para un hombre. De quin es esa habitacin? gru. Lo ha pasado usted bien? Esme tena una mirada fra que le haba resultado muy til a travs de los aos. De maravilla dej colarse un poco de amabilidad en el tono. Slo

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espero que puedas experimentar tal felicidad algn da dijo y empez a mirar su gran cuerpo. l puso un brazo para impedirle pasar. Lord Bonnington? haba perfeccionado el arte de la mirada marchita. Sebastian nunca haba demostrado el ms leve signo de que ella lo intimidara, y no conoca esa mirada. Deberas dejar de visitar las habitaciones de los hombres. Qu habra pasado si alguno de esos chismosos te hubiera visto saliendo de la habitacin de un hombre? Tu reputacin ya pende de un hilo. Esme estaba furiosa. Pero no le dara la satisfaccin de hacrselo saber. Por el contrario, pestae con coquetera. Un hombre o una mujer? Qu dices? Quin sera peor que me descubriera, un hombre o una mujer? l apret los dientes. Un hombre! Lo mir por un momento y cont silenciosamente hasta cuarenta. Despus se arregl el escote con un movimiento perezoso de los hombros que hizo que se deslizara incluso ms abajo de lo que ya estaba, lo justo para cubrirle los pezones. Yo s convencer a los hombres y siempre pago mis deudas. El estmago le herva pero ni una llama de ira se reflej en su rostro. Sonri y estaba tratando de hacer otro comentario provocativo cuando l le agarr la mano y le toc la cara, slo por un momento. No lo hagas. Hubo un momento de silencio en el corredor. Que no haga qu? No hagas eso. No es necesario. Lo mir. El brillo seductor de sus ojos haba desaparecido. Ha dejado muy claros sus sentimientos, seor. No tema, no tratar de seducirlo. Malditos ojos azules. Estaban suplicndole, tratando de quitarle la furia. Y luego la cogi, la tom de los hombros y lentamente, lentamente la

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acerc hacia l, sin dejar de mirarla. Y ella fue. Que Dios la ayudara, fue como una liebre hacia los ojos encantados de una serpiente. Tena una boca suave y ella abri la suya. Luego se encontraron las lenguas, y la boca de l ya no era tan delicada. Un rato despus, cuando Esme sinti las manos de l sobre sus senos, fue cuando se dio cuenta de que haba gemido y estaba temblando. Finalmente, el sentido comn volvi a ella. Se alej tan rpidamente que se golpe la cabeza contra la pared. Si me disculpa Algo se desvaneci de los ojos de Sebastian y volvieron a ser slo azules. Debera disculparme hizo una pausa por entretenerla termin. Un pinchazo de ira reemplaz los latidos del corazn de Esme. Puedo tomar eso como que considera cancelada mi deuda, milord? Hizo una venia y se asegur de que sus senos se vieran mientras se agachaba. Slo ella saba cmo le temblaban las piernas. Slo esperaba que estuviera sonriendo. Pareca difcil controlar su boca. Por favor, no. Tena la voz temblorosa y grave; sus ojos se encontraron. Otra vez estaba ese extrao sentimiento, como si todo el ruido del mundo se hubiera consumido. Debo irme dijo Esme sin mirarlo. Y corri por el pasillo.

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Captulo 17
CUANDO EL DESEO SURGE.
Tena la garganta seca. Enrosc los dedos alrededor de la copa vaca de brandy. Como suele suceder dijo su marido, veo algo que me gusta. Mucho. En la chimenea, cruji un tronco. Cam se acerc hasta quedar de pie justo a su lado. Puedo tomarla? Por un momento ella no entendi su pregunta. No usaba perfume, slo su olor natural, un olor a bosque con un toque de tiza. Por qu hueles a tiza? pregunt para dilatar el tiempo. Antes de empezar a hacer una escultura, trabajo sobre papel. As que has estado haciendo bocetos de diosas dijo Gina desesperada, tratando de no pensar en su pregunta. Esme? l interrumpi sus palabras con un beso: su boca dulce contra los labios de ella. Sus grandes manos se desenroscaban de la copa de brandy para rodear su cintura. Gina se relaj en esos brazos pensando: Por favor, por favor, por favor. l pareca haber olvidado la pregunta del todo. Estaba pasando sus dedos por los mechones de pelo de su esposa, rozando sus labios con los de ella. Tienes un pelo precioso susurr. Brilla a la luz de la chimenea como si fuese fuego. Muy potico dijo ella, tratando de apoyarse ms en el cuerpo de Cam. La bes otra vez. Tena los labios suaves y persuasivos. No he estado haciendo bocetos de una diosa, he estado haciendo bocetos de ti seal, con un matiz de sorpresa en su voz. Bueno, yo no soy ninguna diosa admiti Gina. Esa verdad le quit un poco del placer que senta.

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Eres mejor dijo l convencido. El placer iba y vena por el estmago de Gina. l le estaba besando el cuello con tanta adoracin como si fuera una diosa. Pero eso no era lo que ella quera. No era eso, no era lo mismo. Entonces levant los brazos y los desliz por la espalda de Cam. l le estaba besando delicadamente una mejilla y empez a besarle la oreja. Ella temblaba, extendi los dedos por los msculos de la espalda de Cam y, de pronto, lo atrajo hacia su cuerpo. Cam era musculoso. Poda sentir los msculos por toda su espalda, a travs del fino lino de la camisa. El sentimiento hizo que le latiera ms rpido el corazn y que la apretara cada vez con ms fuerza contra su cuerpo. Si t no aguantas dijo Gina con voz ronca, yo lo har. Volvi la cabeza para atrapar su boca y lamer sus labios hasta que l tuvo que abrir la boca y besarla, besarla como lo haba hecho el da anterior. Su sabor era amargo y delicioso. Finalmente, la boca de Cam arremeti contra la de ella. Lami sus labios con un beso perezoso, apasionado y desgarrador. Las manos de Cam se deslizaron hasta los senos de Gina. Ella grit contra su boca y se arque hacia sus manos. Pero l no poda acercarse ms. Cam! Abri los ojos y lo vio mirndola, una mirada de lujuria que a Gina le dio miedo. Quieres experimentar nuevas sensaciones, seora esposa? susurr. Tena el pelo hacia un lado, sus ojos negros y sus oscuras pestaas le hacan marearse de deseo. Asinti, sintiendo el latido del ocano en sus odos. Pero l espero con una ceja levantada. Su mano mantuvo un movimiento perezoso sobre el seno de Gina hasta que ella lo atrajo hacia s otra vez. Lo abraz lo ms fuerte que pudo. Maldito susurr Gina, bsame. La duquesa est diciendo groseras se ri el duque. Sus ojos buscaban los de ella. Slo besos? Por qu su voz era tan suave cuando la de

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ella ruga de deseo? Ella asinti. Cam meti un brazo entre las piernas de Gina y la acun contra su pecho. Luego la llev a la cama y le quit el corpio. Su boca se cerr en el seno de Gina. Ella grit. Gina no poda detenerse. Cada vez, cada vez que l le chupaba los senos, gritaba y se arqueaba contra el peso de la rodilla de Cam mientras abra las piernas, rompiendo el camisn por las costuras y haciendo saltar las cintas de la bata. Gina hundi los dedos en ese cabello oscuro y revoltoso y se retorci debajo de l, agarrndose a sus hombros. De repente, Cam se movi y se acost sobre ella, slo con la tela de sus pantalones y el pedazo de tela del camisn roto entre ellos, y se meci hacia abajo. Sin pensar, ella empuj y se restreg contra las caderas de l. Cam emiti un sonido ronco y abri la boca: besos grandiosos, palpitantes y tormentosos. Ella cerr los ojos y suplic en silencio. Suplic para que l supiera lo que quera sin tener que decir algo tan humillante. l se detuvo. La solt. No jade. Cerr los ojos contra lo que vio en el rostro de Cam. Gina. Ella fingi no haber odo. Gina. Tenemos que parar ahora. Tena la voz muy controlada. No! dijo Gina. l se ri y ella abri los ojos. Cmo te puedes rer? Te deseo, si eso es lo que ests preguntando. Hasta una novicia poda escuchar su voz ronca. l se alej y se sent en el borde de la cama. Cada centmetro de su cuerpo temblaba de placer, frustracin y deseo, todo mezclado. Ella mir el camisn desgarrado. Tena al descubierto un seno que se mova con su respiracin. Era hermoso; diferente, se senta diferente a como era haca slo una hora. Mir hacia arriba buscando los ojos de su marido. Un momento ms tarde

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una mano oscura cubri su seno firme. Ella suspir y arque la espalda, slo un poco, y cay pesadamente sobre las manos de l. Maldicin, Gina dijo, la voz se le enredaba en la garganta. Me ests volviendo loco dijo y movi la cabeza. Pareca una reaccin involuntaria, pens trmula al escuchar el eco de su propio grito un segundo despus. La bes y la bes y ella otra vez. Y otra vez. Ahora l tena ambos senos, y ella se retorca contra sus manos, su boca, el suave cabello que rozaba su piel. Sin darse cuenta comenz a gritar hasta que una mano le cubri la boca. La mordi. l continu respirando agitado. Gina lo sigui, disfrutando de la manera en que su camisn caa en pedazos sobre su piel cremosa. Se mont sobre las rodillas de l. Los hombres tambin tienen pezones, no? l pareca estar tratando de recobrar el aliento, as que ella le quit la camisa. S tena pezones, bellos y planos, como monedas en su pecho musculoso. Pas un dedo por encima para hacer un experimento y l tembl, como si hubiera tocado la superficie de un lago. Si te beso ah, gemirs? Desde luego que no dijo Cam, mirando al techo. Ella pens que no le iba a prestar atencin hasta que recobrara el aliento. As que hundi la cabeza y continu con su experimento. Para su decepcin, l no hizo ni un sonido. Pero su cuerpo tembl y le puso una mano en el hombro, la desliz bajo la camisola rota y le acarici delicadamente la piel desnuda. Gina poda or el aire que se estremeca en el pecho de Cam. Eso era un sonido. Ella se enderez para tomar aire y l la empuj. Su respiracin era salvaje y sus ojos ms an. Maldicin, Gina! El duque est diciendo groseras! se burl. Llamen al ejrcito! Llamen a las milicias! l entorn los ojos.

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Qudate quieta. Ella se inclin, sus ojos verdes brillantes y traviesos, tom la cabeza de l en sus manos y pos sus labios en un beso exagerado. No puede una esposa besar a su marido? Sus labios eran llenos, rojos cereza, hinchados, lascivos. Cam poda sentir que le iba a doler la cabeza. Y mucho. Tenemos que parar este disparate dijo. Ya es suficiente. Un poco ms y habrs traicionado a tu marqus. Lo traicionara si perdiera mi virginidad dijo Gina. Pero no estamos cerca de ese punto. Eso piensas! grit. Brazos blancos le entrelazaban el cuello. Slo de pensar en ello, tembl. Si no se marchaba de esa habitacin hara suya a Gina. No haba duda de eso. Pero no poda porque ella estaba prometida a ese pomposo marqus. Una voz dulce y tibia le acarici en el cuello: Gracias, Cam. Ha sido muy agradable. La solt. Estoy de acuerdo. Muy agradable. Se levant y se alej. Pero cuando encontr los ojos de ella no pudo mantener su mal humor. Ella se estaba riendo. No te puedo decir qu bien me siento. Yo, la simple y vieja Ambrogina, he sido capaz de llevar a un hombre al borde de la desesperacin. Yo no lo llamara el borde de la desesperacin contest rgido. Ella sonri. As lo describe Esme. Bueno, puede que no est tan alejada de la realidad admiti Cam. Slo ver a Gina sentada en la cama era suficiente para llevar al borde de la desesperacin a cualquier hombre. Incluso mientras miraba cmo ella meca las esbeltas piernas para bajarse de la cama y tiraba de su bata. Todava poda ver un bello seno medio descubierto. Despus ella salt sobre l como toda una femme fatale. No seas tan presumida, no has hecho nada del otro mundo murmur. Yo creo que s dijo Gina. Nunca pens que sera capaz de llevar a un

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hombre Al borde de la desesperacin concluy Cam. Una sonrisa se dibuj en la boca de Gina, pero tena los ojos serios. A veces siento que he envejecido sin ser nunca joven. Vieja? Cuntos aos tienes? Veintids? Veintitrs. Soy vieja para casarme por primera vez, Cam. No; en el mundo real no, querida. En Grecia, la mayora de mujeres se casan con ms de veinte. Yo no conozco el mundo real. Slo conozco este mundo, y he odo a muchas mujeres que han sido llamadas viejas criadas secas, que eran de mi edad o un poco mayores. Pens que tal vez La voz se le fue apagando. Ests tratando de decirme que te sientes seca? Tena la voz llena de asombro. No, es slo que Jug nerviosamente con el cinturn de la bata y finalmente volvi a mirarlo. Como estoy casada, la gente habla de esas cosas delante de m y he asistido a muchas conversaciones sobre asuntos de alcoba. Lo supongo. Mujeres hablando sobre lo que les gusta en la cama. Lo mir sorprendida. La verdad es que hablan casi siempre sobre lo que les gusta a ellos. Pero yo no tena No iba bien. Empez otra vez. Est claro que a los hombres les gustan las mujeres muy jvenes. Las esposas y sus maridos rara vez duermen juntos, y los maridos tienen amantes jvenes. No de mi edad, ms jvenes an. Esos hombres no estn casados contigo. Dej que sus manos se deslizaran por el sedoso cabello de ella, las curvas de los hombros, roz los senos. Si un hombre estuviera casado contigo, nunca querra a nadie ms. Ni ms joven, ni mayor. No piensas que soy muy mayor? Sus ojos encontraron los de l, y se qued quieto y ansioso. Muy mayor para el sexo? Ests bromeando, Gina? Tu marido probablemente an seguir desendote cuando tengis ochenta y cinco

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aos y apenas podis moveros. Se arriesg a mirar a Gina y descubri que la bata se le haba abierto otra vez. Cam desliz un pulgar sobre un pezn rosado y un grito se le escap, un gemido. l lo hizo otra vez. Ella jade otra vez. Gina, si te toco aqu la toc, qu sientes? insisti. Algo maravilloso susurr, tan bajo que apenas la oy. Cam la abraz y ella se ruboriz, confundida. Despus, sin advertencia, chup uno de esos pezones lascivos. Despus de todo, estaban ah esperando a ser besados. Ella grit. Se le doblaron las rodillas, y Cam apenas logr sostener su peso con un brazo. Eres una gritona dijo con satisfaccin. De hecho, dira sin dudarlo que eres una de las mujeres ms sensuales que he tenido el placer de besar, si no la ms sensual reconoci en silencio. Lo mir con los ojos llenos de lujuria y vergenza al mismo tiempo. l sonri y decidi avergonzarla un poco ms. Apret el brazo derecho alrededor de su cintura. Seca? le dijo suavemente al odo. Dej que la mano derecha se deslizara por el sedoso frente de su camisn. De pronto, la mano toc el montculo ms dulce que hubiera sentido. Incluso a travs de la seda poda sentir su calor. Ella tembl. Si fueras ms sensible dijo Cam con voz ronca un hombre nunca te dejara irte de su habitacin. No poda detenerse y la acerc a su cuerpo con fuerza. La lengua de Cam se desliz dentro de la boca de Gina y su cuerpo hizo presin contra el de ella. Gina lo empuj hacia la cama, voluntariamente, colgada de l. Abri el roto del camisn para que pudiera verse todo su cuerpo. Se agach para besarla y sus manos bajaron bajaron. Ella salt cuando la toc. Dios, qu suave era. Dulce. La mente de Cam se inund de deseo y tom la boca de Gina, hundiendo la lengua, cuando quera hacerle lo mismo a su cuerpo. Tena los ojos cerrados y ella se agarraba de los hombros de l, gritando ahogada, diciendo cosas que l no poda entender. Y no le importaba. Cam se movi desde su boca hasta sus senos; ella se movi contra su

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cuerpo y grit. Y ahora l tena su lujurioso cuerpo donde lo quera, la mano en su suavidad, pulcra, mojada, hinchada, entre sus dedos. Cuando quit la boca de sus pezones ella empez a alejarlo diciendo No y otras tonteras. As que l simplemente puso los labios de nuevo. Pequeos gritos salan de la boca de Gina, que no opona resistencia; ese hermoso cuerpo estaba dispuesto para l, todo dulce crema y piel sedosa, su vello entre las piernas del color del oporto. Besarla ah levant la cabeza. Instantneamente se agarr del brazo de Cam y dijo con voz ronca: Cam, debes parar! Shh dijo. Shh. Sus labios vagaron sobre los senos de Gina, les dieron forma, crearon de esos senos algo ms bello que el mero mrmol. Ella estaba jadeando, tena los ojos borrosos. Cam dej que sus manos cogieran una cadencia rtmica que conoca tan bien como su nombre. Oh, Cam jade. Su cuerpo se mova contra los dedos de Cam. l ansiaba acostarse con ella, hacer lo que deba hacer. Mi esposa, pens. Ella es ma. Posela, palpitaban las entraas. Posela, le urga el corazn. Slo una voz de la consciencia le deca: ella no te quiere. Quiere al marqus petulante. No le prest atencin a la voz y sigui acaricindola. Ella era inocente, poda verlo. Sin conocimientos y a la vez con tantos. Gina se apoy contra la pierna de l, se arqueaba contra los dedos imperiosos de Cam. Lloraba en su hombro, lo agarraba, suplicaba: Por favor, Cam por favor por favor. Sera obligarla a casarse contigo, grua la voz en su cabeza. Era una voz destilada del odio hacia su padre, odio por su propio matrimonio forzado. Le dieron leves escalofros, tena el control suficiente para detenerse Hundi la boca y la bes, devor su dulzura La bes una vez, la bes dos veces. Los besos la excitaban, una cadencia palpitaba por sus entraas y apenas se mantena a raya. Luego roz un pulgar contra un pezn y as, as de fcil, su esposa de siempre, su propia Gina, se arqueaba contra l, temblorosa. Era una gritona. Magnfico!

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Movi la cabeza como una hoja que cae del rbol. l apret los dientes por la necesidad de entrar, de sentir hasta lo ltimo en su cuerpo, para reemplazar el vaco con l, tibio y desbordante. Se alej de repente. Gina abri los ojos pero no tena ganas de despertarse, entonces cerr los ojos otra vez. Le brillaba todo el cuerpo, el placer le pesaba en las piernas. Pero Cam murmuraba: Debo irme, Gina. Esto no est bien. Tena la voz gruesa. Ella abri los ojos otra vez. Cam pas una mano por su cabello. Claro que no estaba bien. Estaba comprometida con otra persona, y l era Cam, su amigo de la infancia. Gina trat de incorporarse pero se sinti sacudida por una ola de satisfaccin. No volver a visitar tu habitacin deca Cam. As que no volver a repetirse este este incidente. Yo No te disculpes murmur. No haba pensado en ello. Debera? Gina sonri. Algunos hombres se han disculpado despus de un solo beso, mientras que t Cam sonri. Pero estamos casados. Por el momento. El momento es todo lo que importa. Y no hemos hecho ms que besarnos, de todas formas. Ms que besarnos? Gina tena las piernas temblando, y tena la respiracin agitada, y l le llamaba a eso besarse? Cam empez a meterse la camisa en el pantaln. Es mejor que me vaya seal. Si alguien me viera saliendo de tu habitacin, se hara mucho ms difcil la anulacin de nuestro matrimonio. Gina estaba volviendo a ser ella misma. Se cerr la bata. Le llev un momento ser consciente de la realidad: ella era todava anulable para l. Nunca haba considerado seguir casado con ella. Un momento despus estaba tan arreglado y pulcro como cuando haba

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entrado. Gina sinti una punzada de ira. Cmo poda estar tan tranquilo? Muy bien. Tambin ella se tranquilizara. No le dara la satisfaccin de que pensara que su interludio le haba afectado. Te agradezco mucho que me hayas permitido ensayar contigo. Ahora podr ir a la cama de Sebastian mucho ms segura de m misma. Me preocupaba que se sintiera decepcionado Pero, gracias a ti, ahora s que podr estar a la altura de las circunstancias. l se qued quieto y la mir. Luego hizo una inclinacin. Yo estoy, por supuesto, muy contento de haberte ayudado dijo. Y se fue. Gina estuvo toda la noche pensando que podra haberle dicho mejores frases de despedida. Para cuando lleg la madrugada, saba exactamente qu debera haberle dicho, si hubiese tenido cerebro. De hecho, haba dos opciones. La opcin nmero uno habra sido muy efectiva: Estoy particularmente agradecida por saber que ir a la cama de mi amado Sebastian con un entusiasmo que igualar el de l. La opcin nmero uno implicaba que Sebastian la deseaba, cosa que Gina haba empezado a dudar. Luego estaba la opcin nmero dos, que variaba segn el momento en que se la plantease. Era algo as: Me gustara que volvieras a la cama ya. A veces aada por favor. Y a veces dejaba que el camisn roto se le cayera mientras lo deca.

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Captulo 18
LOS INVITADOS NO NECESITAN LEVANTARSE ANTES DE MEDIODA.
Gina se levant muy tarde, con la sensacin de ser ella misma otra vez. Haba desaparecido la mujer lujuriosa de la noche anterior. Lo cual estaba bien, se dijo a s misma, porque era importante mantener esas experiencias en su lugar. Haba sido delicioso y placentero. Debera darle las gracias a su marido. De verdad. Porque ahora no tena que sentirse nerviosa por la noche de bodas, la noche de bodas real, con Sebastian. Tena experiencia, finalmente. Algo de experiencia. Cuando se mir al espejo a la luz ms cruel de la maana, se sinti desarreglada ms que atractiva con su camisn roto. De todas formas, se lo at como pudo y se puso una bata. Todava Un secreto, una sonrisa se dibujaba en su cara. No era el recuerdo del placer lo que la alegraba. Era el recuerdo de los ojos salvajes de Cam y la forma en que su respiracin lata en su pecho. Al menos, se haba disipado su miedo secreto a que su marido no la deseara porque era muy vieja. Demasiado rgida, demasiado duquesa, demasiado flaca. Cam no pareca pensar que ella fuera demasiado flaca. Ciertamente, todava quera la anulacin. Pero eso era por su carcter, decidi. l siempre evitara las responsabilidades que conlleva tener una esposa. Lo importante era que Cam la haba querido la noche anterior. Y ahora saba cmo hacer que tambin Sebastian la quisiera. Annie apareci en su habitacin. Hay planes para la tarde dijo un tiempo despus, mientras peinaba a su seora. Las seoritas estn invitadas a practicar el tiro con arco en el ala oeste. Los Chaplin van a hacer una demostracin de esgrima a las tres de la tarde. Ah! Y lady Troubridge ha preguntado si le gustara ir con ella. Va a visitar la villa en el coche del poni porque hay un nuevo beb.

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Me encantara ir a ver el beb dijo Gina. Pero la cantidad de papeles, todava desordenados sobre su mesa de trabajo llam. Pero no puedo, tengo mucho trabajo que hacer. Trabaja demasiado dijo Annie. Todo ese trabajo no es bueno para un espritu. Ay, pero hay que responder esas cartas. Le gustara vestir el traje de maana de media manga, seora? Annie saba perder una discusin cuando la empezaba. Cuando Gina entr en la sala de estar, apenas tuvo tiempo de saludar a Sebastian antes de que lady Troubridge aplaudiera y todos fueran a almorzar. La sopa ya estaba servida cuando lleg Cam. No estaba muy despeinado, pero tena una mancha de tiza en el hombro. Ella mir para otro lado. No le import que Cam fuera a sentarse junto a Esme como una abeja va hacia una rosa. Sebastian! dijo, inspirada. Ahora no puedo salir, quiero retirarme a un rinconcito tranquilo en la biblioteca para escribir algunas cartas. Pero me acompaars esta tarde? l asinti. Ser un honor dijo, y la escolt de vuelta a su cuarto. Le estaba haciendo una inclinacin de despedida cuando Gina abri la puerta y suspir. La habitacin era un caos. Haba ropa tirada por el suelo y libros por donde mirara. Las puertas del armario estaban abiertas y las cintas del pelo de Gina estaban tiradas por todas partes. La habitacin era un revoltijo de objetos por el suelo y puertas de armarios y cajones abiertos. Una mirada de fastidio atraves la cara de Sebastian. Han estado registrando tu habitacin. Es como si hubieran entrado a robar. Tus joyas estn a la vista? No. Lady Troubridge insisti en que las joyas se guardasen en la caja de seguridad. Annie las deja all todas las noches. Una precaucin sabia observ. Dudo que se hayan llevado mucho. Cruz la habitacin a grandes zancadas, la brisa cuando pasaba haca que pilas de chifn se agitaran y se inflaran, y mir con disgusto su tocador.

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Han destrozado tu tocador pensaran que si haba algo de valor lo habras dejado aqu. Han tenido mucho valor para hacer esto de da, cuando cualquier criada poda haberlos sorprendido. Alz un pedazo de vidrio y volvi a dejarlo caer. Gina se movi despacio por la habitacin. Haban retirado el espejo y lo haban dejado en el suelo, apoyado contra la pared. La cama estaba desnuda, las sbanas tiradas sobre la alfombra. Nunca me haban robado dijo, con un pequeo temblor en la voz. No te han robado contest Sebastian. Puesto que no haba nada que robar, apenas has sufrido un inconveniente. No ests histrica, verdad? Ella neg con la cabeza. Tu criada te arreglar la habitacin. Me pregunto si habrn intentado robar en ms habitaciones. Despus de todo, no hay una razn particular para que ataquen la tuya. Se volvi. Es mejor que me vaya, no me gustara que me vieran en tu habitacin. No creo que nadie pensara que t has hecho todo esto en un arrebato de pasin, Sebastian. Sebastian la mir horrorizado. Era una broma! protest. Luego se agach y tom dos corss del suelo. Esto es muy desagradable. A ti te han robado alguna vez? Varias veces. De hecho, el robo durante fiestas se ha vuelto una epidemia. Mi habitacin fue saqueada el ao pasado en casa de los Foakes, y se llevaron un par de pesas. Y dejaron tu ropa todo tirado como aqu? Sebastian mir la delicada onda de algodn y cinta que Gina tena en la mano y rpidamente mir hacia otro lado. Estaban buscando tus joyas. Es muy comn esconder objetos preciosos entre la ropa interior. Voy a decrselo a lady Troubridge. Probablemente querr hacer algunas preguntas a los sirvientes. Y desapareci. Gina mir a su alrededor. Los papeles de Bicksfiddle estaban por todos lados. Recogi una media de seda del suelo pero no encontraba la pareja. Finalmente se sent en el colchn desnudo para esperar a Annie, mirando al suelo ms que a su alrededor, a sus pertenencias arrugadas. Qu barbaridad! Qu ha pasado aqu?

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Cam estaba parado en el umbral de la puerta, fuerte y masculino, indignado. Al verlo, Gina se ech a llorar. Creo que han entrado a robar. Cam entr a toda prisa y fue hacia ella. La levant con delicadeza y la sent en su regazo. Demasiado sorprendida para protestar, Gina recost la cabeza en el pecho de l y lo oy maldecir. Finalmente se calm. Se han llevado alguna cosa? Ella neg con la cabeza y alz los corss que tena en la mano. Mira! Desgraciados gru. A Gina le empez a temblar la barbilla. No creo que quiera volver a ponrmelos. Desgraciados! gru. Los matara. Gina dej que un par de lgrimas mojaran su chaqueta negra. Cam le frot el brazo de arriba abajo de una manera consoladora y le dio un pauelo blanco. Lady Troubridge lleg ante la puerta. Ay Dios, ay Dios! chill. Odio a los ladrones, los odio! Ests bien, querida? Gina supo que debera bajarse de las rodillas de su marido. Pero los brazos de l eran grandes y la sujetaban con fuerza. No poda moverse. Su seora est, por supuesto, preocupada dijo Cam. Se levant. La acompaar a la biblioteca mientras ordenan la habitacin. Una excelente idea dijo lady Troubridge, con un brillo especulativo en los ojos. Sali de la habitacin sin decir palabra. Afuera, en el corredor, Gina empez a luchar: Djame en el suelo, Cam. No me quiero caer! No te caers! Soy demasiado grande para que bajes las escaleras llevndome en brazos. Debes bajarme. Por favor, bjame.

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No. Me gusta llevarte en brazos. Y le dio un apretn. Cam! Mmm dijo. Me encanta llevarte en brazos. Puedo tocar lugares de tu cuerpo que jams estaran a mi alcance si fueras andando a mi lado. La mir con un divertido brillo. Cam! Casi se muere del susto. Pareces un conejo asustado. No es verdad! Con ojos rojos y todo asinti. Continu caminando. Por favor, puedes dejarme en el suelo? suplic Gina. Esto es vergonzoso. Quin est avergonzada? Inclin la mano hacia delante y respir con fuerza. Haban llegado al descansillo donde dijo: Tienes razn. Y la solt. Gina lo mir. Acaso estaba decepcionada? No, qu va, se dijo. Tienes razn repiti Cam, mirndola a los ojos. Gina vio un destello sugestivo en esa mirada. Dur slo medio segundo, pero fue suficiente. Cam puso los brazos sobre ella y desliz las manos por su espalda y la deliciosa curva de su trasero. Lo he hecho por tu bien dijo. Tena que hacerte olvidar tu prdida. Qu prdida? dijo Gina. Qu rpido olvidas! Recuerdas esos corss? Estaba imaginndome qu aspecto tendras sin ellos debajo de tu vestido Slo tu dulce piel bajo la fina tela. Ay l le quit las palabras de la boca con sus labios. Ay, sin cors seras Perdi el hilo de lo que estaba diciendo porque los labios de ella estaban tibios sobre los de l. Y luego hizo algo con lo que haba soado toda la noche: puso una mano sobre el seno de Gina, y aunque hubiera tres o cuatro capas de ropa, ella arque la espalda hacia su mano y abri la boca. l apenas la oa gemir. Te estoy imaginando sin cors dijo con satisfaccin, mirando a su

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esposa. Ella lo estaba mirando, con la boca abierta y los ojos distrados. La bes otra vez. No podemos hacer el amor aqu le susurr al odo. Le preocupaba que alguien subiera las escaleras y los sorprendiera all, as que la apart de s con delicadeza y le estir el vestido. Ya est! Ni se nota. De qu hablas? Pero, antes de que Cam pudiera contestar, dijo: Vaya! Eres mejor doncella que Annie. l se ri. Mientras bajaban las escaleras, a Cam le entraron unas irresistibles ganas de despeinarla. Ella era una duquesa maravillosa, con su modo orgulloso de andar y la manera calmada de hablar. Si estuviera casado contigo dijo. Lo ests dijo ella. T sabes a qu me refiero. Algn da cuando est casado de verdad y viva en Girton, llevar a mi esposa al bosque azul. Haban llegado al pasillo. Cam se ajust la chaqueta. Necesitaba parar esa conversacin o acabara haciendo el ridculo. Mir a Gina y decidi rpidamente salir afuera a tomar el aire. De repente, a ella le dio la impresin de que estaba preocupado. No recuerdas el bosque azul? le dijo al odo. Claro que recuerdo el bosque! Me abandonaste all a medianoche. Cmo podra olvidarlo? Se me haba olvidado ri Cam. Stephen y yo nos escapamos, no? Primero me dijiste que haba vampiros en el bosque dijo Gina indignada. Tenamos que llevarte al lugar del mundo al que pertenecas. Adems, te rescatamos cinco minutos despus, no? Bah dijo Gina, y abri la puerta de la sala de estar. La recibi el ruido de tanta conversacin que sonaba como un panal de abejas. Era evidente que todos haban sido informados del percance que haba sufrido la duquesa. Cam hizo una inclinacin y se fue. La compaa masculina de los

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establos le pareca ms agradable que lo que estaba all reunido. Su esposa lo estaba volviendo loco. Se dijo que era lgico, llevaba mucho tiempo sin una mujer, eso era todo. Y desde que Gina era la nica mujer en el mundo con quien no se poda acostar, dado que el acto terminara con el proceso de anulacin, pareca que lo atraa an ms. Eso lo explicaba todo. Camin hacia los establos. A medianoche se le haba ocurrido que la clave para la anulacin era la virginidad. Pero no tena por qu perder la virginidad Si su esposa quera experimentar con l antes de saltar a la cama de su rgido marqus, quin era l para quejarse? Deambul por el establo pensando en varias preguntas que tena que hacerle a lady Troubridge. Por ejemplo, haba un bosque azul en esa propiedad?

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Captulo 19
UNA CONVERSACIN SOBRE PESCA A LA ORILLA DEL RO.
Neville era tan crtico que Carola deseaba que hubiera elegido a Esme para cortejarla en lugar de a ella. No haban llegado al ro, porque l continuaba ajustando detalles de su vestuario y dndole ms y ms instrucciones sobre cmo ser ms coqueta. Neville grit finalmente, exasperada. Te aseguro que Tuppy no se fijar en mi ropa, no se fijara en m aunque fuera vestida con un saco! No te subestimes dijo l, echndole una ltima mirada crtica. No. Esa prenda debe irse. Y con un movimiento rpido le retir el pauelo que su doncella haba tardado media hora en ponerle. Carola se agarr a l intilmente. Este vestido tiene un escote muy bajo sin este pauelo! No pueden verme as! Claro que pueden. Ahora ests a la moda dijo satisfecho. Ella mir con horror sus senos inflados. Ya piensa que soy gorda, Neville! No entiendes que debo tapar toda esta piel? Ahora pensar que he aumentado al menos dos tallas! Cundo te casaste con el pobre hombre? Hace cuatro aos. Por qu lo preguntas? Creo que tu pecho ha crecido en ese tiempo. Ciertamente, ahora ests ms redondita que cuando te conoc. Carola entorn los ojos. La talla de mi ropa es informacin privada. Aunque te prometa que nunca desear tu pecho grande y seductor? Nunca me permito desear cosas imposibles. Pero pienso que es muy probable que tu pobre y enamorado marido s. Enamorado? En absoluto!

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Enamorado respondi l. Lo vi observndote, despus de que le dieras aquella magnfica bofetada. Estaba azul, como uno de esos peces que tanto ama. Si an tena alguna esperanza de que llegaras a ser ma la di por perdida en ese momento. Carola roz su brazo con el de l y sonri. Oh, Neville, eres el mejor amigo que una mujer podra tener. No me sonras de esa forma o cambiar de opinin dijo l. Ella le apret el brazo. Estaban casi llegando a la desembocadura del ro cuando l se detuvo. Ella lo empuj hacia delante. Ah est! Un momento, Carola. Ella lo mir. Necesitas pensar en m. Ella asinti. Lo hago. No, pensar en m en serio. Le levant la cabeza con su mano fuerte. Ella lo mir con sus inocentes ojos color caf. Maldicin, cmo envidio a ese pescador murmur Neville. Luego arremeti contra su boca rosada. Ella lo apart de un empujn. T!, t! balbuce. No debes comportarte de esta manera salvaje, Neville Charlton! La prxima vez que alguien te haga esto dale una buena patada le aconsej. Ahora, acurdate de mirarme a m, Carola, no al pescador. No es un pescador! dijo Carola, sonrojndose an ms. Buenas tardes! dijo Neville. Dos hombres viejos estaban sentados al lado de Tuppy, pescando tranquilamente. Los hombres se pusieron de pie al verlos. Carola tuvo la precaucin de no mirar a su esposo, pero s not que la nica silla disponible estaba a su lado. Comenz a moverse en esa direccin, cuando Neville le cort el paso. l se sent y la mir provocadoramente.

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Sintese sobre mi regazo, seora dijo con una malicia inconfundible. Los ojos de Carola se abrieron. Jams en su vida se haba sentado en el regazo de un hombre. Pero all estaba Neville, invitndola a hacerlo. Los dos ancianos estaban nuevamente hablando de truchas sin prestarles atencin. Ella camin hacia l, y delicadamente se sent en el final de sus rodillas. l hizo un ademn de poner las manos alrededor de su cintura y mostrarle cmo manejar la caa que el pescador le haba entregado. Reljate, pequea idiota le susurr al odo. Estoy relajada! dijo ella, indignada. Neville puso su mano sobre la de ella y le ense cmo deba sujetar la caa. He enviado a un sirviente para que busque una silla reson una voz a su derecha. Carola finalmente mir a Tuppy. Lo que vio en sus ojos la dej espantada. La miraba con desdn. De hecho, Carola entendi con horror que l estaba pensando que era demasiado regordeta para sentarse en el regazo de un hombre. Probablemente haba pedido la silla para salvar a Neville de su peso. Sin darle importancia, ri suavemente y mir a Neville. Estoy muy cmoda, seor. A menos que vea usted algn problema Neville tena una mirada lasciva, pens ella. Era realmente asombroso cmo su dulce rostro poda transformarse de esa manera. l volvi a poner su mano sobre la de ella. Jams podra soar con algo ms delicioso que t sobre mis piernas dijo con sentimiento. Carola le lanz a Tuppy una mirada. l estaba atento a su labor, con la caa entre las manos. Seguramente haba escuchado el comentario de Neville. Jams podra negarte nada que desearas dijo ella claramente, recordando sonrer inmediatamente a su compaero de pesca. Vas muy bien le susurr Neville en su oreja izquierda. Le ech un vistazo al esposo de Carola. Tuppy los estaba observando. Entonces Neville mir con admiracin la ropa de Carola. S que tena senos

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seductores, maldicin. Se movi para acomodarse. Todo lo haca en nombre de la amistad, por supuesto. Recustate sobre m le susurr a Carola. Obviamente, eso dej sus senos a la altura de su nariz. Se arriesg a mirar nuevamente a Tuppy. A menos que l estuviera muy equivocado, el hombre estaba planeando una masacre. Y l, Neville, sera el primero en morir. Justo en ese momento, los dos ancianos se levantaron y se dirigieron a la casa. Neville sacudi un poco el hilo de pesca, slo lo suficiente para que el gancho saliera del agua, salpicando cuando volvi a introducirlo en el agua nuevamente. Diablos! grit. Me ha cado agua en los pantalones! Debo cambiarme inmediatamente. Nada mancha ms que el agua de ro. Agua de ro? dijo Carola sorprendida. No veo nada. Se agach para mirarle los pantalones. Neville sonri para s mismo. Despus de resolver el pequeo problema de Carola, podra ofrecer sus servicios como rompehogares. Te aseguro que he sentido una gota de agua de ro. Y, naturalmente, no puedo dejar que me vean con la ropa sucia. Se puso de pie, empujndola gentilmente hacia el respaldo de la silla y entregndole la caa de pescar. Volver en un parpadeo anunci. Y aadi, con una mirada maliciosa : Y entonces te acompaar a tu casa. Estoy seguro de que esta excursin ha sido agotadora. Quiz necesites descansar, lady Perwinkle. Sin esperar una respuesta, se dirigi rpidamente a la casa. Tena un hambre atroz. Probablemente a causa de las miradas que haba dirigido a esos pechos celestiales que jams tendra. Un simple panecillo sera suficiente. Quiz tres o cuatro. Deja que los trtolos se embelesen por una hora. Carola se recost con cautela en la silla y levant su caa de pescar. Mantuvo la mirada fija en el ro y no en Tuppy, haciendo mprobos esfuerzos por no respirar, para que su pecho no subiera y bajara demasiado y as no pareciera ms grande de lo que ya era.

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Oy un ruidito a su lado y se volvi para mirar a Tuppy. Has dicho algo? pregunt. l se qued mirndola con los ojos entornados. An eres mi esposa, aunque parezca que lo has olvidado. Estoy al tanto de mi estatus marital dijo ella, tratando de contener el aire en su estmago para que su pecho no llamara la atencin de l. Entonces por qu actas como una prostituta? pregunt l enojado. Carola se olvid de su pecho. No soy una prostituta! Pues ciertamente actas como una de ellas. Jams podra negarte nada que desearas! E hizo un sonido de burla. A menos que ella estuviera muy equivocada, el plan de Esme estaba dando frutos. Oh, pero no podra negarle nada a Neville! dijo, mirando de reojo a Tuppy. Hemos sido muy amigos durante este ltimo ao. Eso es evidente. Mir su caa de pescar. Era el momento de cambiar el tema. Ests usando una carnada? pregunt ella, sacudiendo el hilo de pesca con la esperanza de atrapar algo. Sera estupendo que pescara algo frente a Tuppy. Un pez muy pequeito dijo l. Hecho con pelo de ciervo? Madera dijo l, echndole una mirada insondable. Carola casi tembl ante su mirada indiferente, pero lo super. Yo prefiero una carnada de pelo de ciervo. Flinker dice que son las ms tiles. Flinker es un idiota. Hubo un momento de silencio, roto solamente por la cancin suave de un pescador en la orilla opuesta. Qu diablos sabes t de Flinker? pregunt l. Resulta que he asistido a alguna de sus conferencias dijo. En realidad haba asistido a las conferencias con la esperanza de que Tuppy fuera. Y despus le su libro. Me pareci muy interesante hasta que empez a

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describir cmo sacar las vsceras del pobre pescado se estremeci. Eso me pareci muy desagradable. Y desde cundo te interesa la pesca? Carola estaba empezando a perder el valor. Era peor perder a su esposo para siempre o humillarse al dejarle saber que se haba metido a escondidas en la biblioteca de lady Troubridge la noche anterior, y se haba llevado no uno, sino dos libros de pesca de truchas? Trag saliva y minti. Neville me ense. Ahora la pesca se ha convertido en mi deporte favorito en todo el mundo, gracias a l. Es un pescador muy hbil anunci. Puedes darte cuenta de ello por su excelente forma de agarrar la caa. Ah, s dijo Tuppy framente. Nosotros los pescadores no soportamos que el agua del ro nos salpique el pantaln. No sabes cuntos pantalones he tirado a la basura porque me ha cado una gotita. Es vox ppuli que la mancha de agua de ro no se quita. Carola se sent ms derecha. Neville es un buen pescador dijo con la nariz levantada. Se fabrica sus propias carnadas. Yo tambin! replic instantneamente Tuppy. Es lo que cualquier pescador competente hace. No es slo un pescador competente respondi. Sostiene la caa con mucho estilo! Eso era algo de lo que Flinker haba hablado en su lectura; sostener la caa con estilo. Pero Tuppy no pareca considerar eso como una cualidad necesaria para ser pescador. Confo en que sabe lo que dice, madame dijo con tono fro. Claro que lo s! Cmo se atreva a cuestionar su conocimiento sobre pesca despus de que se hubiera pasado la noche leyendo?. Neville sujeta la caa mucho mejor que t! No saba que nos estabas comparando. Se levant y arroj su caa al suelo. Su cara se haba puesto completamente plida. Carola se puso de pie tambin, sujetando firmemente su caa de pescar. Pero, Tuppy

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Ahora soy Tuppy, no? Qu pas con lord Perwinkle? Camin hacia ella, con los ojos echando chispas. Y por qu no me informaste de que estaba en un concurso de pesca? Carola parpade. No es un concurso. Pescar trucha en un estanque! se burl Tuppy. Y t, madame, pareces ser el estanque en cuestin! Sus ojos bajaron hasta su pecho. Carola baj la mirada. Haba olvidado tomar pequeas inhalaciones, y sus senos se vean monstruosamente hinchados desde ese ngulo. Sus ojos estaban ardiendo. Creo que esto an es mo dijo l con tanta violencia en su voz que ella tembl. Luego, dio un paso adelante y la envolvi con sus brazos. Carola sinti un instante de humillacin cuando sinti sus senos oprimidos contra el pecho de l. Pero entonces su boca estaba sobre la de ella, y era tan dulce que se derriti Y subi los brazos para abrazarle el cuello. Y actu como si besar, en lugar de pescar, fuera su deporte favorito en el mundo. Se senta mareada con el olor y el sabor de Tuppy. Hasta que l la apart y mir abajo con una mirada oscura. El pecho de Carola se movi con esfuerzo mientras ella intentaba recobrar el aliento, y sus ojos se quedaron all por un instante. Se sinti desesperadamente avergonzada y ech de menos su pauelo. Estaba muy claro que l pensaba que sus pechos eran demasiado grandes. Su boca estaba tan apretada que tena una pequea lnea blanca alrededor. Veo que an no he perdido el concurso. Ella se qued desconcertada, e intent pensar en qu decir. l esper. No dijo al final, vacilante. Cambi la expresin de sus ojos. Debo admitir, milady, que lo di por perdido hace tiempo. No necesariamente susurr ella, bajando las pestaas. Un dedo toc su mejilla, suavemente. Entonces tendr que sostener mi caa con ms estilo dijo l. Tal como dice Flinker que se debe hacer. Carola se arm de valor y levant la cabeza. Se poda ver que sus mejillas

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carmes estaban ardiendo. Pero se neg a lanzarse estrepitosamente en sus brazos como una trucha moribunda. Tambin dice que a los peces hay que cortejarlos. Haba una pequea curva en su sonrisa. Debe de haber pasado mucho tiempo desde que le ese libro. Confieso que no recuerdo esa parte. Abarca todo un captulo dijo Carola. Otro pescador est siempre atento para robarte tu pez. Ah dijo Tuppy. He estado equivocado, madame. Decididamente, tendr que considerar mi ciencia ms de cerca. Carola se senta mucho mejor. Respir profundamente y no se tom la molestia de ver si sus senos haban roto su corpio y estaban libres. Esta excursin de pesca me ha cansado mucho dijo ella. Tomar un descanso. No tienes que acompaarme. Ech a andar hacia la casa. Poda sentir sus ojos en su espalda, as que se dio la vuelta despus de unos cuantos pasos. l estaba de pie all, con sus rizos color caf enredados, tan dulce, tan guapo que todo lo que ella poda hacer era no correr cuesta abajo y saltar a sus brazos. l estir su mano, y Carola hizo un ademn de despedida. Te ver esta noche le dijo l. Se puso un poco plida. En la cena concluy. S dijo ella. No es algo milagroso? Lady Troubridge me ha dicho esta maana que haba cambiado a Neville para que se sentara a mi izquierda. Mis dos pescadores favoritos hizo una pausa, uno a cada lado. Qu cena tan encantadora! l la mir con estupor. Carola le dijo adis con la mano y regres a la casa.

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Captulo 20
EN EL QUE SURGEN LAS PREGUNTAS DE CAMAS MARITALES Y RECMARAS.
Gina no volvi a ver a Cam hasta la tarde. Lady Troubridge haba arreglado un recital de piano para algunas de las jvenes invitadas. La seorita Margarita Deventosh estaba tocando cuando Cam se sent al lado de Gina. Has visto la Afrodita? pregunt. Ella frunci el ceo. Shhh. Esa chica tiene hoy ms granos en la cara que hace tres das susurr Cam. Gina sonri. Qudate quieta. Al otro lado, Sebastian se pona ms rgido. Has visto la Afrodita desde que saquearon tu habitacin? pregunt, ahora en voz ms baja. Esta vez Gina puso atencin a lo que dijo. Neg con la cabeza. Pero estoy segura de que est ah susurr. Quin la querra? Yo, entre muchos. Para que lo sepas, seorita, esa escultura fue esculpida por el mismo Cellini. No tengo idea quin es Cellini, pero mi estatua est pegada. Anoche me di cuenta. Se pueden ver las lneas donde la pegaron. La pegaron? Sebastian le dio un golpecito en el brazo. Gina le frunci el ceo y volvi a prestar atencin a la msica. Margarita estaba llegando a una tumultuosa conclusin con un fuerte golpeteo en los pedales. Dios, quin le ense a tocar? gru Cam en el odo de Gina. No se senta cohibido por las miradas de desaprobacin de la gente. Margarita termin la cancin con un fuerte nfasis en el pedal.

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Gracias a Dios! Cam arrastr a Gina. Debemos ir a ver si est la Afrodita. Qu? Sebastian estaba mirando a Cam con un gesto de furia, pero l no le prest atencin. Tenemos que asegurarnos de que no la han robado. Gina se despidi de Sebastian con la mano. Tu habitacin es la nica que ha visitado ese peculiar ladrn, aunque hubiera sido mucho ms lgico que robara a una seora mayor. Todo el mundo sabe que las damas de edad duermen con el dinero debajo del colchn. Slo con mirarte, cualquiera podra darse cuenta de que tienes las joyas bajo llave. Qu quieres decir con slo con mirarte? exigi Gina. l resopl. Alguna vez has dejado una cadena de esmeraldas por ah mientras dormas? Bueno, no, pero Alguna vez te has metido en la cama sin lavarte la cara y echarte cremas y Dios sabe qu otros cosmticos? Yo no me echo cosmticos para dormir. Alguna vez te has deslizado en las sbanas desnuda? Has salido sin lavarte los dientes? Has bailado en el patio descalza? Muchas de tus fantasas parecen involucrar desnudez y suciedad contest, muy digna. l se ri y empez a subir las escaleras. Entonces ven, duquesa. Suelo levantarme muy temprano. La semana pasada fui al conservatorio a las tres de la maana. A ver la lluvia de meteoritos que os llev al seor Wapping y a ti a mantener una supuesta relacin pasional fuera del matrimonio? S dijo. No cayeron estrellas, aunque el almanaque anunciaba que caeran. Gina se detuvo de pronto y se apoy en la pared para recobrar el aliento.

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Dios Santo, Cam! No puedo imaginar por qu tenemos que ir tan deprisa. Estoy segura de que lady Troubridge y sus invitados se estarn preguntando qu rayos te pasa. Oh, yo estoy seguro de que saben precisamente lo que me pasa. Nadie sabe que tengo la Afrodita excepto Esme y t seal. T no se lo has dicho a nadie, verdad? Eso no era lo que quera decir. Ah dijo ella, sintindose tonta. Ven dijo, y le cogi la mano. Alguna vez te pones guantes? Nunca. No me gusta tener tela entre m y el mundo. Las mujeres siempre los llevis, no os resulta molesto? Gina mir sus guantes grises. No, aunque s me molestan cuando tienen demasiados botones. Tengo dedos de mantequilla y no puedo quitarme el de la mano derecha sin una criada. Comer con guantes es bastante complicado. Estaban ante la puerta de Gina. La habitacin estaba impecable, como si nada hubiera ocurrido, gracias al oficio de las criadas de lady Troubridge. Dnde est? exigi Cam. La Afrodita? En la caja. Cam cruz la habitacin y abri la caja. El pedazo de satn rojo ya no arropaba una mujer desnuda. Ay, Dios dijo Gina. La han robado. Entonces record algo. No, yo la met aqu debajo anoche. Se agach y sac la figura de debajo de la tapicera de la silla. Dejaste una estatua de tanto valor debajo de una silla? dijo Cam. Yo no saba que tena tanto valor. Los dedos de Gina taparon a la mujer desnuda instintivamente. Puedo sostenerla por un momento? No me interesa su valor dijo Gina. Puedes ver por ti mismo que no la han robado. S, pero estoy seguro de que su objetivo era robarla. Como he dicho, tu habitacin fue la nica donde buscaron. En general, los ladrones entran en

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varias habitaciones cuando roban en una casa. El ladrn tena que estar buscando la Afrodita. Excepto que nunca se le ocurri que t, que nunca dejaras un collar de esmeraldas en la mesilla de noche, hubieras dejado la estatua debajo de una silla. No la dej. Y creo que tu versin es muy improbable. En primer lugar, cmo poda saber el ladrn que soy duea de la estatua? Tal vez la estatua y la carta de chantaje estn vinculadas. Eso es an ms improbable. Por qu mi madre me iba a dar una estatua invaluable? Nunca se molest en contestar mis cartas. Por qu me dejara algo de tanto valor? Mir a la Afrodita. La condesa fue una tonta por no contestar tus cartas dijo rotundamente. Le picaron los ojos pero Gina se mordi el labio. Se negaba a ser una llorona frente a su marido. No las contest, pero supongo que s las leera dijo Cam. Puede que te dejara la estatua para expresarte su agradecimiento. Eso es absurdo! Si hubiera estado agradecida, se habra molestado en mojar una pluma de tinta y decirlo ella misma. Tal vez Puedo ver la estatua? Al principio, Cam no dijo nada. Mir la cara de la Afrodita mucho tiempo, y luego la examin una y otra vez, sus dedos suavizaban las curvas. Fue hacia la ventana y examin la figura a la luz del sol. Finalmente, Gina lo acompa en la ventana. Es invaluable? No creo admiti Cam. No reconozco las iniciales del artista: F. F. Le mostr dnde estaban marcadas en la base. Aunque est muy bien hecha. Ves el brazo que casi le esconde los ojos? Y la manera en que el pelo le cae por la espalda? Es muy difcil moldear el alabastro con tanto detalle. Yo saba que no tena valor dijo Gina. Est extraamente hecha, como has visto. Parece que la hubieran esculpido con dos trozos de piedra distintos. De hecho, nunca haba visto un acabado tan bueno. No hay ninguna muestra de la unin.

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Gina la volvi a coger. Me gusta la cara. A m me gusta el cuerpo. Parece avergonzada. No creo que a Afrodita le guste estar desnuda. Creo que se est escapando de la cama de Vulcano. Acaba de ser descubierta por su marido y est mirando por ltima vez a su amante. Afrodita casi siempre es esculpida saliendo de las olas o escapando de la habitacin de Vulcano. Aqu el artista est pensando en la segunda situacin porque ella est mirando hacia atrs, sobre su hombro. Eso es maravilloso. Haba amargura en su voz. Mi madre me mand la estatua de una mujer desnuda, descubierta en un momento de adulterio. La mano grande de Cam cogi la de ella y empuj la estatua hacia la luz del sol que entraba por la ventana. Tu madre te regal un objeto de gran belleza. Quedaron mirndose por un momento. Brillos del sol jugaban sobre el mrmol y hacan brillar el alabastro rosado como si la sangre danzara bajo la superficie de la piel de Afrodita. Piensas que est mirando hacia atrs porque extraa a su amante. Pero yo creo que est triste porque ha traicionado a su marido. Una sonrisa irnica le ilumin la cara. sta es mi pequea duquesa moralista. Por Dios santo, mujer, desenrosca los dedos! Le tom la mano. Tcala. Tiene unas hermosas caderas. Es un pecado cubrirlas. Has hecho t Afroditas como sta? pregunt Gina. Cam neg con la cabeza. Marissa tiene una figura mucho ms exuberante aqu. Seal los senos . Y aqu. Toc los muslos de la figura. Gina apret los labios. Tal vez podras hacerme una Afrodita seal. As tendra una estatua de cada una de las personas que se contuvo. Qu qu? Que estn relacionadas conmigo dijo.

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No era eso lo que queras decir observ Cam. Ella se encogi de hombros. Tengo una madre y un marido ausentes. Resulta raro que ambos decidan mandarme estatuas desnudas. Te acuerdas del Cupido desnudo que me mandaste cuando cumpl veintin aos? Si me mandas una Afrodita saliendo de las olas, tendr una pareja. A tu futuro marido le encantar. Cam arrastr las palabras. Tu habitacin parecer un burdel. Nuestra habitacin lo corrigi. Luego se ruboriz. No deca nuestra por ti y por m, estaba pensando en Sebastian. Se volvi, fingiendo que no tena las mejillas ardiendo. No crees que ya deberamos volver al recital? Quieres decir que el marqus y t vais a compartir la habitacin? Ciertamente. Y preferira que t no aadieras epitafios insultantes al nombre de mi prometido. Vienes? No podemos dejar la Afrodita. El ladrn podra regresar. Creo que deberas meterla en la caja fuerte de lady Troubridge junto a tus esmeraldas. No quiero que ella sepa que la tengo. En cualquier caso, supongo que el ladrn pensar que no la tengo y no volver. Cam frunci el ceo. Puedes ponerla otra vez debajo de la silla, si quieres. No haba ningn otro lugar donde esconder la pieza, as que Cam se agach y meti la estatua debajo de la silla, dentro de la tela de la tapicera. Camin silenciosamente por el pasillo. Cuando hablaba lo haca en un tono de curiosidad casual. Cundo habis decidido Bonnington y t que dormirais en la misma habitacin? Conscientemente, Gina vaci toda la irritacin de su voz. Me temo que se no es asunto tuyo. Ser un arreglo inusual. Lo sabes, verdad? Claro que soy consciente de ello.

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La mayora de las parejas duermen en habitaciones separadas, si no en casas separadas. Haba algo en su tono que no le gustaba a Gina. Y luego, una vez al mes o algo as, el marido golpea cortsmente la puerta de su esposa y le pide la satisfaccin de las funciones maritales. Despus de todo, uno debe producir un heredero, sin importar que la tarea resulte desagradable. Sebastian y yo tendremos un tipo de matrimonio distinto grit Gina empezando a bajar las escaleras. sta es una conversacin muy indecorosa. l le tom la mueca. Qu te hace pensar que tu matrimonio ser diferente? Porque Sebastian y yo estamos enamorados, idiota! Y bien, ya ha terminado el interrogatorio? No, quiero saber cmo lograste que el rgido marqus accediera a compartir una habitacin contigo. Le pega ms hacerlo una vez al mes con su esposa, claro. Con su amante ya sera distinto l no tendr una amante! No? Bueno, t sabes ms, por supuesto. Empez a bajar las escaleras antes que ella. Le dio un golpe en el hombro. Dado tu comportamiento de anoche, tal vez debera advertirle al marqus que despida a su amante y se ponga en forma antes de que la anulacin se lleve a cabo. Gina parpade, sin entender lo que l quera decir. Ponerse en forma? Entraron en la gran sala de estar mientras ella segua dndole vueltas en la cabeza a la ltima frase de Cam. Sebastian todava estaba sentado en mitad del saln, pero el puesto de ella haba sido ocupado por Esme. Mientras observaba, Sebastian agach la cabeza y le susurr algo al odo. Esme se estaba riendo. Gina suspir. Eso siempre ocurra. Justo cuando empezaba a pensar que esos dos se odiaban tanto que nunca volveran a hablarse, se encontraban y hablaban como si fueran los mejores amigos. Hasta la siguiente pelea.

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En cualquier caso, ella deba volver a trabajar en sus papeles. Haba prometido ensayar la obra con Sebastian, pero todava no haba ledo los captulos de Shakespeare que el seor Wapping le haba asignado. Tena muchas cosas que hacer. Silenciosamente, sali de la sala, encontr un lacayo y lo mand a recoger sus papeles. Luego se retir a la biblioteca con una bandeja de t. Era muy agradable, sola en la sala silenciosa. Esparci los papeles en la mesa de roble y escribi cartas durante una hora. La luz del sol se posaba en sus hombros desde los grandes ventanales que estaban detrs de ella. Los caros bailaban en los rayos del sol, saltaban sobre los papeles, giraban en el aire cuando ella levantaba la pluma y la dejaba sobre la mesa. Estaba oscureciendo justo cuando Sebastian entr en la biblioteca. Ella le sonri. Puedes esperar un momento? Estoy contestando a las preguntas del administrador de las propiedades sobre la crianza de ovejas. Por qu rayos no hace tu marido ese trabajo? Me gusta hacerlo a m. Disfruto administrando las propiedades. Me temo que soy una administradora. Podrs soportarlo? l hizo una inclinacin muy galante. Debo advertirte que tengo la suerte de tener dos excelentes administradores. Ensayamos? Camin hacia el sof. Sebastian la acompa y abri su libro de Shakespeare. Creo que ya he logrado memorizar mi papel dijo Gina. sta es mi lnea favorita: Le agradezco a Dios y a mi sangre fra, soy de tu talante por eso: habra preferido or a mi perro ladrarle a un cuervo que a un hombre jurar que me ama. Puedo ver por qu dijo Sebastian. Te viene bien. Me viene bien? repiti Gina. T maravilloso aire de independencia explic Sebastian. Ah. Yo tambin he memorizado mi parte dijo, hojeando las escenas finales . Sin embargo, lady Rawlings me dijo durante el recital que ella ni

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siquiera ha empezado a trabajar su papel. Tal vez, ya que t te sabes el tuyo, debera buscarla. Es tan distrada que no me sorprendera que no se aprendiera el papel si no la dirijo. Le sonri. Nada como mi duquesa. Gina suspir. En ese caso, escribir algunas cartas ms. Tu sentido de la responsabilidad es admirable. Pero necesitas ms luz dijo Sebastian saltando del sof y tocando la campana. Hizo una inclinacin y fue hacia la puerta. Le dir al lacayo que te traiga muchas velas. Gina se qued pasmada. Sebastian no poda haber dejado ms claro que tena mejores cosas que hacer que sentarse con su futura esposa. Lentamente, camin de vuelta hacia la mesa de la biblioteca, se sent, y sac otra hoja de papel. Bicksfiddle le haba escrito que el puente sobre el arroyo Charlcote estaba a punto de desplomarse. Querra reparar el puente o demolerlo? Gina estaba calculando el costo estimado del proyecto cuando entr Cam. Ha venido un hombre de la oficina de Rounton que quiere hablar con nosotros dijo sin saludar, caminando hacia donde Gina estaba sentada . Puesto que su trabajo se refiere a la anulacin, le dije que se encontrara con nosotros aqu. Cam ley sobre el hombro de Gina: Bicksfiddle quiere derribar el puente sobre el Charlcote? Ella asinti. Las vigas se estn pudriendo. Qu lstima. Tena un arco precioso. ste es el coste estimado para hacer uno nuevo? S. No dice si el puente tendr la misma altura. Quiz no dijo Gina. Lo mejor ser que un arquitecto nos presente un proyecto. Luego ya veremos. Cam acerc una silla. Rasg un pedazo de papel. No hace falta un arquitecto. Le mandar un dibujo yo mismo. Ahora que lo pienso, me gustara que el puente tuviera un arco as Empez a

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hacer un boceto con rapidez. Gina observ, fascinada, cmo el puente creca bajo las manos de Cam. Se elevaba con un hermoso arco. Esas rayitas son las piedras? le pregunt. Cam asinti. Si tenemos que tirar el otro puente, creo que debemos hacer el nuevo de piedra. sta es una reproduccin de un puente de Florencia. Vamos a tener que hacerlo a escala ms pequea, pero bueno Cam interrumpi Gina. No podemos gastar los fondos en un puente de piedra. Sabes cunto cuesta? Gastamos casi mil libras reparando el juzgado el ao pasado. l la mir con dureza. Espero que no hayas reemplazado la estrella del centro con gravilla o alguna abominacin. Claro que no! Utilizamos muy buenos materiales y la reparacin llev cuatro meses. No podemos gastar tanto en un puente de piedra este ao. Cam estaba terminando el dibujo. No veo por qu no. Recuerdo haber mirado las cifras que Bicksfiddle me dio. No rentaron las tierras cerca de once mil libras el ao pasado? Eso fue hace dos aos dijo. El ao pasado fue incluso mejor. Sacamos catorce mil libras en rentas y propiedades solamente. El orgullo ti la voz de Gina. l le sonri. Buen trabajo, Gina! Mir otra vez el dibujo. Invirtamos algunas de esas libras en un puente nuevo. No podemos. Ya di todo el dinero que no se necesitaba para la casa de Londres y para construir alcantarillado en la villa. Catorce mil libras en alcantarillado? Imposible. Me temo que tu padre no le prest ninguna atencin a la villa. Todas las cabaas estaban en un terrible estado cuando muri. Querido padre seal Cam. Tom la pluma y empez a garabatear en el dibujo. Durante estos aos he logrado reconstruir la mayora de las cabaas, o

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al menos repararlas hasta un estado digno. Y ahora lo ms importante es construir la red de alcantarillado. Ella le dio un golpecito. Sabas que los habitantes de la villa estaban tirando la basura al ro? Y el ro fluye directamente por la casa Girton y cerca de nuestro pozo! El ao pasado descubrimos que todas las truchas se estaban muriendo. Por los horribles hbitos de los habitantes? pregunt Cam. El puente se estaba volviendo cada vez ms un adorno. No exactamente. Lo peor era la mina, vertan los desechos al ro y los peces estaban muriendo explic. El seor Rounton consigui que los mineros interrumpieran los vertidos. Cuando el ro estuvo descontaminado, volvimos a echar truchas, pero murieron. De todos modos, Bicksfiddle me ha dicho que todava hay peces vivos en el lago Charlcote, as que tal vez sea asunto de l la bes. Ella detuvo el aliento y parpade. Sabes que te pones muy guapa cuando hablas de truchas? No. Pues s dijo. Qu piensas? empuj el papel para que pudiera ver. Oh dijo Gina con desgana. Es precioso, por supuesto. Pero Ves?, hay una estatua de Neptuno aqu. Seal con la pluma. Y stas son dos ninfas. Y otras dos all. Estn vestidas? pregunt y estrech los ojos. Por supuesto dijo. T conoces a las ninfas. Nunca llevan cors y guantes Sonri. Gina se mordi el labio. Quieres convertir el viejo puente de madera sobre el ro en un puente de piedra con ninfas desnudas? Supongo que el Neptuno tambin est desnudo? Cam mir hacia delante a su propio dibujo. Mira. La pluma rasg el pergamino por un segundo. Ahora tiene un artstico parche de algas en la cintura. Claro que no! grit Gina.

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Era malvado, malvado, burlndose de ella de esa manera. T no lo entiendes dijo. Girton es una bella propiedad, construida en Construida en 1570. Lo s, Gina. Unas cuantas estatuas desnudas animarn la villa. Era un lugar muy aburrido, por lo que recuerdo. Todava est en pie ese espantoso jardn? S! grit Gina. Y no quiero que cambie nada. Tu madre lo dise antes de morir y qued como un monumento en homenaje a ella. Como si le hubiese importado dijo Cam. S le habra importado! Cmo lo sabes? Porque ella pasaba mucho tiempo paseando por ese jardn. Tu padre casi no la dejaba salir de la casa. Yo era muy joven para darme cuenta. Haba sacado otro pedazo de papel y estaba haciendo un boceto. Estoy segura de que ella nunca habra permitido que las cabaas se cayeran. Cam frunci el ceo. T nunca conociste a mi madre. Diablos, yo apenas conoc a mi madre. Por qu toda esta pasin por el jardn? Gina se detuvo. Cuando t te fuiste, yo no yo estaba muy sola, as que Cam puso la pluma en la mesa. Qu quieres decir con que estabas sola? Dnde estaba tu madre? Ella volvi a casa y me dej all dijo Gina. El duque dijo que tena que empezar mis labores inmediatamente, y t sabes cmo solan discutir l y tu madre. Yo le supliqu que la dejara visitarme con ms frecuencia, pero se neg. Maldicin dijo Cam. Pero tenas una institutriz, no? Pegwell o Pegworthy, no? Gina asinti. La seora Pegwell era una mujer muy buena. Dur mucho tiempo como empleada de tu padre, cuatro aos, creo. Por entonces yo tena quince

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aos, la edad apropiada para dejar de tener una institutriz. Me siento como un canalla. Tu padre era difcil. No difcil: un desgraciado. Debera haberte llevado conmigo. Nunca pens que tu madre te dejara a merced de Girton. Yo estaba bien. Qu son estos bloques? Seal el puente. Se llaman contrafuertes explic Cam. Podemos poner figuras aqu y aqu. No puedes decorar Girton con gente desnuda dijo Gina. No lo permitir, Cam. Pues eso es lo que estoy planeando. Venus desnudas en las fachadas. Sombrereros desnudos en cada habitacin. Cupidos desnudos en el comedor. Gina arrug la nariz. Imposible. Los habitantes se horrorizaran. No por Neptuno y sus ninfas dijo Cam, inclinndose hasta tocarle el hombro a Gina. Cmo te sentiras si yo cambiara Pero Gina no estaba escuchando. Por qu temblaba cada vez que l la tocaba? Todo el cuerpo le temblaba slo por estar a su lado Entonces Cam habl y rompi el encantamiento: Si cambiamos estos arcos, Gina La voz de Cam se fue apagando. Ella trag saliva. Los ojos de Cam estaban iluminados con una diversin profunda y pecadora. Se inclin hacia ella. Era un dibujo de Neptuno, verdad? Antes de que le pusiera las algas, claro. No s de qu ests hablando dijo. Estaban muy cerca As que l la sent en su regazo. Estoy hablando de ti dijo, trazando la forma del labio inferior de Gina con el dedo. De ti y de la forma en que me miras. Yo no te miro! grit, mortificada. Apart las manos de l.

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Igual que yo te miro a ti. Quieres saber cmo? Ella neg con la cabeza. Deba bajarse de las rodillas de Cam. Pero no quera. Claro que no quiero aadi. Cuando te miro me imagino que has tirado esos corss esta maana. Eso significara que debajo de ese vestido de algodn que llevas puesto no hay nada ms que curvas cremosas y piel suave. Estaba adornando sus palabras con besos. Adorables senos, Gina, maldita sea si no tienes los senos ms hermosos de Inglaterra. Y sus manos seguan a sus palabras. Pero par de hablar porque su esposa le haba cogido del pelo y murmuraba algo sospechoso como Cllate; claro que la duquesa nunca habra sido tan grosera. En cualquier caso, hizo bien en callarse porque as pudo or los ruiditos que ella emita y que lo volvan loco. Y cuando descubri que haba hecho lo que l sospechaba y haba tirado los corss, se sinti exultante. Sigui acaricindola, loco de deseo, fascinado por los ruiditos que ella emita con cada una de sus caricias. Claro que, si no hubiera estado tan ocupado en disfrutar de esos gemiditos, habra odo que alguien abra la puerta de la biblioteca. Y si hubiera odo abrirse la puerta de la biblioteca, l y su esposa no habran sido descubiertos besndose por uno de los notarios que trabajaban en la anulacin de su matrimonio. Es decir, no los habran pillado mirndose como si estuvieran consumando su amor vestidos.

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UN ABOGADO ESCANDALIZADO.
Olvide lo que ha visto le aconsej Cam al abogado. El mayordomo de lady Troubridge haba abandonado la escena. Pareca una antorcha. Rojo como un tomate, sin saber qu decir ni cmo reaccionar. Regresar en un un momento ms conveniente. Gina quera que se la tragara la tierra, como castigo o, al menos, caer muerta al suelo. Pero su corazn, desobediente, continu latiendo con pulso firme. Cam, sin embargo, estaba tan tranquilo. Disculpe, seor dijo, haciendo una inclinacin. Pero he olvidado por completo su nombre. Debe de ser la excitacin del momento. Mi nombre es Finkbottle dijo el abogado. Soy el aprendiz del seor Rounton. Tuvimos el placer de conocernos la semana pasada en La Sonrisa de la Reina. Bueno, seor Finkbottle dijo Cam. Puedo tener el placer de presentarle a mi esposa? Gina hizo una extraa reverencia. Las rodillas an le temblaban. Disclpeme, no estaba avisada de su llegada dijo ella. Sus palabras sonaron como si lo estuviera culpando, algo que una verdadera duquesa jams hara. Insisti en sus disculpas para no dar una mala impresin. Por favor, disclpenos. Quieren que regrese en otro momento? No, no. Me imagino que ha venido a hablar sobre nuestra anulacin. Por favor, tome asiento. El seor Rounton quera que le informara de que su plan de quedarse slo una semana en Inglaterra no es aconsejable.

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Pero por qu estn tardando tanto en darnos la anulacin? La duquesa quiere casarse por segunda vez inmediatamente. Y yo necesito regresar a Grecia dijo Cam. El seor Rounton est, por supuesto, al tanto de que usted necesita seguir con los asuntos que dej pendientes en Grecia murmur Phineas Finkbottle. No era bueno para adornar la verdad. Los papeles de la anulacin del matrimonio del duque y la duquesa estaban haciendo un hoyo en su pecho mientras hablaban. Pero la orden del seor Rounton haba sido clara: retrasarlo todo lo posible. Estoy esperando un comunicado del seor Rounton que no tardar en llegar. Me hospedo en la aldea ms cercana y estar Oh, no dijo Gina. Lady Troubridge estara encantada de tenerlo aqu. No nos gustara que se hospedara ni un minuto ms en una aburrida posada por nuestra culpa. Insisto dijo, ponindose de pie. Hablar con lady Troubridge ahora mismo, seor Finkbottle. Atraves la habitacin sin cruzar la mirada con ninguno de los dos caballeros, y sali a un paso que ella pensaba que era digno, en lugar de un trote indecoroso. Dnde estudi? pregunt Cam. En Lincoln? Por desgracia no respondi el seor Finkbottle, pero pareca no querer continuar con la conversacin. Sergeant? En el continente. Estudi en el continente. Ah exclam Cam. Mir el pelo rojo de Finkbottle, especulando. Por casualidad es francs? Entre mis antepasados hay franceses, s. Y trabaja con Rounton hace mucho tiempo? No, no mucho respondi Finkbottle muy cortsmente. Cam lo vio partir con el ceo fruncido. Haba algo en ese hombre que no encajaba con su atuendo de abogado. Haba algo extrao en la manera en que se mova, como si estuviera a punto de tropezarse con sus propios pies.

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Esme no estaba particularmente feliz de que la hubieran sentado junto a su esposo a la hora de la cena. Lady Troubridge le pidi disculpas al explicar que estaba teniendo serios problemas para acomodar a sus invitados. Lo bueno de usted y lord Rawlings le confi a Esme, es que son asombrosamente civilizados. Por eso los he sentado juntos. No tengo ningn problema en sentarme junto a Miles. Despus de todo, es mi esposo. Es usted muy amable dijo lady Troubridge, dndole palmaditas en el brazo. Pero no quiero que se encuentre incmoda. Por favor, no se preocupe por m le asegur Esme. Entonces, se encontr codo a codo con su esposo. Buenas tardes le dijo, aceptando una toalla caliente que le alcanzaba uno de los sirvientes. Cmo ests? l le sonri. No se poda decir que Miles fuera guapo o particularmente dotado, pero tena un aspecto muy agradable. No hubo seales de vacilacin en su rostro cuando vio junto a quin lo haban sentado. Me encuentro muy bien respondi. Ahora mejor, por verte a ti, querida. De hecho, quera preguntarte lo que piensas sobre lo que debemos hacer con la iglesia local. El vicario me ha escrito que el campanario se est cayendo a pedazos. Ay, querido dijo Esme. Creo que el ao pasado le dimos ochocientas libras para reconstruir la pared del cementerio. Tanto? Saba que era una suma sustancial, pero no poda recordarla con exactitud. Deberamos arreglar el campanario, entonces? Yo creo que s. Sera una pena que el campanario desapareciera recalc Esme. Era un ejemplo de la bondad innata de Miles que se hubiera tomado la molestia de preguntarle su opinin. De hecho, era todo un detalle que siguiera casado con ella. Cualquier otro ya le habra pedido el divorcio. Te encuentras bien, Esme? pregunt. T siempre ests animada, pero hoy pareces decada.

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Oh, estoy bien. No te preocupes. En realidad, Miles tena los ojos ms bondadosos que ella jams hubiese visto. Las lgrimas asomaron a sus ojos. l le tomo la mano por debajo de la mesa. Puede que no haya sido el mejor de los esposos, pero te tengo mucho cario. Hay algo que pueda hacer por ti? Tengo una pregunta dijo ella. Aunque saba cmo abordar el tema, no saba cmo continuar; hacer una pregunta tan delicada all, rodeados de gente Pero con una mirada rpida pudo darse cuenta de que nadie les estaba prestando atencin. Despus de todo, no hay nada menos interesante que una pareja de casados manteniendo una conversacin civilizada. Estoy para servirte le asegur, dndole golpecitos en la mano. Ella baj la voz hasta susurrar. Todava quieres tener un heredero, Miles? Los ojos de Miles se abrieron ampliamente y comenz a balbucear. Pero t t t estabas Lo s, dije muchas cosas. Pero era muy joven cuando nos casamos, Miles. Ahora, tengo diez aos ms y soy ms consciente de mis responsabilidades. Ests segura, querida? Cuando lo mir y vio su cara y su cuerpo regordetes se dijo que no estaba nada segura. Pero cuntas veces seran necesarias? Seguramente no haran falta ms que dos o tres encuentros incmodos y luego ella tendra un hijo. Ella estrech su mano debajo de la mesa. Quisiera reparar el dao que te hice con mis payasadas hace mucho tiempo, Miles. No tengo derecho a negarte un heredero. Sus mejillas se sonrojaron un poco. A decir verdad, querida, se ha sido mi deseo ms profundo. Durante estos ltimos aos he sentido con amargura la ausencia de un hijo. Excepto que dijo, mordindose los labios Tendr que discutir este asunto con lady Childe.

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Ella se estremeci. Es necesario? Un hijo cambiara mucho nuestras vidas. T y yo tendramos que vivir juntos, por ejemplo. Tendra que dejar mi casa de Porter Square. No podemos seguir viviendo como ahora? Oh, no dijo Miles. Tendr que vivir en la casa y dar un buen ejemplo. Ambos tendremos que ser ms discretos. No estara bien para la criatura. Esme no era de esas personas que dejaban pasar el absurdo, y claramente poda verlo en esa conversacin. Tal vez si conservamos la casa de Porter Square, t podras mmm visitar a lady Childe all. As podras vivir en casa sin renunciar a ella. Sera una situacin delicada. Lady Childe es una mujer increble. De hecho, ella ha cambiado mi vida. Nunca llego tarde, nunca, a ningn lado. Por qu? Di un discurso en el Parlamento el ao pasado! Ella lo escribi, por supuesto. Tendr que mencionarle el tema con mucha delicadeza dijo, y sin pensarlo comenz a apretar la mano de Esme tan fuerte, que le hizo dao. Estoy segura de que lady Childe lo entender dijo Esme. Ella tambin tiene hijos y debe saber lo importante que esto es para ti. Aunque me abandone, eso no ser nada comparado con la felicidad de formar una familia dijo Miles. Dios mo dijo Esme, mirando a su esposo ms de cerca. No tena idea de lo mucho que te gustaba la idea de tener hijos. Cuando nos casamos me daba igual admiti. Pero ahora que estoy envejeciendo, querida, cada vez lo deseo ms. De repente, la bes en la mejilla. Esto significa mucho para m. Esme sonri, consciente de que su vida haba cambiado. Ya no sera una mujer casada escandalosa, estaba a punto de ser un ama de casa, incluso sera una matrona. Vivira con su esposo y sera un buen ejemplo para la juventud. Dentro de dos das? pregunt Miles. Por un momento, Esme no tena idea de lo que su esposo estaba

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hablando. As tendr tiempo de discutir el asunto con lady Childe. Finalmente, entendi el significado de sus palabras. Aparentemente, la vida domstica comenzara cuando lady Childe hubiera dado su aprobacin. Eres una buena persona, Miles dijo ella. Es increble que seas tan sincero con lady Childe. Miles se puso rojo y murmur algo. Esme dej que sus ojos vagaran por la larga mesa. Sebastian estaba sentado al lado de su prometida, por supuesto. Ella rea deleitada. Y Sebastian por un momento, ella se dio el lujo de mirarlo. Estaba doblando la cabeza para escuchar algo de lo que Gina estaba diciendo. Su pelo brill a la luz del candelabro. Su corazn lati con fuerza. Suspir y volvi su mirada hacia Miles, que la contemplaba con ojos angustiados. Lo siento mucho, querida dijo silenciosamente. Odiaba el hecho de que Miles no slo fuera extraordinariamente amable, sino que tambin fuera perceptivo. Muy perceptivo, para ser un hombre. Ella logr sonrerle dbilmente. Eres una buena mujer le dijo l. Y no creas que no lo s. Le hizo sonrer con ese comentario. Dudo que alguien en esta mesa est de acuerdo contigo. Entonces es que todos estn equivocados dijo, sonrindole otra vez y dndose la vuelta hacia su abandonada compaera de la derecha. Esme se volvi hacia Bernie. Pero ni siquiera el hombro de Bernie tena algn atractivo. Qu tal ha estado la cacera hoy? pregunt, formando con los labios una sonrisa. Mientras le oa hablar sobre la desaparicin de tres gansos, una gallina y dos conejos, Esme intentaba imaginarse en la cama junto a Miles. Era imposible. Era literalmente imposible de imaginar. Haca diez aos que

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estaban casados y slo durmieron juntos la primera semana Qu haba hecho? Por qu haba sido tan impulsiva? Saba por qu. Quera tener un beb ms de lo que quera seguir siendo la escandalosa Esme Rawlings. Quera un beb a quien mimar, acunar, abrazar y besar. Estaba cansada de brazos musculosos y miradas seductoras. La verdad era que cambiara todo eso por una cabeza dulcemente suave. Pensndolo bien, le sonri a Bernie de tal manea que el joven olvid su recin descubierta creencia de que lady Rawlings tan slo estaba jugando con l. Lo digo! dijo l, presionndole la mano. Esme se estremeci. Esa mano haba acabado de ser aplastada por su esposo. Podr tener el primer baile de esta noche? Una imagen fugaz de la ltima vez en la que ella y Miles haban bailado juntos cruz por su cabeza. l haba luchado para mantenerse a flote en la pista de baile, como un pez a punto de morir. Ella sacudi la cabeza para dejar a un lado el evidente paralelo. Estar encantada de bailar con usted. Tambin el segundo baile, si usted quiere. Bernie brill. ltimamente haba tenido la idea de que lady Rawlings era mucha mujer para l; obviamente, se haba equivocado.

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Captulo 22
LADY HELENA,
LA CONDESA

GODWIN,

ESCAPA DE UNA EXPERIENCIA DESAGRADABLE EN LA CIUDAD.

Carola Perwinkle estaba fuera de s, con una combinacin de nerviosismo y alegra. Creo que el plan est funcionando. Creo que l me bes. Se detuvo por un momento. No es eso grandioso, Esme? No es simplemente fabuloso? Esme pretenda estar muy ocupada ajustndose algo para no darse la vuelta. Estaban en el bao de seoras. Tena el pelo recogido de nuevo, a la griega, y su toca se tambaleaba lamentablemente hacia los lados. S lo es, querida dijo, tratando de inyectarle un poco de calidez a su voz. Me alegro de que Tuppy est viendo la luz por fin. Tal vez me bese de nuevo durante la velada dijo Carola, alisando el frente de su vestido de baile de crep. No me iba a poner esto porque tiene mucho escote, pero luego me he acordado de que La interrumpi la puerta que se abra. Esme se volvi, y una sonrisa genuina se dibuj en su rostro. Helena, cario, es un placer verte! No tena la menor idea de que planeabas visitarnos. La condesa Godwin era rubia y tena el pelo liso y recogido en un arreglo complicado en la cabeza. Era alta y esbelta, con mejillas tan prominentes que daba la impresin de ser poco saludable, de lo delgada que pareca. Buenas tardes, Esme! Qu placer verte, Carola! Carola se apresur a ir hacia ella como un gatito, confundiendo las palabras. Helena se sent relajada en una silla, rindose de la exuberancia de

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Carola. A ver si lo entiendo dijo. Has decidido que quieres volver con tu esposo, por quin sabe qu razn, y nuestra Esme te ha dado tan buenos consejos que el pobre hombre est fuera de s, repleto de lujuria, despus de salir de pesca. Espero que la lluvia no sea un pronstico para maana. Sera un amortiguador en este capullo de relacin. La lluvia hace que los peces salgan a la superficie dijo Carola, sonriendo. Soy una experta. Qu buena imagen respondi Helena. Tuppy y t temblando en la orilla del ro mientras intercambiis miradas calientes bajo la lluvia. Slo el pensamiento hace que sienta alegra de no ser pescador. Carola se ri con ganas. Ay, Helena. Una no puede imaginarte pescando. Eres muy elegante para eso! Gracias al cielo respondi ella, volvindose hacia Esme. Bueno, y cmo est nuestra rompecorazones? Es Dudley tan atractivo como lo describas en tu carta? No Dudley, Bernie. Y s, es delicioso. Pero, de hecho, para seguir con las referencias acuticas, estoy a punto de lanzarlo al mar. Carola estaba arreglndose el peinado en ese momento. Interrumpi su tarea y mir a Esme con curiosidad. En serio? Pero yo pensaba que sonri con picarda todava no estabas cansada de l. Esme frunci la nariz. Ya estoy cansada de niatos. Se encogi de hombros. Tomar prestada una de las pginas de tu libro, Carola: recuperar a mi esposo. Carola se qued sin aliento. Miles! Quieres recuperar a Miles! Es mi nico esposo, hasta la fecha. Helena no dijo nada. Pero entrecerr los ojos. Quiero tener un beb, y Miles es el hombre que puede hacer que mi sueo sea una realidad. No tena sentido tratar de adornar la verdad, al menos no ante sus

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amigas. Carola se dej caer en una silla, con un toque de desilusin en la cara. A Esme casi le da un ataque de risa. Os habis quedado como si os hubiera invitado a un funeral. No extraars a Bernie? pregunt Carola. En absoluto contest Esme, negando con la cabeza. Es todo un sacrificio dijo Helena, mirndola. Quiero terriblemente tener un beb respondi Esme. El sentimiento es tan fuerte que no me importa Bernie, ni sus msculos o los msculos de cualquier otro hombre. Tan slo quiero un beb. Helena afirm con la cabeza. Entiendo lo que quieres decir. Yo no! dijo Carola. No creo que Esme se deba reconciliar con Miles; quiero decir, es Miles! Est muy gordo. Y est completamente amarrado a lady Childe. Ya no lo est dijo Esme, con un poco de dicha en los ojos. La ha dejado por ti? exclam Carola. No hay necesidad de usar ese tono de sorpresa dijo Helena, riendo. Miles tiene suerte de poder acercarse cinco metros a su esposa, y l lo sabe. Miles es un hombre bueno dijo Esme. Un hombre bondadoso. Ama verdaderamente a lady Childe. Pero quiere un heredero. Bueno, la verdad es que nunca he visto que no consigas al hombre que quieres, Esme dijo Carola. Slo que no puedo imaginarte al lado de Miles. Dios mo! No puede ni compararse con Bernie Esme recogi el abanico del tocador y lo agit frente a su cara. No tengo la menor idea de lo que hay en la cabeza de Bernie; pero, sea lo que sea, no me importa. Vaya eso es increble Yo, a punto de reconciliarme con Tuppy, al menos eso espero, Gina a punto de casarse con el marqus Tal vez la interrumpi Esme. Helena levant una ceja, pero Carola continu la conversacin. Y t a punto de tener un hijo con Miles. Pensis vivir juntos?

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S. l cree que es lo mejor para el beb. Y yo estoy de acuerdo con l dijo Esme, sorprendida. Qu extrao exclam Carola. Tres de nosotras estaremos viviendo con nuestros esposos. Ya no seremos el grupo ms escandaloso de Londres. Tendr que ser yo quien mantenga viva nuestra llama agreg Helena. Carola sonri abiertamente. Ay, Helena! Eres la anttesis del escndalo. No lo soy dijo con fingida indignacin. Despus de todo, no vivo con mi esposo y como no puedo estar a su lado porque no lo soporto no voy a acompaaros en vuestras felices aventuras maritales. Esme sonri irnicamente. Piensas que estoy haciendo un pacto con el diablo, verdad? No, no lo creo dijo Helena. Me encantara tener un hijo, y si mi esposo fuera la mitad de respetable y bondadoso que el tuyo le exigira mis derechos maritales. Pero como estn las cosas Cmo es que has venido? pregunt Esme, cuidndose de no mirar a su amiga, viendo el perezoso movimiento del abanico. Pensaba que estabas decidida a permanecer en Londres este mes. Hubo una pausa. l anoche asisti a la pera dijo Helena. Con una mujercita colgada de su brazo. Carola hizo un sonido de rechazo. Ese disipado, degenerado libertino se uni Esme. Yo iba a decir tramposo dijo Carola, dignamente. Puedes decir perro aadi Esme. O ruin dijo Helena. Lord Godwin es un cerdo! No puedo creer que haya llevado a esa ramera a la pera. No me digas que fueron al palco! Helena se sent muy rgida, con los dientes apretados. S entraron! Oh, Dios mo! grit Carola.

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Esme dej de mover el abanico. Ruin es muy poco para l. Yo estaba sentada con el alcalde Kersting dijo Helena. Fue una situacin muy embarazosa. Debi de ser horrible dijo Carola, presionndole la mano a Helena. No la describira como horrible, pero s difcil. Esme puso mala cara. Djalo ya, Helena! Difcil? A m me suena a espantoso! Una sonrisa se dibuj en los labios de Helena. El alcalde Kersting estaba ah para apoyarme. Esme gru. Y supongo que esa vieja vara hizo poco. No entiendo por qu te gusta salir con l. Sabe lo que quiere respondi Helena. Y no le interesa ir ms all. Debo negarme rotundamente! dijo Esme. Por qu todos creen que Y cort la frase. Creen qu? pregunt Carola. Nunca he odo que el alcalde Kersting estuviera enamorado de ninguna mujer en particular. No lo est dijo Esme. Esa es la cuestin. l prefiere la compaa masculina. Oh! dijo Carola, asombrada, abriendo unos ojos como platos. Es un encanto de hombre dijo Helena, con un poco de agudeza en su tono. No digo que no lo sea recalc Esme. Kersting me gusta. A su manera continu Helena, el alcalde Kersting me ayud mucho. l habl se puso a hablar con ella hasta que el teatro se qued vaco. Luego nos fuimos, por supuesto. Esme abri nuevamente el abanico. No entiendo por qu tu esposo disfruta tanto atormentndote. Dice que quiere presentrsela a todo el mundo. Dice que ella tambin tiene voz. Estoy segura de que s! dijo Esme, con un tono de disgusto. Una voz

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que He llegado a la conclusin de que no hay que culparla por la situacin. Tengo la sospecha de que tiene tan slo catorce o quince aos. Me dio la impresin de que era una adolescente. Catorce! Tu esposo es repugnante! chill Carola. Esme la reprimi con la mirada. Eso lo sabemos todos desde que se llev a su joven ramera a vivir a su casa. Yo dira que es anterior porque antes de llevarse a la joven ramera como t dices, una vez invit a tres miembros femeninos de un grupo de cantantes rusas a vivir con l dijo Helena, pensativa. Fue un mal momento para la mansin de sus antepasados, eso dijeron los sirvientes. Se despidieron todos a la vez y se encargaron de contarle a todo Londres el porqu. Eso fue antes de que debutaras, Carola. Esme asinti. S, lo recuerdo. Las chicas estaban bailando desnudas sobre la mesa del comedor cuando el mayordomo entr. Fue despus de que abandonaras la casa, no es cierto? S, tal vez se senta solo dijo Helena, con un poco de irona. Pero no por mucho tiempo! anot Esme. No puedo creer que os parezca divertido! dijo Carola. El esposo de Helena es un degenerado, repugnante Te ests volviendo repetitiva dijo Esme. No es un asunto para risas! Aqu est la pobre Helena, viviendo en la casa de su madre mientras que su esposo convierte su casa en un burdel. T tambin vives en la casa de tu madre seal Helena. Y, por fortuna, adoro a mi madre. Pero Tuppy no ha convertido nuestra casa en un burdel. Hblame de Tuppy pidi Helena. Cmo es que has decidido volver con l? Carola comenz entonces un incongruente discurso sobre bailes, truchas y mechones marrones. Tal vez debamos concentrarnos en el saln de baile sugiri Helena, sonriendo. Da la impresin de que Tuppy te echa de menos cuando no

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ests. Esme arregl a Carola para llamar la atencin. No debes permitir que tus sentimientos sean tan evidentes. Est bien que los confieses ante nosotras, pero no debes, no puedes!, con ningn gesto o parpadeo, permitir que Tuppy sepa que lo prefieres a Neville. Bueno dijo Carola, tal vez podra No dijo Esme. No puedes. Te lo pongo as: debes asegurarte de que el pez est en la orilla antes de retirar el anzuelo. Lo s dijo Carola, suspirando.

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Captulo 23
UN DESAFO DESCARADO Y UNA MANDBULA LESIONADA.
El saln de baile estaba escasamente poblado, puesto que slo los invitados de la casa estaban presentes. Una pequea orquesta tocaba el vals en una de las esquinas. Neville y Carola pronto estaban bailoteando por la pista, con Neville columpindola en crculos con su elegancia usual. Caramba! dijo Esme, mirando a su alrededor. No hay hombres esta noche. Aunque a m eso ya me da igual. Helena no era una persona expresiva, pero le dio a su amiga un beso fugaz en la mejilla. Dara lo que fuera por cambiar de lugar contigo. En serio? No me imaginaba que quisieras un hijo! No tena sentido mencionar el tema. Mi esposo y yo jams nos reconciliaremos. Y t no eres el tipo de mujer que tendra un hijo ilegtimo. Lo he considerado. Helena! sta realmente ha sido una noche llena de sorpresas. Pero rechac la idea rpidamente. Helena continu, con una sonrisa efmera. Primero, no tengo ningn inters en los cuerpos musculosos como el de tu Bernie. As que, quin sera el padre? Por qu no le pides el divorcio a Rees? Ambos tenis tanto dinero que seguramente sera posible. Tambin he pensado en eso respondi Helena. Pero con quin me casara? No soy como t, Esme, con miles de bellezas marchitndose a tus pies. Soy una persona aburrida, y lo nico que me gusta es la msica. Hace aos que ningn hombre se ha acercado a m con inters. Tonteras! Eres una mujer muy hermosa y cuando encuentres a la persona indicada caer a tus pies. No querras casarte con ninguno de los

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tontos con los que yo coqueteo. No me importara casarme con tu Miles admiti Helena. Eso es absurdo! No, no lo es. He llegado a valorar la bondad por encima de todas las cosas. Es un regordete. Helena se encogi de hombros. Yo soy muy delgada. Se est quedando calvo. Tengo pelo de sobra para ambos. Est enamorado de su amante. Una gran ventaja. As nunca te molestar pidindote muestras de cario que no ests dispuesta a darle. Esme mir a su amiga con curiosidad. Pobre amiga ma dijo, tomndola del brazo. Debes de estar loca para considerar un destino tan horroroso. Djame los hombre regordetes y calvos a m. Te encontraremos un hombre esbelto, al que le guste la msica y que sea bueno y familiar. Helena sonri. Mientras tanto, te presentar a Bernie dijo Esme, al verlo caminar hacia ella. Por desgracia, no tiene ninguna de las cualidades que tanto respetas. Momentos ms tarde, Esme estaba bailando con su esposo. Miles no era un buen bailarn: tenda a rebotar en las puntas de los pies y a limpiarse repetidamente la cara con un pauelo. Pero sonrea tan feliz y era tan amable con ella que fue una experiencia muy agradable. Era considerado. Nunca frunca el ceo. De hecho, Esme no poda recordar haberlo visto de mal humor alguna vez. Por qu nos separamos, Miles? pregunt, impulsivamente. l se sorprendi. Me pediste que me fuera, querida. Esme suspir. Yo era una pequea y horrible bestia, y de verdad lo lamento.

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No lo eras respondi l. Yo era aburrido, te peda demasiado. No pedas ms de lo que una esposa debe darle a su marido dijo Esme. Pero normalmente las esposas conocen a sus maridos recalc l. Tu padre fue muy exigente contigo. Te oblig a casarte con un hombre al que apenas conocas. Al menos, debi haber esperado hasta que nos conociramos. Esme se encogi de hombros. As son las cosas. No deberan ser as. Haba algo en su voz que hizo que Esme lo mirara, sorprendida. Me siento como si te hubiera comprado; te vi bailando y tena que tenerte, me present ante tu padre a la maana siguiente y S dijo Esme, con cansancio. Lo recuerdo. Ella recordaba la cita para bajar a la biblioteca, para conocer a un barn rubio y regordete que acababa de pedir su mano en matrimonio. Como su padre haba dado el consentimiento, no haba otra respuesta diferente al s, por lo tanto tuvo que darla. No estuvo bien. El baile se acab y caminaron hacia las sillas que se encontraban en uno de los lados de la habitacin. Debera haber hablado antes contigo, haberte cortejado, pero estaba anonadado por tu belleza. Slo poda pensar en pedir tu mano en matrimonio antes de que cualquier otro lo hiciera. Por esa temporada te llamaban Afrodita. Lo haba olvidado dijo Esme, pensando en la estatua de Gina. Entonces, te compr repiti l. No deb hacerlo. Me sent mal desde el momento en el que te vi llorando, antes de la boda. Me viste llorar? l asinti. Pas por la iglesia y estabas llorando abrazada a tu madre. Me sent mezquino. Y desde entonces no he dejado de sentirme as le dijo, presionndole la mano. Quiero disculparme antes de que intentemos tener una vida juntos. Me perdonaras, Esme?

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Claro que s. l se sonroj. Si ests de acuerdo, podra ir a visitarte a tu habitacin pasado maana, si t si t Eso me encantara. Ests segura? Muy, muy segura. Vers dijo Esme, sonriendo abiertamente, te he escogido yo, en lugar de mi padre. Y eso hace la diferencia, Miles. l tambin sonri, de forma vacilante. Entonces, has hablado con lady Childe? pregunt ella. S dijo l, ponindose an ms rojo. Es muy comprensiva, muy generosa, muy comprensiva Y dej arrastrar la voz. Esme lo tom de la mano. Tena unas manos finas y suaves, a diferencia de su cuerpo falto de gracia. Si alguna vez cambias de parecer y quieres que lady Childe est en tu vida le dijo con voz clara, lo entender. l sacudi la cabeza. Eso tambin sera mezquino. Ya estoy muy viejo para comportarme como un nio. Mi opinin sobre m mismo ahora significa mucho para m. Esme se inclin hacia l y le dio un beso en la boca. Sus ojos eran azules y extremadamente redondos. Hay muchas personas que actan como nios todos los das de su vida. Me siento orgullosa de afirmar que el padre de mis hijos no ser uno de ellos. Gracias, querida Eh, aqu est tu siguiente compaero de baile, a menos que est equivocado dijo, ponindose de pie y sealando a Bernie Burdett. Esme sofoc una sonrisa. Slo Miles sera capaz de sonrerle al hombre que, segn todos, era su amante. Carola an bailaba con Neville cuando Tuppy entr en el saln de baile. La joven se estremeci y le dedic a su acompaante la ms sensual de las sonrisas.

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Djame adivinar: Perwinkle ha llegado dijo Neville. Cmo lo sabes? l torci los ojos. Recurdame que no sea tu pareja si jugamos a las cartas. Crees que Tuppy me sacar a bailar? Alguna vez ha bailado contigo? Creo que s. Debimos bailar cuando nos conocimos. Pero l se neg rotundamente a bailar conmigo durante el ao que estuvimos casados. Quiero decir dijo Carola un poco confundida, durante el primer ao de nuestro matrimonio. En ese caso, espero que no le guste bailar. El hecho de que esa sea tu actividad favorita, puede ser una mala seal. Carola asinti, mirndolo fijamente a los ojos, para evitar mirar a Tuppy. Ests segura de que quieres recuperar a tu aburrido esposo? Porque yo bailo muy bien y me encanta. Gracias, Neville, pero no. Soy diez veces ms guapo. No te esfuerces. Es que me parece que no te has fijado en mis mltiples cualidades se quej. Por eso me veo en la obligacin de hacrtelas notar. Quieres que termine este baile cerca de tu marido para que bailes con l? Creo que no dijo Carola, sucumbiendo a un ataque de timidez. Debes actuar con naturalidad. Morira de humillacin si l llegase a sospechar mis intenciones. Pero l ya sospecha. No te bes? Cualquiera habra podido besarme. Raras veces los hombres besan a las mujeres si ellas no quieren. Por ejemplo, yo jams te he besado seal. Tal vez deberas hacerlo dijo ella, con reflejo especulativo en su mirada. Tuppy est mirando? Carola, besarnos en la pista de baile es una forma de declarar que estamos comprometidos en una relacin extramarital dijo Neville, objetando. Arruinara tu reputacin, tal vez irremediablemente.

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En los labios de Carola se dibuj una mueca de terquedad. Daara tu reputacin? le dijo. No, al contrario. Entonces, bsame ahora, por favor. Neville desaceler el paso hasta quedar casi inmvil y se inclin, dejando su cara a un centmetro de la de ella. Cuando te bese, quiero que pienses solamente en m. Lo intentar contest ella, con una pequea sonrisa. l mir por encima de su hombro. Creo que hemos logrado lo que nos proponamos sin necesidad de perjudicar demasiado tu reputacin. Tu esposo viene hacia aqu. Ella le sonri tan dulcemente que pareca una pintura. No me sueltes! susurr. Solo lo har si la violencia es inminente dijo cortsmente. Lord Perwinkle, es un placer verlo de nuevo. Cmo estuvo el Pero cualquiera que fuera el comentario amable que Neville estaba a punto de hacer, fue interrumpido por un choque slido de un puo contra una mandbula. Vol hacia atrs, intentando inconscientemente no perder el equilibrio, agarrndose del soporte ms cercano: Carola. Y Carola, tan pequea como era, vol por el aire, incluso ms rpido que Neville y aterriz an con ms fuerza. l gru, ella grit. La orquesta dej de tocar y los invitados estiraron el cuello para no perderse nada. Tuppy Perwinkle, hacedor de sus propias caas de pesca y un hombre resignado a la soltera, se par frente a sus vctimas tratando de averiguar qu demonios haba sucedido. Carola gru. Levntate del suelo. Pero ella haba aterrizado fuertemente. Peor an, su dignidad se haba dado un golpe mayor. Lo ignor y se arrodill junto a Neville. Querido! grit, llorando. Ests bien? De pie, a su derecha, el seor Reginald Gerard cerr los ojos con indignacin. Las actrices jvenes sobreactuaban invariablemente y lady Perwinkle no era la excepcin. Por otro lado, Neville Charlton mantena

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una calma envidiable; podra llegar a ser un buen actor. Ay! dijo, masajendose la mandbula. Carola ignor la mano que le extenda su esposo y se puso de pie sin ayuda. Debes de estar loco! dijo, con el puo cerrado. Los presentes asintieron con la cabeza. Estaban de acuerdo con ella. Aunque la provocacin haba sido notable no se corresponda con el castigo. Todos miraron a Neville, que an se encontraba en el suelo. Logr ponerse de pie sin prisa y comenz a arreglarse el cuello de la camisa. Tuppy comenzaba a sentirse como un estpido. Ests bien? Neville se agarr la mandbula. Creo que sobrevivir dijo, como si se hubiera cado de un rbol. Te importara exponerme las razones de este asalto? dijo, en el mejor tono posible. No contest Tuppy. No pienso darte explicaciones. A pesar de lo sucedido, cerr el puo otra vez al ver que Carola revoloteaba alrededor de Neville, limpindole el abrigo. Neville la apart. No provoquemos al toro enfurecido. Pero Carola estaba fuera de s, llena de rabia y humillacin. Volvi al lado de Neville y lo tom del brazo. Cmo te atreves a asaltar de esa manera a mi futuro esposo? le grit a Tuppy. Al hombre que amo ms que nada en el mundo! Tuppy palideci. Preveo un pequeo problema Al igual que yo interrumpi Neville. Pero Carola estaba jadeando de la rabia. Has tenido el atrevimiento de pegarle al hombre que amo! Debes disculparte ahora mismo! Hubo un espantoso momento de silencio. Est bien, me disculpo dijo Tuppy, volvindose a su vctima.

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Neville an se encontraba frotndose la mandbula, intentando aparentar que la cosa no iba con l. Dej caer la mano y levant una ceja, inquisitivamente. Puedes quedarte con ella dijo Tuppy. Llvatela. No la quiero. No entiendo por qu he tratado de proteger su reputacin. Despus de decir eso, gir sobre sus talones y sali de la habitacin. Los mirones comenzaron a retirarse en silencio mientras l sala. Helena se acerc y tom a Carola del brazo. Mir risuea y fijamente a los ojos fascinados de las mujeres que los rodeaban. Lady Perwinkle debe refrescarse anunci. Los hombres son agotadores, verdad? Tanta pasin. Slo una mujer tan bella y casta como ella podra provocar tanta pasin! Lady Troubridge asinti y todos imitaron a su anfitriona. Helena sac a Carola de la habitacin. Gina sinti la presencia de su esposo antes de que l dijera nada. Buenas noches le dijo. Has visto el numerito que ha montado tu amigo Perwinkle? Rete de la agona de la pasin dijo, levantando el brazo como si estuviera declamando. Qu sabes t de la agona de la pasin? dijo ella, burlndose. Ms de lo que debera. Entonces la mir y se qued sin respiracin. Estaba encantadora. Con la piel blanca y el pelo rojizo pareca una reina. Y cundo fue la ltima vez que defendiste la virtud de una mujer? pregunt. Tena los ojos del color de un trozo de vidrio pescado en el ocano de Grecia y el pelo del color del atardecer. Quieres ir a la biblioteca a retomar lo que dejamos? dijo l. Sera una pena no contestar las cartas a Bicksfiddle. Tal vez haya algn asunto urgente que debamos discutir. Su sonrisa se transform en algo ms misterioso y seductor. Diablos! Por qu haba dicho eso? A menos que quisiera suscribirse de por vida a supervisar los barcos del arroyo Charlcote, no deba haber

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No, gracias. l no poda recordar sobre qu hablaba ella. Prefiero no continuar con los papeleos de la propiedad en la biblioteca. Ya lo haremos maana. Cam hizo una mueca. La orquesta ya haba comenzado a tocar de nuevo. Bailemos dijo, tomndola de la mano. No podemos protest Gina. Es una roulade y lady Troubridge no ha formado an las parejas. Es un vals dijo, lanzndole una moneda al director de la orquesta que brill tan pronto vio al oro brillar en el aire. El baile se convirti abruptamente en un vals. No creo que haya sido una buena idea dijo Gina, mirando a su esposo . Deberamos estar esperando nuestra anulacin, no bailando juntos. La gente hablar. Consider la idea por unos segundos. Si no bailas conmigo, te besar aqu, en la pista de baile. Qu? Por otro lado, si bailas conmigo, no te besar de momento. En sus ojos hubo un destello de luz. Entonces, es mejor que bailes, porque no creo que a Bonnington le agrade que te bese. Gracias al ejemplo de Tuppy, podra sentirse su hermanito de honor e intentar proteger tu reputacin tirndome al suelo. Y yo no soy tan educado como Neville. Bailaba de la misma manera en que hablaba y viva: en osados y atrevidos destellos y giros seductores. Gina saba que la gente los miraba. Sinti un hormigueo en los hombros. Se rode de calma con un manto fro de terciopelo y desafi a los mirones a hacer algn comentario. Cam sinti el cambio en su cuerpo y mir hacia abajo para encontrarse con que tena a una Duquesa entre los brazos. Una Duquesa, con D mayscula. El pequeo cuerpo de Gina estaba tan rgido como una tabla. Nadie podra haber interpretado su baile como algo sugestivo; de hecho, su frialdad e indiferencia parecan propias de una esposa decente. Sinti una oleada de aburrimiento extremo. Prefera a su esposa sonrojada y sonriente.

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Creo que tu hermano podra ser alguno de los invitados a esta fiesta dijo. Por qu demonios piensas eso? Porque s. Un razonamiento extremadamente pobre. Si mi hermano estuviera aqu en la fiesta, se habra identificado. Ah, s? Qu habra dicho? Haba un poco de desprecio en la voz de Cam. Cmo est, duquesa? Soy su hermano ilegtimo. Por qu no? Y si fue tu hermano quien envi la carta de chantaje? Perdone dijo, por encima de su hombro, al tropezar con otra pareja. Creo que no debemos hablar de este asunto en pblico susurr. Haba perdido la compostura. Un mechn de pelo se le haba salido del complicado arreglo de su cabeza y estaba rebotando contra su cuello. Cam pens en besar ese cuello, y una oleada de lujuria blanca lo inund. Vayamos a la biblioteca y discutamos ese asunto libremente dijo, con suavidad. No s qu es lo que crees que ests haciendo susurr Gina, descubriendo que la sonrisa de su esposo tena la habilidad de hacer que su sangre se calentara. Estamos en medio de una anulacin. Vamos a anular nuestro matrimonio. Nuestro matrimonio se est acabando. Nuestro matrimonio est Estoy de acuerdo la interrumpi. Entonces por qu ests cortejndome? Cuando Gina estaba an indecisa, se convirti en una duquesa extraordinaria. Su pregunta haba sonado como una proclamacin real. Sus ojos nunca haban sido tan dominantes y su tono tan extremadamente exigente. l no quera ms que hacerle olvidar esa compostura y hacer que volviera a ser de nuevo la nia impulsiva y escandalosa que alguna vez abandon. No te estoy cortejando dijo l, con deliberada condescendencia. Te estoy seduciendo, Gina. Existe una diferencia entre las dos cosas. Hubo una pequea pausa. La msica se acab.

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La seduccin sera una tontera, dado que quieres deshacerte de m dijo, en tono pensativo. Entonces vio los ojos interesados de lady Troubridge clavados en ella. Acaso ests diciendo que ya no quieres deshacerte de m? Ni siquiera tenemos un matrimonio real, por Dios Santo. Fuiste t la que me pidi la anulacin. Me gusta tenerte cerca; bueno, me gusta leer tus cartas. No me quieres como esposa recalc, ruborizndose un poco. Escasamente como corresponsal. El seducirme no har que me anime a escribirte cartas. No quieres que sea tu esposa, Cam. Slo porque no soy de ese tipo, de los que tienen esposa replic l. Creo que el hecho pertinente aqu es que t no me quieres como tu esposo. Yo sera feliz si siguiramos como estbamos. De hecho, con algunas modificaciones De qu ests hablando? De nuestro matrimonio explic. Luego se pregunt qu demonios estaba diciendo. Entonces, como todos los hombres, se arrepinti. Siento que nuestro matrimonio no es muy convencional. No te vayas por las ramas. De qu modificaciones hablas? Por tu forma de expresarte, parece que quieres que cancelemos la anulacin. Cam sinti que la sangre se drenaba de su cabeza. Realmente haba dicho eso? Seguro que no. Sus ojos se ahogaron en los hombros y el cuello cremosos y delicados de su esposa. S, haba dicho eso. Bueno, di algo demand Gina, con la voz tan afilada como una de las heronas de Shakespeare. Est bien dijo l, tratando de suavizar el tono de su voz. Si cambias de opinin y decides no casarte con tu marqus de hielo, estar feliz de seguir casado contigo. Nadie puede quejarse del trabajo que has hecho en Girton. Sus mejillas se marcaron con parches de carmn. De verdad? Qu bien! Seguira siendo la esposa invisible que no da problemas y que, adems, realiza un buen trabajo como administradora de las propiedades. Qu esplndido. Debera dejar plantado a un hombre

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que me ama y que quiere que tenga sus hijos con l, por un hombre que admira mis cartas y mis habilidades administrativas. Tan slo era una sugerencia dijo Cam, sintiendo un bao de alivio. Su sentimiento debi de ser visible en su cara. Quiero saber a qu te refieres cuando hablas de modificaciones. Gina tena los ojos entrecerrados. Cuando l no contest, ella le dio un punzante toque en las costillas. Cam! l tena esa apariencia divertida y somnolienta que la pona tan nerviosa. Las modificaciones se refieren a los asuntos de la cama respondi, sin fijarse en si alguien estaba escuchando. Si permanecemos casados, creo que deberamos compartir el lecho al menos mientras yo est en Inglaterra, no crees? An mejor! dijo ella con un chillido, tratando de ignorar la pequea voz de su cabeza que pareca encantada con la idea de compartir la cama con Cam. Alcanzo a entender que me convertira en una esposa que lleva la administracin de las propiedades y educa a sus hijos sola mientras su esposo retoza en un pas extranjero. Ah, pero podramos tener mucho placer antes de que partiera. Y te visitara muy a menudo. Su cara era un poema. No la estaba tocando, pero ella se senta como si la estuviera acariciando. Una pequea debilidad descansaba abajo, en la semilla de su estmago. Abri la boca para decir algo, pero qu? Una voz son detrs de ella. El marqus Bonnington hizo una inclinacin ante Cam. La velada se ha convertido en una desagradable exhibicin dijo l, tan fro como el hielo. Propongo que nos retiremos a la biblioteca a ensayar nuestros papeles en Mucho ruido y pocas nueces. Lady Troubridge me acaba de informar de que ha invitado a mucha gente a ver la representacin pasado maana. Gina abri los ojos. Haba prometido que slo sera una pequea obra satrica para los invitados de la casa!

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Aparentemente, ha cambiado de parecer. Cam se ri entre dientes. Espero que no est esperando que igualemos las aptitudes dramticas de lord y lady Perwinkle. Cuanto menos se comente ese incidente, mejor dijo Sebastian. Estoy de acuerdo respondi Cam. Gina tena la horrible sospecha de que Cam se estaba riendo silenciosamente de su prometido. Entonces, vamos. Si debemos hacer el ridculo, mejor que ensayemos nuestra humillacin. se es el espritu dijo Cam. Se dio la vuelta y mir toda la habitacin. Dnde, oh, dnde est la hermosa Ofelia? Sebastian frunci el ceo. Eso es de Hamlet dijo Cam, y aadi cuidadosamente, otra obra de Shakespeare. Me refera a la ms que hermosa Esme. En realidad es: Dnde est la hermosa majestad de Dinamarca? dijo Sebastian, chasqueando los dedos y dirigindose hacia la biblioteca. Se detuvo cuando llegaron a la habitacin. Comenzamos con el primer acto? Esos somos nosotros dijo Cam, en tono alegre. Tena la mano de Gina en las suyas, pero Sebastian le estaba sosteniendo el brazo. Si permites que Benedicto y Beatriz se sienten. Llev a Gina hacia el sof. Esme se sent en la posicin opuesta a ellos: estaba animada. Ser mejor que te quites los guantes dijo Cam, entregndole un libro a Gina. Frunci el ceo cuando vio los innumerables y pequeos botones a un lado de su mueca, hasta los codos. Ella vio cmo l inclinaba su negra cabeza sobre su mueca y luego comenzaba a soltar con destreza los pequeos botones de perla. Soy perfectamente capaz de leer con los guantes puestos. Sebastian hizo un gesto de irritacin y se sent junto a Esme. Podis empezar cuando gustis dijo, en un tono cido. Cam le quit a Gina ambos guantes y los lanz a un lado sin mirar a

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Sebastian. Estamos listos dijo, en un tono tan ntimo que Gina se sinti como si hubiera sido transportada a la cama matrimonial. Comenzad, pues! gru su prometido desde el sof opuesto. Qu, mi querida lady Desdmona! Ya ests partiendo? dijo Cam, con tanta energa en la voz que la boca de Gina se curv hacia arriba, a pesar de que an estaba molesta con l. Sus ojos se encontraron con los de ella, negros y risueos y el corazn le dio un vuelco en el pecho. No podemos sentarnos as recalc Cam. Tendremos que hacerlo muy bien, si vamos a tener ms audiencia. Le tom la mano y la bes en la palma. Sebastian gru. Es posible que Desdmona muera teniendo toda la comida para alimentarse como el seor Benedicto? dijo Gina, intentando ignorar el hormigueo en su mano. Milagro de milagros, Esme haba logrado entablar conversacin con el contrariado y futuro esposo. Por qu ests provocando deliberadamente a Sebastian? pregunt Gina. Se te ha olvidado el resto del parlamento? pregunt Cam, con una sonrisa irreverente y burlona. Las equivocaciones en el teatro tienen un castigo cuando los actores no se han aprendido sus lneas correctamente. Gina saba perfectamente a qu tipo de castigo se refera. Por fortuna, tengo una memoria excelente dijo Gina. La cortesa debe ser para Desdmona, si ests frente a ella! Entonces la cortesa es una veleta respondi Cam. Y, por cierto, creo que te he hecho un favor al desdibujar a ese perro de caza al que llamas tu futuro esposo. Tonteras dijo Gina. Ests jugando con sus sentimientos de la misma manera que juegas con todo. Al menos es en serio, Cam? Es cierto que soy el amor de todas las damas, excluida t. Gina herva de indignacin. Intent retirar la mano bruscamente, pero l no se lo permiti; por el contrario, se puso a acariciarla de una manera

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que la joven pens que iba a gritar. Eres un fresco, eso es lo que eres. El rostro de Cam perdi un poco de su cualidad seductora insolente. En realidad, no amo a ninguna recalc. As eres t chill. Te insulto y tu respuesta es un chiste. Haz el favor de seguir el libro, Gina protest l. Benedicto dice que no ama a nadie. Gina frunci el ceo y sigui recitando su parlamento. Felicidad para las mujeres: no ser molestadas por un pretendiente pernicioso. No es necesario que seas tan ferviente. Por qu no? Es bastante pertinente; t eres Benedicto, en persona. No amas a nadie, excepto a la Venus Griega. Quiero a Marissa. Es una mujer apasionada y amorosa. Cam decidi que no tena por qu mencionar que la pasin de Marissa estaba reservada para su esposo. Ay, qu encantador dijo Gina. Me casar con Sebastian dijo, mirando hacia el otro sof, y t podrs regresar junto a tu agradable diosa domstica. Cam estaba feliz de ver que Bonnington estaba absorto en una discusin con lady Rawlings. No la llamara solamente agradable. Marissa es una persona tan clida que llena la casa de risas. Por qu no continas recitando? Ibas por lo de la sangre fra. Estoy agradecida a Dios y a mi sangre fra dijo Gina, apretando los dientes. Prefiero or ladrar a mi perro que or que un hombre me diga que me ama. Cam hizo una pequea reverencia burlona con la cabeza. Dicho con gracia. Es Beatriz en carne y hueso. Ojal esa sangre fra te ayude durante tu matrimonio con el glido marqus. Cmo te atreves! dijo Gina, quedndose sin aliento. Ambos miraron involuntariamente hacia el sof opuesto, pero Esme y Sebastian no estaban prestndoles atencin.

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Que Dios guarde a la seora en sus pensamientos dijo Cam. Para que otros caballeros o cualquier otro puedan escapar a ese rostro predestinado a ser herido. Las heridas no podrn empeorarlo. Ah, s? contest Cam. Eso no es de la obra. Haz el favor de leer tu parte los ojos le brillaban de placer por la batalla. l sinti que una inesperada ola de lujuria lo recorra de la cabeza a los pies. Esme los interrumpi. Lord Bonnington y yo vamos a tomarnos un pequeo descanso en el jardn. Regresaremos dentro de cinco minutos. Cam asinti, hermticamente. Has olvidado tu parlamento? dijo Gina, tan pronto cerraron la puerta. Creo que s. Cam le puso las manos en los hombros, atrayndola hacia l. Entonces yo soy la encargada de resaltar las consecuencias del olvido y poner el castigo dijo ella, con tono dudoso, mientras vea cmo sus labios descendan hacia los de ella. l la tena exactamente donde la quera: en su regazo, con los labios bajos los suyos. Se balance por un momento, pero luego su cuerpo se derriti contra el de l; perfectamente esbelto, con delicadas y cremosas curvas. Adjudiqu el castigo antes de que empezara. Su voz era un murmullo ronco. Aj dijo ella. l intensific el beso. Sus manos vagaron codiciosamente, moldeando las curvas dulces, buscando los senos redondos y constreidos por la seda apretada y el cors. Qu es esto? murmur, siguiendo con el dedo un cordn de barba de ballena. Crea que odiabas los corss. He cambiado de opinin. l se qued quieto y la detuvo. Las rodillas de Gina estaban dbiles. Antes de darse cuenta de la

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situacin, l la estaba sacando de la habitacin. Adnde vamos? dijo ella, confundida. A tu habitacin. Qu? dijo ella, detenindose. l se dio la vuelta. Vamos a tu habitacin, Gina. Ahora. Ella se qued inmvil. No podemos, a menos que Sus mejillas estaban rosadas y le faltaba el aliento. Debo llegar virgen a mi cama de casada, Cam. l sinti como si le hubiera lanzado un cubo de agua fra. Se puso muy serio. Realmente crees que soy un patn irresponsable, verdad? Sinti cmo el cuerpo de su esposo se pona en tensin como si fuera su propia piel. No! Yo confo en ti. S que no haras eso. l esper, con la mirada severa. Pero no confo en m. Las palabras salieron de su boca y sus mejillas enrojecieron aun ms. Tena el pelo recogido en la cabeza y dos diamantes le brillaban en las orejas. Pareca una joven y majestuosa reina Isabel. Excepto que Cam saba que, con un toque de sus labios, esa reina sera suya. Como no dijo nada, ella se dio la vuelta. Seguimos ensayando? Tu siguiente lnea es: Bueno, es usted una extraa maestra de loros. Se sent y abri el libro como si fuera el mejor documento que haba visto jams. Camdem Serrard, duque de Girton, no haba vuelto a dejarse llevar por el instinto desde el da en que haba saltado por la ventana de su padre con, literalmente, dos peniques en el bolsillo. Haba sobrevivido usando sus encantos, actuando, no por instinto, sino por lgica y por un fuerte deseo de supervivencia. Hasta ese momento. En que, sin saber cmo, se encontr de rodillas frente a una joven e imponente reina. Alz las manos, encerrndole la cara entre ellas y estrell la boca contra la

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de ella. Las manos grandes se mecieron por su cara como si sta fuera la estatua ms hermosa que se hubiera hecho jams. Ella suspir, haciendo un pequeo sonido ertico y se movi en sus brazos. l dej que su mano corriera por el corpio, ligeras plumas sobre la suave ropa, tocara la curva de los senos y caminara con los dedos por la seda. Oh, Cam susurr ella. Sus ojos brillaron con satisfaccin. Su otra mano bail, acaricindolo todo. Ella grit, incapaz de contenerse. l la bes de nuevo para poder saborear el grito ahogado en su boca. Sus manos recorrieron su cuerpo hasta que ella estuvo desesperada, gimiendo en su boca, retorcindose de la satisfaccin que no poda conseguir, por los impedimentos de la seda, el tafetn y el cors. Hasta que un ruido al otro lado de la puerta les record a los poco prudentes duque y duquesa que no estaban solos ni, de hecho, en la habitacin de la duquesa. Gina se inclin hacia atrs y mir fijamente a su esposo. Cuando l la toc, su aliento se torn fuego sedoso en su pecho. Cuando la bes, se volvi una descarada. Todo en l, desde sus ojos negros hasta sus manos llenas de callos, llenaba su pulso con deseo. Nunca sentir esto por nadie ms, pens. Cam sonri y le arregl el cuello del vestido. Estaba impasible, como si hubieran pasado el tiempo leyendo a Shakespeare. No debo volver a hacer esto, pens Gina, consciente del nuevo descubrimiento de su corazn. No debo volver a tocar a este hombre: no me pertenece, y nunca me pertenecer. Si lo olvido, slo encontrar desengao. La actividad de la tarde se desdibuj. Ensayaron la obra unas tres veces, con su prometido actuando como director. La segunda vez ya lo hacan bastante bien. En el ltimo ensayo, Beatriz le habl a su Benedicto con apasionado nfasis. Benedicto, consciente de sentirse frustrado cada vez que miraba a su deleitosa esposa, le contest con tal intensidad que hizo que incluso el

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marqus de Bonnington percibiera algo y se preguntara qu pasaba.

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Captulo 24
EL SEGUNDO CONSEJO DE GUERRA.
No creo que lo hayas destruido todo cuidadosamente una uva antes de ciertamente lo has puesto mucho ms difcil. Carola se estremeci. No entiendo cmo puedes comer en un momento como ste. Estaba algo histrica. Debes tener un plan para salvar mi matrimonio! Esme levant una ceja. El nmero de uvas que consuma no tiene nada que ver en este asunto, te lo aseguro. El hecho es que Carola tiene razn. Necesitamos un plan de accin recalc Gina. Siento mucho decir esto aadi Helena, pero lady Troubridge me ha dicho que lord Perwinkle se va maana a primera hora. Un sollozo se escuch desde el otro lado de la mesa y Gina automticamente sac un pauelo. Las cuatro mujeres compartan la cena en la habitacin de Carola, puesto que ella haba vuelto a negarse bajar a cenar. Creo que es hora de tomar medidas radicales dijo Esme, comindose una uva. Carola baj el pauelo lo necesario para parpadear desesperadamente. No deseo casarme con Neville, de verdad. De hecho, l comparte ese sentimiento anot Gina. Carola la mir con los ojos brillantes. Se casara conmigo si yo se lo pidiera. Y tal vez tenga que hacerlo si si Tuppy decide pedirme el divorcio! dijo, estallando de nuevo en llanto. Gina mir el pauelo que Carola tena contra la cara y decidi que dijo Esme, escogiendo a la boca. Pero

metrsela

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aguantara unos dos o tres llantos ms. Creo que un truco de cama es necesario dijo Esme. Es muy apropiado, dado que maana representaremos la pequea obra de Shakespeare. Sus obras estn llenas de trucos de cama. Helena se sinti afligida. Qu demonios es un truco de cama? Un truco de cama es la sustitucin de una persona por otra explic Gina. El problema es que, segn he podido saber, Tuppy no ha invitado a nadie a su cama. A quin reemplazar Carola? sa es la pequea dificultad admiti Esme. Imposible dijo Carola llorando desconsolada. l no quiere dormir conmigo. Una de nosotras tendr que seducirlo y quedar con l. Pero ser Carola quien lo est esperando. Y Tuppy se ir, disgustado. No, no se ir dijo Esme. Porque estar oscuro. No sabes nada sobre los trucos de cama? Carola neg con la cabeza. Pero creo que mi madre no lo aprobara. Pues no hay otra solucin. Tuppy tiene razones suficientes para creer que t detestas su manera de comportarse en la cama, le has dejado muy claro que quieres acabar tu matrimonio. Debes convencer a Tuppy de que quieres estar en su cama, y de que ests dispuesta a hacer cualquier cosa para lograrlo. La pregunta es: quin quedar con l? Esme mir a sus dos amigas. Gina? Helena? T contestaron ambas, a coro. Ella sonri abiertamente. Lo que pasa es que he quedado con mi esposo maana por la noche. sta es mi ltima noche en la comodidad solitaria de mi cama, dado que Miles podra hacerme dormir en el suelo. No puedo creer que estemos involucradas en esta conversacin de mala reputacin dijo Helena, con la cara roja. Sin embargo, os aseguro que

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yo no podra hacer que l quedara conmigo. No tengo la menor idea de cmo lograrlo. No estoy de acuerdo intervino Esme. Pero bueno, no podemos arriesgarnos. Entonces tres pares de ojos se clavaron en Gina, que estaba comindose un trozo de tarta con total despreocupacin. Ah, no! dijo anonadada, dejando la tarta a un lado Yo no podra! Por qu no? pregunt Esme. Aparentemente, ya le agradas a Tuppy, gracias a tus conocimientos sobre las truchas. No puedo! Ya estoy Ests qu? No lo permitir interrumpi Carola. Gina le gusta mucho a Tuppy, demasiado en mi opinin. De hecho, no me gusta nada este plan, Esme. No quiero ver a ninguna de vosotras coqueteando con mi marido. Todas sois ms hermosas que yo y ms expertas en la materia. No lo permitir! Las tres mujeres altas la miraron con afecto. Su pelo brillaba con la luz del sol y estaba tan bonita que pareca un ngel bajado del cielo. Eres una tonta dijo Esme, con afecto. Pero si no quieres que nadie seduzca a Tuppy, que as sea. Y por qu no se mete Carola en la cama de Tuppy? pregunt Gina. l no la espera, y sera una sorpresa agradable. Yo creo que es lo mejor. No lo s respondi Esme. Tuppy ha sufrido una gran humillacin esta tarde, y debe de estar muy avergonzado. Si yo fuera Tuppy, no me acercara a mi esposa por muy enamorado que estuviera de ella. Y creme, querida, est muy enamorado de ti. Por otra parte, si te encuentra sin tener que ir a buscarte No puede estar tan enamorado, ya que t piensas que podra invitar a su cama a cualquiera de vosotras. Nosotras no somos simples chicas anunci Esme. He llegado a la conclusin de que cualquiera de nosotras podra llevar a cualquier hombre indefenso a su cama sin mucho esfuerzo. Y eso te incluye a ti dijo, mirando a Helena. Qu dir cuando l entre en la habitacin? Ay, no podra! grit

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Carola. Su ayuda de cmara se queda hasta que l se acuesta. Lo sobornaremos afirm Esme. Tendr que desvestirse slo. Todas las habitaciones de invitados de lady Troubridge son iguales dijo, sealando la cama con velos pesados de Carola. No se dar cuenta de que ests ah hasta que est desnudo en la cama. Pero una vez ah, qu le dir? Nada dijo Gina. Nada? Carola abri los ojos. La sonrisa de Gina estaba cargada de picarda. Nada, en absoluto. Esme la mir con admiracin. Ests cambiando ante mis ojos, Ambrogina Serrard. Qu ha sido de la estirada duquesa? Las duquesas somos unas personas muy inteligentes y aprendemos muy deprisa. Ya lo veo dijo Esme. Bueno dijo Carola. Lo har. Bien. Le dir a mi criada que soborne al ayuda de cmara, y despus nosotras Esme mir fijamente a Gina y a Helena. Nosotras distraeremos a lord Perwinkle en el saln de baile hasta el momento indicado. Y cul sera ese momento? Las once en punto. No le permitiremos partir antes de esa hora, Carola. Debers estar cmodamente instalada en su cama cuando l llegue a la habitacin. Disculpadme dijo Gina, mirando apresuradamente al reloj de la mesa y ponindose en pie. Te vas? pregunt Helena. Esperaba poder dar un paseo contigo. He quedado con Cam en la biblioteca esta noche dijo Gina, ligeramente cohibida. Oh! dijo Esme. El apuesto marido. l no es mi marido replic Gina, agudamente. Bueno, lo es, pero no por mucho tiempo. Le he prometido explicarle las cartas de Bicksfiddle.

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Cam se har cargo de administrar la propiedad cuando anulemos nuestro matrimonio. Bueno, eso es una mejora! dijo Esme. Tal vez est dejando finalmente la niez a un lado. Eso no es justo protest Gina. Viviendo en Grecia, Cam no poda saber cunto trabajo requiere una propiedad. Helena la tom por la mueca y le dijo, con voz clara y suave: Es un buen hombre, va a hacerse cargo de todo, lo que significa que no es tan alocado como creas. Bah resopl Esme. Si yo estuviera en tu lugar no dejara de controlarlo. En cuanto te des la vuelta olvidar todas sus obligaciones. Extraar ese trabajo admiti Gina. Me gusta. Qu har con mi tiempo libre? Sebastian dice que l ya tiene dos administradores excelentes. Saba que el marqus tendra dos cuando uno es ms que suficiente dijo Esme. Sospecho que no tendrs tiempo para administrar propiedades. Se pierde mucho tiempo intentando estar a la altura del bueno de Bonnington. Gina tom sus guantes. Me voy, Esme, antes de que comencemos a discutir. Os ver a la hora de la cena, espero. Despus de que Gina saliera, Helena mir a Esme con preocupacin. Por qu tanta agudeza, querida? Esme se mordi los labios. Soy una arpa, cierto? No tanto. ltimamente, estoy consumida por los celos confes Esme. Me siento como una nia de cinco aos que quiere un pastel que le han dado a una amiguita. Quiero desesperadamente algo que no es mo. No recuerdo al esposo de Gina dijo Helena. Creo que lo conoc antes de de que se fuera, pero yo era tan slo una nia. Es muy guapo? No es el duque respondi Esme. Pobrecita dijo Helena, tocndole la mejilla a Esme.

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Te dara a Tuppy si lo quisieras dijo Carola, entre sofocos. Esme sonri. Entonces estaramos en un verdadero embrollo, verdad? Tuppy persiguiendo la trucha de Gina y t y yo persiguiendo a Tuppy! Helena se puso de pie. Vamos a dar un paseo a caballo? Vamos, Carola? Ella apart la mirada desconsolada de su pauelo. No podra. Claro que s dijo Helena, firmemente. Estars incapacitada para la noche si te quedas deprimida en tu habitacin todo el da. Carola trag saliva. Cada vez que pienso en esta noche me siento enferma. Vamos a pasear. Yo mejorar mi mal temperamento, Carola saldr de su estado de abatimiento y Helena seguir teniendo la misma calma dijo Esme, traviesa. Alguna vez tendrs que comportarte tontamente como nosotras, Helena, y yo estar ah para celebrarlo. Yo no estar dijo Helena, sonriendo.

Gina entr en la biblioteca con la firme conviccin de que no habra ms coquetera con su marido. Ya haba tenido suficiente. Lo que ms la mortificaba era que los besos de Cam haban resultado ser irresistibles. Pero ella no haba pasado la mayor parte de su vida esperando ser una verdadera esposa y ser parte de una gran familia, para caer presa de unos pocos besos. La idea de volver a la casa Girton sola mientras su esposo navegaba por los mares, la aterraba. No podra hacerlo. No podra vivir esa vida solitaria de duquesa, sin un esposo y sin hijos ni un da ms. Quera lo que Sebastian le ofreca: una familia, estabilidad, lealtad y amor. Despus de todo, ya haba visto muchos matrimonios que comenzaban llenos de pasin y terminaban con nada. Helena y su esposo eran el ejemplo perfecto. Recordaba cunto haba envidiado a su amiga cuando Helena se fug a Gretna Green con un apuesto noble. Gina aliment esa envidia durante al menos un ao, hasta que la condesa se mud de la

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casa de su esposo y l la reemplaz rpidamente por un grupo de cantantes y bailarinas rusas. Cam la esperaba en la mesa. Tena un poco de carboncillo en las sienes. Has estado dibujando de nuevo? le pregunt. l asinti. He tenido unas cuantas ideas para el mrmol de Stephen. No dijo nada ms y Gina no le pregunt. Despus de todo, estaba esculpiendo a Esme. Ella no saba si realmente quera que Cam le siguiera contando cosas sobre su trabajo. Cam revolvi los papeles que Gina dej sobre la mesa. Preguntas de Bicksfiddle? Ella asinti. Algunas son preguntas de otros, otras son de l. Las he ordenado en dos grupos levant un tercio de los papeles del montn. stas son preguntas sobre el cuidado de la tierra y la granja, stas tienen que ver con la casa y stas son de variada ndole. Revisemos las de variada ndole primero dijo Cam. Acerc una silla para ella, se sent a su lado y tom una de las cartas. Por qu quiere cortar los setos? Por qu no dejarlos crecer? Los campos estn separados por setos explic Gina, y si van a ser sorteados por los cazadores de lobos, deben ser bajos. Cam frunci el ceo. Quin caza en nuestras tierras? Gina levant una ceja. T? Yo no salgo de caza! Ay, tu padre era Ya lo s dijo con tono cansado. Mi padre era un gran cazador. Lo disfrutaba ms si poda pisotear los jardines de la cocina de alguien mientras persegua a alguna pequea y salvaje criatura. Los setos han sido cortados para permitir a los cazadores pasar por encima de ellos? Gina dud por un segundo y luego dijo, serenamente: Permit que los setos crecieran despus de que tu padre quedara

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postrado en cama, en 1802. Bicksfiddle est en desacuerdo con esa medida, y por lo tanto enva una peticin anual para cortar los setos. Su sonrisa hizo que ella parpadeara y luego pasara a la siguiente hoja rpidamente. stas son plantas para la cosecha en la aldea. No recuerdo ninguna cosecha dijo Cam. Bueno, 1803 fue un ao terrible para las cosechas dijo Gina. Entonces institu los comedores y abr las salas de juego; supongo que Bicksfiddle se quejar la prxima vez que hables con l. Por qu habra de hacerlo? Bicksfiddle tiene ideas claras sobre el papel de un duque explic Gina . Nunca le agrad que yo permitiera que los guardabosques se fueran. Pero, en realidad, no haba ningn motivo para retenerlos puesto que yo no pensaba permitir las fiestas de caza en nuestras tierras. La sonrisa de Cam hizo que ella sintiera calor hasta en los pies. Djame adivinarlo dijo l, ponindole un dedo en la nariz por un instante. Los guardabosques se fueron en 1802, que casualmente fue el ao en el que mi padre cay enfermo. La intimidad de la situacin estaba poniendo nerviosa a Gina. Poda sentir que un pequeo rubor le cubra las mejillas. Comencemos con la casa. Cam la mir por un momento y luego asinti. Por supuesto dijo. Y se sentaron juntos, el duque y la duquesa, a revisar una larga pila de papeles. En algn punto, un sirviente les llev t; ellos continuaron trabajando. Finalmente, Cam se puso en pie y estir los msculos. Por Dios, Gina. Tengo la espalda hecha pur. Deberamos continuar con esto maana. Ella levant la mirada, y se sorprendi al ver que los pequeos halos de luz que entraban por los parteluces de las ventanas haban desaparecido. An no puedo creer que la casa consuma tanto aceite resalt Cam. Seiscientos galones me parece excesivo. Hay muchsimas lmparas de aceite dijo Gina. Podramos considerar

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la posibilidad de poner lmparas de gas en la casa de la ciudad. Las salas de banquetes del pabelln Brighton son de gas pero, qu pasara si explotaran? Alguien me dijo que el gas era extremadamente peligroso. No s nada de esas cosas dijo l. Qu usan como luz en Grecia? Velas el sol la piel de una hermosa mujer. Se dobl hacia delante para besarle la mejilla con tanta rapidez que ella casi no sinti la huella de sus labios. Gina se mir las manos por un momento. Se las haba arreglado para mancharse con tinta la mueca. Cam dijo suavemente. Debemos ponerle fin a este comportamiento. Qu comportamiento? Besarnos. Ah, pero me encanta besarte dijo su rprobo esposo. Gina tembl. Eso terminara en una cama vaca, atendiendo a todas las cartas de Bicksfiddle mientras su esposo se baaba en los ocanos griegos. Mir hacia otro lado, apretando los labios cuando vio que l se acercaba. Pero l se estaba moviendo, atrayndola hacia s. Gina Su voz era profunda llena de pasin. La bes en la boca y su cuerpo tembl. Gina repiti, podra acompaarte a tu habitacin? Ella tembl en sus brazos como un pjaro atrapado despus de su primer vuelo. l arrastr su boca, dndole besos por las mejillas. Te deseo le dijo, con una voz pulida y oscura; una voz que hablaba de risas, irresponsabilidad, estatuas desnudas y el sol griego. Todo estaba mezclado en la cabeza de Gina: las estatuas, las mujeres desnudas, Marissa esperndolo Ella se empuj hacia atrs con las manos. Sus mejillas estaban sonrojadas, sus labios temblorosos. Pero su voz era firme. No es una buena idea. Cam se puso serio.

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Por qu no? Podemos tener placer siendo prudentes. Ella lo mir con desdn. T quieres obtener placer y partir sin daos. Eso es tpico de ti, Cam. No le veo nada malo a eso pele por mantener su posicin. Tal vez no haya nada malo en eso dijo ella, desde tu punto de vista. sa es una afirmacin un poco moralista. Su voz fue cruelmente amable. Puedo recordarle, seora esposa, que tengo todas las oportunidades, y los derechos legales, de tomar su cuerpo cada vez que se me antoje? Pero he escogido ignorar las seales de su tan dispuesto carcter, aunque he tenido la impresin de que Ella lo interrumpi. Las duquesas nunca interrumpen, pero sta estaba perdiendo la paciencia Estaba sonrosada de vergenza. Me gusta besarte dijo, con voz agitada, me gusta cmo me cmo l la mir fijamente, silenciado por su sinceridad. Pero slo hablas de placer y de nada ms dijo ella, encontrando su mirada. Qu ms quieres? pregunt l, sinceramente desconcertado. Soy una mujer de veintitrs aos. Quiero vivir junto a mi esposo y tener hijos con l, cosa bastante natural. Lo que me ofreces es slo placer. Eres muy bueno para ignorar las verdades desagradables, como que tuviste una esposa sentada en casa durante doce aos mientras perdas el tiempo con tu amante griega. Cam frunci el ceo. Nunca dijiste que te importara dnde estuviera. Nunca me pediste que regresara a casa hasta que pediste la anulacin. Habras regresado si te lo hubiera pedido? Esper, pero no hubo respuesta. Habras dejado a Marissa si te lo hubiera pedido? l tan slo la mir, boquiabierto. Creo que el matrimonio no est en mi naturaleza. Cam siempre haba dicho que no era del tipo de los que se casaban. Siempre haca el chiste de ser el que se haba casado temprano entre los destinados a no casarse. Pero ahora ya no estaba muy seguro de nada salvo de que la deseaba.

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Se repuso rpidamente, veterano de un centenar de desagradables batallas familiares. Esto no tiene nada que ver con el matrimonio recalc, bajndose las mangas y arreglndose la chaqueta. Es simplemente un asunto de deseo. Como has sido honesta, yo tambin lo ser: te deseo, Gina. Ella mir hacia otro lado para escapar a la intensidad de sus ojos negros. l la tom de la barbilla, forzndola a mirar hacia arriba. Y s que t tambin. Gina no contest, incapaz de soportar la humillacin que senta al reconocer para s la verdad de lo que l estaba diciendo. El deseo es una emocin humana normal dijo Cam. Lo entender si me dices que prefieres esperar para hacerlo con tu futuro esposo No haca falta ser un genio para darse cuenta de que ella y Sebastian jams compartiran tal sentimiento. Pero no es necesario que me insultes. A los dieciocho aos no tena deseos de casarme contigo, Gina. Si algn da tengo una verdadera esposa, una esposa escogida por m, no la dejar durante doce aos ni tendr una amante. No es justo que me critiques por romper los votos que hizo mi padre. Dej caer las manos. Ella sinti una oleada de culpa. Lo siento susurr. No hay nada por lo que debas disculparte. Ambos somos vctimas de mi padre, entre mucha otra gente. Gina lo mir y supo, en ese instante, que lo amaba. l estaba de pie frente a los ltimos rayos de sol y tena carboncillo en el pelo. Estaba de pie con esa sonrisa ladeada tan suya, y ella no quera nada ms que estar entre sus brazos decirle: Ven. Bsame. mame. Llvame a tu habitacin. Esas palabras vagaron por su boca, pero no pudo pronunciarlas. l encontr su mirada. Marissa est casada con un pescador dijo l. Fue mi amante, pero bail en su boda hace unos tres aos. Pasamos ratos agradables, pero nuestra amistad no repercuti significativamente en ninguno de los dos.

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Oh suspir ella. Y saba que lo importante era el amor, su amor por l. No el futuro; slo el presente. l la haba tomado de las manos otra vez. No tengo derecho a preguntar, pero yo podramos Pareca no saber lo que deca, o cmo decirlo. Se aclar la garganta. Ser un esposo de medio tiempo, Gina. Pero me gustara ser tuyo. Podra llevarte a tu habitacin? Gina respir profundamente. Me temo que puedes hacerlo dijo ella. Su tono fue bajo pero claro. La mir por unos segundos y luego se inclin para besarla. El cuerpo de Gina cant cuando l la toc. l pas un brazo por su cintura y caminaron hacia las puertas de la biblioteca.

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Captulo 25
EN DONDE EL SEOR FINKBOTTLE DEMUESTRA SER UN BUEN EMPLEADO.
Phineas Finkbottle no estaba teniendo una velada agradable. Lady Troubridge haba sido muy amable invitndolo, y Dios saba que necesitaba acceso inmediato al duque y a la duquesa para llevar a cabo las instrucciones del seor Rounton. Pero cmo diablos se asegurara de que el duque y la duquesa continuaran casados? Haba pasado la maana encerrado en su habitacin, miserablemente consciente de que deba convencer a la duquesa de que cesara en sus planes de anulacin. Excepto que la duquesa tena todos los modales de una duquesa. l no poda imaginarse dicindole con quin deba casarse. En cualquier caso, despus del da anterior, cuando entr en la biblioteca y vio al duque besando a su esposa, tena fe en que el hombre se encargara del asunto. De todas maneras, era mejor sentarse silenciosamente en su habitacin que sentarse silenciosamente a cenar con todos esos duques y marqueses, como pudo comprobar un poco ms tarde, cuando baj al comedor. Las tres ancianas de la mesa a la que lo haba llevado el sirviente respondieron a su saludo con el ms indiferente movimiento de la cabeza y siguieron conversando entre ellas con risitas ahogadas como si l no estuviera presente. Comi unas lonchas de jamn y sinti cierto rencor hacia el seor Rounton. Si el hombre quera que sus clientes se acostaran juntos, por qu no poda l hacer que eso sucediera? Las orejas de Phineas se pusieron rojas slo de pensarlo. El duque era al menos diez aos mayor que l y mucho ms sofisticado y experimentado. Difcilmente poda ir a decirle que visitara la habitacin de su esposa. La piel se le eriz slo de pensarlo. La conversacin de las seoras llam su atencin de pronto. Claro que s, queridas dijo una anciana llamada lady Wantlish. No

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llor mucho, slo unas pocas lagrimitas Y slo llev luto dos semanas Phineas respir profundamente. Esas seoras haban sido muy maleducadas ignorndolo de esa forma. No estaba vestido a la ltima moda y slo era un abogado; tampoco conoca a nadie all, excepto a los duques y a la anfitriona aun as era una grosera ignorarlo de ese modo. Estuvieron juntos en esa habitacin al menos durante unas dos horas! chill la mujer regordeta llamada seora Flockhart, a su derecha. Dos horas, queridas amigas. Algunos dicen que fue su madre quien ech el cerrojo a la puerta Qu escndalo! La mujer de amarillo, cuyo nombre Phineas no pudo recordar, pareca consternada. Aunque no lo creo de su madre. Por qu se iba a molestar en encerrar a su hija en la habitacin? No, no. Adems, esa chica es muy lista, aunque se tropez con la cola de su vestido el da que debut al hacer la reverencia frente a la reina. No creo que necesitara ayuda de su madre. Creo que es probable que su madre los dejara solos en la habitacin a propsito, para obligarlos a casarse dijo la seora Flockhart, insistiendo . Cazaron a ese muchacho sin duda alguna. Phineas entrecerr los ojos. Si el duque y la duquesa estaban encerrados juntos en una misma habitacin, estaran obligados a permanecer casados? Seguramente el marqus descartara el compromiso si la duquesa pasaba la noche con otro. Qu habitacin era? pregunt. Los tres pares de ojos agudos lo miraron. De qu demonios hablas, chico? dijo la seora Flockhart. Phineas sinti que sus orejas se tornaban color carmes. La habitacin dijo l. En la que estuvieron durante dos horas. Las risas estallaron. Quieres cazar a alguna rica heredera? No te lo recomiendo. Hay otras formas de conseguir una esposa dijo lady Wantlish. Por lo menos tena un poco de humor. Lo que ests pensando es muy arriesgado. No quiero casarme aclar Phineas, con dignidad.

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Bien dijo la seora Flockhart, cidamente. Nosotras ya estamos comprometidas, de todos modos. Pero la seorita Deventosh es un buen partido intervino lady Wantlish . Ha heredado la propiedad de su ta. Y puedo asegurarte que no est comprometida. La jovenzuela de pelo rojizo? Si ella es una rica heredera, por qu viste esos horribles trajes? Parece un nabo arrugado. Phineas sinti una punzada de simpata por la desconocida seorita Deventosh. Se senta como un nabo. La pareja de la que hablbamos se qued encerrada en una habitacin del conservatorio, no en la habitacin de una casa, que es muy distinto coment lady Wantlish, volvindose hacia l. Ah dijo l, aparentando desinters. Quines son tus padres, chico? Mi padre se llama Phineas Finkbottle dijo Phineas, comenzando a sonrojarse. Finkbottle? Eres el hijo de Phineas Finkbottle? Para su asombro, lady Wantlish se suaviz y lo mir como si fuera mantequilla. l fue uno de mis primeros amores. Eso fue antes de que perdiera todo su dinero, por supuesto. Menos mal que no lo aceptaste observ la seora Flockhart. Mi padre me lo prohibi admiti lady Wantlish. Cmo est l? Est cojo, seora contest Phineas. Sufri un accidente en su carruaje hace unos aos. Eres bueno con tus padres, chico? l comenz a ponerse morado de la vergenza. S murmur. Al menos eso creo. Mi madre muri en el accidente. La anciana asinti. S, eso fue hace aos me enter. Fue unos aos despus de que Finkbottle se arruinara, no es cierto? Tienes un aire agradable. No lo creis, chicas? Todas lo miraron fijamente con ojos malvados. Creo que ests en lo cierto dijo la regordeta de la derecha, con un

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poco de sorpresa. Es un joven muy agradable. Se lo presentar a la jovenzuela Doventosh anunci lady Wantlish. Es mi hija, despus de todo. Como usted dijo, seora Flockhart, se viste como un nabo y tambin es infeliz como un nabo. Me dijo que no se quera casar con un aristcrata intil. Le presentar a un joven abogado, aunque olvdate dijo, mirando a Phineas con agudeza de encerrarte con ella en una habitacin. Es una buena chica y tiene ideas avanzadas. El color morado en la cara de Phineas se intensific. Por fortuna, las mujeres estaban recogiendo sus bufandas y sus pequeos y ridculos bolsos, preparndose para partir. l hizo varias reverencias mientras se marchaban, tragndose un trozo de algo. Quera dar media vuelta y marcharse a Londres pero no poda hacerlo porque perdera su trabajo, y eso era algo que no poda suceder. Encerrar al duque y a la duquesa en el edificio del jardn, decidi. Si eso no funcionaba, al menos el seor Rounton no podra negar que lo haba intentado. Lo hara esa misma noche. Sera fcil: todo lo que deba hacer era mandar a los duques individualmente, seguirlos y encerrarlos. En cuanto a la llave la llave. Qu llave? Parti del saln con renovado vigor. Tendra que buscar una habitacin de la casa que tuviera una llave. Media hora ms tarde, Phineas estaba desanimado. Merodeando en la oscuridad, haba encontrado dos edificaciones en el jardn, pero estaban tan sucias que no poda imaginarse a la elegante duquesa entrando en ellas. Luego encontr un almacn que pareca una pequea casa desde la distancia. Pero ola mal en el interior y, qu haran los duques durante horas? Era extremadamente difcil imaginarlos sentados pacficamente sobre excrementos. El problema era que ninguna de las pequeas edificaciones del jardn y sus aledaos tena llave, y cuando le pregunt discretamente a uno de los jardineros por las llaves del templo romano, el hombre lo mir con desconfianza y no le contest. Finalmente, regres a la casa. Tendra que encerrar al duque y a la duquesa en una habitacin. Lo cual, a decir verdad, sonaba mejor porque as el escndalo sera mayor, al estar encerrados justo en las narices de

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todos los invitados. Pero se encontr con el mismo problema. La biblioteca cerraba, pero slo desde dentro. Al final, quedaron slo dos posibilidades: la sala de billares y el aparador del armario del bao, junto al saln de baile. Phineas pens que la sala de billares era la mejor opcin. Para su horror, un caballero estaba de pie afuera. Phineas se puso plido. Interesado en las instalaciones, verdad? pregunt el hombre, jovialmente. Yo tambin lo estoy! Tambin lo estoy! Estoy pensando en instalar uno de stos en mi casa. Mi esposa quiere uno en su vestidor. Has visto el bao de inmersin? Phineas neg con la cabeza. Ven, acompame y te lo mostrar, quieres? dijo el hombre, soplndose los bigotes. Me llamo Wimpler. Yo soy Phineas Finkbottle respondi el joven haciendo una reverencia. Bien! exclam el seor Wimpler. Bien, bien, bien. El mayordomo me dijo que la escalera que lleva a ese bao viene del prtico este. Debe de ser por aqu. Sali caminando vigoroso y Phineas detrs, persiguindolo. Subieron por unos desgastados escalones hasta llegar a una especie de cuarto recubierto de ladrillos. Qu opinas? grit Wimpler. Lady Troubridge me dijo que era caliente. De alguna manera Ah! Vapor, calor de vapor, supongo. Mira esto! Wimpler sonri tontamente. Es un lugar encantador para una cita, no crees? le dio un codazo amistoso a Phineas. Un pequeo chapuzn en agua calentita? Aunque supongo que no era eso en lo que pensaba lady Troubridge al instalar esta delicia! se ri de su propio ingenio y comenz a bajar las escaleras. Ven! le dijo a Phineas. No debemos llegar tarde al baile. Phineas lo sigui a paso lento. Lo que ms le llam la atencin de ese espacio fue la llave. Si pudiera persuadir al duque y a la duquesa de visitar el bao, podra dejarlos encerrados. Adems, como la entrada era por el prtico este, no haba peligro de que lo descubrieran, al menos durante

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mucho tiempo. El siguiente interrogante era cmo convencerlos para que fueran al bao de inmersin. Pero eso result ser fcil. Mientras caminaba de regreso por el corredor, y el seor Wimpler se haba ido a buscar a su esposa, vio que el duque y la duquesa salan de la biblioteca. Seor duque, seora duquesa! La duquesa haba comenzado a subir las escaleras y no gir la cabeza inmediatamente. Sin embargo, el duque s se detuvo y lo salud cortsmente. Lady Troubridge quiere verlos dijo Phineas, recuperando el aliento. El duque tena una mano en la cintura de la duquesa. Por un momento Phineas vacil: Ira el duque a arreglar el asunto por su cuenta? Pero despus se imagin la cara furiosa del seor Rounton. No, no poda confiar en el duque. Era por su propio bien, despus de todo. Su anfitriona desea verlos inmediatamente dijo, inyectando urgencia a su voz. La duquesa se volvi, finalmente, y sonri. Puso una mano sobre la manga del duque. Por qu no saludas a lady Troubridge de mi parte? Quiero descansar un poco. Tal vez estaba cometiendo un error. El duque le sonrea abiertamente a su esposa. No pienso permitir que descanses. Phineas estaba seguro de que esa conversacin llevaba un doble sentido. Pero el duque y la duquesa comenzaron a caminar rpidamente por el corredor. l tuvo que correr tras ellos para encaminarlos hacia el bao. Por suerte, parecan no darse cuenta de adnde se dirigan y aceptaron su lamentable explicacin de que lady Troubridge estaba en las escaleras del prtico, sin ni siquiera mirarlo. El duque susurraba cosas en el odo de la duquesa. Phineas pudo darse cuenta de que sus mejillas estaban rosadas. l dud, cerr la puerta tras ellos y gir la llave. Inmediatamente se sinti aliviado. Haba hecho lo que era necesario hacer.

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Regresara con testigos en tres horas. Al final de la velada. Seguramente la gente notara la ausencia de la duquesa durante el baile. Sonri lleno de confianza. l, Phineas Finkbottle, era un hombre de accin. Un hombre al que se le haba ocurrido un plan para satisfacer a su jefe. Cruz la puerta del saln de baile repleto de confianza.

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Captulo 26
REFUGIADOS,
TAL Y COMO ENCERRADOS Y CONFINADOS,

HAMLET LO SEALA.

Cam y Gina tardaron unos minutos en darse cuenta de que lady Troubridge no slo no estaba en la baera, sino que adems Phineas Finkbottle, por razones que slo l conoca, los haba encerrado. Qu diablos ha hecho ese tipo? Cam golpe la puerta. Estaba hecha de un roble tan slido que su golpe no tuvo ningn efecto. Por qu habr hecho esto? En qu estara pensando ese hombre? pregunt Gina. No pensar durante mucho tiempo cuando yo logre salir de este calabozo! gru Cam. No es un calabozo. Se retir a las escaleras. No puede estar pensando en asesinarnos porque lady Troubridge me dijo que ella tomaba un bao todas las maanas. En el peor de los casos, nos encontrarn maana por la maana. Quiz Finkbottle no sabe que lady Troubridge es adicta a los baos evidenci Cam. No parece un asesino. De pronto, Cam lo comprendi todo. Va a robar la Afrodita! Su esposa lo mir y le sonri. Se la he dado a Esme esta maana, por seguridad. Creo que tienes razn y que el ladrn puede volver a completar su tarea. Maldito sea. Crea que el ladrn era tu desconocido hermano y no pens en otras posibilidades. Qu tonto he sido. Cam estaba lleno de la ira que siente un hombre incapaz de rescatar a su amada, a pesar de que ella no

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estaba en peligro. Piensas que el seor Finkbottle es mi hermano? jade Gina. Tiene el pelo rojo. Estudi en el continente. Y ha intentado robar la Afrodita. Slo tu hermano podra saber que tienes la estatua. Ella se qued inmvil por un momento, pensando: El seor Finkbottle es mi hermano? Es la nica explicacin que tiene sentido. Ahora mismo debe estar registrando tu habitacin, buscando la Afrodita. Por qu, simplemente, no me la pidi? Porque es un criminal dijo, rpidamente, intentando entender el motivo de su encierro. De todas maneras, si me lo hubiera pedido, le habra entregado la estatua. Tena la mirada tan triste que Cam sinti que parte de su enfado se disolva. Los dos han sido unos tontos dijo l, con un tono ms amable. Tu madre no contest a tus cartas y tu hermano no se present apropiadamente. Hizo un gesto de desesperacin. Oh, por Dios. La tom en sus brazos. Para qu querras que el tonto de tu hermano se presentara adecuadamente, de todas maneras? Gina se mordi el labio inferior y no dijo nada para evitar llorar. Las duquesas nunca lloran frente a otras personas. Bueno? Su esposo pareca molesto pero la estaba abrazando tan suavemente que casi, casi, compensaba el hecho de que ni su madre ni su hermano quisieran conocerla. Que no se preocuparan por hablarle, escribirle o conocerla. Inmediatamente elimin ese pensamiento de su cabeza y pens: una duquesa es lo que una duquesa hace; una duquesa es, lo que una duquesa hace. Qu es un bao de inmersin, de todas formas? pregunt Cam, mirando el techo de ladrillos en forma de bveda. Son lo ltimo dijo ella. se es el bao. Ella se retir de sus brazos y seal la enorme baera.

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Se entra por aquellas escaleras. Es bastante inteligente. El agua es transportada a travs de la pared de la cocina, as que llega tibia al bao. Y se puede calentar ms si das a este interruptor. Al menos Finkbottle no quiere que nos congelemos hasta morir dijo Cam, mientras caminaba para revisar las tuberas. Esto es muy ingenioso. Quiz deberamos instalar un bao en Girton. Lo he pensado dijo ella. Sera muy sencillo enviar el agua a travs de la cocina, ya que est ubicada al este. sa es una forma optimista de ver la ubicacin de la cocina. Mi padre siempre maldijo el hecho de que estuviera tan alejada del comedor, pero supongo que un bao de agua tibia es mejor que una comida fra. Tenemos las comidas fras, de todas maneras observ Gina. Bien podramos tener un bao tibio. Cam baj los escalones de la baera y estaba curioseando cuando de repente un gran chorro de agua sali de la tubera. Maldita sea! se quej, saltando a las escaleras. Pero ya era tarde: estaba completamente empapado de la cabeza a los pies. Gina se ri. Qu tonto. Qu pensabas que saldra? Aire? Cam la ignor. Lady Troubridge est en lo cierto: el agua est bastante tibia. Subi las escaleras, goteando a su paso. Quizs sea mejor que me quite esta ropa mojada. No querra que Finkbottle tuviera xito congelndome hasta morir. Gina cerr los ojos. No te desnudars frente a m! Ten piedad dijo l, en tono pattico. Me congelar si me quedo con esta ropa mojada. Seal el agua que caa en el bao. Adems creo que despus de todo lo dicho y hecho, bien podramos experimentar la creacin de lady Troubridge. Tomar un bao de inmersin contigo? Hay que baarse sola. Su sonrisa era secreta, tentadora y apasionada al mismo tiempo. No siempre.

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Se sent en el primer escaln y se quit las botas. Realmente vas a desvestirte? Qu pasara si viene alguien? No va a venir nadie. Presiento que estaremos aqu bastante tiempo, duquesa. Finkbottle est registrando minuciosamente tu habitacin; tardar por lo menos una hora. Y despus, supongo que emprender la huida. Puedes ponerte cmoda. Estoy bastante cmoda, gracias. Su esposa elev la mirada y zapate con fastidio. l pens que era la mujer ms encantadora que jams haba visto. Mientras lo pensaba, se quit la otra bota y decidi que le dara una buena propina a Phineas Finkbottle cuando salieran del bao. Aunque antes le dara una paliza, por supuesto. Se levant y puso las manos en sus pantalones. Gina lo observaba con fascinacin. No debes hacer eso. l sonri y se desabroch los pantalones, se los baj y los arroj a un lado. Ella no se estremeci, ni se puso a dar golpes en la puerta. Por supuesto, su camisa era lo suficientemente larga. l comenz a desabrochrsela. Cam! Dijo su nombre en un grito ahogado. l se detuvo y camin hacia ella. Luego la bes. No poda detenerse, no con esos labios tan rosados y carnosos. Ella suspir y l le puso las manos en los hombros para calmarla. Gina, qu pensabas que bamos a hacer en nuestra habitacin? Ella lo mir con esos encantadores ojos verdes, secretos, tentadores y apasionados, todo al mismo tiempo. El borde de su boca se curv un poco. Tomar un bao? No. Pero desvestirnos te habra desvestido, duquesa le susurr al odo y a la suave piel de su cuello. La sujet con los brazos, abrazndola con fuerza. Sin pantalones, estaba completamente seguro de que ella sabra lo que tena mente. Gina, mi amor, te habra desvestido. Ella lo mir: mir su sonrisa salvaje y sus mejillas pronunciadas, y el esbozo picarn en su mirada.

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No era una idiota. l tomara lo que quera y se ira a Grecia. Pero antes de irse y la haba llamado mi amor. Reprendi a su corazn, pero otra parte se derriti cuando l lo dijo. La haba llamado amor. La baera se encontraba en una pequea habitacin, y se estaba poniendo agradablemente tibia por el agua que caa dentro. Cam se arrodill ante ella. Puedo retirar las zapatillas de su alteza? El corazn de Gina cantaba. Estaba temblando. Delicadamente, se levant las faldas y le seal el zapato. Su sonrisa no tena ni pizca de complacencia, era pura alegra, lo que llen el estmago de Gina de calor. Su mano se desliz alrededor de su delgado tobillo y le quit el zapato. Lo dej justo al lado y ella le ofreci el otro tobillo. Hermosa dijo l, y ella pens que hablaba de su pierna. Le quit la otra zapatilla y la dej a un lado. Luego subi las manos muy lentamente por su pierna, hasta llegar a la curva de la rodilla. Se detuvo en la liga, deshizo el nudo, y lo dej a un lado. Apresuradamente, una media se desliz hasta su tobillo. La mir detenidamente y rode con los dedos el otro tobillo. Obediente, ella le permiti que le quitara la liga y la media. Tena la pierna y el tobillo desnudos bajo el vestido. l no se movi inmediatamente. Sus manos regresaron a sus tobillos y se deslizaron hacia arriba por la suave y tersa piel. Ella tembl. Qu ests haciendo? le pregunt. Acariciarte. Sus manos iban subiendo, subiendo hasta la curva de su muslo. Ella estaba ardiendo. Pero un primitivo sentido femenino de defensa la impuls a rechazarlo. No! Lo empuj. Pero l era como una montaa, arrodillado, adorndola. Ech la cabeza para atrs, retirndose un poco de cabello de la cara, y le sonri. No es ms que una caricia gentil. Gina tembl ante la caricia gentil. No es ms que una caricia, como la que se le hace a un nio, o a un

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cordero. Gina poda sentir cmo temblaban sus rodillas. Se apart. l se puso de pie y le quit la falda por encima de la cabeza. Y ah estaba: un muslo fuerte que se vea a travs de la luz parpadeante de la lmpara de gas. Su pecho era grande y musculoso, sus brazos largusimos. Ella no saba qu decir o adnde mirar. Pero no poda dejar de observar. l era hermossimo, muy masculino, muy diferente a ella. No haba nada pulcro en l. Era puro msculo con un leve pelo negro. Por qu eres tan musculoso? pregunt. Tena la idea de que la mayora de los hombres de su crculo social no tenan msculos. Cam se encogi de hombros. Esculpir es un trabajo duro. Yo trabajo el mrmol. La mir. Duquesa. Su tono fue una orden. Aqu. Y seal un punto frente a l. Y ella obedeci. Ambrogina Serrard, duquesa de Girton, hija obediente, esposa obediente, duquesa obediente, camin hacia su esposo con los pies descalzos. Pero no lo mir con el aire recatado de una virgen que observa por primera vez el cuerpo desnudo de un hombre. No: Gina lo observ con una mirada franca y sedienta. Cam sinti su sangre correr. Ve despacio, se advirti a s mismo. No olvides que es virgen. El pensamiento logr calmarlo un poco. Ella lo mir. Bueno? l se aclar la garganta. Puedo quitarte las prendas? Yo puedo hacerlo dijo ella, rpidamente. Cam sonri. Se haba dado cuenta la duquesa de que l la haba engaado para que se desvistiera? Haba descubierto que Gina nunca, nunca haba pedido ayuda con nada. Pareca pensar que poda ir por la vida sin ninguna ayuda, excepto en lo que se refera a su guante derecho. Pero ella no lo estaba haciendo muy bien. Quiz debamos apagar las lmparas de gas dijo, un poco desesperada.

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Claro que no. Quiero verte. Sus mejillas estaban encendidas. No quiero hacer esto en el suelo. Hay un silln largo dijo Cam, y slo la sonrisa de sus ojos traicion la gravedad de su tono. Pero un duque y una duquesa jams haran el amor en otro sitio que no fuera la cama ducal dijo Gina, con cierto tono de burla en su voz. Exacto. Cam mir hacia abajo. No haba nada que pudiera hacer con respecto al estado de su cuerpo. De hecho, tena el presentimiento de que se sera su estado normal durante los prximos cuarenta aos o ms. Por lo menos mientras estuviera cerca de su esposa. En ese caso, probamos el bao, duquesa? Puedo sugerir que se quite el vestido y se adelant a su objecin con un rpido beso, se bae en camisn? Gina se mordi el labio. Realmente, no poda tener objecin alguna a baarse en ropa interior. No era como si estuviera desnuda. Su vestido tena dos botones en el cuello. Lo llev a un lado de su cabeza y luego, en un segundo, la fra tela amarilla pas ante sus ojos y desapareci. Cam respir profundamente. Podemos entrar en el bao, alteza? le dijo, con una pequea sonrisa, una sonrisa como melaza lquida. La duquesa de Girton estaba descubriendo los mltiples placeres de la seduccin. l quiso decir algo pero tuvo que aclararse la garganta, finalmente dijo: S. Ella estir la mano. Pero l no le permitira guiarlo por las escaleras hacia la baera. En lugar de eso, la bes. Saba ella lo que le pasara a su delicada ropa interior al empaparse? Le importaba? Su remilgada duquesa se haba ido, y haba sido reemplazada por un duendecillo seductor, la mujer que lo haba recibido en seda amarilla y con brandy en la mano. l sostuvo la mirada en sus ojos y sabore su mueca, piel suave y blanca

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incluso en la penumbra del bao. Finalmente, le permiti que lo guiara por las escaleras. En el fondo, Cam se zambull en el agua. Gina se detuvo en el ltimo escaln encima del agua y sumergi un dedo. S, est tibia dijo con deleite. He encendido el interruptor para entibiarla dijo Cam. Tena el agua hasta la cintura. Ella camin lentamente, paso a paso adentrndose en el agua hasta que se par frente a l, con el agua salpicando sus senos. Cam se sumergi bajo el agua y emergi como un animal marino brillante, acicalado y oscuro, con gotas que caan de su pecho hacia la baera. Para no quedarse atrs, Gina hizo lo mismo. Se inclin hacia atrs, riendo. sta es la primera vez que me bao en una baera tan grande! Es glorioso, Cam! Glorioso dijo l. Sus ojos siguieron los de l. Mmm dijo ella. Al parecer, mi ropa interior ha perdido su l detuvo su diversin con su boca. Gina jams haba sido una cobarde. El viejo duque, el padre de Cam, haba descubierto muy pronto que la joven esposa de su hijo tena demasiado coraje para su edad. A pesar de todo, y con mucho trabajo, logr convertirla en una verdadera duquesa. El seor Bicksfiddle, el administrador de la propiedad, siempre haba estado de acuerdo con el viejo duque. Una vez que la duquesa de Girton decida hacer algo, no haba cielo ni tierra que pudiera impedirlo. Ella dio un paso atrs y se quit la ropa interior empapada por la cabeza, lanzndola a un lado. La mirada en la cara de Cam era todo lo que una mujer esperaba ver, dadas las circunstancias. Ignor el calor abrasador en su estmago y la inestabilidad de sus extremidades y salpic un poco de agua en direccin a l. Te encantara baarte en el Mediterrneo dijo juguetn. Dio un paso hacia ella. Sus largas manos la tocaron como si fuera una escultura de mrmol esculpida por el propio Miguel ngel. Oh, Dios, eres tan hermosa

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dijo. Y en la sorpresa de su voz, ella se sinti verdaderamente hermosa por primera vez. Haba tiras de cabello mojado atrapado en sus mejillas; l las hizo a un lado cuidadosamente. Hay pintura en tus mejillas dijo, y las limpi con su pulgar. Ella mir sorprendida y se ri. Me haba oscurecido las pestaas. Pensaba que lo habas hecho dijo l, con satisfaccin. Luego la acarici con sus grandes manos mojadas, quitndole el rmel. Son hermosas sin pintura. Como rayos de sol. Ella tom sus manos, y l inclin la cabeza hacia sus labios. Gina se acerc con un pequeo suspiro que le aceler el pulso. l se qued en su cuerpo, moldeando su dulce figura con los dedos, memorizando la deliciosa curva de sus caderas. Su esposa result ser una sirena risuea propensa a caer hacia atrs dentro del agua. Tuvo que castigarla con besos hasta que se aferr a l temblorosa, con la respiracin entrecortada, rogando Cam sali de la baera sosteniendo a su esposa en los brazos. La llev hasta el silln largo de lady Troubridge. Era su mujer, su duquesa. Ella no se tenda bajo su mano, como suceda con otras mujeres de acuerdo con su experiencia. Deja en paz a una mujer sin experiencia. Se retorci, rog y llor. Se entreg. Y, lo mejor de todo, no slo tom, sino que tambin dio. Donde l la besaba, ella lo besaba. Donde l la tocaba, ella lo tocaba. Era una coqueta nata, una deslumbrante combinacin entre inocencia y conocimiento innato. Y se ri. Se rea tontamente cuando le besaba la curva de los senos, la delicada curva de las costillas. Dej de rerse y tuvieron una pequea ria mientras l continuaba. l gan al distraerla cuando permiti que una de sus manos se perdiera en uno de sus senos. Su Gina no poda contenerse cuando l tocaba sus senos, tal como un nio no puede dejar de rer cuando le hacen cosquillas. Ya no haba risa. l sigui el dulce camino hacia donde deseaba, y hasta besarla como deseaba, y ella se retorci y

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gimi y llor en sus brazos. Lo ms sorprendente de todo fue que ella llev la iniciativa: lo empuj y demand sus derechos. Las damas no hacen este tipo de cosas le advirti l. Su cuerpo se puso rgido como una tabla mientras ella lo besaba, siguiendo un pequeo camino, serpenteante, bajo su estmago. Gina Pero ella no le prest atencin. Probablemente nunca lo hara, pens. Ellos estaran dej de pensar. Sus dedos quedaron atrapados en su pelo sedoso y mojado y un pequeo gemido sali de su pecho. Cuando la atrajo hacia arriba, cubri esos labios rojos con los suyos y cerr los ojos ante su cara de deleite. l no te puede tener. Su voz era fuerte y sus manos estaban temblando. Le dio la vuelta sobre su espalda y pas una mano por sus sedosas piernas, que Gina abri para l. No doler mucho tiempo le dijo al odo. Lo s. Por favor, Cam, te deseo te deseo! Sus manos se aferraron a sus hombros. l confi. Y esper. Sutilmente, se dio cuenta de que su cuerpo estaba extasiado, que peda ms, demandando; pero esper, no quera hacerle dao e iba muy despacio. Ella tena los ojos cerrados. l los beso; le bes las mejillas y los labios. Gina! susurr. Ests bien? Gina abri los ojos, del color del Mediterrneo al atardecer. Crees que podras hacer eso de nuevo? dijo ella. No se haba equivocado. Ella iba a rerse todo el tiempo mientras hacan el amor. Haba una risa reluciente en sus ojos y en el temblor de su boca. Cam se sumergi ms profundamente en ella. La risa desapareci y Gina jade. No le pareci que fuera un grito de dolor y la penetr an ms. Esta vez ella lo encontr a mitad de camino. No duele, verdad? Un poco contest ella. Eres eres ms grande que yo. Cam era consciente de ello. Cada pulgada de su cuerpo se lo deca. Pero no duele, me siento Ah, no lo s. Me siento hambrienta.

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Una pequea sonrisa se asom a los labios de Cam. Puedo ayudarte con eso dijo l contra sus labios. Y empuj una y otra vez. Ella era de las que gritaban, su duquesa. l lo saba, y estaba en lo cierto. Lo que l no saba era que lograra que l tambin gritara. Cam se acost sobre la espalda, levantando a su esposa. La puso encima de l como si fuera una manta. Gina se recost en la curva de su cuello y l le acarici la larga lnea de la espalda y pens placenteramente en nada. Pens en quedarse en la baera para siempre. Ella estaba durmiendo, as que alcanz la manta de lady Troubridge y la puso sobre su suave piel, besndole la cabeza. Pens que deberan vestirse el rescate podra llegar en cualquier momento. Envolvi con los brazos a su preciosa esposa y tom una decisin: no permitira que se fuera hasta que lo hicieran de nuevo, quiz mil veces ms. Dos mil veces. Cerr los ojos.

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Captulo 27
EL
BAO DE INMERSIN DE LADY

TROUBRIDGE:

UN HBITAT OSCURO PERO PLACENTERO.

Gina se despert en la absoluta oscuridad, tan espesa y silenciosa, que literalmente no poda ver nada. Por un instante, estuvo muerta del susto. Pero luego se dio cuenta de que aunque no poda ver s poda sentir. Y escuchar. No era un silencio absoluto. Poda escuchar a Cam respirando. Ms an, cuando su corazn dej de latir frenticamente en sus odos, pudo escuchar su pulso firme, no muy lejos de su odo. Y pudo sentir su cuerpo desnudo y satisfecho. Una sonrisa se asom en su boca. No haba sentido un dolor insoportable, como se lo haban descrito. Haba odo muchas conversaciones sobre las relaciones matrimoniales y saba que daban placer, en las condiciones adecuadas, y que algunas mujeres no disfrutaban mientras que los hombres siempre lo hacan. Volvi los labios contra la suave piel debajo de ella. Gina presenta que aquellas mujeres no eran tan afortunadas como ella. Cam se levant como un gato, inmediatamente del sueo a la vigilia. Su cuerpo se puso rgido. Qu diablos ha pasado con la luz? Creo que la lmpara de aceite se ha acabado le dijo, mientras le besaba el cuello; saba a sal. l no dijo nada y su cuerpo no se relaj. Cam? Encontr sus labios. Un escalofro involuntario le recorri todo el cuerpo. Quiz, pens ella, su cuerpo no volvera a ser el mismo. La sangre bail bajo su piel. l la bes, pero no fue ms que un beso superficial.

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Pedir la cabeza de Finkbottle por esto dijo l; pareca muchsimo ms enfadado de lo que estaba cuando quedaron encerrados en el bao. La lmpara estaba condenada a terminarse resalt ella. Tienes alguna idea de cunto tiempo hemos dormido? Quiz ya sea por la maana. Deben de ser entre las diez y las once de la noche. Llevamos aqu unas tres horas. Cmo diablos puedes saberlo? pregunt ella, buscando su cuello con los labios. Disclpame dijo Cam, levantndola y ponindola a un lado. Un instante despus, le cubri los hombros con la manta. Cmo puedes ver lo que ests haciendo? le pregunt. Y cmo sabes qu hora es? He tenido experiencias similares. Su voz no reflejaba ni un poco del placer que acababan de disfrutar. Gina se acurruc en la manta. Le oy andar. Forz los ojos, pero no pudo ver nada. No te caigas en el agua! grit asustada, de repente. No lo har. Su voz provena de la derecha. Quieres vestirte? La voz vena de atrs y las enaguas cayeron en su regazo. Gina se las puso. Tard algn tiempo en comprobar que lo haba hecho correctamente. He encontrado tus medias dijo la voz dbilmente, pero no logro localizar una de las zapatillas. La tiraste a la derecha. Un instante despus, Gina se estaba poniendo las medias, una labor mucho ms complicada en la oscuridad que con luz. Luego, estuvo tan vestida como le fue posible. Se estremeci al pensar en el aspecto que tendra su pelo. Lo nico que pudo hacer fue peinarse con los dedos. Cam? pregunt. S? Para qu me molesto en vestirme? No es muy probable que pasemos aqu la noche? Me parece que Finkbottle ya habra regresado si sa fuera su intencin.

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Dudo mucho que alguna vez haya pensado en regresar dijo, con voz muy enojada. Pienso estar dndoles patadas a esa maldita puerta hasta que alguien me oiga. Gina se qued pensando un momento. Cam lo llam. Podras venir, por favor? Escuch sus pasos. Te sentaras conmigo? l dud. Por supuesto dijo, sentndose a su lado. Qu te pasa? Cul es el problema? dijo ella, en un tono cuidadosamente limpio de culpa o reproche. Ninguno respondi l, igual de calmado. Aparte del hecho que no me gusta estar encerrado en una mazmorra por culpa de un abogado que seguramente ha robado una obra de arte de incalculable valor. Se sujet a su brazo, para impedirle escapar. Quiz los hombres se volvan un poco irritables despus, se dijo. Entonces se le ocurri una razn mucho peor Quiz Cam estaba enfadado porque al haber tomado su virginidad ya no les concederan la anulacin. Una punzada de angustia recorri su cuerpo. Ests molesto porque ya no puedes pedir la anulacin? le pregunt, antes de pensar nuevamente la pregunta. No dijo Cam brevemente, con falta de inters. Eres ma ahora. Gina sinti un vaco de emocin en su estmago. Ella nunca le haba pertenecido a nadie antes. Ni siquiera su madre era realmente su madre, y su esposo no haba sido realmente su esposo. Haba algo extraamente reconfortante en la ligereza con la que l anunci ese hecho. Entonces qu te pasa? repiti ella. Por Dios, acabo de decirte que no me pasa nada rugi, ponindose de pie. Gina lo acompa. Detestaba la idea de tropezarse detrs de l en la oscuridad. Pero l retir la mano y se alej. Solamente est oscuro, Gina dijo duramente. No hay motivo para que ests nerviosa.

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Pero no lo estoy. Gina se detuvo. Era l quien estaba asustado, qu extrao que no lo hubiera notado inmediatamente. l no se haba ido lejos, as que Gina simplemente camin en la direccin de su voz, hasta que choc con un cuerpo tibio. Estaba recostado contra la pared. Su cuerpo estaba rgido. Gina puso la cara de Cam en sus manos y lo bes. Al principio l no respondi, pero luego se relaj. Lleg a pensar que lo haba logrado, cuando l la empuj y le dijo secamente: Que Dios me libre de una mujer insaciable. Gina se mordi el labio y cont hasta diez. Se supona que era un chiste dijo una voz frente a ella. Volvi a contar hasta diez. Tal como le haba dicho a Carola, el silencio era a veces extremadamente til. Sus brazos la alcanzaron y pas sus labios por su cabello. Al principio ella no lograba comprender lo que deca. Entonces l lo repiti. Sabes el chiste del predicador, el puritano y la hija del vinatero? No dijo Gina. Te puedo decir una adivinanza, si quieres vocifer l. Preferira que no. Nunca he sido buena para las adivinanzas. No le tendrs miedo a la oscuridad? Haba rabia en su voz. Pedir la cabeza de Finkbottle por ponerte en esta situacin intolerable. No tengo miedo dijo Gina, rotundamente. Sera ms sencillo si yo te dijera a ti algunas adivinanzas? Lo malo es que no siempre logro recordar la respuesta correcta. Hubo un momento de silencio interrumpido por el sonido de dos gotas de agua que cayeron de las tuberas al bao. Estoy temblando? dijo finalmente l. Ests angustiado. Personalmente, las serpientes me ponen histrica. Ests advertido. Un beso aterriz en su nariz. Sospecho que si fuera capaz de ponerme histrico, ste sera el momento adecuado. Deberamos dormir con una lmpara encendida?

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No. Slo me ponen enfermo las habitaciones sin luz y sin ventanas dud. Mi padre sola encerrarme en armarios y aparadores para castigarme. Tambin intent encerrarme a m! De hecho, lo hizo una vez. Me encerr en la bodega de vinos. Pero le describ el castigo en una carta a mi madre. El duque nunca recobr la audicin en su odo derecho despus de que ella lo visitara. Al menos a eso le echaba l la culpa de su sordera. Los brazos de Cam se tensionaron alrededor de ella. Lamento que te hiciera eso. Nunca se me ocurri que podra hacrselo a alguien que no fuera su propio hijo. Cada vez estoy ms convencido de que deb haberte llevado conmigo a travs de esa ventana. Ella se ri. No habras podido! Imagina lo desesperante que habra sido tener que cargar con una esposa de once aos. Bueno, si hubiera sabido que te iba a encerrar en la bodega, te habra sacado de all dijo l. Honestamente, la bodega no me molestaba tanto. Soy una persona tan prctica, que ni siquiera a los once aos tena mucha imaginacin. Pero si a ti te lo hizo cuando eras un nio, debi de ser horrible. La primera vez que me encerr fue el da del funeral de mi madre. Pens que no haba mostrado el respeto adecuado, porque no me qued quieto durante las oraciones. Cerr las puertas de la capilla y me encerr adentro con el cuerpo. Eso es horrible! dijo entrecortadamente. Era un viejo espantoso. Tenas ocho o nueve aos, verdad? Cinco dijo Cam. Despus de eso me encerraba con frecuencia. Me gusta pensar que no me habra convertido en un cobarde de no ser por las cosas que me deca. No eres un cobarde! Ya estaban de nuevo en el silln largo y Gina tena los brazos alrededor de su cuello. Qu cosas te deca? Le pareci que su cuerpo estaba ligeramente menos tenso que haca un rato.

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Que el fantasma de mi madre se me aparecera. Yo le crea, por supuesto. l poda ser bastante grfico con lo referente a carne putrefacta y lombrices. Viejo cruel chasque Gina. S. Tard algunos aos en comprender que mi madre no era un fantasma. Pero, cobarde o no, no me siento cmodo en la oscuridad, ni siquiera ahora, que han pasado tantos aos. Fue despreciable lo que dijo de tu madre dijo Gina. Ella te amaba mucho. Cmo puedes saberlo? Haba un tono divertido en su voz. Porque lo s contest ella. l se encogi de hombros. No tengo recuerdos de ella en absoluto. Espero que fuera una mujer convencional que felicitaba a su hijo y heredero con una palmadita en la cabeza una o dos veces por semana. No dijo Gina. Ella no era ese tipo de mujer. Me dieron su habitacin despus de nuestra boda, sabes? Su habitacin? Estuvo cerrada durante toda mi niez. Cuando descubri que habas huido, tu padre cerr tu habitacin y me empuj a la de tu madre. Senta la tibieza de los labios de Cam en su oreja. Tambin intent aterrorizarte a ti, verdad? Al principio fue muy extrao admiti Gina. Toda su ropa estaba en el armario, y sus cepillos estaban en la mesa, tal como los dej cuando muri. Pero a mi institutriz no pareca importarle que las cosas de tu madre no hubieran sido tocadas durante ms de diez aos. En lugar de ello, comenzamos a doblar todos los trajes, para guardarlos. Y en el bolsillo de uno de ellos haba un pequeo libro: era el diario de tu madre. l haba comenzado a acariciar su cuello de una manera interesante, pero se detuvo al escuchar eso. Gina se recost en su brazo, por si quera bajar su mano un poco. Ella escribi mucho sobre ti. Deca que eras el beb ms dulce que haba nacido en Inglaterra, Escoca o Gales; te cantaba hasta que te quedabas

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dormido, todas las noches. Incluso cuando tenan visitas, ella se escapaba a tu cuarto para poderte cantar hasta que te durmieras. Su mano haba comenzado de nuevo a acariciarla, pero ella saba que l estaba escuchando. Tenas los ojos grandes y negros y el labio inferior grueso. Tenas una sonrisa especial slo para ella, y tu primer diente estaba justo aqu. Puso su dedo en los labios de l. Cam le lami el dedo y ella lo llev a su boca. Mmmm dijo ensoadoramente. Sabes muy dulce, incluso de adulto. l hizo un ruido sonoro en su garganta, y su mano comenz a bailar sobre su traje. Por qu has vuelto a ponerte este trapo? pregunt. Gina lo ignor. No me atrevo a decirte cmo te llamaba dijo ella con extremada timidez. Me temo que te avergonzaras. l estaba trazando un camino hacia arriba en su muslo. Prubame dijo l, besndole los prpados. Botn de oro dijo Gina, en algn punto entre un gemido y un grito. Su pulgar estaba haciendo algo. Te llamaba su Botn de oro porque t Oh, Cam, eso, qu agradable l la empuj hacia el gran silln y le apart la ropa. Tu madre te amaba ms que a nadie en el mundo y Pero haba olvidado lo que iba a decir. Estir los brazos y atrap con las manos su cara, atrayndola hacia s, lo que hizo que el cuerpo fuerte de Cam cayera sobre el de ella, acabando con la poca capacidad de pensamiento que le quedaba. As que habl muy deprisa. Tu madre estaba contigo en esas habitaciones oscuras, Cam. Estaba sentada a tu lado, llorando porque no poda hacer nada para rescatar a su pequeo Botn de oro. Las lgrimas le asomaron a su rostro ante este pensamiento. Espero que su guardia haya cesado dijo desde la oscuridad, encima de ella, con una voz divertida. Preferira que estuviramos solos en este momento en particular. Oh, t dijo Gina con enfado fingido. No se dio cuenta de que su

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cabeza haba descendido a sus senos. Ella se derriti, levantando el cuerpo hacia su mano, retorcindose, gritando. l resbal hacia dentro, como si hubiera nacido para responder a la sensacin vibrante que se haba apoderado de sus muslos. Gina lo agarr con fuerza e intent recuperar el ritmo. Entonces l hizo algo diferente y levant sus piernas; entendiendo lo que suceda, ella las enred alrededor de su cintura y Esta vez l no la puso encima de su cuerpo. Estaba demasiado cansado. Su deliciosa esposa haba tomado demasiado de l. As que simplemente se desliz a un lado, retirando su peso de ella, pero se qued en donde pudiera dejar la mano sobre su piel sedosa, justo debajo de su seno. Entonces, de qu color era mi pelo cuando nac? dijo l, una vez sus latidos bajaron a un ritmo razonable. Ah? Gina pareca aturdida y Cam sonri para s. Le haba dado placer a unas cuantas mujeres, pero jams haba visto una tan apasionada como su propia remilgada y decente duquesa. l dej que los labios le resbalaran por sus mejillas. Gina tena unas mejillas pronunciadas y hermosas. La oscuridad era perfecta para el escultor que haba en l. Estaba sintiendo sus huesos en lugar de verlos; dese tener arcilla en sus manos, y tomar un cincel. Dijo mi madre si tena pelo cuando nac? Por supuesto que tenas dijo ella. Tenas unos adorables rizos negros. l le sonri en el cuello. Espero que no seas ese tipo de persona que se queda dormida tan pronto recibe algo de placer. Mmmm dijo su esposa con un gran bostezo, pensando que esa respuesta sera suficiente. Pero Cam se senta como si todo su cuerpo fuera una gran sonrisa. La levant y se dirigi al bao. Luego se detuvo porque no quera romperse una pierna. Se senta complacido al darse cuenta de que haba caminado sin problemas hasta el primer escaln de la baera.

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Cam, qu ests haciendo? Gina enterr la cara en su cuello. En ese momento l tena el agua hasta las rodillas. Dejndote caer dijo animadamente. Ella grit lujuriosamente cuando cay en el agua. Cam pens que no haba razn para ello. La tubera que entibiaba el agua de la baera de lady Troubridge estaba funcionando perfectamente. Que esperara a que la dejara caer en el Mediterrneo en diciembre. Eso s era agua fra! Se levant con un chillido y, antes de que l se diera cuenta, ella contraatac utilizando todas las partes del cuerpo generalmente ignoradas en los crculos sociales. No puedo creer que hayas hecho eso dijo Cam unos instantes despus, riendo y jadeando al mismo tiempo. Tena ventaja, gracias a su extraordinaria visin nocturna, pero ella era tan delgada que pareca desaparecer de sus manos. Y atacaba sin advertencias. No lo hars! repiti Cam con un grito alegre, realizando un ataque que tendra serias consecuencias. l la abraz y la bes, con un lento y dulce beso. No querrs poner en peligro a nuestro futuro y pequeo Botn de oro? Le tom un instante recordar. Pensar en botones de oro, en l y en ella, en el mismo aliento. Pero l estaba presionando su boca contra la suya, y si su tonto corazn se derreta ms bueno, qu poda hacer ella?

Era la segunda vez que Phineas Finkbottle vea al duque y a la duquesa enredados en un abrazo apasionado. Un momento antes de irse observ la espalda blanca y delgada de la duquesa y las manos del duque en su curva inferior. Phineas puso en el piso su linterna para irse sin hacer ruido. No poda permitir que sus testigos vieran a la duquesa desnuda. Pero su corazn se llen de regocijo. l, Phineas Finkbottle, haba evitado que la anulacin se llevara a efecto. Lo siento dijo, cerrando la puerta a su espalda y observando el crculo de matronas a la que les haban prometido escoltar hacia el bao de inmersin. Me temo que ste no es el momento apropiado para visitar las instalaciones.

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Y por qu no? chill la seora Flockhart. Por todos los cielos, qu nos los impide? Estuvo a punto de echarse a temblar, pero enderez los hombros y se calm un poco. l era un hombre de recursos, un hombre que llevaba las cosas a cabo. He visto una rata dijo tembloroso. No es un lugar apropiado para unas damas tan delicadas como ustedes. La seora Flockhart dijo lo que muchos estaban pensando: Bueno!, espero que lady Troubridge, pobre, se horrorice al saber que ha estado compartiendo su bao con ratas! Insiste tanto en los beneficios de baarse a diario! se ri.

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Captulo 28
EL SEOR ROUNTON DEFIENDE SU PATRIMONIO.
Sabes qu es lo que amo de tus ojos? dijo Gina en tono soador. El negro de tus pestaas. Y se vuelven puntiagudas cuando estn mojadas. Me encantara tener pestaas negras, me refiero a ese negro exactamente. Me gustan las tuyas como son. Son Cam se interrumpi. Puedo ver tus pestaas! Ella volvi la cabeza y mir las escaleras que conducan a la casa. Mira esto dijo Cam. Alguien ha venido y nos ha dejado una lmpara. Qu considerado. No ha querido interrumpirnos. Gina mir abajo y sinti que el cuerpo entero se le ruborizaba. Debo vestirme dijo. S. Supongo que la puerta ya no est cerrada. La levant y cruz la tina a zancadas hasta que encontr las escaleras. Luego, dej que se resbalara por su cuerpo, hasta ponerla de pie. Gina lo mir y le dedic una sonrisa de gato soador. Parece que ha dejado de importarte la oscuridad Piensas que me has curado, no? No necesitabas una cura. Gina se puso de puntillas para poder mirarlo a los ojos. Todos esos besos que te dio tu madre estaban en tu memoria. Slo necesitabas que te recordaran cunto te quera, Botn de oro. Su sonrisa era renuente, y sin embargo, dulce. Quiz ests en lo cierto dijo, arrastrando las palabras. Ella se volvi para recoger su vestido del suelo. Estando agachada, la atrajo de nuevo hacia l, sostenindola de la cintura para abajo. Sinti calor entre las piernas y sus rodillas se doblaron. Acompaar a milady a la cama esta noche dijo l.

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Ella no pudo responder. La sangre galopaba tan fuerte en sus odos que ni siquiera estaba segura de que hubiera escuchado correctamente. La dej ir y busc sus pantalones. Gina se qued de pie un momento, evitando que el hecho de que estaba completa y absolutamente enamorada del tonto de su marido entrara en su cabeza. Y te esculpir con ese pedazo de mrmol. Seal sobre su hombro. He trabajado en los bocetos durante los pasados dos das. Fantstico. Ahora se convertira en la dama desnuda del guardarropa. Ni siquiera le importaba. Puso un pie sobre el silln y, lentamente, se subi la media. Su cuerpo senta punzadas y protestaba. Vivira entre esculturas desnudas, se convertira en una de ellas. Su corazn cantaba. l ya se haba vestido y apag el interruptor que calentaba el agua. Cam dijo. Ves una liga por ah? La recogi del suelo y camin hacia ella. Gina la tom y se la puso. Esculpir tu cabeza y tus hombros dijo, siguiendo una lnea recta hasta su cuello. No estoy seguro de poder hacerle justicia a tus ojos. Pero esta belleza de aqu acarici con el pulgar la parte de atrs de su cuello, esto es encantador y s que puedo hacerlo. Su alivio se debi de notar. Pensabas que te iba a convertir en una Diana desnuda, verdad? Ella asinti. Que me lleven todos los demonios si permito alguna vez que otro hombre vea tu cuerpo. En piedra o en carne y hueso. T eres mi esposa, Gina. Realmente mi esposa. Aunque eso no significa que no vaya a esculpir otros cuerpos desnudos agreg. Entrecerr sus ojos. Marissa? Quin ms? No te vender en el mercado. Estars desnuda en mi habitacin, y en ningn otro lugar. Entonces, sintindose un poco tonta, se dio cuenta de no saba qu estaba diciendo Cam realmente. Quera decir que la llevara a Grecia? O que la dejara en casa en Girton? Olvid ese pensamiento. En realidad le daba lo mismo. Al menos en ese momento.

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Puedo escoltarla hasta su habitacin, alteza? Ella hizo una reverencia perfecta. Sera un honor. En el camino de la baera a las escaleras, Gina intent convencer a su esposo de que le soltara el brazo, pero l la ignor. Contina, Gina dijo l, con afabilidad. Deberan detenernos dijo ella sin entusiasmo, mientras Cam empujaba la pesada puerta de roble. No le he dicho a mi prometido que no me casar con l. Bonnington no es un idiota. O quiz s. De todas formas, no importa. Sostuvo la puerta abierta, y Gina entr en el corredor. Cam dijo ella, secamente y con voz de alerta. l mir sobre su cabeza. Vaya El bueno de Phineas Finkbottle Puso a Gina detrs de l y camin lentamente hacia el abogado, mirndole las manos. Frente a un noble verdadero, Phineas comenz a balbucear. Espero no haber metido la pata lo siento mucho, pero las instrucciones del seor Rounton de verdad, seor duque, fueron tan claras no puede pensar en otro lugar porque ese almacn no era Cam se detuvo intentando entender el catico discurso de Finkbottle. El hombre se haba equivocado, pero nada de lo que deca tena mucho sentido. De qu diablos ests hablando? Qu dices de un almacn? Y qu te dijo Rounton que hicieras? Una risa nerviosa escap de la boca de Gina. Si he entendido bien, el seor Finkbottle casi nos encierra en un almacn en lugar de en el bao de inmersin. Cam rode a su esposa con los brazos y la apret fuertemente contra sus hombros. Finkbottle respondi algo sobre unas llaves y un jardinero, pero Cam lo interrumpi bruscamente. Vamos al grano, est bien? Dnde diablos has escondido la Afrodita?

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Finkbottle tembl. La qu? La Afrodita, grandsimo idiota! Yo slo segu las rdenes del seor Rounton. No dijo nada de una Afrodita. No culpes de esto a Rounton. l nunca te dira que robaras la preciosa estatua. Es muy fiel a nuestra familia. No creo que el seor Finkbottle tenga idea de qu es la Afrodita resalt Gina. De hecho, pienso que la Afrodita est a salvo, en las manos de Esme. Finkbottle se qued ah, tan asombrado como era posible para un hombre de aspecto tan joven. Su rostro estaba tan colorado como su cabello. Eres entonces el hermano ilegtimo de la duquesa? Los ojos de Finkbottle se agrandaron. Qu? El hermano ilegtimo de la duquesa repiti Cam. Eres t? No! No entiendo cmo has podido ver alguna semejanza entre nosotros interpuso Gina. l tambin es pelirrojo. No soy ilegtimo tartamude Phineas. Soy pobre, pero eso no es lo mismo que ser ilegtimo. Mi padre es el hijo ms joven de un conde. Y mi madre es una mujer perfectamente respetable, hija de un escudero. Y estaban casados! La indignacin pareci darle algo de entereza. Me ha acusado de ser un ladrn y de ser ilegtimo, milord, pero todo lo que he hecho ha sido encerrarlos en un bao de inmersin durante algunas horas. Cam se puso rgido de nuevo. Bueno, por qu diablos lo has hecho? dijo suavemente. Phineas retrocedi un paso. El seor Rounton balbuce. El seor Rounton le dijo que lo hiciera dijo Gina. Rounton envi al

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pobre seor Finkbottle a la fiesta de la casa y le dijo que nos comprometiera. Supongo que el seor Rounton estaba pensando que protega el linaje ducal. Comprometernos? Bueno, eso ya lo veremos dijo su esposo en un tono de voz fro. l piensa que puede arreglar mi vida para su beneficio, no? Bueno, quiz le complazca saber que absolutamente nadie saba que estbamos en el bao de inmersin. Hacen falta ms de dos personas para comprometerse de esa manera. Hacen falta testigos. No hay nada, absolutamente nada, que le impida a Su Alteza casarse con el apestoso de Bonnington maana. Y puede decirle al seor Rounton eso de mi parte! Cam dijo Gina. Finkbottle asinti con la cabeza. Lo har, milord, se lo dir inmediatamente. Se movi a un lado, a punto de correr a decrselo. Pensndolo bien, se lo dir yo mismo dijo Cam. Su voz reflejaba su ira . No creo que quiera tener un abogado que se toma la libertad de organizar mis encuentros sexuales. Rounton se ha pasado de la raya. El seor Finkbottle se puso an ms plido, si eso era posible. Si puedo rogar por su indulgencia, milord rog. Fue un error de interpretacin de las rdenes del seor Rounton lo que Pero una voz clara los interrumpi a los dos. Cam. S, querida dijo volvindose hacia ella. Sus ojos bailaban y su cabello largo le caa enredado sobre los hombros. Pos las manos sobre los hombros de su esposo y le sonri; y eso fue suficiente para que la ira de Cam se desvaneciera. No estoy de acuerdo contigo. Sobre qu? pregunt Cam, tratando de pasar por alto que los labios de ella estaban hinchados y rojos a causa de los besos. Creo que s estoy comprometida. Estoy muy, muy segura de que todos en la fiesta saban que estbamos en el bao de inmersin. De hecho, creo que mi reputacin est definitivamente arruinada. Lo observ mientras sus ojos se aclaraban.

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Lo crees, amor? dijo, levantando la mano hasta sus labios. Eso me temo afirm ella. No quisiera pensar que ests jugando con mis sentimientos. l se inclin y le habl al odo. Definitivamente quiero jugar, esta misma noche. Ella levant una ceja. Habras sentido lo mismo si hubiramos estado en un almacn polvoriento? Te habra sentado en mi regazo dijo l con un guio. Ella se sonroj, y l le dio la espalda a Finkbottle. Est bien. Rounton ha ganado. Estamos comprometidos. Puedes decrselo t mismo. Finkbottle les hizo una reverencia temblorosa. Por favor, acepten mis humildes disculpas por el acto impertinente de encerrarlos en el bao. Me alegra haberme salvado del almacn dijo Gina. Oh!, casi lo olvido dijo Finkbottle. Tengo estos papeles para usted, seora. Sac un gran paquete de su chaqueta y se lo entreg. Cam los tom. Papeles para la anulacin? pregunt, pensando en romperlos. Oh no, es su anulacin dijo Finkbottle, ms bien alegremente. El seor Rounton no tuvo ningn problema en obtenerla. Dadas las circunstancias, el Regente exigi la aprobacin del Parlamento. No haba duda de que se detuvo. De que nunca consumamos nuestro matrimonio intervino Cam. Y teniendo en cuenta que los papeles fueron firmados hace dos das, nunca consumamos nuestro matrimonio. Gina sinti un escalofro. Ella podra ser ya una marquesa. Se movi un poco ms cerca de su esposo y puso la mano dentro de su brazo. Finkbottle dud por un momento. Espero que comprenda que aunque me sentira muy honrado de ser su hermano, milady, no puedo dejar pasar por alto que mis padres estaban casados. Gina casi se ri pero se contuvo.

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Por supuesto que entiendo, seor Finkbottle. Sus amables deseos casi calman mi desilusin. l hizo una reverencia y se fue. Cam mir a su esposa. Si Finkbottle no es tu hermano, entonces quin? Gina comenz a caminar por el corredor. No te parece extrao que no hayan vuelto a escribirnos pidiendo dinero? Despus de todo, la anulacin est lista. Podra casarme con Sebastian con una licencia especial y el chantajista se quedara sin nada. Licencia especial! gru Cam. Definitivamente muy romntico para la excntrica marquesa. Sucede que Sebastian lleva una licencia especial en el bolsillo. La pidi cuando anunciaste tu regreso. Bueno, l no te tendr. Abri la puerta de su habitacin y Gina se encontr dentro sin ningn pensamiento consciente. No puedo pensar en nadie que se parezca a ti dijo Cam, observando a su esposa. No hay muchos pelirrojos en esta fiesta. No hay razn para sospechar que mi hermano est en la fiesta seal Gina. O que tenga cabello rojo, si a eso vamos. Si tu hermano no est aqu, quin revolvi tu habitacin buscando la Afrodita? Gina arrug la nariz. No hay nadie aceptable en la fiesta digo concluyente. La nica persona de cabello rojo en la que puedo pensar es lord Scotborough, y l tiene cuarenta y cinco aos. Pero Cam estaba observando la pared, y obviamente no prestaba atencin. Cundo muri tu madre, Gina? La condesa Ligny? Muri hace casi dos aos, en el mes de marzo. Aunque yo no me enter hasta mucho despus. Maldicin! dijo Cam en un tono bajo y malicioso. Maldicin! Se levant de la silla. Qu pasa? pregunt Gina, asombrada.

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Yo lo envi personalmente aqu. Qu descuidado soy. Se pas una mano por la cabeza. De qu ests hablando? Es Wapping dijo Cam. Me encontr con Wapping justo un mes despus de la muerte de tu madre. Debi de pensar que estbamos viviendo juntos. Y lo envi contigo sin pensarlo dos veces. Estpido, descuidado S razonable, Cam. Wapping no puede ser mi hermano. Por qu no? Apareci en Grecia en el momento justo. Por un lado, l tiene el pelo castao, y por el otro, l no tena idea de que la Afrodita T se lo dijiste! adivin Cam. No, pero s le pregunt sobre Afrodita, la diosa. Cam estaba en la puerta. Ven conmigo, entonces. Sabes dnde puede estar? Arriba. Trabaja en el antiguo saln de clases, si no est dormido dijo Gina, unindose a l. Pero Cam, l no puede ser mi hermano! Estoy segura de que lo sabra si conociese a mi hermano. Es decir, sera mi propia carne, no es as? Wapping es un erudito, no un ladrn Prosigui con su discurso todo el camino hasta el cuarto piso, y se detuvo slo cuando Cam dio un golpe seco en la puerta. Disclpenos, seor Wapping dijo ella, mientras entraban en el saln. Estaba sumergido en una pila de libros. Es usted el hermano de mi esposa? demand Cam. Wapping levant la cara con una mirada abstrada. Si me disculpan un momento dijo, y sigui subrayando una frase. Gina suspir, ella saba que, cuando se encontraba absorto en las complejidades eruditas, el seor Wapping se concentraba asombrosamente. Pero Cam no senta respeto por las extravagancias del tutor. Camin hasta la mesa y le quit la pluma; la tinta se derram. Wapping abri la boca. Qu est haciendo? grit. Estoy trabajando en algo importante! Estoy llegando al final del cuarto captulo de mi tratado de Maquiavelo.

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Estaba en un momento bastante delicado, refutando los cargos errneos de Pindlepuss, y usted Es usted el hermano ilegtimo de la duquesa? dijo Cam, inclinndose y poniendo las manos sobre el tratado y la delicada refutacin del trabajo de Pindlepuss. Sus palabras eran espaciadas y su voz estaba llena de peligro. Sucede que lo soy dijo Wapping sin emocin alguna. Golpe la mueca de Cam con una regla. Parpadeando, Cam se enderez y retir las manos de la mesa. Wapping comenz a limpiar las manchas de tinta meticulosamente, murmurando por lo bajo. No mir a su hermana, que estaba de pie, rgida, en medio de la habitacin. Hubo un momento de silencio, roto nicamente por los murmullos de Wapping mientras limpiaba la tinta derramada. Por otro lado, Gina acababa de descubrir algo que nunca haba sabido porque haba sido hija nica: los hermanos menores no son necesariamente lo ms alegre de la familia. Por qu no te descubriste ante mi? dijo ella, caminando hacia l como un ngel amenazante. Por qu registraste mi habitacin? Por qu arrojaste mis cosas al suelo? Wapping la mir. Algo en los ojos de ella le pareci mucho ms amenazante que las amenazas de Cam. Se puso de pie y se ech para atrs. Estaba buscando el legado de mi madre dijo. No hay necesidad de estar tan agitados. Simplemente estaba estableciendo que no tenas la estatua La Afrodita? pregunt Cam. Wapping gir su cabeza y lo mir. La tiene usted? No. Gina la ha tenido todo el tiempo. Estaba debajo de una silla cuando saqueaste la habitacin. Por qu no me la pediste? grit ella. Por qu no te presentaste t mismo en lugar de andar a escondidas y pretendiendo ensearme historia italiana?

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Wapping pareca verdaderamente indignado. Yo no pretenda ensearte! Para tu informacin, recibiste educacin de primera sobre las polticas de Maquiavelo. De hecho, si fueras ms inteligente y ms trabajadora ya sabras tanto como yo! Cam retrocedi y se apoy en la pared, con una risa sofocada. Hermano y hermana se miraban cada uno a un lado de la mesa. l era pequeo; ella era alta. Su cabello era del color de la puesta del sol, y el de l era del color de una ardilla. Ella era extraamente hermosa; l era simplemente extrao. Pero la similitud familiar era inconfundible. El orgullo y el excelente trabajo deben de correr por las venas de la familia, pens Cam. Gina se mordi los labios. Por qu quieres la Afrodita? pregunt ella. Cam dice que no vale mucho. La estatua como tal no vale mucho reconoci Wapping. Aunque Franz Faberg, el hombre que la hizo, es un artista muy cotizado en Pars: es muy bueno haciendo figuras articuladas. Articuladas! respir Cam. Claro que est articulada. Entonces quieres lo que est dentro de la estatua? Joyas? dijo Gina automticamente. Wapping pareca no inmutarse ante su agudeza. An no estoy seguro de lo que hay dentro de la estatua admiti. Vi a mi nuestra madre, slo una vez, en su lecho de muerte. Me dijo que su posesin ms preciada en el mundo se encontraba dentro de la Afrodita, y que te la iba a enviar a ti. Gina se mordi el labio. Eso no fue muy amable de su parte. l se encogi de hombros. No estaba buscando amabilidad. Sin embargo, necesitaba desesperadamente ms tiempo para investigar, de manera que pudiera completar mi libro. Afortunadamente, he progresado notablemente en el ltimo ao mientras te enseaba. Entonces, esperabas que ella te dejara una herencia dijo Cam. Es tan extrao que tuviera esa esperanza? Despus de todo, ella era mi

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madre y pareca haberse ahorrado cualquier esfuerzo en educarme. Y t t eres mi medio hermano? pregunt Gina. Ya te he dicho que s resalt Wapping. Puedes quedarte con la Afrodita, no la quiero. No quiero la estatua dijo l, impaciente. Puedes quedarte con lo que est dentro. Bien dijo l. Bueno. Te molestara que vuelva a mi trabajo? Tengo al menos una hora de escritura por delante para poder terminar este captulo. Sugiero que nos reunamos maana por la tarde para abrir la Afrodita. Cam dio un paso adelante y tom del brazo a su esposa. l poda ver que se haba quedado muda y que probablemente se convertira en piedra mirando a su peculiar hermano. Te veremos maana entonces, Wapping dijo sobre su hombro. El hombre ni siquiera gru para responder. Su cabeza estaba ya sumergida en el escritorio, ocupado pasando el texto manchado de tinta a un papel en blanco. Cuando Cam condujo a Gina de nuevo a su habitacin, ella no protest. No puedo creer que sea mi hermano susurr, recostndose contra la puerta. Se parece a ti. La verdad es que os parecis mucho. No me parezco en nada a l! dijo Gina, indignada. Tenis la misma expresin dijo Cam burlonamente. Sois como dos gotas de agua. Y qu quieres decir con eso? Los dos sois mandones. Se ri. Seguros de que estis haciendo lo correcto, de la forma correcta. Sus labios se tensaron. No tenemos nada en comn. Le entregar las joyas que hay en la estatua, y eso ser todo. Cam la mir con compasin. S que no esperabas que fuera tu hermano, Gina, pero lo es. Y dudo que haya muchas joyas dentro de la Afrodita dijo. Me cuesta mucho creer

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que esa estatua est llena de esmeraldas. Qu ms podra tener? Despus de todo, la condesa Ligny dijo que contena su ms precioso tesoro. Me pregunto, por qu te la envi a ti y no a l? Porque la mirara de esa forma tan condescendiente que siempre mira dijo Gina. Yo tampoco le habra dejado nada. Su padre debi de ser un pomposo insoportable. Tendr que pensar en qu hacer con l dijo Gina, arrugando una ceja. Me pregunto si Tenemos que pensar en algo la corrigi Cam. Por supuesto agreg Gina sin pensarlo. Quiz si le pido Gina. Qu? Estaba muy pensativa. l suspir. Nada. Tengo una idea! grit ella. Hace aos inaugur un hospital en Oxford. Y recuerdo haber conocido a un hombre muy amable. Creo que era director de una de las facultades Thomas Bradfellow aadi Cam. S, el mismo! debo escribirle una carta y rogarle que le d trabajo a mi hermano. Es un magnfico profesor, eso no podemos negarlo Slo espero que se acuerde de m agreg dudosa. Si no se acuerda de ti, se acordar de m dijo Cam. Por qu? Porque cuando era estudiante reemplac el Mercurio Alado del patio central de nuestra facultad con una estatua de Bradfellow. Lamentablemente, mi estatua slo llevaba una peluca dijo Cam. Oh dijo Gina. Y comenz a rerse. Era el seor Bradford era l tan importante entonces como lo es hoy? No lo s. Slo s que le hice una estatua encantadora. Bradfellow fue un modelo sorprendente. Me castig, pero creo que puso la estatua en su jardn privado. Luego regres al curso siguiente y actu como si nada hubiera sucedido. Entonces le escribir

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Yo le escribir, Gina. Ella lo mir perpleja. Bueno, sera maravilloso que lo hicieras. En cuanto nos casemos de nuevo, Wapping se convertir en mi cuado. No soy incapaz de llevar los asuntos de la familia, sabes? Una pequea sonrisa asom en la curva de su boca. En tal caso, seor duque, puedo pedir su ayuda para buscar los papeles de Bicksfiddle maana? l camin hacia ella. Supongo. Estaba tan cerca de ella que se puso muy nerviosa. Puedes tratar de convencerme. Ella se lami los labios. Convencerte? Cmo podra, milord? Maldicin Gina gru l. Tendr que echarte de mi habitacin o te poseer de nuevo aqu, aqu mismo. Sus ojos se abrieron ms. Contra la puerta dijo l con voz ronca. Su boca descendi a la de ella. l tom su silencio como un acuerdo.

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Captulo 29
BAILE INFORMAL SEGUIDO DE INTOXICACIN PRIVADA.
Acababa de salir del saln de baile cuando una mano la tom del codo. Lady Rawlins dijo una spera voz en su odo. Esme se sinti perdida. Era tan alto y tan, tan imponente. Pese a que odio interrumpirte, creo que habamos acordado ensayar Mucho ruido Abri su boca para negarse, pero l se le adelant. Supongo que puedes tener otros planes. Y lanz una feroz mirada a Bernie Burdett. Pero la representacin es maana por la noche. Lady Troubridge ha dispuesto un gran teln a lo largo del saln de dibujo. Bernie solt el brazo de su acompaante. Algo le deca que hara muy bien marchndose de all. Volver al saln de baile. Roz la mano de Esme con sus labios y sali raudo hacia el lado opuesto del saln. Tendr que buscar mi copia de Mucho ruido, lord Bonnington dijo Esme. l hizo una venia. Te acompaar, si me lo permites. Subieron las escaleras sin intercambiar palabra alguna. Ella lo dej en el pasillo y tom su libro del tocador. Bajaron de regreso. Esme no saba cunto tiempo podra l caminar en silencio. Iba a su lado sin decir palabra. Amenazador. Te comportabas as cuando eras joven? pregunt ella. Perdn? contest con nfasis glacial. No poda resistir el impulso de ser verdaderamente ruda. Como un pquer viviente, deba de ser muy desconcertante para tu madre. Oh, all va mi pequeo hijo, qu pena que nunca sonra! Esme

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le sonri afectadamente. l prefiri no responder nada. Se sinti mal. Qu derecho tena Sebastian para juzgar su amistad con Bernie? No poda estar ms claro que la consideraba una prostituta. Claro, pens ella. Soy una prostituta. Ella nunca haba encontrado ningn motivo para engaarse a s misma sobre las consecuencias de sus actos. De hecho, continuaba pensando, mi madre se pasaba la vida quejndose de m: Vean cmo se comporta esa hija ma! Con tan solo cinco aos y ya est coqueteando con el hijo del jardinero otra vez! Lo mir de reojo. Apenas se dibuj una insinuacin de sonrisa en sus labios. De veras que era una pena que tuviera una boca tan primorosa. Entraron a un pequeo saln prximo al saln de los billares. Oh, deberamos ensayar all? Como respuesta, Sebastian entr y encendi las lmparas. A Gina no le molesta que seas tan estirado? Su esposo no se parece nada a ti. Supongo que, de nio, siempre estaba tallando maderas. Mi hermano siempre tena los bolsillos repletos de pedazos de madera que decan que eran patos o botes. Sebastian an no responda, as que Esme continuaba charlando, consciente del hecho de que estaba comportndose como una tonta. Girton seguramente gastaba su tiempo tallando figuras de su nana sin su delantal. No saba que tuvieras un hermano. l se detuvo frente a la chimenea; estaba tan apuesto que el corazn de Esme sufra leves arritmias. Mi pequeo Benjamin dijo ella. Muri cuando tena cinco aos. Haba algo en su expresin que le haca seguir hablando, aun cuando ella jams hablaba sobre Benjamin. Sufri una hipotermia. Su muerte me hizo cambiar de opinin sobre tener hijos. Por mucho tiempo tuve miedo de tener nios propios. Se sent junto a ella. Pero no la miraba. No deseas tener un hijo? Por eso ests separada de tu esposo?

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sta es una conversacin bastante impropia respondi ella, tratando de recomponerse. Por mucho que lo intentara ya no poda ignorar por ms tiempo sus ridculos sentimientos hacia l. Puedo decir, por experiencia, que tu conversacin siempre ha resultado bastante impropia afirm l. Por qu tena la voz tan profunda? De pronto, Esme supo con total claridad que deseaba al prometido de su mejor amiga ms que a cualquier otro hombre que hubiera conocido en toda su vida. En mi desaprovechada vida, se dijo. Pero no poda, y sinti pena de s misma y tambin se sinti mal por tener semejantes fantasas. Bueno, slo eran fantasas. Frunci el ceo. l puso su mano en la frente de ella y con su dedo pulgar deshizo las lneas que se lee haban formado tras fruncir el ceo. Ests compartiendo el lecho con Burdett? Su voz tena un tono spero. Ella lo mir fijamente. No, no lo hago. Los hombros de l se relajaron imperceptiblemente. Pero slo porque Bernie no me atrae agreg ella. Me he acostado con otros hombres que no son mi marido, quieres saber sus nombres? En absoluto. Quit la mano de su frente. Pensaba que te interesaba le dijo ella con tono tranquilo, aunque estaba ardiendo en su interior. Puso las manos en su regazo. Deberamos ponernos a ensayar. O prefieres darme una lista de todas tus amantes? Hubo un silencio. Finalmente, ella tuvo que mirarlo. Sus ojos eran tan azules como los pensamientos. As de sobrios eran. Abri su libro. An no me he acostado con ninguna mujer, casada o soltera. Su voz era baja y tranquila. Esme se qued pasmada. No? No. Al parecer, l no senta la necesidad de decir nada ms. Por qu razn?

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Porque todava no estoy casado. No tena idea acaso eres un puritano? No. Ella esper. Nunca he entendido a aquellos que tienen amantes. Amigos mos han arruinado sus votos matrimoniales y malgastado sus fortunas en cantantes de pera. Nunca he conocido a ninguna mujer que me haya tentado a seguir esos tontos comportamientos, no he seguido sus ejemplos. Oh! No saba qu ms decir. Deberamos comenzar con nuestro ensayo del tercer acto de Mucho ruido? La ignor. Jams rompera mis votos matrimoniales, si los tuviera. Muy propio de ti respondi Esme, confusa. Sin embargo, he llegado a la conclusin de que Gina va a volver con su esposo. Supongo que me lo dir maana. Esme trag saliva. No poda simplemente quedarse ah en silencio. Era muy traicionero y tentador a la vez, pero no poda Miles iba a volver con ella Miles iba a ser el padre de sus hijos Debo entender, entonces, que no has encontrado una prostituta capaz de tentarte a un comportamiento ligero? logr afirmar. Exacto. Ella se puso en pie. Te deseo buena suerte para que alcances el nivel necesario de locura. Desafortunadamente, ya es hora de retirarse para descansar, o podramos prolongar esta interesante conversacin. Sugiero que continuemos nuestro ensayo maana. La tom de la mueca tan pronto como se dio la vuelta. Ella no lo mir. Sus ojos eran muy peligrosos, sus ojos y su belleza. Ella no sera su prostituta. Te has acostado con otros hombres comenz l. Ella se solt de su mano. La diferencia radical es que cuando lo he hecho ocasionalmente,

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ocasionalmente, mi seor, es porque he deseado a esos hombres. Parece haber ignorado ese hecho importante. Se dirigi hacia la puerta. l fue detrs. No la volvi a tocar. No me he expresado bien. Deb decirte primero lo hermosa que eres Ella no pudo evitarlo y mir por encima de su hombro. l pareca impaciente. Estaba esperando que pudiramos demostrar nuestra atraccin mutua sin involucrar a otras personas. Ella emiti un profundo suspiro. Debo entender cuando dices demostrar que esperas que te invite a mi habitacin? l asinti. Eres una mujer muy inteligente, pese a que trates de parecer frvola. sa no es la cuestin. l la tom de la mano y le dio la vuelta para que lo mirase. Cul es la cuestin entonces, Esme? Te deseo. Te deseo como nunca haba deseado a una mujer Y t ests disponible. No estoy casado y no creo que est realmente comprometido, ni que vaya a casarme. Por qu no me invitas a tu lecho? Te aseguro que soy ms inteligente que Burdett. Pero ests a punto de casarte con Gina. Abri su boca pero antes ella intervino. Y, en cuanto a m, no estoy disponible. No? Lo maldijo por su belleza, por la emocin en sus ojos, por la manera como pona sus manos en las de ella y le haca estremecerse. Voy a volver con mi marido dijo ella repentinamente. De manera que creo que has perdido la oportunidad. Prostituta hoy, esposa maana. Volver pero cundo? An ests libre. Ella permaneci en silencio. Estoy en lo cierto si pienso que no te has reconciliado an con el amable lord Rawlings? Ella asinti ligeramente, ante lo cual l se adelant y cerr la puerta. Sera un tonto si no aprovechara esta pequea oportunidad que tengo,

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verdad? Con sus ojos puestos sobre ella, se quit la corbata y la tir a un lado. Te has vuelto loco, ste no eres t Su cuerpo era grande, un cuerpo de jinete. A su pesar, Esme lo deseaba. Ninguna mujer haba tocado ese cuerpo. l tir su camisa sobre una silla. No puedes desnudarte en el saln de lady Troubridge. Y si entrara alguien? Nadie entrar. Se estaba quitando la bota derecha. Muy a su pesar, Esme no poda dejar de admirar su cuerpo. Oh, cunto lo deseaba! Los msicos estaban tocando la ltima pieza cuando Burdett y t salisteis del saln de baile. No hay nadie en el saln de billares de al lado, y estoy lo suficientemente seguro de que los ocupantes de la casa se preparan para dormir. Sus manos se posaron en su cintura y su boca se sec de sbito. Protest una ltima vez. No debera Pero estaba decidida. Cada hueso de su cuerpo le peda que aceptara lo que le ofrecan. No estaras ms cmodo si furamos a mi habitacin? l la mir profundamente. No lo creo. Me disgusta pensar que has estado con otros hombres en esa misma cama. Es ridculo, pero as es. Ella comenz a protestar pero se detuvo. No tena por qu contarle que haca aos que no se acostaba con ningn hombre. Eso a l no le importaba. l estaba medio desnudo y Esme sinti cmo sus rodillas se debilitaban. Se recost contra la puerta. No vas a desnudarte? pregunt l. Ella se aclar la garganta. sa era sin duda la seduccin ms extraa en la que hubiera participado. l se aproxim y Esme sinti cmo la sangre suba a su rostro. Era tan perfecto en su desnudez, tan seguro de s mismo Te sientes incmodo porque es la primera vez que haces el amor? pregunt ella con curiosidad.

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Se detuvo por un momento, estaba a medio vestir. No. Todo el proceso parece sencillo para la mayora de hombres, por qu no lo iba a ser para m? La parte que me corresponde a m no parece difcil o complicada. Una sonrisa asom a sus labios. Tengo buena reputacin en los deportes, Esme, estoy seguro que no te defraudar en el campo. Bes su cuello con delicadeza y ella sinti su lengua tocando su piel por un momento. Esme dej su chal sobre una silla y se dio la vuelta para verlo de frente. Era una aficionada a las prendas francesas y en ese momento vesta como una cortesana parisina. Su vestido era de apenas unos ligeros lazos. Sus ojos se oscurecieron. Eres exquisita. Puso una mano en su garganta y la desliz hacia su hombro. Ella camin hasta un sof. Una vez ah, solt las hebillas que sostenan su peinado y dej caer sus cabellos. Estir su mano y dijo: Va a acompaarme, milord? Esme temblaba y senta una combinacin de excitacin y vergenza. Nunca haba hecho el amor en un lugar pblico. Pero eso no pareca molestar ni siquiera al propio marqus. l le quit el resto de su ropa hasta desnudarla por completo. Cuando habl, su voz le hizo sobresaltarse: Eres la mujer ms exquisita que he visto, Esme. La atrajo a sus brazos. Ella se top con su pecho y l llev sus caderas y muslos contra su cuerpo. Esto es lo ms peligroso que he hecho en mi vida, pensaba Esme. Pero sus ojos eran tan azules como un cielo de verano. De repente, un criado quiso entrar en el saln para atizar el fuego para la noche. Sebastian logr espantarlo. El marqus de Bonnington, conocido ampliamente como el caballero ms caballeroso de todos, haba perdido la compostura. Peor an, cuando su compaera rea y le deca algo pcaro al odo, l no la refrenaba. En cambio, le deca algo ms fuerte an, algo impropio, algo indecente que

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hiciera a Esme estremecerse y traer hacia s todos los gloriosos msculos de su cuerpo, cada vez ms cerca. El hecho de que fuera un gran atleta, no significaba que no tuviera que aprender an muchas cosas. Pero un gran atleta es un gran atleta. Y como Esme descubri encantada, los atletas aprenden muy deprisa, y como son tan fuertes pueden hacerlo una y otra vez. Ms an, hasta las primeras horas del alba, slo para demostrar que las extraordinarias e innatas habilidades atlticas son un apreciable atributo en todos los deportes.

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Captulo 30
LA VALENTA ES NECESARIA: LAS HABITACIONES DE LORD PERWINKLE.
Carola yaca enrollada bajo las sbanas de lino de la cama de Tuppy. Haba dispuesto las cortinas de manera que no se colara ni el ms nimio rayo de luz. Todo estaba en su lugar, menos su decisin. De hecho, estaba contemplando la fuga. Se haba dado cuenta de que haba una cosa importante que estaba mal en el plan de Esme. A ella, Carola, no le gustaba el acto matrimonial. No le gust cuando Tuppy lo provoc en su noche de bodas y segua sin gustarle dos semanas despus. La prediccin de su madre de que se acostumbrara pronto jams se hizo realidad. Recogi las piernas hasta tocar sus rodillas y enrollarse como una bola. Lo que deba recordar era que ella quera ser la esposa de Tuppy, a pesar de que no le gustaran mucho sus deberes conyugales. Pero s le gustaba besarlo. Se sonroj de slo pensar en besar a Tuppy y en Tuppy besndola. Pero besar no era suficiente. Esme haba sido lacerantemente directa en su anlisis. Carola deba convencer a Tuppy de que lo deseaba tanto que no le importaba humillarse para estar con l. Para ella la humillacin era inevitable. Estaba tan avergonzada que realmente crea que se desmayara cuando estuviese en el lecho. El problema era que Tuppy no era bueno en esos menesteres. Por supuesto, ella no haba hablado de eso con sus amigas. No era un pensamiento leal. Deba pretender que disfrutaba. Era la nica manera de que Tuppy creyera que era un buen jinete. Deba ser condescendiente y felicitarlo. Ha sido maravilloso, Tuppy!, repeta casi sin aliento para practicar. Qu maravilla! Maravilla, de qu? Ritmo? Cadencia? Qu buenas habilidades tienes, decidi.

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Qu buenas habilidades tienes, y cunto lo estoy disfrutando! Eso estaba muy bien. No deba hablar como su madre cuando inauguraba algn bazar de caridad. Deba ser entusiasta. Justo en ese momento, escuch un ruido en la puerta y sta se abri. Carola emiti un sonido de angustia y hundi la cara en la almohada. La habra odo jadear? Se morira si l la descubriera, estando l completamente vestido. l deba ir al lecho completamente desnudo y despus de apagar la lmpara. Si no, se horrorizara al ver sus enormes pechos. Llevaba el cors debajo del camisn para tener sus carnes en su sitio. Hubo ruidos sordos en la habitacin a medida que Tuppy caminaba en torno a la cama, presumiblemente desnudndose. El corazn de Carola lata con tanta fuerza que retumbaba en sus odos y escuchaba con dificultad los ruidos externos. Por qu estaba tardando tanto? Algo chirri. Luego hubo silencio. Estaba rgida en la cama. Un momento. Luego dos minutos. Haba esperado al menos diez. No pareca que fuera a ir a acostarse despus de todo. O quiz no era Tuppy? Los ojos de Carola se agrandaron. El hombre que haba entrado en la habitacin de Gina haba ido a robar. Entonces se arrodill y, lentamente, lentamente, se aproxim a las cortinas. El ladrn la asesinara si la vea. Todo el mundo sabe que los criminales son seres desesperados por naturaleza y que regularmente golpean a la gente con objetos contundentes en la cabeza. Con mucho cuidado, separ un poco las cortinas. Primero no pudo ver nada; slo un rincn de la habitacin. Entonces se hizo ms a un lado y vio A Tuppy. No se trataba de ningn ladrn. Era Tuppy. Carola sinti un poco de enfado. Tuppy se haba sentado ah, como un holgazn, cuando haba cosas importantes por hacer. Siempre quera sentarse y leer un libro cuando ella quera ir a alguna obra o, an mejor, a un baile. Ni siquiera haba avivado el fuego. Simplemente estaba ah, sentado. Sus piernas estaban estiradas y su rostro enjuto pareca cansado. Parece solitario, pens Carola, y un sobresalto movi su corazn. Tal vez est meditando sobre el matrimonio. Tal vez est llorando. Pero Tuppy jams

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haba demostrado ningn signo de lgrimas y Carola admita que no pareca que se fuera a desplomar en ese momento precisamente. Simplemente, miraba los leos que desfallecan. Finalmente, se puso en pie, se estir y comenz a desabrocharse la chaqueta. Carola se qued sin aliento cuando vio que se quitaba la camisa. Tuppy no era atltico, comparado con otros hombres. No haca trabajos como el caballero Jackson. Tampoco se iba de cacera cuatro de cinco das; y, por supuesto, no participaba en carreras. Nada de lo que ella saba de l explicaba cmo tena un cuerpo esbelto. Cmo lograba tener esos msculos bien definidos si se pasaba las horas sentado viendo el ro pasar? Tuppy lanz sus pantalones sobre una silla y mir alrededor de la habitacin. A Carola se le escap una risita nerviosa. Estaba buscando su camisa de dormir. Pero ella la haba enrollado y escondido debajo de la cama. Haba pensado que si estaba completamente desnudo, tal vez no le hara salir de la habitacin. Despus de un momento, desisti de la bsqueda. Carola lo miraba fascinada. Los hombres son tan extraos Sinti un inquietante ardor por todo su cuerpo mientras lo contemplaba. Nerviosa, se ech hacia atrs dejando caer las cortinas. Nada ocurri, sin embargo. No escuchaba nada. Regres con sutileza y nuevamente se asom. Al parecer haba decidido revivir el fuego agonizante. Estaba junto a la chimenea con un brazo apoyado sobre la repisa de la chimenea y removiendo lnguidamente el leo con un atizador. Parece triste, pens Carola. Quiz no quiera partir maana. Quiz est preocupado por m. Tuppy entonces se dirigi al lecho. Era hora de alzar el teln.

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Captulo 31
A PETICIN DEL PBLICO.
Tuppy corri las cortinas de la cama y levant las mantas antes de darse cuenta de que ya haba alguien antes que l en aquel lecho. En efecto, Carola estaba tapada hasta el cuello. Lo nico que l poda ver era sus rizos desordenados y sus ojos brillantes. Sinti una instintiva prdida en su pecho, oprimido instantneamente. Era encantadora su esposa. Pero no era suya. Haban discutido desde el primer da y haba llegado a la penosa decisin de poner fin a su matrimonio. Ella podra casarse con el impecable bailarn y as l podra olvidarla. Olvidarse de todas las mujeres. Su tono fue ms fro que de costumbre, teniendo en cuenta aquel ltimo pensamiento: Qu haces en mi cama, Carola? Ella se mordi el labio y no pudo decir nada. Es posible que te hayas equivocado de habitacin? pregunt l. Sinti cmo la rabia creca en su pecho. Qu demonios estaba haciendo ah Carola? No quera estar con l, eso lo haba dejado muy claro el da anterior. Creste que sta era la cama de Charlton? La mir fijamente, esperando que ella dijera la verdad, pero todo lo que hizo fue poner su pequea mano sobre su brazo y decir, casi suplicante: Tuppy? De inmediato lo sorprendi un pensamiento: Ests embarazada y cargas al hijo de Charlton y esperas seducirme para que reconozca a la criatura como ma. Sera uno de esos nios de los seis meses, supongo. Ella se sobresalt como si l ha hubiera golpeado. Por un momento los dos

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se miraron a los ojos fijamente en la penumbra de la media luz que una lmpara de aceite irradiaba. No creo que ese plan se te haya ocurrido a ti sola. Veo, acaso, la sutil mano de lady Rawlings en este ardid? De verdad de verdad piensas eso de m? dijo con voz trmula. Carola se haba convertido en una fabulosa actriz o realmente estaba desconcertada: Qu otra cosa puedo pensar? Sus ojos buscaron su rostro. No puedo imaginar una sola razn por la cual t vendras a mi lecho. A menos que alguien ms hubiera cambiado tu manera de pensar, consideras nuestro sexo desordenado, totalmente tedioso, e incluso una tarea dolorosa. Por favor dime si te estoy citando mal. Lo mejor es que me vaya dijo ella. Su voz se quebr un poco, lo que confirm sus suspicacias. Comenz a moverse hacia el otro lado de la cama. Instantneamente, l cambi de opinin. Realmente le importaba si ella estaba embarazada de otro hombre? No rechazara a su esposa jams. La tom del brazo: Cara. El apelativo carioso que utilizaba para referirse a ella durante su breve matrimonio se desliz de sus labios inconscientemente. Ella sacudi la cabeza. Por favor, djame ir. La tom del brazo; ahora estaba decidido a saber qu era lo que ocurra. No me importa lo del beb. Su otra mano apareci espontneamente y acarici los rizos que daban en el cuello. Le gustaba, sola gustarle, lo suaves y rubios que eran en ese punto. Me har cargo del nio. Ella an no lo miraba. l tir suavemente del rizo que tena entre sus dedos. Soy tan slo yo, Cara, tu irritante y viejo esposo, recuerdas? Puedes decrmelo. Yo no yo no esperaba permanecer casto para siempre. Hemos estado separados tres aos. Era casi cierto. Tener esperanzas no es lo mismo que tener expectativas. Ella neg con la cabeza y musit algo que l no pudo or.

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Qu? Cuatro aos. Lo mir y sus ojos se llenaron de lgrimas. Han sido cuatro aos y dos meses. l parpade. Ah. Retir una lgrima que se deslizaba por su mejilla. No llores, no merece la pena, sea el problema que sea. No tienes que acostarte conmigo. Nunca volver a hacerte eso, jams. Para su desaliento, las lgrimas siguieron brotando y de repente un sollozo estall de su pecho. Tuppy sinti un repentino malestar en su estmago. Haba descubierto en Cara a una de las personas ms incomprensibles que hubiera conocido jams. Se senta como si hubiera perdido la capacidad de entender el idioma ingls desde el mismo momento en que puso el anillo en su dedo. Te dar el divorcio, si es lo que t quieres dijo desesperado. No hay necesidad de llorar; puedes casarte con Charlton o yo reconocer al nio. Y t no tienes que acostarte conmigo. No te humillara as jams. Le sec las lgrimas, que seguan cayendo de tal forma que no poda detenerlas con sus dedos. Entonces, de sbito, ella se entreg a sus brazos y llev sus labios hacia los de l. Eran suaves y su cuerpo era tan suave La separ, avergonzado por el recuerdo de su propia idiotez. Como te dije, no tienes que humillarte o humillarme, Carola. Reconocer a la criatura. Era como si ella no lo oyera. Nuevamente se le aproxim y esta vez lo arrincon contra la cabecera de la cama. Lo bes. Tuppy sinti claustrofobia por un momento y aspir ampliamente; en ese instante, ella introdujo su lengua buscando la suya y se convirti en un hombre que se hunda. No haba experimentado con nadie una sensacin ertica como la que senta con su joven y obstinada esposa. Ciertamente no lo haba experimentado con su frustrante amante anterior, una viuda mayor y experimentada, que lo admiti en su casa con un entusiasmo mesurado que alcanzaba para ambos. La lengua de Carola encontr la suya con ansia y, con cierto pesar,

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reconoci que Neville Charlton le haba enseado algunas cosillas a su esposa. Pero alej ese pensamiento de su mente y la bes. Dos cosas le ocurrieron a Tuppy durante ese largo beso: dos hechos se cristalizaron en medio de esta agitada marea de lujuria. La primera era que dudaba que su esposa estuviera fingiendo ese entusiasmo slo para disfrazar un embarazo no deseado. Tal mentira, tan sofisticada, no era propia de la naturaleza de Cara. La segunda cosa fue que, por alguna extraa razn, ella haba ido a su cama con el cors debajo del camisn, lo que implicaba que ella quera estar bien arreglada, pero entonces, si no pensaba quitarse esas prendas para qu demonios se haba metido en su cama? Desde el fondo de su mente agitada por la lujuria, la apart de l y gru: Carola, dime qu diablos ests haciendo en mi cama? Ella abri la boca pero no salieron palabras. Carola dijo, peligrosamente. He venido para hacerte para seducirte afirm ella con vocecita trmula. Sinti una punzada en su estmago y su decisin sigui avanzando: S que no es la verdad dijo con la mente fija en el cors. Esto se parece al libreto de una vieja comedia, el momento de la trampa de la cama. Su cara de sorpresa confirm sus sospechas. Pero no hubo rabia en su corazn, solo una inmensa tristeza. As que queras que la gente nos vea juntos, verdad? Supongo que para asegurarte de que nadie pona en duda la paternidad de tu hijo. No s por qu ests empeado en que voy a tener un beb, Tuppy dijo ella con voz firme. No estoy embarazada. l se sobresalt. Ah s? Entonces, por qu llevas un cors? Yo creo que es para que nadie se d cuenta de que ests embarazada cuando nos descubran. Enrojeci. La luz era tenue, pero no haba equivocacin sobre su rubor. Su piel era tan blanca como la porcelana y ahora era tan roja como una peona. No deca nada, sin embargo. Era tan adorable que Tuppy sinti

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otro embate de lujuria y pronto su razn sucumbi nuevamente. Y bien? pregunt, a travs de sus dientes apretados. No quera que te enfadaras. Por el beb? pregunt Tuppy incmodo. No hay ningn beb! Este cors ni siquiera cubre mi vientre, ves? estir la fina tela del camisn contra su cuerpo, y l pudo ver claramente que el cors terminaba justo debajo de la cintura. La tripita de Carola tena una suave curva que lo encenda en deseo pero no pareca la de una mujer embarazada. Entonces por qu ests aqu? Tena el tono frustrado de un hombre que nunca haba entendido a su esposa desde el primer arrebato de lgrimas de la noche de bodas. Carola se llev las manos a las mejillas, mortificada. l le acarici el mentn. Carola? Ella respir profundamente. Estabas en lo correcto cuando te diste cuenta de que mi mi talla de vestido ha cambiado desde que nos casamos. Qu? Carola cruz los brazos sobre su pecho. Comet un error viniendo a tu cuarto. Esto es absurdo! Y esta vez se movi tan rpido que estaba fuera de la cama en un parpadeo. l se puso frente la puerta justo cuando ella sacaba una bata de detrs de la silla. Claramente, el cors era una de esas cosas femeninas que no tena sentido descifrar. Por qu estabas en mi cama? dijo, parado frente a la puerta. Porque quera seducirte chill. l la mir estupefacto. Pero ya no te quiero, gran zoquete! Y no te atrevas a mencionar al beb otra vez. Yo no tengo un beb, y no est bien que creas que yo que yo sera capaz de acostarme con un hombre que no es mi marido! Se par en frente de l y sus rizos dorados se tornaron en un aura difusa alrededor de su cabeza. Tuppy poda sentir una llamarada en el pecho tan

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profunda y caliente que podra morir. Queras seducirme? Ella lo mir. Quera. He cambiado de parecer. No, no has cambiado. La tom de los hombros, atrayndola hacia l. Su beso era tan torpe como ella recordaba. No haba nada de sofisticado en Tuppy: era directo, feroz y un poco lerdo. Pero ahora era diferente. Se derriti en sus besos torpes como si fueran ms sofisticados que el propio Byron. Cuando la abraz no se le ocurri que no mostraba ninguna delicadeza. Carola tembl y arque la espalda contra l. l la empuj contra la puerta, que era justo el tipo de detalle brusco y nada sofisticado que debera haberse ahorrado. Le arranc la bata porque no poda desatar el lazo. Las manos buscaban a tientas, pero donde fuera que la tocara, ella arda en placer lquido. Cuando estuvieron acostados sobre la alfombra y Tuppy logr quitarle el camisn por la cabeza fue cuando Carola entr en razn. Abri los ojos para encontrarlo encima de ella, el mechn de pelo que caa sobre sus ojos era tan encantador que tuvo que acariciarlo y besarlo. Entonces l la mir a los ojos. Segua sin entender la actitud de Carola. Cara dijo, y su voz tena una resonancia tan profunda que casi llor al orla. Pero l estaba hablando, as que concentr su atencin en sus palabras. Te molestara mucho si te quito el cors? Ella se estremeci de deseo y se ruboriz cuando se dio cuenta de lo que le estaba diciendo. Tmidamente, arrastr las manos de sus hombros y empez a desabrocharse el cors. l cerr los ojos por un segundo cuando sus senos se derramaron libremente. Por primera vez Carola pens que tal vez ella lo haba interpretado mal y que en realidad no le disgustaban sus senos. Eres tan hermosa dijo l. Su voz era todo lo que sus manos no lograban ser: delicadas, reverentes y giles. Pero ella se acerc a sus manos, sus maravillosas manos y despus a su boca. No crees que tengo demasiada carne? Una vez me dijiste que yo estaba gorda.

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Gorda? Carola comenz a sonrer. l nunca le contest, pero su boca estaba sobre su pecho y luego ya no le import lo que hubiera dicho. Solamente cuando ambos estuvieron desnudos y l se pos encima de ella, record lo que ella le haba dicho. Qu ocurre? susurr l. Pero su mano se desliz hasta su cintura. Nunca la haba tocado as en el tiempo que llevaban casados. Alivi la rigidez y espant cualquier temor. Preferiras estar durmiendo? No he apagado la luz Quieres que lo haga? Recuerdo que no te gustaba hacer el amor con la luz encendida. No importa dijo Carola con un leve sobresalto. Y descubri, para sorpresa suya que, en efecto, no le importaba. Nuevamente se puso un poco rgida cuando lo sinti entre sus piernas. No poda evitarlo. Gimi cuando l la penetr, aunque esta vez fue cuidadoso. Duele? pregunt l, y su voz profunda se agit. No susurr ella. Y no dola. Se senta como si entre sus piernas se derramara oro fundido. Carola repeta su nombre y se aferraba a l a medida que l se mova dentro de ella, fuerte y rpido, sin delicadeza alguna. La experiencia no tena nada que ver con ser o no un buen jinete, o con alguna de las cosas que su madre le haba dicho. Se trataba de moverse juntos como en una danza. Y Carola logr moverse con l Los franceses lo llaman petit mort le dijo luego Tuppy, recostado a su lado y acariciando su cuello. Sus dedos jugueteaban por su cuerpo. Es absurdo contest Carola. Pero sus dedos seguan su danza sobre su piel.

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Captulo 32
EL ARREPENTIMIENTO SIEMPRE LLEGA POR LA MAANA.
Cam era una de esas personas que dorma tan profundamente, que pareca que su espritu haba salido de visita. Gina nunca lo haba pensado, pero haba descubierto que era el tipo opuesto de persona a ella en ese sentido. Cuando Cam gir, ella se despert. Cuando su gran mano se pos sobre su cadera y empuj su trasero y lo ajust cmodamente contra l, Gina se qued con los ojos abiertos en la oscuridad, preguntndose qu pasara despus. No pas nada. l tan slo respir pesadamente contra su cuello y, despus de un tiempo, comenz a roncar, aunque la mantuvo muy cerca de l. En la oscuridad, Gina tuvo tiempo para deleitarse con sus propios pensamientos mientras l dorma. Por haber dormido con Cam, si a eso se le puede llamar dormir, haba descartado sus deseos de casarse con el responsable y bondadoso marqus. Mientas las horas de sueo avanzaban, Sebastian creci como una figura grande en su mente: una figura de paternidad, como un hombre que vivira en Inglaterra y se encargara de cuidar a su familia. Un hombre que la amara, aunque no la llamara amor. Que no pasara el tiempo moldeando mujeres desnudas en piedra, sino haciendo cosas responsables y organizadas. Ella ignor su sospecha de que Sebastian pasaba casi todo el tiempo montando a caballo. En todo caso, seguro que no roncaba. Sebastian era demasiado correcto para roncar. Sobre todo, no dej de pensar en que Cam ni una sola vez, ni una sola, le haba dicho que la amaba. Cuando amaneci, Gina se despert de un sueo en el que Cam le presentaba a una mujer pechugona que l llamaba la encantadora Marissa. Quit la mano de Cam de su cadera y mir fijamente a ningn

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lado bajo la luz gris, tratando de decidir si era peor casarse con Sebastian, que tendra una amante pero nunca se permitira que ella se enterara, o con Cam, que le mostrara su amante a todos, incluyndola a ella. Ese pensamiento hizo que su mano se enrollara en un puo. Matara a esa mujer, ella Gina estaba consternada ante su propia agresividad. En qu estaba pensando? Era ms seguro que Cam regresara a Grecia y no volviera durante otros doce aos. Eso significaba que ella pasara el resto de su vida en la especie de matrimonio nebuloso que ya haba experimentado. Cuando finalmente lleg la maana, Gina estaba muerta de sueo. Estaba irritable, agotada y deseando decirle a su esposo que por su culpa no haba podido pegar ojo en toda la noche. Y como secretamente pensaba que era un psimo esposo decidi que deba hacrselo saber. Por el contrario, l se despert muy contento, con la alegra de un hombre que al despertar se da cuenta de que su mano est sobre el muslo de una mujer exquisita. Hasta que ella habl. Te has pasado la noche roncando dijo ella, quejndose. Cam trat de parecer inocente. S? S. Roncando y manosendome! Cam segua manteniendo la mirada inocente. Lo he hecho? Si lo he hecho es porque eres muy hermosa. Ella lo mir desdeosamente y l cerr la boca. No he podido dormir, nada! Si no estabas roncando o manosendome, estabas dando patadas o destapndome para taparte t. Lo siento. Hay algo que pueda hacer para que te sientas mejor? Comenz a besarle el cuello cuando ella se sent en el borde de la cama. Ella slo senta una profunda irritacin. l salt a sus pies, tan rpido que casi se cay hacia un lado. Absolutamente no. Me voy a vestir y regresar a mi habitacin. Creo que tendremos que tener habitaciones separadas, para que yo pueda dormir. Qu vergenza, Gina! T, que insististe en compartir una habitacin

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con el marqus. Estoy segura de que Sebastian no interrumpir mi sueo como lo haces t! contest ella, mientras comenzaba a ponerse el vestido. Asegrate de que no haya nadie en el pasillo, por favor. No me gustara que alguien me viera saliendo de tu habitacin. Cam se puso los pantalones y pens por un momento. Por qu? Qu quieres decir con por qu? No creo que sea necesario que te lo explique! Yo creo que s. Nuestro matrimonio fue anulado hace tres das recalc ella. El hecho es que, aunque no nos hubiramos enterado, ya no estamos casados. Suena como si te estuvieras arrepintiendo de haber consumado nuestro matrimonio. Ella evit su mirada. En absoluto. Tu s ests arrepentido? Por qu demonios debera estarlo? dijo en un tono pesado y perezoso. Gina trag saliva. Obviamente, planeaba llevar a cabo el plan que le haba propuesto en el saln de baile, que continuaran como estaban en las pocas ocasiones que l visitara Inglaterra. No sers tan libre afirm ella. Libre? Si realmente estamos casados, no puedes regresar a Grecia. No podr? No. La voz casi le flaque pero se control. Si estamos casados, debemos vivir juntos. Grecia es mi casa. Girton tambin es tu casa. Si insistes en irte a Grecia, pues se apresur a decir, le informar a Finkbottle que no estamos casados, despus de todo. Hubo un momento de silencio. No me gusta el chantaje, querida duquesa.

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No pretendo chantajearte respondi Gina, simplemente creo que Simplemente crees que soy el holgazn que toma lo que le place, incluyendo la virginidad de mi esposa, y regresa bailando a Grecia sin ti, como si nada hubiera pasado. Ella trag saliva. Me considero un hombre comprometido dijo. Estoy comprometido por la situacin y por mi deseo hacia ti. La verdad es que no soy la clase de hombre que descuida sus responsabilidades. Pero t no crees lo mismo, no? Hubo un tono de repugnancia por s mismo que punz el corazn de Gina. Despus de todo, creste fcilmente que moldeara tu cuerpo desnudo en mrmol rosado y lo vendera en la plaza pblica. No quera insultarte. Pensaba que me moldearas en mrmol porque eso es lo que t haces Tienes razn dijo, y ahora su voz estaba llena de rabia. Eso es lo que hago. Esculpo a mujeres desnudas para ganarme la vida. Adems, lo hago en Grecia. Eres una duquesa, y vives en Inglaterra. Por tanto, somos incompatibles, no es as? No necesitas un esposo que se relacione con ese oficio de mala reputacin. Vers, Gina, no dejar de esculpir mujeres desnudas. Eso es lo que hago. Stephen no pudo detenerme, y tampoco podrs hacerlo t. Ella frunci el ceo. No te he pedido que dejes de esculpir mujeres desnudas. l sonri. Si debo quedarme en Girton y modelar puentes sin ninfas, dejar mi casa de Grecia y convertirme en un duende filantrpico, cundo tendr tiempo para mis esculturas de mala reputacin? No lo haba pensado dijo ella, agarrndose las manos. No necesitas pensarlo. Puedo verlo. Despus de todo, tu idea del esposo ideal es ese marqus tieso. Pero es imposible que yo sea como Bonnington, Gina. No funcionar. La tierra no se vuelve oro. Deberas aceptar ese hecho y considerar si deseas o no seguir en este matrimonio. Tal vez fue una suerte que no estuviramos comprometidos. Tu marqus est esperndote entre bastidores.

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Al menos l me ama! dijo Gina. l la mir fijamente. l me ama repiti, en un tono estridente. l no ronca y vive en Inglaterra. Para su asombro, los ojos se le llenaron de lgrimas. T me vas a dejar en Girton para regresar con tu amante. Marissa no es mi amante. Estoy segura de que tienes una amante en algn lugar de esa isla contest Gina. Cam abri la boca, pero despus record a Bella. No era estrictamente una amante, pero Gina habl antes de que l pudiera articular una frase. Pensaba que la tenas! Tal vez Sebastian tenga una, pero al menos nunca me enterar. El pensamiento de Cam durmiendo con otra mujer le hizo sentir un dolor punzante en el corazn. Creo que no lo soportara; no puedo, no puedo. No crees que quieras casarte conmigo dijo l. Su voz era gentil, dadas las circunstancias. Ella baj la cabeza al sentir que un gran sollozo iba a estallar en su pecho. l se puso la ropa. Ella segua llorando y Cam le acarici la cabeza. Ese gesto de ternura hizo que llorara an ms fuerte. Tendrs que decidirlo t sola. Si quieres casarte con el marqus, no tienes que decir nada ms. Regresar a Grecia. Los papeles de la anulacin estn aqu dijo, apuntando hacia la mesa con la cabeza. Bonnington y t podrais estar casados esta misma tarde, si eso es lo que deseas. Se puso un abrigo. Disclpame, tengo que ir a Londres a hablar con el seor Rounton. Creo que un abogado tan descarado se merece una buena reprimenda, no crees? Ella apret los dientes. Hay que regaar a Finkbottle por haber tardado tanto en darnos los papeles de la anulacin. Sus ojos eran negros y firmes.

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Nadie sabe lo que ocurri en el bao, Gina. Sintete libre de decirle a Bonnington que puede usar su licencia especial inmediatamente. Ella sinti pulsiones aterrorizantes y tristes debajo de los huesos. Cam Pero l ya haba salido. Se puso de pie y corri por el pasillo. Camdem! grit, pero l ya estaba casi al final del corredor. Regresa! l se dio la vuelta. Sus ojos estaban ardientes de rabia. Queras algo? dijo. Algo que yo pueda darte? No tena sentido quedarse de pie en el corredor. Pero Gina se qued ah hasta que el sonido de los pasos de Cam se perdi en la distancia.

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Captulo 33
LA CREATIVIDAD DE UN ABOGADO ES CONDENADA A LA TARDE SIGUIENTE.
Usted le escribi esa carta a mi esposa? Usted, mi abogado, escribi una carta de chantaje y se la envi a la madre de Gina? Se ha vuelto loco? No estoy loco respondi Rounton, pero s, escrib la carta. Cam mir a Rounton, incrdulo. No lo entiendo Por qu? Para que tuviera un heredero que continuara el linaje Girton? A usted qu diablos le importa, de todas maneras? Rounton no pareca afectado. Me pareca una cosa lgica. Lgica? Cam alz la voz. Fue una maldita imposicin, y usted lo sabe tan bien como yo! Es como si se le hubieran contagiado los despreciables mtodos de mi padre. Una cosa es que me obligara a casarme Se detuvo. Su cara tena una expresin tan amenazadora que Rounton retrocedi en su silla. Dgame que mi padre le dej instrucciones de que se asegurara de que consumara mi matrimonio, dgamelo y lo matar. No lo hizo respondi Rounton. Despus de que usted abandonara el pas, no volvi a mencionar su nombre. Yo siempre haba pensado que usted no estaba de acuerdo con la decisin de mi padre de casarnos a Gina y a m. Recuerdo que le dijo que estaba cometiendo un error. Rounton asinti. Est en lo cierto, seor. Cre que su padre estaba cometiendo un error al obligarlo a casarse. Entonces, por qu se comporta ahora como l? Al menos sus demandas

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eran francas. Me sac de Oxford, obligndome a casarme con la chica a la que consideraba mi prima, amenazndome con matarme si no lo haca. Usted alcanz casi el mismo resultado por medios ms solapados y enrevesados. Escribir una carta annima amenazando a mi esposa con descubrir su verdadero origen! Enviando a Finkbottle para que nos encerrara en una habitacin! Es despreciable, Rounton. No estoy de acuerdo dijo el abogado, framente. Pens que mi carta era ingeniosa. Por supuesto, lo que esperaba era que el marqus retirara su proposicin al enterarse de que su futura esposa era ilegtima y que tena un hermano ilegtimo tambin. La reputacin es una cosa que Bonnington se toma muy en serio. Parece que la duquesa no le mostr la carta. Debera haberle enviado la carta a l mismo. Cmo saba que Wapping era el hermano de Gina? No saba su nombre, pero los investigadores de su padre descubrieron que la condesa Ligny tambin haba dado a luz a un nio. An ms, haba hecho arreglos para entregarle ese nio a su padre, un filsofo de la Sorbona, al igual que lo hizo con su esposa. El duque no le encontr un uso prctico a esa informacin, pero yo me di cuenta de que era interesante. No tena ni idea, por supuesto, de que Wapping haba viajado a Inglaterra despus de la muerte de la condesa, ni de que estaba interesado en el legado de la condesa Ligny. Cam neg con la cabeza. No lo entiendo Por qu se tom tantas molestias para que Gina y yo consumramos nuestro matrimonio? Permtame sealar que yo no le obligu a consumar tu matrimonio. Slo le facilit la labor creando las condiciones oportunas. Si mi padre no le pidi que lo hiciera por qu lo ha hecho? El abogado se puso muy digno. Intentar explicrselo, a ver si lo entiende. Mi padre y el padre de mi padre sirvieron a los Girton. El duque, su padre, era un hombre muy complicado, para trabajar con l, quiero decir, pero nunca lo abandon. Mir a Cam. El matrimonio de la condesa a los once aos fue uno de sus muchos actos ilegales.

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Si pretende que tenga lstima de usted, est muy equivocado. Si no le gustaba su forma de hacer las cosas, por qu sigui trabajando para l? Porque los Girton eran mis clientes ms importantes, la base de mi sustento. No entiendo por qu cree que no puedo comprender sus motivos dijo Cam, en tono cnico. Para no perder a su mejor cliente cumpli sus rdenes, a pesar de que eran repugnantes. Pude buscar otros clientes dijo Rounton. Me qued junto a su padre porque me ensearon que la lealtad era importante. Y es eso precisamente lo que creo que usted no entiende, excelencia. A Cam le herva la sangre. Cree que no s lo que es la lealtad? Rounton lo mir calmadamente. Su padre enferm en 1802. No regres a Inglaterra a llevar la propiedad. Muri en 1807. No regres a Inglaterra hasta tres aos despus. Cuando se march, era un hombre joven, pero ahora es un adulto. Sin embargo, no ha demostrado inters en el porvenir de su esposa ni de la propiedad. Juzgo que la duquesa es una excelente administradora, mucho mejor de lo que usted lo ser jams. Escog hacer lo mejor para el linaje Girton y las tierras. No se confunda, excelencia, yo ganara mucho ms si trabajara para un aristcrata que se tomara en serio sus asuntos que trabajando para un duque que desperdicia su tiempo en una isla griega. Cam se vio forzado a respirar calladamente entre la niebla roja de rabia que nublaba su visin. Rounton no haba dicho nada que l no hubiera pensado muchas veces desde su llegada a Inglaterra. Haba descuidado su tierra y a su esposa. Se haba entregado al profundo sentimiento de la creacin mrmol. Tiene algo de razn dijo finalmente. Rounton no se regode. Lamento haber alcanzado mi cometido por medio de artimaas. y se haba olvidado de que su nacimiento conllevaba desagradables responsabilidades que no tenan nada que ver con esculpir

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Necesito una licencia especial. Y alguien deber ir a la isla de Nissos a cerrar mi casa. Puedo hacerme cargo de todo eso. Preferira que lo hiciera personalmente. Hay que embalar las estatuas con mucho cuidado. Rounton parpade. Usualmente l no se encargaba de esos asuntos, pero tal vez en ese caso podra estar dispuesto a hacerlo. Regresar a la casa de lady Troubridge maana mismo. Cam se levant. Despus de obtener la licencia especial. Si me acompaa a Kent, le dar ms informacin sobre mi casa de Grecia.

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Captulo 34
LADY RAWLINGS ESPERA A SU ESPOSO.
Esme se haba acostado con ms hombres que la mayora de las damas de su crculo social, aunque eran menos de los que se le atribuan. Se haba casado a los diecisiete aos y en los diez que llevaba separada de su marido haba invitado a su cama a muy pocos. De hecho, en los ltimos seis aos, no haba deseado a nadie lo suficiente como para correr ese riesgo. Hasta la noche anterior, por supuesto. Apret el cordel alrededor de su bata. Su esposo le haba dicho que la visitara esa noche. Le haba dicho a su criada que se retirara haca dos horas, y an no haba seales de l. El problema era el problema era la noche anterior. Con esfuerzo, sac de su mente la imagen de su cuerpo, temblando de deseo Bebs, pens. Pens en bebs. La noche anterior haba sido una fantasa, un sueo. Jams volvera a suceder. Se sent frente al fuego. Los bebs eran una realidad. Un beb la amara y se quedara con ella. Un beb no la llevara de regreso a su habitacin sin musitar palabra alguna, ni la evitara durante el da. No era que quisiera reconocimiento por parte de Sebastian. Despus de todo, estaba a punto de casarse con su mejor amiga, Pero un adis habra sido agradable, pens tristemente. Apret los dientes. Ella no era del tipo de mujer a la que los Sebastianes del mundo le decan adis. Ah, l haba disfrutado la noche anterior. Ella no era la nica que temblaba. l haba disfrutado y luego se haba marchado sin pronunciar una palabra. Hubo un sonido en la puerta, justo a tiempo para evitar que se disolviera en llanto. Odiaba las lgrimas, las aborreca. Bebs, pens mientras se levantaba. Pequeas cabezas redondas y dulces aromas. Ella tendra tantos bebs que el recuerdo de la noche anterior se convertira en nada.

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Abri la puerta y le sonri a su marido. Pasa, Miles. l entr de puntillas y esper a que su esposa cerrara la puerta para hablar. Buenas noches, Esme susurr. No hay necesidad de susurrar dijo ella. Estamos casados, despus de todo. Miles se aclar la garganta. Pareca avergonzado y a Esme le pareci un gesto muy simptico. Por supuesto, tienes razn, por supuesto Se qued en silencio y apart la mirada de los ojos de ella. Qu buen fuego! dijo al cabo de unos segundos. Ests incmodo, Miles? S un poco. Vers dijo l, encontrando nuevamente su mirada. Yo bueno, eres tan hermosa. Y aqu estoy. Se toc el estmago, que sin duda era bastante grande. Con lady Childe se interrumpi. Disclpame, querida, no quera hablar de ella Oh, Miles, no deberamos engaarnos. Contra toda razn, Esme se senta mucho mejor. Por qu no nos sentamos, tomamos una copa de vino y charlamos como la pareja de esposos sensibles que somos? Los dos sucumbieron ante la pequea ceremonia de verter el vino y acomodarse. Luego Esme mir a su esposo. Era realmente uno de los hombres ms agradables que haba conocido. Entonces, lady Childe admira tu estmago, Miles? Parpade. Creo que debemos ser honestos el uno con el otro. Despus, de todo, estamos a punto de convertirnos de nuevo en amantes, y ya somos amigos. l la mir asombrado, y luego contento. Somos amigos, verdad? Ella asinti. Y ahora que vamos a ser padres, nuestra amistad es aun ms importante.

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Muy cierto dijo Miles. Me temo que mis padres no eran agradables entre ellos, y mi niez fue muy dolorosa. Los mos tampoco lo fueron dijo Esme, y se sonrieron con el alivio de encontrar algo en comn. Entonces los dos valoramos el civismo en la paternidad prosigui ella, bebiendo un sorbo de vino. Aparte de eso, no s nada ms sobre paternidad confes Miles. Mis padres pasaron la mayora del tiempo en la corte y nos dejaban en el campo, as que nunca vi mucho a mi padre o a mi madre. Por eso quieres que vivamos juntos adivin ella. l asinti. S, me gusta mucho el campo. Me gustara que viviramos en el campo con los nios. Creo que ser una buena madre. De hecho Lo observ, retadora. Tengo la intencin de amamantar a mis propios hijos. Un tono rosa le lleg hasta el cuello. sa era, claramente, ms informacin de la que l esperaba. Lo que quieras, querida dijo l. El deseo de que su esposo no tuviera papada atraves la mente de Esme, y luego retir lo pensado. Si comenzaba a ser crtica, nunca acabara. Lo mejor sera que no se permitiera tener pensamientos negativos con respecto a Miles. Tom el resto del vino. Vamos? Se puso de pie, dndole un vistazo a la cama y sonrindole a su esposo. l se levant pero no se movi. Esto es muy difcil. Me siento como un depravado por llevarte a la cama. Estamos casados, Miles! Pero no estamos me siento como un cerdo, a medida que hablo. T eres la mujer ms adorable de esta ciudad, y todos lo saben. Esme camin hacia l y le puso las manos en el pecho. Me acompaaras a nuestro lecho, Miles? Se agach y le dio un beso suave en los labios. Luego se retir, se desat la bata y la dej caer. l parpade.

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Esme saba exactamente el aspecto que tena. Se haba puesto un modelo francs diseado para que los hombres murieran de deseo. De hecho, cuando lo haba utilizado en una ocasin anterior, el hombre con quien estaba casi cay muerto a sus pies. Miles no movi un dedo. Ella comenz a quitarle el cinturn. Quieres venir a la cama? El color se apoder de sus mejillas. S, por supuesto, disclpame, querida. Le apart las manos y desat l mismo el cinturn. Libre de botones, su estmago pareca expandirse en todas las direcciones. Cortsmente, Esme desvi la mirada. l pele con los pantalones. Necesitas ayuda, querido? No! No, gracias. Esme no pudo evitar notar que su esposo pareca triste. Se sent en el borde de la cama. Miles usaba el tipo de camisa que colgaba, prcticamente hasta las rodillas; era toda una proeza quitarla por encima de su cabeza. Despus, pareca otra labor complicada agacharse para quitarse las botas, obviamente su ayudante lo haca normalmente, pero lo hizo bien. Finalmente, ah estaba, luciendo nicamente la ropa interior. Esme respir profundamente. No era tan malo como haba pensado. Podra hacerlo. La pregunta en realidad era: podra l? l no pareca muerto de deseo. Se sent al lado de ella en la cama, pero todo lo que hizo fue darle unas palmaditas en la mano, de la forma ms paternal. Esme se recost y le dio un beso en la mejilla. Pero l no la bes. Debera quitarse el camisn? A diferencia de la ropa de l, el camisn francs, prcticamente sala volando de su cuerpo, se desabrochaba fcilmente. Miles apart la mirada, como si estuviera avergonzado. Miles, somos amigos. Por eso, como amigo, podras decirme cul es el problema? intent que su voz pareciera normal. Lo siento dijo l. No estoy completamente seguro de poder hacer esto.

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Por qu? Pasa algo? Eres encantadora. Pero ella not que l todava no era capaz de mirarla. Me siento culpable dijo de repente. Sus ojos eran tan tristes como los de una vaca enferma. No soy un buen adltero. Siento que estoy siendo infiel. A lady Childe dijo Esme. S, no es ridculo? T eres mi esposa y ella no lo es. Pero Ella es la esposa de tu corazn dijo Esme, sonrindole. Preferiras no hacer esto, Miles? Ella me dijo que lo hiciera. Dijo que deba hacerlo, que se alegraba mucho por m, que no haba otra opcin, en realidad. S hay otra opcin. Puedes ponerte la ropa y regresar a tu habitacin, y nadie saldr herido. l movi su cabeza. He pasado una absurda cantidad de tiempo durante los ltimos aos pensando en tener un heredero, Esme. Nunca cre que fuera una posibilidad real. Quiero hacerlo. Podras haberte divorciado de m seal ella. No. Nuestro matrimonio fue una unin fallida. Eres muy bueno, Miles dijo rpidamente. No te merezco. Tonteras! Ella se mordi el labio. Aqu Se puso de pie y camin a travs del cuarto hasta la licorera. Toma un poco ms de vino. Lo sirvi en su copa y sopl las velas hasta que no qued ms luz en la habitacin que la del fuego. Luego, fue a la cama y se meti debajo de las mantas. Miles, me acompaas? dijo ella, tratando de sonar muy sensible. Quisiera hacer un heredero ahora. Lo dijo exactamente como si le exigiera que la acompaara. La cama cruji cuando l se acost. Esme corri las cortinas de la cama para que quedara en completa oscuridad. Esper un momento, pero l no se movi, entonces suspir y se acerc a

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l. Pero se encontr con sus manos a medio camino. Estoy avergonzado. Miles, somos amigos. Ninguno de los dos es virgen. Eso debera hacer mucho ms sencillo este asunto. Dej caer su mano desde su hombro hasta su seno y luego ms abajo

Al cabo de tres horas Esme se despert. Haba hecho Miles algn sonido? No, respiraba fuerte, pero regularmente, lo que era buena seal, porque en cierto momento su respiracin se haba vuelto tan forzada que ella haba pensado que iba a darle algo. No haba estado tan mal, se dijo a s misma. Lo haban superado con un mnimo de gracia y con mucho humor. Ella podra hacerlo de nuevo, de ser necesario. Bueno, seguramente tardara algn tiempo en quedarse embarazada. Quizs tendra que hacerlo cuatro o cinco veces. De pronto le pareci or un ruido. Se levant, pero las cortinas an estaban cerradas y no poda ver nada. S; decididamente haba alguien en la habitacin; se oa un ruidillo, como si alguien arrastrara los pies. Luego, con un tremendo vaco en el estmago, record la estatua que Gina le haba dado. La tena en su mesilla de noche, a la vista del intruso. Acerc la boca al odo de Miles. Despierta!, hay un ladrn en la habitacin! l se despert sin hacer sonido alguno y la empuj hacia atrs. La cama rechin cuando se sent, pero el ladrn no pareci darse cuenta. Silenciosamente, Miles se levant. Cogi la Afrodita, que an estaba en la mesilla, y comenz a caminar de puntillas alrededor de la cama. Esme oy un ruido y asom la cabeza entre las cortinas. El fuego ya se haba apagado, y todo lo que ella poda ver desde donde estaba eran dos sombras peleando en la oscuridad. Poda escuchar a Miles gruir con esfuerzo. De repente grit. Auxilio! Auxilio! Esme tir del cordn de la campana con todas sus fuerzas. Que alguien nos ayude! Hay un ladrn en la habitacin!

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Un segundo despus se escuch un sonido confuso a travs del pasillo. Pero todo ocurri tan rpidamente que ella no pudo describir bien lo que haba sucedido. Los dos hombres luchaban y el ms grande se tambale y cay de rodillas, agarrndose el pecho. Miles! grit, corriendo hacia l. Extraamente, el ladrn no huy de inmediato. Ella le seal la Afrodita. Te romper la cabeza con esto si te acercas. Luego mir ms de cerca a su esposo y arroj la estatua, que cay al suelo con un sonido pesado. Miles, ests bien? l estaba desmayado. Hizo un extrao sonido. Con un movimiento suave el ladrn se arrodill a su lado. Oh, Dios mo! Sebastian!

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Captulo 35
JUSTO ANTES DEL AMANECER.
La puerta se abri de golpe y un grupo de personas entr en la habitacin, pero Esme no les prest atencin. Al abrirse a puerta, la luz proveniente de las velas que traa la gente llen la habitacin. El rostro de Miles tena un tono entre verde y gris. Ella trat de empujarlo hacia atrs para que pudiera recostarse, pero no lo pudo mover. Que alguien me ayude dijo con una voz ronca. Miles, por favor, hblame. Unas manos fuertes la empujaron a un lado. Lady Childe abraz a Miles e hizo descansar su cabeza sobre su pecho. Esme vio cmo su cuerpo mustio se estremeca y sinti un vuelco en el corazn. Se acomod para estirarle las rodillas. Miles dijo lady Childe con una voz ms profunda. Abre los ojos, Miles. Haba silencio a su alrededor. Y luego Esme escuch, desde la distancia, cmo Helena ordenaba que todos salieran de la habitacin. Remotamente, record a Sebastian, pero su esposo haba abierto los ojos. Mir por un momento a lady Childe y el aliento de Esme qued atrapado en su garganta cuando vio esa mirada. Lady Childe le puso una mano en la mejilla. No hables, querido. Esme vio que todo el color de su rostro haba desaparecido. Ve a decir que llamen a un mdico susurr lady Childe. Esme salt y abri la puerta. Sebastian estaba esperando afuera, y se vea tan sombro como un centinela. Ella retrocedi. Qu haces aqu? dijo entre dientes. Se ha recuperado lord Rawlings? Su cara estaba absolutamente plida.

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Necesitamos un mdico! dijo ella furiosa. Ve a buscar uno! Ya han ido a buscarlo dijo Sebastian. Puedo Pero ella no soportaba escucharlo. Cerr la puerta con un golpe seco. Miles miraba de nuevo a lady Childe. La habitacin estaba tan silenciosa, que Esme comenz a contar sus respiraciones. Respiraba lentamente y con mucho esfuerzo. William dijo con un susurro. William? William qu? pregunt Esme. El beb dijo lady Childe; su mano toc su mejilla. Llamaremos a tu beb William. No te preocupes por eso, corazn. Solo qudate con nosotros hasta que el doctor llegue. Los ojos de Esme se llenaron de lgrimas. l no est no est Miles haba apoyado la cabeza en el pecho de lady Childe. Ella gir su cara y le dio un beso en la frente. Est bien, cario dijo, su voz era tan suave como agua cayendo. Te amo. l pareca estar haciendo un esfuerzo para decir algo. Ella le hizo callar. S que me amas, Miles. Lo s, lo s. Y yo te amo. Lo sujet con ms fuerza contra su pecho. Lo llamaremos William, y me asegurar de que te conozca, cario. Le contar todo sobre ti. Esme se aferr a la mano que estaba sosteniendo. Nunca dejar que William vaya solo al campo ni que vaya a Londres, Miles. Lo llevar conmigo a donde vaya. No pudo saber si l la haba odo y no le pareci bien quedarse con ellos dos, as que al poco tiempo se levant y se dirigi a la ventana. Levant la cortina y mir hacia afuera, dndole la espalada a la pareja que estaba en el suelo. Poda escuchar gritos confusos, pasos y voces fuertes provenientes de la casa. Por qu haba entrado Sebastian en su habitacin? Cerr los ojos. Obviamente, quera acostarse con ella En su pecho, palpitaban con ritmo alternado la angustia, la humillacin y el dolor. Su amante haba irrumpido en la habitacin y su esposo, como resultado, estaba muerto.

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Era temprano, muy temprano. La neblina bailaba sobre el prado de lady Troubridge, el roco caa sobre los arbustos de rosas mientras esperaban que saliera el sol. El cielo tena un encantador tono rosado cuando lady Childe se levant y se par a su lado. Esme dio un vistazo rpido sobre su hombro. Miles pareca dormido. No estoy segura de haberme quedado embarazada. Su garganta estaba llena de lgrimas. Lo normal es que hagan falta unas cuantas noches. Es muy probable. S, bien. Esme puso las manos sobre su estmago y dese con todo su corazn que estuviera all el pequeo William. Anoche dijo ella titubeante. No importa dijo lady Childe. Su rostro pareca calmado, y a diferencia del de Esme, cuyos ojos estaban hinchados, no haba dejado caer una sola lgrima. Era importante para Miles insisti Esme. No era una cosa sencilla. l se senta adltero no poda tuvimos que estar a oscuras. Las lgrimas cayeron sobre sus mejillas. Te amaba mucho. S dijo lady Childe, y Esme vio la primera grieta en su compostura. Y yo yo tambin a l. Ella era ms pequea que Esme. Entonces Esme la abraz y sollozaron juntas, por la dulzura de Miles, por el amor de Miles, por Miles.

Algn tiempo despus, cuando lady Childe y ella se las haban arreglado para ponerle a Miles sus pantalones y su camisa, alguien llam a la puerta. Lady Childe estaba sentada en el suelo, arreglndole el pelo a Miles. Esme camin hasta la puerta y la abri ligeramente. Sebastian segua all. La mir sin decir palabra. Lady Troubridge y un caballero de edad se pararon a su lado. Este es el doctor Wells dijo lady Troubridge en voz baja. Me temo que es muy tarde.

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Ella asinti. Puedo hablar con Lucy? Esme se dio cuenta entonces de que no conoca el nombre de pila de lady Childe. Lady Troubridge deba ser una amiga cercana, para referirse a ella por su nombre, pens. El doctor se inclin sobre Miles un segundo, habl brevemente con Esme y lady Childe y se fue. Esme sali al corredor y se enfrent a Sebastian. T? Todos te han visto? S. Cmo debo proceder, lady Rawlings? Proceder? Qu quieres decir? S que no es el momento ideal para una propuesta de matrimonio, pero Ests loco? Crees que me casar contigo? El hombre que ha asesinado a mi esposo? Habl desde las profundidades de su ira y su odio. l se qued completamente quieto. Me disculpo desde lo ms profundo de mi corazn. Slo puedo ofrecer Tu mano! buf ella. No aceptara tu mano en matrimonio ni aunque dejaras de ser un pesado, aburrido y virgen! Ella no se habra imaginado que fuera posible que Sebastian se pusiera ms blanco, pero lo hizo. No quiero que tu reputacin De nuevo ella lo interrumpi. Vete. Quiero que te vayas. Lo nico que puedes darme es la promesa de no volverte a ver. Jams. He sido clara? Sus ojos buscaron los de ella. Muy clara dijo l. Ella dio un paso atrs y esper a que se fuera, y despus de un rato, lo hizo. Regres a su habitacin y se sent al lado de su difunto esposo. Pero ella no deba estar all. se era el lugar de lady Childe. De todas formas, se sent. Era lo ltimo que poda hacer por Miles, a pesar que de que era muy poco y muy tarde. Se sent, retorciendo las manos sobre su regazo, y su estmago daba vueltas por el odio que senta por s

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misma. Despus de una hora, ms o menos, lady Troubridge mir a Esme y dijo: Te molestara pedirle a un sirviente que llame a mi criada, querida? Esme regres al corredor y casi se estrella con Helena. Lo sabe ya todo el mundo? pregunt, sin ceremonia alguna. Tena que obligar a las palabras para que salieran, pues tena los labios rgidos. Helena era conocida en la ciudad como una mujer de mucha compostura. Enfrentada a las peores depravaciones de su marido, nunca haba demostrado una pizca de emocin. Pero su rostro la delataba ahora. Bonnington estaba parcialmente vestido dijo ella. Se haba quitado la camisa cuando Miles lo atac. Al parecer iba a meterse en tu cama. Lo sabe Gina? susurr Esme. Helena la llev a travs del corredor a su habitacin. Cmo has podido? Cmo has podido hacerle esto a Gina? Jams lo habra hecho si pensara que Gina estaba enamorada de Sebastian, pero anoche ya estaba muy claro que Gina iba a volver con su marido Sebastian saba que me estaba reconciliando con Miles, pero se fue antes de que pudiera decirle que mi esposo iba a visitar mi habitacin esta misma noche No deberas haberlo hecho dijo Helena. Y el tonto de Bonnington; los hombres son tan tontos! Todo es culpa ma dijo Esme, dbilmente. He matado a mi esposo. He matado a Miles porque soy una prostituta. Bonnington est protegiendo tu reputacin dijo Helena. Ha dicho que se equivoc de habitacin. Qu? Est diciendo a todo el mundo que iba a la habitacin de su esposa. Su esposa? dijo Esme en voz alta. Helena asinti. Le ha dicho a todo el mundo que Gina y l se haban casado ayer por la tarde, por medio de una licencia especial, y que iba a la habitacin de su esposa. Salvo que cont mal el nmero de puertas y termin en tu habitacin por equivocacin. Esme! No te vas a desmayar, verdad?

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Nunca me desmayo murmur. Pero s tom asiento. Dices que le ha dicho a todo el mundo que l y Gina se han casado? Helena tambin se sent. S. Eso es imposible! Gina sigue casada con su marido. No. Ya les han concedido la anulacin. Pero ella est enamorada de su esposo. No tengo idea de sus sentimientos la voz de Helena haba recobrado el tono plano. An no han negado la versin de Bonnington. Hay, por supuesto, una gran especulacin con respecto a la presencia de tu esposo en tu habitacin. Esme hizo un gesto impaciente. Que los buitres piensen lo que quieran. Dnde est Gina? No la he visto. Supongo que est abajo aceptando felicitaciones por su boda. Naturalmente, todos estn horrorizados por la muerte de tu esposo. Muchas personas se estn marchando de la casa por respeto. Hubo un ruido en la puerta y entr Gina. Esme se puso de pie. Lo siento dijo ella con voz entrecortada. S que no hay nada que pueda decir, pero lo siento mucho. Nunca debera su voz se cort. Por un instante, Esme y Gina slo se miraron. No puedo decir que no me importa dijo Gina finalmente. Porque s me importa. Deseas casarte con Sebastian? Una mirada de asco se asom en al rostro de Esme. Absolutamente no. Deb de estar loca para acostarme con l. Gina se hundi en su silla. Ahora todos piensan que estoy casada con l dijo con un tono austero . Entonces deduzco que ser yo la prxima que duerma a su lado. No debes permitir ser parte de esa historia sentenci Helena. Si no lo hago, la reputacin de Esme estar acabada dijo Gina. Si saben que Sebastian vena a su habitacin ser expulsada de la sociedad. La reputacin de Esme ya est hecha un asco de todos modos seal Helena.

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Y no me importa! dijo Esme. Traicion tu confianza y me acost con tu prometido. Por qu ests siquiera pensando en mi reputacin? Los ojos de Gina estaban tirantes y grises. La mayora de los esposos tienen una amante dijo ella. Supongo que debo acostumbrarme a compartir a Sebastian. Esme trag saliva. l no es de ese tipo comenz a decir, pero Helena puso una mano sobre su brazo. Dnde est el duque? Est en Londres aunque es probable que regrese pronto, porque piensa que estrenaremos la obra hoy. No nos despedimos en los mejores trminos. De hecho, le dije que planeaba casarme con Sebastian. Luego, Gina agreg, ms bien tristemente: Y a l no pareci importarle. Todo es culpa ma grit Esme. He sido yo. Yo he asesinado a Miles, y. Tonteras dijo Helena con voz sofocante. Miles ha muerto de un ataque al corazn. Lady Troubridge me ha dicho que ya haba sufrido dos ataques muy fuertes esta semana. Ella le haba dicho que fuera al mdico Habra podido suceder en cualquier momento. l no estaba bien. No lo saba. Soy su esposa y ni siquiera saba que estaba enfermo. Nuevamente rodaban las lgrimas por la cara de Esme y su voz era spera. Nadie cree que lo quisiera, pero s lo quera. Era tan bueno y verdadero, y nunca deb hacer que se fuera. Debera haberme quedado con l, y ahora tendramos hijos. l quera un beb pero no lo tengo. Se desplom en sollozos compulsivos. Si no hubiera sido tan estpida! Helena le dio unas palmaditas en el hombro. Gina estir la mano y ella la tom. El rostro de Esme estaba enrojecido e hinchado. En ese momento, estaba lejos de ser la mujer ms hermosa de Londres. Sebastian debe decir la verdad dijo ella. As lo har yo tan pronto como baje las escaleras. Me importa un pepino mi reputacin. Me retirar al campo.

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A hacer qu? dijo Helena cariosamente. Cultivar judas? Estar de luto. Por favor, Gina dile a Sebastian que sea sincero. Pretendo abandonar la casa de inmediato. No me importa lo que la gente piense de m. Gina trag saliva. La sociedad te crucificar, Esme. Debe de haber otra forma. No la hay. Me importa un bledo lo que la gente piense de m. Nunca, nunca volver a dormir con otro hombre, Dios no lo permita. Todo lo que quiero es que me dejen en paz. Sebastian y t tenis mi bendicin Solo quiero que sepas, Gina, que no lo habra hecho si no hubiera pensado que queras seguir casada con Girton. Es precisamente eso grit Gina. No s qu es lo que quiero! A veces, quiero estar casada con Sebastian y otras quiero estar casada con Cam. Se oy un ruido en el pasillo y Esme abri la puerta justo a tiempo para ver a cuatro hombres sacando a su esposo de la habitacin. Se qued de pie en el umbral de la puerta, con la mano en el corazn. Helena fue detrs de ella. Saben adnde llevarlo? pregunt Esme. Miles debe ir a su casa, en el campo. l querra ir a su casa. Hay tiempo suficiente dijo Helena. Lo llevarn a la capilla por el momento. El coche saldr esta tarde. El coche Se tropez al ponerse de pie. Seguirs el coche de tu marido. Tienes un traje negro? Esme no respondi. Te acompaar, si as lo quieres. Sera muy amable de tu parte dijo dbilmente. Camin a travs del pasillo y se dirigi a la habitacin. Al entrar, dio una patada a algo. La Afrodita la levant. Est rota. Ha debido de romperse cuando la he tirado. Lo siento Acabo con todo lo que toco. No te preocupes dijo Gina. Me la llevar, tengo que drsela a mi hermano. Tu hermano!

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Gina mir los ojos asombrados de sus dos amigas. El seor Wapping dijo, con una sonrisa inconstante y tom de las manos de Esme la Afrodita. No os haba dicho que el seor Wapping tambin es hijo de la condesa Ligny? El seor Wapping es tu hermano? pregunt Esme. Gina sac un rollo de papel del centro de la Afrodita. Es mi medio hermano, de hecho. Solo hay papel aqu dijo. Slo papel, nada de joyas. El seor Wapping? repiti Helena, sorprendida. Tu tutor? Te dio l la estatua? No, la estatua es un legado de la condesa Ligny dijo Gina al tiempo que desataba el cordn que sujetaba el rollo de papel. Vaya, vaya! Qu peculiar! Las dos miraron sorprendidas. Son mis cartas. Las cartas que le escrib. Aqu est la primera, y la segunda. La ltima carta que escrib antes de que muriera. Por qu me devuelve mis cartas? Hay algn mensaje? Gina neg con la cabeza, mirando el pequeo paquete de papeles nuevamente. Quiz olvid que las cartas estaban dentro sugiri Helena. El seor Wapping va a llevarse una gran desilusin dijo Gina. l esperaba que fueran esmeraldas. Cmo rayos saba tu tutor, tu hermano, que tenas la Afrodita? pregunt Helena. La condesa le cont que la Afrodita contena su ms importante posesin respondi Gina, interrumpindose con un pequeo suspiro. Una sonrisa pas por la cara de Esme. Su posesin ms preciada dijo suavemente, alzando las cartas. Eso es encantador. Gina se mordi el labio. No lo dira en serio. S, lo hizo dijo Helena.

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Y entonces por qu nunca me escribi? Quin sabe? dijo Esme. Pero tus cartas eran su bien ms preciado. Sus ojos se llenaron de lgrimas de nuevo. Jams lo pens. Gina arm de nuevo la Afrodita y la observ. Pensaba que me haba dado una estatua desnuda porque crea que yo era una mujer fcil cmo Te envi la estatua porque era hermosa y porque quera que supieras que tus cartas eran preciosas dijo Esme. La boca de Gina tembl. Pensaba que era como Cam. Qu pasa con Cam? l tambin me envi una estatua desnuda. Cuando cumpl veintin aos me envi un Cupido desnudo. Al principio estaba agradecida pero luego sent rabia. Era tan diferente a m Supongo que el Cupido es muy hermoso, no es as? dijo Esme. Ciertamente la Afrodita lo es. Todas miraron la Afrodita. Los dedos de Gina la sujetaban por la mitad. Ahora solt su mano y levant a la diosa con la otra mano. Es hermosa, verdad? La Afrodita permaneci en lo alto con el brazo extendido sobre la cabeza, mirando hacia atrs con miedo, pena, tristeza o amor. Cada mujer vio algo diferente en su rostro.

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Captulo 36
A VECES UNA ESPOSA ES DIFCIL DE ENCONTRAR.
Mi esposa est abajo? La criada de Gina estaba guardando la ropa en un bal. Alz la mirada. Perdn, seora? Estoy buscando a mi esposa; su seora, la duquesa. Annie lo mir boquiabierta y luego dijo: No, ella se ha ido a la aldea con con Con quin? Con su esposo! confes la pequea criada. Cam se qued congelado en la puerta de la habitacin. Su voz era ms suave y cincuenta veces ms pausada. Quieres decir que mi que tu seora se ha casado con el marqus de Bonnington? Se casaron por medio de una licencia especial, seor dijo Annie, estridentemente. Ha sido emocionante y muy romntico.

Media hora ms tarde, la escandalizada criada hablaba con otros sirvientes: Me dijo que era una arpa. Una vbora! Mi seora est mejor sin ese gigantn griego. El duque de Girton no es griego, slo vive en Grecia. Su madre era una de las hijas de lord Fairley dijo una criada de la casa, haciendo alarde de ser una lectora vida de los ecos de sociedad. Vivir en Grecia ya es bastante raro, no es cierto? All son todos unos asesinos. El duque me mir como si fuera a matarme, slo porque le dije que mi seora se haba casado con otro hombre. Todos saban que su

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matrimonio estaba anulado. Entonces por qu estaba tan sorprendido? Si yo hubiera sabido esto hace quince das Hace quince das? Llevan casados quince das? pregunt la criada, ahogada. Casados no, comprometidos dijo Annie, asintiendo con la cabeza en medio del crculo de caras alrededor de la mesa del mayordomo. Estaba disfrutando del poder que le daba tener noticias de primera mano, al ser la criada de la notoria duquesa de Girton, ahora la notoria marquesa Bonnington. El duque tiene derecho a enfadarse afirm el ama de llaves, la seora Massey. Lady Bonnington era su esposa, despus de todo. Debi decirle que pensaba casarse de nuevo. Creo que l no quera anular el matrimonio dijo Annie. Bueno, pues su ayuda de cmara est haciendo el equipaje en este momento recalc el mayordomo. Supongo que el duque va a regresar a Grecia inmediatamente. Orden a los sirvientes quitaran el escenario, ya no se puede hacer la representacin, con lady Rawlings de luto

Cam observaba cmo Phillipos meta sus pertenencias en un bal. Qu debo hacer con estos papeles, seor? Sabe que el carboncillo no resiste tanto dijo Phillipos, sosteniendo unos dibujos de Gina. Cam rasg metdicamente los papeles en pequeos pedazos sin decir nada. Y el mrmol? Phillipos apuntaba con la cabeza hacia el bloque, abandonado en el rincn. Transmtele nuestro agradecimiento al mayordomo por todos los inconvenientes y pdele el favor de que se deshaga de l como lady Troubridge disponga. El ayudante dispuso la ltima camisa en una maleta. Cam mir la habitacin por encima. Cuanto antes estemos en Dover, listos para zarpar, mejor. Me despedir de lady Troubridge y le rogar que nos preste uno de sus carruajes.

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Y el seor Rounton? pregunt Phillipos. El duque no pareca orlo. Estaba mirando el fragmento de papel que tena en la mano, un dibujo de la mano de la duquesa. Phillipos se aclar la garganta. El seor Rounton lo est esperando en la biblioteca, milord. Ah, s dijo Cam, ausente. Se puso el papel en el bolsillo y sali de la habitacin sin decir nada. En la biblioteca, Rounton estaba caminando de un lado para otro y dndose un pequeo discurso en silencio. Los Girton eran un problema. Pero, a pesar de todas las cosas horribles que haba hecho el viejo, el nuevo era mucho peor. Por supuesto, el duque tena razn al decir que se haba salido de sus lmites. Pero el diablo saba que l le haba dado instrucciones a ese tonto de Finkbottle de que encauzara las cosas en la direccin correcta, no que metiera la pata de esa manera. El diablo saba que ya no se poda confiar en nadie. Presion la palma de su mano contra el lugar que le dola, en su estmago. Tal vez debera seguir los consejos del mdico. Haz un viaje, le haba dicho el mdico. Ve a un pas clido. Ahora Girton quera que fuera a Grecia y cerrara su casa. Era casi providencial. Rounton juguete con su reloj de bolsillo. Dadas las aptitudes del joven Finkbottle, no le quedaran clientes cuando regresara a casa. Que quiz fuera lo mejor. Se abri la puerta. Estoy preparado Quiero tomar el primer barco disponible de Dover hacia Grecia dijo Girton, cortndole las palabras. Me temo que su pequeo esquema fall. La duquesa se cas con Bonnington ayer, con una licencia especial. Rounton estaba sorprendido. Debi de correr hacia l en cuanto yo sal de la casa continu Girton. Imposible! El marqus de Bonnington, casndose de esa manera tan apresurada? Lady Troubridge acaba de confirmarlo. Aparentemente, el marqus se meti por equivocacin en otra habitacin en mitad de la noche, tratando

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de encontrar la cama de su nueva esposa. Caus la muerte de un hombre con su entusiasmo marital. Qu? Pele con Rawlings en la oscuridad y a Rawlings le dio un ataque al corazn dijo Girton con impaciencia. Me han dicho que los recin casados se han ido a la aldea. Confo en que pueda expresarles mis felicitaciones y despedirme de ellos, Rounton. El abogado apret los labios. Haba algo extrao en todo ese asunto. Me es difcil creer que la duquesa haya hecho algo as dijo, y una visin de la prctica duquesa le atraves la mente. No hay nada de apresurado en eso dijo el duque. Lleva meses comprometida con ese hombre. Estoy desilusionado dijo Rounton. No lo negar. Hubo silencio en la habitacin. No tanto como lo estoy yo admiti Girton, con un tono lastimero. Por primera vez, abogado y duque se haban mirado de hombre a hombre en lugar de empleado a cliente. Pero Rounton se volvi. No le gust lo que vio en los ojos de Girton. Quiero que contacte con Thomas Bradfellow. Haga una donacin de una ctedra en Estudios italianos y dgale que contrate a Wapping dijo el duque desde la puerta. Y endsele la propiedad a Stephen lo ms pronto posible. S murmur Rounton. No estaba en posicin de dar consejos. El amplio vestbulo estaba repleto de personas de buena familia despidindose con entusiasmo. La fiesta de la casa de campo de lady Troubridge haba sido, tal vez, un poco ms corta de lo esperado, pero haba sido ms divertida de lo que todos esperaban. Cam estaba saliendo por la puerta cuando sinti una mano sobre su hombro. Se dio la vuelta para encontrarse a Tuppy Perwinkle detrs de l. Buenas tardes dijo Cam, haciendo una reverencia. Me temo que regresar a Grecia inmediatamente. De otra manera no Mi esposa interrumpi Tuppy dice que la duquesa te ama. El estmago de Cam se endureci instintivamente.

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No logro entender por qu ha decidido compartir las divagaciones de su esposa sobre el tema conmigo. Tuppy frunci el ceo. Despach a mi esposa como a una causa perdida; no querra que cometiera el mismo error. Dado que mi antigua esposa se cas ayer, creo que el asunto est fuera de mi alcance dijo Cam, glidamente. Ahora, si es tan amable de excusarme Le hizo un gesto a Phillipos, que estaba de pie en el vestbulo con todo su equipaje y le dio a lord Perwinkle una clida despedida. El viaje a la costa fue lento pero sin inconvenientes. Varios das despus, qued fascinado mientras miraba por la barandilla de un pequeo bote llamado El Molly y se oblig a apartar la mirada del muelle. Era absurdo pensar que esa nube de polvo, o ese carruaje, pudieran disfrazar a su errante esposa, no, a la esposa de Bonnington. Ms absurdo aun era pensar que su esposa lo haba seguido porque haba cambiado de opinin. Era una imbecilidad esperar que todo eso fuera una pesadilla y que despertara para encontrarse siendo acusado de roncarle en la oreja y manosearle el cuerpo mientras dorma. Y sin embargo, no poda dejar de desearlo. Pareca como si dentro de ese gran carruaje estuviera la duquesa. Forzando los ojos, logr ver que un prroco rechoncho estaba sentado pesadamente en el interior con una mujer incluso ms gorda que l. Incluso desde la distancia, poda or a la mujer parloteando, llamando al prroco patn y mentecato. Gina haba tomado una decisin, y haba sido la correcta. Bonnington era un buen hombre, slido, adems de ser infernalmente guapo. Ms aun, viva en Inglaterra. Y miraba a Esme Rawlings de la misma manera que un perro hambriento mira un hueso? Sera discreto. Cam supona que no tendra a la mejor amiga de su esposa como amante. Yo no sera respetable, pens Cam. Durante el camino a la costa haba intentado imaginarse viviendo en la campia inglesa, construyendo grandes puentes y supervisando cosechas. Sus pensamientos siempre terminaban con una imagen de s mismo llevando a su esposa en brazos

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y Apart la mente de esos pensamientos. Tres pasajeros, haba dicho el capitn. No haca falta un genio para darse cuenta de que pasara los prximos tres meses junto a un cantante de himnos y su malhumorada y arpa esposa. Se neg a mirar al prroco mientras el hombre y su esposa suban al barco. Phillipos mir en la cabina alrededor de una hora despus de que la nave hubiera zarpado. Dice el capitn que la costa est libre, seor. Quiere que los pasajeros lo acompaen a tomar un jerez. Cam lo mir con el ceo fruncido. Estaba haciendo rpidos dibujos en carboncillo, regulares, pero no terribles. Saba por experiencia que los primeros das que pasaba en un barco eran fatales para su estmago. Dios mo dijo Phillipos con deleite. Me gusta mucho ese boceto. Quin es esa mujer? Es Medusa dijo Cam brevemente, colocando la diosa con pelo de serpiente a un lado y lavndose las manos. Crees que debo cambiarme de ropa para la cena? Sin duda alguna, milord. Parece que el capitn Brackit es un caballero formal. Su ayuda de cmara me cont que tena un chico cuyo nico trabajo era almidonar la ropa del capitn. Cam respondi con un gruido mientras se remangaba la cmoda camisa de tela de batista y comenzaba a lavarse. Diez minutos despus, Phillipos luch contra su melanclico seor para que vistiera una chaqueta negra y se declarara satisfecho. Cam camin hacia la cabina del capitn con una salvaje desesperacin, con unas irreprimibles ganas de tirar a su antigua esposa al mar. Algn da dejara de importarle el hecho de que jams volvera a leer una carta de Gina, nunca ms sin Algn da. Abri de un empujn la puerta del capitn y golpe al prroco regordete con ella en la espalda. Pido disculpas, seor exclam Cam, ofrecindole una mano. El prroco

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se haba cado de rodillas. Cam se agach para ayudarlo a levantarse. No pasa nada dijo el prroco, resplandeciente ante Cam con la dicha de un ingls que acaba de descubrir que est compartiendo momentos con la aristocracia. Le estaba diciendo a su adorable esposa que El prroco sigui hablando pero su voz se desvaneci de la mente de Cam. Ella le sonrea como si nada hubiese pasado. Como si l no hubiera enloquecido en la campia, corriendo como un cobarde cuando se enter de su boda. Como si ella no se hubiera casado con un hombre mejor. Ah dijo Cam, interrumpiendo la conversacin del prroco. Hizo una reverencia y levant su mano hacia sus labios. Mi ltima duquesa. Y la prxima agreg ella. Estaba exquisitamente vestida y peinada, desde sus pestaas pintadas a su cabello rizado. Cada centmetro de ella era como el de una duquesa. l tan slo poda sonrer. Ella se volvi hacia el prroco y lo golpe suavemente en el brazo. Ya puede ver que el duque se ha quedado pasmado con la sorpresa, prroco Quibble. A mi hermana le pas lo mismo cuando nos despedimos dijo Quibble, de inmediato. Llor como si yo me estuviera yendo a las antpodas. Va a permanecer mucho tiempo en Grecia, seor duque? Gina mir pensativa la copa de jerez. El duque esculpe mrmol en las islas le dijo al prroco. Seguramente viviremos all al menos varios aos. Cam bebi jerez intentando contener la voz que estaba a punto de cantar dentro de su cuerpo. Aparentemente, ella era an su esposa, cada centmetro prctico y administrador. O sera su esposa de nuevo, para ser exactos. Un sacrificio! dijo Quibble. Puesto que para una delicada dama como usted, las islas son un lugar espantoso. Ya el continente es lo suficientemente feo. Mi querida hermana me ha preguntado cientos de veces si ella debe venir a vivir conmigo y alivianar la carga. Tengo que ser firme. La vida pesada no es para un pimpollo de rosa como t, le dije. Probablemente se derretira con ese calor, o peor an, se ofendera hasta

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la muerte con los nativos. Ali Pasha no es refinado, ni tiene modales, no tiene cultura. El tribunal de Tepeleni no ha organizado ni un baile! La duquesa tena exactamente el aspecto que Quibble se imaginaba que deba tener una duquesa: exquisita y elegante. Seguramente se derretira con el calor. Ninguna isla era lugar para una lady inglesa. Varios aos! l podra garantizar que el duque tendra que acompaar a su esposa de vuelta a Inglaterra despus de una semana. Se equivoc por algunos meses.

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Captulo 37
EN EL QUE UNA DUQUESA BAILA DE ALEGRA.
El crepsculo en la isla de Nissos tiene una extraa calidad azul, un brillo cristalino y perlado que baila por la piel y hace brillar el oro puro de los cabellos, como el de Gina Serrard, la duquesa de Girton. Su esposo y ella estaban dirigiendo la danza de la cosecha. Ella se rea, sujetndose el vestido por encima de los tobillos mientras saltaba alrededor del fuego. l bailaba detrs de ella, cada vez ms rpido, su traje negro contrastaba con la blancura del vestido de ella. Cuando l la atrap en sus brazos, salud a los aldeanos reunidos con un movimiento de cabeza y comenz a subir los escalones de piedra hacia la casa en la colina; haba muchos que se preguntaban qu le deca con tanta ternura al odo. Poesas de amor, tal vez. El ingls era un tonto enamorado. Cualquiera podra darse cuenta. Gina parpade. Qu? Rounton llegar esta semana le repiti su esposo. El abogado? termin con un pequeo chillido. Har los arreglos para vender la casa y enviar mis estatuas a Inglaterra. Por qu? Vamos a regresar dijo, calmadamente. Tomaremos el Starlight de vuelta a Londres el mes que viene. La mir con una expresin de extrema inocencia. Pensabas que no era capaz de organizar un viaje por el ocano? Pero qu Qu creas que haca en la cantera todos los das? Gina le sonri. Recoger piedras? Me ests levantando como si fuera una pluma.

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Eres una pluma dijo l. Llegaron al final de las escaleras y l la puso de pie con destreza. Rounton enviar toneladas de mrmol a Girton. Suficiente para hacer Dianas desnudas durante el resto de mi vida. Oh suspir Gina. La bes en los labios. Lo primero que har ser poner a las Marissas de mrmol por todos los jardines, para poderla tocar siempre. Gina gru. Haba llegado a apreciar a su indolente y tierna amante. Pero Sebastian pens que era mejor que no volviramos a Inglaterra en algn tiempo, por el escndalo. El escndalo es de Bonnington, no nuestro dijo Cam, firmemente. Fue l el que escogi jugar al idiota galante, sacrificando su reputacin para salvar la de Esme. sa fue su eleccin. La historia que tejimos sobre usar una licencia especial falsa para engaarlo hacia tu cama, bueno, no hay quien se la trague. Pero esos tontos se lo creyeron. Bonnington, pobre cabrn, est exiliado en el continente e injuriado como un desagradable rprobo que trat de acostarse con una duquesa sin el beneficio del matrimonio. Sin embargo, su destino infeliz no debera afectar a nuestras decisiones. Bueno, Sebastian dijo que si nos quedbamos al margen sera Su tctica funcion, Gina. Es un exiliado; a ti se te considera afortunada por haber escapado de su malvada vida: la reputacin de Esme est a salvo. Y t debes estar en Inglaterra, siendo la duquesa que eres. Probablemente Bicksfiddle est enterrado en una pila de investigaciones. Seguramente habr cortado nuestros setos hasta la raz. Tu hermano estar languideciendo en Oxford por falta de familia. Gina puso una cara extraa. Han pasado varios meses resalt l. Bessie Mittins sigue teniendo apuros econmicos, y no creo que Bicksfiddle sea tan comprensivo con ella como t. Pero me gusta Grecia, Cam. l se detuvo en la puerta y tom la cara de su esposa entre sus manos, ponindola frente a la suya.

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Ya no necesito vivir en una isla, amor. Ahora puedo caminar en la oscuridad le dio un beso rpido y fuerte. Gina contuvo la respiracin. Le estara diciendo que la amaba? Eres mi luz dijo l, llevndola a la habitacin.

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Captulo 38
LA GRAN ESCALERA DE LA CASA GIRTON.
Haban discutido, como lo hacan ocasionalmente. Cam dijo que ella debera haberle pedido consejo antes de decirle a Bicksfiddle que modificara las escalas del alcantarillado. l habra podido asignar algo de dinero para construir barandillas de piedra en el vivero. Gina dijo que l nunca pensaba en el futuro. Cam dijo que los alcantarillados eran aburridos, pero que de todos modos debera haberle preguntado. Gina se fue, subiendo por las escaleras. Saba lo que l haba querido decir realmente. Ella era una duquesa aburrida. Se mir la mano enguantada mientras descansaba livianamente sobre la barandilla de la escalera. Claro que ella siempre se apoyaba en la barandilla mientras suba las escaleras. Qu pasara si se caa? Qu pasara si se tropezaba y caa? Entonces qu? Nada. Haba pasado gran parte de su vida evitando los riesgos. Un pequeo ruido llam su atencin y se detuvo. l estaba all, mirndola fijamente. Qu ests haciendo? le pregunt, retirando la mano de la barandilla. Esperando respondi l con voz amable. Mirndolo an, ella comenz a desabrocharse el guante izquierdo. Esperando a qu? Podras cambiar de parecer. Se quit el guante y lo tir por las escaleras. Cay unos cuatro o cinco escalones ms abajo. Ambos miraron la pequea pieza de tela arrugada. Ella mir hacia arriba para encontrar la mirada de su esposo bailando y sonriendo. Se desabroch los botones del guante derecho. Una mano grande y masculina se pos sobre la suya.

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Una vez me dijiste que era muy difcil quitarse los guantes. Puedo ayudarte. Quieres que te ayude? Ayudarme? l asinti. S, eso que nunca pides. Alguna vez has pedido ayuda, Gina? Claro que la he pedido! Con algo importante? Por qu no me escribiste cuando viva en Grecia, contndome cunto trabajo demandaba la propiedad? Por qu no me pediste que regresara? Por qu nunca me pides ayuda? Estoy acostumbrada a ser independiente dijo ella, obstinada. l le quitaba el guante, dedo a dedo. Le puso un dedo al final de la mano, en el pulso. Pregntame, Gina. l estaba sonriendo, con esa sonrisa que la volva loca. Ya lo conoca y saba lo que sus sonrisas escondan. Qu esconda? Necesidad? Necesidad por ella? La sangre le corra ms rpido con el solo toque de sus dedos contra su mueca. Yo yo quisiera Se detuvo. Era muy difcil, tras tantos aos de deseos silenciosos y cartas que no haba escrito. Despus de los miedos no contados de que jams tendra una familia, pedir ayuda significaba desechar la idea de que si era una duquesa perfecta, sera recompensada con un duque perfecto. Porque l era un duque perfecto. Entonces l la ayud. Me han dicho que tengo una esposa susurr. Sabes dnde puedo encontrarla? Gina vio la pista de algo detrs de esa sonrisa. Algo menos cierto que la alegra. Necesitas ayuda para encontrarla? La mujer a la que amo est aqu. Te casaras conmigo, Ambrogina? Seras ma, en el bien y en el mal, en los buenos tiempos y en los malos? Ella trag saliva con fuerza. Lo ser su voz se cort. Te casaras conmigo, Camdem William

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Serrard y viviras conmigo, abandonando a las dems, hasta que la muerte nos separe? Lo har dijo, limpindose la garganta, con voz ronca. Luego dobl su cabeza y muy gentilmente la bes en los labios. Necesito ayuda dijo ella, mirndolo fijamente a los ojos. Lo que quieras. Ella se volvi, sin sostenerse de la baranda, balancendose sobre los pequeos tacones de las zapatillas. Me gustara desvestirme. Desvestirte! dijo, mirando alrededor. La vasta escalera de caracol de la casa Girton se perda debajo de ellos. Las columnas de las escaleras iban a ser retiradas de sus lugares para ser reemplazadas por las estatuas. No haba nadie y era tarde. Gina! dijo en tono de protesta, sonriendo. Ella no dijo nada, slo se qued de pie de espaldas a l, con el cuello doblado suavemente, para dejar en evidencia la larga lnea de botones elegantes que corran por su espalda. l le bes el cuello le ola a manzana. Luego, a pesar suyo, sus dedos comenzaron a desabrocharle los botones, uno por uno, en las escaleras de su casa. Un recuerdo le vino a la mente: su padre se detena en mitad de esas escaleras como un seor feudal, gritndoles con furia a los sirvientes porque no poda esperar a llegar abajo para comenzar a hacerlo. Los dedos de Cam vacilaron. Gina comenz a quitarse las horquillas del pelo y a arrojarlas descuidadamente a un lado. Produjeron un sonido metlico suave contra la barandilla pulida, contra el mrmol; cayeron en todas las direcciones. Sus dedos estaban cubiertos por una rfaga de pelo rojizo, liso y suave que ola a manzana. Sus manos temblaron y l comenz a desabrocharle el vestido con frenes. Cuando alcanz el ltimo botn, movi el vestido hacia delante. Ella ayud, sacando los brazos de las mangas. La prenda cay al suelo. Gina se hizo a un lado y empuj la prenda, quitndola del camino. Luego se volvi, vestida con slo unas delicadas enaguas. Con sus ojos en los de l,

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deshizo el pequeo nudo y las enaguas se abrieron. Todava necesito ayuda dijo su esposa. Necesito Aqu estoy, Gina. Algo se rompi mientras l le quitaba las enaguas por los hombros cremosos y hermosos senos, medio escondidos por un mechn de pelo rojo. Ah estaba ella, desnuda excepto por las delicadas medias de seda, el liguero y las zapatillas. Se arrodill frente a ella porque pareca que la adoracin era necesaria, pero ms porque no poda detenerse. La piel bajo sus senos era tan suave como la piel de un melocotn. Gina sonri mientras su lengua paseaba por su vientre, y l dijo: Hermosa chica silenciosa. Y dej que sus manos descansaran en las deliciosas curvas de su trasero. Luego l descubri que si descenda un escaln ms bueno, que su boca le quedara justo en la unin de sus piernas. Ignor sus protestas y despus de un tiempo ella dej de menearse. Olvid que era una duquesa y se recost en la barandilla, como lo hara alguien acostumbrado a estar desnudo en lugares pblicos. l la bes ah hasta que pequeos jadeos y gemidos se escaparon en la oscura penumbra que rodeaba las escaleras. Y en ese momento, justo cuando l poda sentir que a Gina le temblaban las piernas, se detuvo. Se retir y le dio un pequeo mordisco en el muslo. Explor ese hoyo interesante en medio de sus caderas. La escuch volver en s, recuperando un sentido de propiedad, diciendo: No puedes! Cam, estamos en las escaleras!, y despus relajndose en una exhibicin de maestra. Relajndose en la unin de esos encantadores muslos y convirtindola en una temblorosa y gritona esposa, su esposa. Cuando ella finalmente se derriti en sus brazos, respirando profundamente para conseguir aire, implorando piedad, l le sonri abiertamente. Hasta que ella le dedic una sonrisa seductora que prometa retribucin, mientras se mova contra su ingle. l aspir su aliento. Mmm ronrone Gina, no s si esta silla va a ser muy cmoda Hay una protuberancia en ella. Cam lleg muy tarde. Se le escap de los brazos y subi dos escalones,

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con una sonrisa que era mitad lujuriosa y mitad juguetona. Mientras miraba a su esposa, Cam sinti un ardor en el pecho que jams se ira, sin importar cuntas veces la tuviera en los brazos, sin importar cuntas noches durmiera a su lado, sin importar cuntas veces ella le pidiera ayuda. l se arranc la camisa de un tirn mientras ella lo observaba con esa mirada franca y hambrienta que nunca le qued bien a la duquesa mojigata de Girton. Habras sido una marquesa terrible dijo l. Terrible! A Gina no le interesaba. Se recost nuevamente en la barandilla, disfrutando mientras vea cmo los dedos de su esposo buscaban a tientas sus botas. Cuando ella dej caer un dedo perezoso por sus senos, bajando por su vientre, l se arranc una de las botas y la dej caer descuidadamente por las escaleras. Siento un poco de vergenza dijo, arrastrando las palabras, sin hacer nada contra la barandilla, como la descarada cortesana que se imaginaba que era su maman. l levant una ceja. De verdad? Estaba ya casi desnudo. De hecho, me gustara que apagaras las velas, Cam. l sonri. Mi pequea duquesa Ya me curaste de mi miedo a la oscuridad, lo sabas? Se movi para quedar de pie justo frente a ella. Ahora ambos estaban desnudos. La bes, sin tocar su cuerpo. Ella pronunciaba su nombre con voz suave y temblorosa. Desnudo, l tena una belleza como Gina nuca hubiera imaginado. Nunca miraba su cuerpo cuando estaba vestido. Su personalidad era tan vivida, tan explosiva, tan atractiva Pero sin ropa poda admirar las largas lneas de sus muslos, la tensa belleza de su trasero, la fuerza de sus brazos mientras apagaba las velas de las escaleras. Una a una, crecan las sombras fundiendo las escaleras con la oscuridad. Cam dej encendida la vela que haba justo al lado de ella y continu

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subiendo por las escaleras. Cuando mir desde la cima, haba un tenue brillo de vela en mitad de la negrura, y ah, al lado, una hermosa figura que l saba cremosa de pies a cabeza: un cuerpo que sonrea sin aliento, besaba con lujurioso regocijo, amaba Gina amaba con una fuerza feroz. Apag la ltima vela. Y luego, finalmente, hizo lo que haba querido hacer durante la ltima hora. Se sent en un escaln y estir los brazos. Pero ella no poda verlo. Las altas ventanas con parteluz dejaban entrar un poco de luz cuando haba luna llena, pero esa noche no haba luna. Gina dijo l; su voz estaba repleta de promesas roncas. Ven aqu. Dnde ests? Aqu, guate por mi voz. No te preocupes; no te dejar caer. Busc en la penumbra y encontr un tobillo esbelto. Subi con los dedos por ese tobillo y tir suavemente de la pierna. Y despus la tuvo sentada en su regazo, con esas piernas largas y hermosas enroscadas alrededor de su cadera. Se recost contra el mrmol fro y se encontr deliberadamente debajo de un pezn. El pequeo y ahogado sonido del fondo de su garganta era todo lo que l quera en la vida. Gina le acarici las mejillas. No hay bromas? susurr. Sus dedos se movieron y ella grit contra su boca. Mi pulso es firme dijo l. Ella puso los labios en su cuello y presion hacia delante, hacia sus manos. No, no es firme le dijo. No es la oscuridad lo que me asusta, eres t. Su voz era callada, aterciopelada. Eres mi esposa, mi duquesa mojigata, mi amor desnudo. Sus manos trajeron su cuerpo hacia el suyo. No necesito contar chistes tenerte es dicha suficiente. Oh, Cam. Su voz comenz siendo un sollozo que se convirti en un jadeo y luego en un gemido. l olvid que estaba oscuro. Todo lo que le importaba era sentir las curvas

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sedosas y redondas, el fogoso calor y los gemidos de su duquesa. Y Gina olvid el dicho: Una duquesa es lo que una duquesa hace. Su esposo la levant, la suspendi en el aire por unos segundos y la dej caer encima de l: peso delicioso. Grit de placer. No haba nada de aplomo en ella, nada pulcro, nada correcto. Lo abraz con una clara y feroz alegra, un placer exuberante que se desentenda de las convenciones. Se ri, frotando los senos contra su pecho, regodendose con la sensacin. Se ri cuando le hizo cosquillas, hasta que sus dedos rastrearon ms abajo. En algn punto Gina se incorpor y atrap el vestido para que Cam pudiera ponrselo detrs de la espalda, puesto que l jur que el mrmol lo iba a dejar incapacitado de por vida. Pero se neg a abandonar las escaleras y l no poda ni pensar en levantarse sin ella. Gina lo necesitaba para que la sujetara al suelo al igual que l la necesitaba para alumbrar la oscuridad. Finalmente pararon de rer, y su respiracin se fue tranquilizando. Cam poda sentir cada centmetro de su sedosa piel, su suavidad. La sujet con fuerza y empuj hacia arriba Ella gritaba con cada empujn, lo besaba sin parar; besos y lgrimas se derretan contra su cara. Empuj con ms fuerza, slo para or su grito estremecido. Te amo le dijo. Creo que siempre te he amado. No estaba seguro de que Gina lo hubiera odo porque estaba muy ocupada tratando de ir al lugar donde solo l poda llevarla. Entonces, la agarr por la cadera y se movi dentro de ella con fuerza. Ella grit y lo agarr por los hombros y grit de nuevo Estaban juntos en una tempestad de oscuridad, en medio del calor. Y en la escalofriante oscuridad, Cam tom a su esposa, y sin preocuparse por el desorden de ropa desparramada por las escaleras, la llev a la habitacin. Su cabeza yaca en su hombro, tan calmada como la de un beb. La puso sobre la cama. La cama de su padre, de su abuelo. La cama donde su propio hijo nacera. Muchos de ellos, si as lo queran. Encendi unas velas para poder verla. Ella abri los ojos, con una pizca de vergenza; as era su duquesa.

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Venga aqu, seora le dijo, soolienta. Gracias. Lo har. Y lo hizo.

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Eplogo
EL CSPED, CASA GIRTON.
No haba por qu negar que la duquesa besaba al beb demasiado. Cada vez que l miraba a esa pobre y diminuta criatura, envuelto en lazos y telas, senta una punzada de ternura. Incluso ahora, su esposa y su amiga Helena estaban sobre el pequeo bulto, que se balanceaba en las rodillas de la duquesa. Mientras l miraba, un pequeo y ondeante mueco se las arreglaba para agarrar unas pocas tiras de pelo rojizo y tirar de ellas vigorosamente. Es mi hijo, pens Cam con satisfaccin mientras su esposa besaba y le deca tiernas palabras al beb. Helena se levant cuando l regres del paseo. Maximiliano es hermoso le dijo, sonriendo. l le devolvi la sonrisa. Haba aprendido a tenerles afecto a las amigas de su esposa, con sus lenguas agudas y sus matrimonios desastrosos. Y Esme no estaba casada. Sebastian haba salvado su reputacin al anunciar que haba intentado engaar a Gina con un certificado de boda falso, para llevrsela a la cama. Pero Esme se fue al campo, de todas maneras. Y jur que no necesitaba a nadie ms que a su beb. Helena le toc el hombro a Gina. Voy a buscar la mantita de Max, hace algo de fro. Y sali caminando hacia la casa; una figura esbelta y solitaria. No necesita una manta dijo Cam. Ven aqu, pequea migaja. Max gorje lleno de risa y alz los brazos hacia su padre. Cam se sinti invadido por una oleada de ternura. No es el beb ms inteligente que has visto nunca? dijo Gina, colgada de su brazo, para poder ver la cara de su beb. Conoce a su padre. Mmmmaaaaaammmm dijo Max.

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Y est hablando! Ya sabe mi nombre. La niera me dijo que no hablara hasta que tuviera un ao. Aqu est, hablando con cuatro meses. Ella no saba lo maravilloso que eres, no, botn de oro? Ella pensaba que eras como los otros bebs. Gina tom al beb entre sus brazos y lo llen de besos por toda su dulce y suave piel y por los negros y salvajes mechones que cubran su cabeza. La visin de Cam se nubl. Levant la mano y tom la pequea cabeza de su hijo. Gina se inclin en su pecho, mientras miraban cmo Max bostezaba, con un gran bostezo sin dientes. Dobl su pequeo dedo sobre el de su padre y volvi la carita inquisitivamente hacia su madre. Creo que quiere un poco de leche observ Cam, demostrando que toda la inteligencia de la familia no le perteneca solo al beb. Mi pequeo botn de oro dijo la madre de Max, demostrando la posibilidad de que toda la inteligencia familiar estaba solo en el lado masculino. Pareca no poder parar de besar a ese pobre bultito; y no era que l se estuviera quejando. Te acuerdas de lo que me contaste sobre el diario de mi madre? pregunt Cam. Estaba jugueteando con los mechones crespos de Max alrededor de los dedos. Claro que s dijo Gina, distradamente, mientras se arreglaba el vestido para amamantar a su beb. La parte en la que escribe sobre mis crespos negros? Aj dijo ella. Como los de nuestro pequeo Max. l se arrodill ante su hijo y toc las mejillas de su esposa. Yo era calvo, querida dijo l. Fui calvo hasta los dos aos. Quin dice que soy el nico con imaginacin en esta familia? Ella se mordi los labios. La bes. Era tan slo el beso nmero diez mil que el duque le daba a su esposa durante los ltimos dos aos. Pareca incapaz de dejar de besarla, incluso a la luz del da, y frente a una audiencia dcilmente interesada conformada por Maximiliano Camdem Serrard, futuro duque de Girton.

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Nota de la autora
NOTA
SOBRE LA MS EXTRAA DE LAS SORPRESAS MARITALES:

EL RECONOCIMIENTO DE LA ANULACIN.

A finales de 1590, el conde de Essex regres a Inglaterra de un viaje por el continente que dur varios aos. Al entrar en un saln de baile, vio a una mujer extremadamente bella bailando. Le pregunt a alguien su nombre: era su esposa. La mayora de los esposos en 1810 reconocan a su esposa y la mayora no quera la anulacin de su matrimonio. Sin embargo, stas tenan lugar, especialmente entre la aristocracia. Por ejemplo, los Essex anularon su matrimonio despus. En 1785, el quinto Conde de Berkeley se cas y luego anul su matrimonio, volviendo a contraer matrimonio con la misma mujer en 1796. La anulacin del matrimonio de Gina con Cam habra podido sustentarse en dos hechos: la ilegitimidad de Gina y la edad de la joven cuando se celebr el matrimonio, pues tena once aos cuando la ley estipulaba que una joven no poda casarse antes de los doce aos. Segn la ley, cuando dos jvenes se casaban siendo menores podan anular su matrimonio al llegar a la mayora de edad. Adems, por el hecho de ser una hija ilegtima, se consideraba que el nombre que lady Cranborne le haba dado a su hija adoptiva no era legalmente vlido, y los matrimonios era invalidados por esa precisa razn. Me he tomado la libertad ficticia de otorgarle a Peter Faberg, que emigr a la provincia Bltica de Livonia en 1800, un hermano, Franz, que se qued en Pars. Los Faberg eran una familia de orfebres. En mi reconstruccin, Franz fabricaba estatuas articuladas de alabastro, mientras su hermano Peter soaba con huevos articulados de alabastro. El

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nieto de Peter, Carl, habra perfeccionando el ms precioso de los objetos articulados: el huevo de Faberg.

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RESEA BIBLIOGRFICA
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Autora de cinco series galardonadas y nmero uno en la lista de ventas del New York Times con regularidad, es catedrtica de Literatura Inglesa y vive con su familia en Nueva Jersey. Ha debido de escribir todos sus libros mientras dorma, pues durante el da est ocupada cuidando de sus dos hijos, que no dejan de lloriquear, de su cerdo vietnamita, su apestosa rana y de su desastrosa casa. Las cartas de sus lectores son una buena va de escape para Eloisa. Puedes escribirle a: eloisa@eloisajames.com o visitar su pgina web: www.eloisajames.com.

DUQUESA ENAMORADA
La retirada del duque Gina se vio forzada a contraer matrimonio con el duque de Girton a una edad en la que mejor hubiera estado en las aulas de una escuela que en los salones de baile. Directamente despus de la boda su atractivo marido se fue volando al continente, dejando el matrimonio sin consumar y a Gina bastante indignada. Una mujer en el centro de todo Ahora ella es una de las mujeres ms conocidas de Londres... viviendo al lmite del escndalo, deseada por muchos hombres, pero resistindose a todos. La duquesa enamorada Finalmente, Camden, el duque de Girton, ha vuelto a casa, para descubrir que su inocente mujer se ha convertido en el centro del universo. Lo cual deja a Cam en la incmoda posicin de darse cuenta de que ha tenido la mala educacin de enamorarse... de su propia mujer!

CUARTETO DUQUESAS
Duchess in Love - Duquesa enamorada

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Fool for Love A Wild Pursuit Your Wicked Ways

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Ttulo original: Duchess in Love 2002, Eloisa James De la traduccin: 2009, Mara Natalia Pailli De esta edicin: 2009, Santillana Ediciones Generales, S. L. www.pasionmanderley.com Diseo de cubierta e interiores: Raquel Can Primera edicin: junio de 2009 ISBN: 978-84-8365-142-1 Depsito legal: M-14.722-2009

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