UNIVERSIDAD AUTÓNOMA CHAPINGO

El origen del lenguaje articulado*
por Jeffrey T. Laitman **

Publicaciones del Programa Nacional de Etnobotánica Serie: Evolución Humana Número: 2
(Cuarta reimpresión)

Chapingo, México 2001

Tomado con autorización escrita de: Editorial Fontalba, Valencia. España. Artículo originalmente publicado en Mundo Científico (versión en español de La Recherche), No. 64 (1985). Volumen 6. Págs. 1182-1191, reproducido por Jesús Axayacatl Cuevas Sánchez para ser utilizado como material didáctico sin fines de lucro en el curso de Etnobotánica impartido en el Departamento de Fitotecnia de la Universidad Autónoma Chapingo, Chapingo, 56230. Estado de México. México. ** Jeffrey T. Laitman es profesor asociado de Anatomía de la Mount Sinai School of Medicine de Nueva York (Estados Unidos), y ha trabajado en el College de France como profesor invitado. Sus investigaciones giran en torno al tracto vocal de los mamíferos y de los homínidos fósiles.
*

Laitman en este artículo ha develado recientemente ese viejo misterio.El origen del lenguaje articulado por Jeffrey T. Filósofos. Sin embargo. El nuevo enfoque que nos ofrece J. Es difícil imaginarse un mundo sin lenguaje. teólogos. Laitman Trad. Al efecto han venido sirviéndose de moldeos endocraneanos (huellas naturales del cráneo) para estudiar los accidentes internos que pudieran orientarlos sobre el tamaño y posición de áreas específicas del cerebro de nuestros antepasados. nadie rebatirá que nuestro don para el lenguaje articulado es ciertamente uno de los rasgos más característicos del comportamiento humano? Este peculiar y rápido encadenamiento de voces y entonaciones que designamos con la expresión de «lenguaje articulado» es uno de los fundamentos de la vida humana. en el sentido que le damos hoy. han elaborado numerosos escenarios para explicar cómo fue posible que el hombre franqueara un día cierto «umbral de la palabra». Barbara Wickers ¿Qué antepasados del hombre fueron los primeros en poder hablar? En otras palabras ¿en qué momento hizo aparición el lenguaje articulado que caracteriza al hombre moderno? Estas preguntas han intrigado largo tiempo a los científicos. o no hacían uso de la palabra. dejando tras de sí las posibilidades limitadas de un surtido de gruñidos y aullidos simiescos para producir los armoniosos sonidos de un José Carreras o de una María del Mar Bonet. atendiendo al estudio de la anatomía del desarrollo del aparato vocal y a su evolución en los mamíferos y homínidos fósiles. la existencia formas de interacción individual y social que llamamos «cultura»? Aunque no hay respuesta sencilla a esta cuestión.calidad de humanos. 2 . que han elaborado numerosos «escenarios» para explicar cómo pudo el hombre al fin franquear el «umbral de la palabra». De ello resulta que el australopiteco. con todo y haber aportado informaciones preciosas. en los tamaño y la ¿Qué es lo quede nuestro cerebro. ¿qué antecesores nuestros fueron los primeros. era sin duda incapaz de pronunciar sonidos semejantes a los nuestros. no ha podido ilustrarnos acerca del funcionamiento interno del cerebro y. escritores no han dejado de opinar sobre el origen de la más humana de las cualidades humanas. así. nuestros antepasados remotos carecían de esa facultad que se nos antoja tan natural. en verdad. que durante mucho tiempo ha intrigado a los científicos. apenas nos provee de argumentos limitados cuando se trata de establecer el momento en que pudo hacer aparición el lenguaje articulado. en poder valerse de un leguaje articulado? Pregunta difícil. del resto odeacasoanimales? ¿Elde diferentes complejidad nuestro modo de locomoción. La paleoneurología. Entonces. interesados en la definición del lenguaje. Los antropólogos. nos distingue. que siguen la evolución de los comportamientos complejos al hilo de los testimonios arqueológicos y los lingüistas. Hace ya un siglo que los paleoneurólogos que trataban de reconstruir el cerebro de nuestros antepasados a partir de datos fósiles empezaron a formular tesis varias acerca de la evolución del lenguaje. el más antiguo de los homínidos conocidos. Un Hecho particularmente interesante es que hoy se sabe que antes de cumplir dos años el bebé es incapaz de producir un verdadero lenguaje articulado: la anatomía de su tracto vocal es entonces muy parecida aún a la del mono.

el chimpancé debe actuar sobre la forma de la cavidad bucal y de los labios para modular los sonidos que emite. hasta la observación detallista de los animales con la ayuda de la cinerradiografía. 3 3 . la laringe llamada aún caja vocal. con miras a reconstituir los elementos del tracto vocal de nuestros antepasados remotos: laringe. desde la clásica disección post mortem. faringe. A falta de un término más sencillo. implicada en actividades tan importantes como la respiración. podemos llamar paleolaringología a la nueva disciplina traída a colación. eran muchas las sombras aún persistentes en lo que se refiere al funcionamiento de esa región en diferentes mamíferos. (Fotos F. Edmund Crelin.) No obstante. Con el deseo de aclarar algunas de estas cuestiones. cavidad aérea situada entre la parte posterior de la cavidad nasal y la laringe. Por consiguiente. como el Profr. y cómo puede compararse con la del hombre actual? Los resultados de mis investigaciones y de otros autores. aparece en el cuello en posición elevada. especialista en la anatomía de los neonatos. A diferencia de otros investigadores empeñados en explorar el origen del lenguaje. Philip Lieberman. con la posición de las estructuras del tracto vocal durante la respiración. Como los otros mamíferos. con miras a iniciar el estudio de las semejanzas y diferencias. aportan algunas indicaciones útiles para dar respuesta a esas preguntas. utilizando técnicas varias. los que atendemos a reconstituir la evolución del tracto vocal hemos llevado nuestra atención a cuestiones más delimitadas: ¿qué anatomía presentaba el tracto vocal de nuestros antepasados. Mi interés por el origen del lenguaje articulado nació de mis estudios sobre los cambios que en el curso del desarrollo del individuo experimentan las vías respiratoria superiores de los mamíferos y. Como en casi todos los mamíferos. entre los humanos y los demás mamíferos. 1. la anatomía del tracto vocal limita drásticamente la gama de sonidos que pueden producir. desde el delfín hasta los grandes monos. Laitman. Los mamíferos respiran y tragan simultáneamente. este reducido espacio faríngeo no tiene sino una capacidad mínima de modificar los sonidos producidos por las cuerdas vocales de la laringe.T. lengua. y el Profr. la deglución y la producción de sonidos. en 1974 me puse en contacto con Edmund Crelin. 2 lingüista de la universidad de Brown. qué funciones podía desempeñar. los investigadores han puesto bajo una nueva luz ese viejo misterio al plantearse el problema desde un pista de vista totalmente inédito. En el curso de nuestras investigaciones hemos examinado una gran diversidad de mamíferos. y respecto de las modificaciones que podría experimentar en el curso del desarrollo. en particular. 1 anatomista de la facultad de Medicina de la universidad de Yale. a nivel del tracto respiratorio superior. lo cual hace que apenas quede un espacio a modo de faringe. mediante la cual se contrastan los datos de la anatomía comparada con los vestigios fósiles. el hombre no. del neonato humano. El ejemplo presentado aquí corresponde a un chimpancé del que se nos ofrece una vista interior de la cabeza y del cuello. y estructuras asociadas. Aunque el tracto respiratorio superior es una zona crucial. En la mayoría de los mamíferos.Fig. verdadera cinematógrafa con rayos X.

En el mono. el cartílago más alto de la laringe. el espacio situado entre el fondo de la cavidad nasal y la laringe. desde la nariz a los pulmones (Fig. Nuestros estudios han revelado que la posición que la laringe o caja vocal en el cuello constituye un parámetro importante.Fig. o en algunas especies. a través de vías llamadas «senos piriformes» para seguir su ruta hacia el esófago y el estómago (Fig. es decir. incluido el niño en su primera infancia. queda libre así una cámara inexistente en el animal. lo cual hace que aumente en aquél el tamaño de la faringe. 2. el pequeño espacio faríngeo no tiene sino una capacidad mínima de modular los sonidos producidos por las cuerdas vocales de la faringe. Prácticamente ello se produce cuando la epiglotis. 4 . ¿A qué obedece esa diferencia? Los dos dibujos presentados ofrecen sendos cortes transversales de la cabeza y cuello de un chimpancé (Pan troglodytes. a la derecha) respectivamente. el hombre moderno adulto es capaz de usar un lenguaje plenamente articulado. respectivamente asociados a consecuencias funcionales marcadas. gracias a la presencia de esas vías diferentes para el aire y los alimentos. 3). deglutir y emitir sonidos por el animal. Al tiempo que el animal respira. la laringe ofrece una vía directa al aire. los líquidos. Así. la laringe aparece en posición mucho más baja en el cuello que en el chimpancé. Esta posición elevada permite a la laringe vincularse a la nasofaringe. Podemos llamar al primero modelo de base. a la izquierda) y de un humano adulto (Homo sapiens. en el hombre. recubre el velo del paladar. elementos semisólidos o sólidos pueden descender por uno y otro lado de la laringe. espacio aéreo próximo de la coana o «puerta del fondo» de la cavidad nasal. En este caso. Vemos que. una vaca o un mono pueden respirar al mismo tiempo que degluten un líquido. precisamente. 3). la que nos permite emitir los sonidos que requiere el lenguaje articulado. y muestran las posiciones de las estructuras del tracto vocal en la respiración normal. 1 y 2). puesto que corresponde a casi la totalidad de los mamíferos en cualquier estadio de su desarrollo: la laringe aparece situada en posición alta en el cuello. prácticamente por delante de las tres primeras vértebras cervicales (Fig. que determina el modo de respirar. Es esta ampliación de la faringe. Cabe distinguir en los mamíferos dos modos generales de anatomía del tracto respiratorio superior. A diferencia de los restantes mamíferos.

Aunque cierto es que algunos animales pueden imitar ciertos sonidos del lenguaje humano. Como en los primates no humanos. la elevada posición de la laringe apenas permite subsistir una pequeña zona supralaríngea a modo de faringe. La cinematografía con rayos X permite apreciar que los neonatos y los niños muy pequeños respiran. cavidad aérea rodeada de músculos y membranas. recubre el velo del paladar. La posición elevada de la laringe en el cuello del animal hace posible que aquélla participe de la nasofaringe. permite al individuo respirar y tragar simultáneamente. de modo que el animal puede respirar al mismo tiempo que traga. a la altura de la base occipital o de las primeras tres vértebras cervicales. 3. 4). Uno y otro recorrido no se entrecruzan. drásticamente a su vez limita la gama de sonidos que puede producir el individuo en cuestión. Prácticamente ello tiene lugar cuando la epiglotis. puede decirse que. Hacia los dos años. la laringe del niño se localiza en una posición elevada en el cuello. que este pequeño espacio faríngeo no tenga sino una capacidad de modificar los sonidos producidos por las cuerdas vocales (Plica vocalis) de la laringe (Fig. la laringe ofrece una vía directa al aire. para proseguir luego su ruta hasta el esófago y el estómago. 1 y 2). cartílago más alto de la laringe. los neonatos humanos presentan la misma que los monos. Así.Mientras que este modelo de base. lo más de los mamíferos deben actuar sobre la forma de la cavidad y de los labios para modular los sonidos que emiten. sirve para la modulación de los sonidos. Los mamíferos pueden respirar y tragar líquidos simultáneamente. anatómicamente no son capaces de producir la extensa gama de los que configuran un verdadero lenguaje articulado. De ahí. y en tanto lo hacen pueden descender los alimentos por uno y otro lado de la laringe. Por encima de la laringe se encuentra la faringe. Esta vista del interior de la cabeza y cuello de un chimpancé lo pone de manifiesto. el niño modifica la manera de emitir los sonidos Nuestros estudios han puesto de manifiesto que el tracto respiratorio superior de los neonatos y en la primera infancia es muy parecido al tipo general hallado en la mayoría de los mamíferos (Fig. también. Por lo que hace a la anatomía del tracto respiratorio superior. al igual que la mayoría de los mamíferos. 5 . por unas vías llamadas «senos piriformes». En la mayoría de los mamíferos. de la nariz al pulmón: los chimpancés. lo cual es imposible para el hombre. presente con algunas variantes en formas marinas como los delfines y hasta en los primates (monos y grandes monos). 4 Fig. En este caso. que participa en la vía digestiva y. tragan y vocalizan de manera idéntica a los monos. respiran esencialmente por la nariz. desde el punto de vista funcional.

vinculado a una modificación de la anatomía del tracto respiratorio superior del bebé. gracias a la cual los sonidos emitidos por la laringe pueden ser modificados. similar a la de cualquier otro mamífero (Fig. cierto es que los adultos no pueden respirar y tragar simultáneamente. Por otra parte. no se cruzan. al tiempo que la de deglutir y emitir sonidos. el descenso de la laringe produce una conformación anatómica de valor extremadamente positivo: una cámara faríngea muy desarrollada encima de las cuerdas vocales. algunas patologías graves. 4). Este accidente. a la del mono. Los neonatos y los bebés respiran. más que a la del adulto humano. en el curso de su desarrollo. Y aunque el desarrollo de este tracto presente todavía muchos aspectos oscuros. alrededor de los dos años empieza a descender. Es esta expansión de la faringe la clave de nuestra capacidad de producir toda la riqueza sonora del lenguaje articulado. consecuencias desafortunadas. por tanto. el hombre no puede respirar y beber al mismo tiempo sin «respirar con la bebida». el descenso de la laringe modificará considerablemente la manera de respirar del niño. llamado en inglés «ataque cardíaco del café» porque sobreviene frecuentemente en el restaurante. Luego. La anatomía de su tracto respiratorio superior se asemeja. como el síndrome de muerte súbita del lactante. Pasados los primeros años de vida. efectivamente. puede que estén asociadas a un cambio sutil en la respiración. cruce que puede tener. Esto le permite respirar. las vías digestivas y respiratorias del ser humano se cruzan por encima de la laringe (Fig. ¿Por qué? ¿Qué ocurre entre la infancia y la edad adulta? La respuesta constituye una de las historias más interesantes sobre el crecimiento y desarrollo del ser humano. como en cualquier otro mamífero.Fig. la epiglotis ya no puede alcanzar el velo del paladar y. lo cierto es que el resultado final es que la laringe queda situada en una posición mucho más baja que en el seno de los demás mamíferos. Luego. en compensación. en el adulto concretamente a la altura de las vértebras cervicales 4 a 7 (Fig. Pero. mucho más que en el neonato humano o que en los demás mamíferos. Los niños parecen conservar esta posición elevada de la laringe hasta la edad de un año y medio o dos años. bloqueando la circulación del aire e induciendo la asfixia. deglutir y emitir sonidos. Pero. y el que sigue la leche. En esta representación del interior de la cabeza y cuello del lactante aferrado al pezón de su madre observamos que la laringe aparece alta en el cuello. es a menudo tomado por auténtico ataque cardíaco 5. El «bolo alimentario» puede alojarse fácilmente en la entrada de la laringe. Para hablar no hace falta respirar y tragar al mismo tiempo En este caso singular de posición baja de la laringe. a partir de determinado momento. la posición de la laringe del niño sigue elevada en el cuello. Por igual razón. descenso que modifica espectacularmente la manera de respirar. 4. y deglutir la leche materna al mismo tiempo: el trayecto seguido por el aire. 2). ¿Cuándo y cómo se efectúa exactamente este cambio? Es un misterio. tragan y vocalizan igual que los chimpancés y el conjunto de los mamíferos. Hasta la edad de un año y medio a dos. y a menudo ha tenido. 6 . tampoco intervenir en el fondo de la cavidad nasal para separar las vías de la deglución de las de la respiración. No cabe duda de que el entrecruzamiento de las vías digestivas y respiratorias es negativo si se considera el problema en términos evolutivos o de desarrollo de la eficacia de la respiración y la digestión. 5).

un cráneo fósil presenta un perfil de la base de tipo prácticamente llano. antiguo miembro de la universidad de Yale que hoy trabaja para la compañía Bristol-Myers. a nuestro colega de muchos años. no se han conservado? Por suerte. como la laringe. Así. su «techo»: la base del cráneo. es decir. pues. A partir del momento en que conociéramos dos configuraciones distintas en los mamíferos podríamos utilizar esta información como hilo conductor para deducir una medida aproximada de la posición de la laringe y estructuras asociadas en las especies fósiles. el hueso hiodes y demás estructuras asociadas.La prueba fósil del lenguaje articulado El australopiteco no podía hablar. pertenecen a humanos dotados de un tracto vocal semejante al nuestro. Si. hemos procedido a la realización de numerosos análisis estadísticos detallados de la forma de la base del cráneo en varias especies de mamíferos. Con miras a definir objetivamente las diferencias perceptibles en las formas de la base del cráneo de diferentes especies hemos recurrido. soporte de la laringe. los cráneos fósiles que presentan una curvatura marcada en su base. por ejemplo. ligada a la posición de la laringe. cuya forma se nos había revelado. la faringe. en estos especimenes fósiles queda a veces una parte de la región respiratoria superior. en los que las estructuras tisulares blandas. Pero ¿cómo abordar este problema? Mientras que la radiografía cinematográfica y la disección permiten establecer la situación y función del tracto respiratorio superior en los mamíferos vivientes ¿cómo efectuar esas mismas investigaciones en fósiles. 7 . podemos decir que la posición de la laringe era elevada en el cuello.Al fin lo consiguió Homo erectus tomía del tracto respiratorio superior progresaban nos intrigaba cada vez más la forma que podía haber adoptado esta región en nuestros propios antepasados remotos. utilizando una variable que denominamos «línea de la base del cráneo» y que evalúa su grado de flexión. similar a la del hombre adulto. Muerte súbita del lactante: ¿desarrollo anormal del tracto respiratorio? La relación observada en los mamíferos viviente entre el perfil de la base del cráneo y la posición de la laringe nos ha proporcionado el elemento que necesitábamos para reconstruir el tracto respiratorio superior de nuestros antepasados fósiles. respiraban y producían sonidos nuestros antepasados 7. A medida que nuestras investigaciones sobre la ana. el estadístico Raymond Buch. su curvatura 6. comparable al de los monos y grandes monos actuales. sin curvatura. en particular en los primeros homínidos (antepasados de los humanos). podemos inferir cómo deglutían. No ha de sorprender. Una vez así determinada la posición de la laringe. ya que la base en cuestión es lugar de inserción de numerosos músculos y ligamentos. en el curso de nuestras investigaciones. Inversamente.

cuyo nombre significa literal. Europa y Australia. en Kenia. fueron descubiertos por primera vez entrada de la laringe. Richard Leakey. por citar unos pocos. Lugares como la garganta de Olduvai y zamiento de las vías alimentaria y respiratotambién científicos como Louis Leakey son hoy conocidos en el mundo ria—que haceha engendrado una zona faríngea posible la producción del lenentero. Gracias a las excavaciones paleontológicas realizadas guaje articulado. con la consiguiente Raymond Dart 8. rápidamente.¿Podía hablar el australopiteco? Utilizando los métodos estadísticos desarrollados para el estudio de los mamíferos vivientes he analizado la base del cráneo de numerosos homínidos. puede resultar peligroso en la medida que mente «grandes monos del Sur» (del latín «austral» y del griego se hace posible que los alimentos ocupen la «pithecus». del Collège de France. que se produce por encima de la larindías. por el hijo de Louis. con lo que nuestra mirada al pasado ha sido aún posible. Fig. hemos logrado un primer atisbo en el mundo de estos antepasados remotos. Desde entonces.5 millones de años antes de nuestros cen la vía aérea y la de los alimentos. valiéndose seguidamente de esos datos para reconstruir su tracto vocal. Aunque el descenso de la laringe haya sido cesado de aumentar. enero de 1983). pues los cráneos fósiles. En el hombre. la posición muy baja de que recorrían las sabanas del sur y este de África en el periodo la laringe en el cuello hace que se entrecrucomprendido entre 4 y 1. Estos homínidos primitivos. conservados en las colecciones de África. En el curso de estos últimos años hemos concentrado nuestro trabajo en torno a los homínidos más primitivos: los australopitecos. una buena muestra de cráneos se ha salvado del pisoteo de los elefantes y de la erosión causada por los elementos. 5. Por ejemplo. pues sus restos han sido hallados en Etiopía. el interés por este grupo no ha asfixia y muerte. por gran mono). Este cruce. Con todo. por el célebre anatomista bloquear el paso del aire. África del Sur. en Tanzania y en África del Sur. cuya data oscila entre varios miles y millones de años. raramente se encuentran en buen estado. del Museo nacional de Kenia. Los estragos del tiempo y del medio son manifestados en los frágiles archivos de nuestro pasado. Partiendo de la estructura del esqueleto y de algunos restos craneanos podemos decir que los australopitecos eran bípedos y que poseían un cerebro apenas más grande que el de los monos actuales (véase «Los australopitecinos» en Mundo Científico. de la universidad de Witwatersrand (África del Sur). por Yves Coppens. convirtiéndolos en un hito muy especial de origen de este inconveniente —el entrecrula paleoantropología.ge. Esta operación es más delicada de lo que parece. hoy sabemos que el australopiteco ocupaba grandes regiones del África meridional y oriental. o por Phillip Tobias. 8 . en 1924. pueden Si no son expulsados en Taung.

han llegado a nosotros con una base de cráneo en gran medida intacta. se encuentran en un estado de conservación sorprendente. La posición alta de su laringe les impedía. No sorprende. Por consiguiente. probablemente de un macho. podido reconstituir estos homínidos. descubierto en las orillas del lago Turkana en Kenia (KNM-ER 406). muy curvada o arqueada. con una laringe en posición elevada en el cuello. Respirar y tragar al mismo tiempo es una facultad que comparten el chimpancé y el bebé humano. Es difíFig. Con ayuda Estas informaciones aportan indicaciones preciosas para tentar de de los métodos que hemos reseñado hemos reconstituir el tracto respiratorio de nuestros antepasados fósiles. 9 . La reconstitución ha sido realizada a partir del espécimen de Sterkfontein 5  Como en la mayoría de los mamíferos. probablemente algo más avanzado que el de los gorilas y chimpancés. 6. De hecho. Algunas piezas. En la otra. Este dibujo muestra la reconstitución del tracto vocal de un australopiteco. estudiamos un espécimen de edad numerosos músculos y ligamentos que sostienen a aquella. África del Sur. pero que se ha perdido en el hombre moderno adulto. como la del chimpancé (a la izquierda). forma de la base del cráneo (en cierta manera el «techo» de la región habituados a trabajar con fragmentos de huerespiratoria superior) estaba vinculada a la posición de la laringe. o el cráneo robusto. el examen de la relación entre la base del cráneo y la laringe ha revelado la existencia de dos configuraciones en los mamíprecisos. el más remoto de los antepasados del hombre conocido. como el cráneo que se supone de una hembra. que conserva aún rasgos bien detallados y De hecho. por razones anatómicas. 9). la base del base de su cráneo no presentaba flexión algucráneo no presenta curvatura alguna particular. y la laringe aparece mucho más baja en el cuello. a la faque se remonta a algunos millones de años y ringe y demás estructuras asociadas. diferente de la del hombre adulto. y haciendo posible la deglución de líquidos y respiración simultáneas. hallado en las grutas de Sterkfontein (Sterkfontein 5. pues la base del cráneo sirve de punto de inserción de sos fósiles. hemos llegado a la conclusión de que los australopitecos poseían sin duda un tracto vocal similar al de los monos y los grandes monos 9 (Fig. estos homínidos debían poseer un repertorio vocal muy limitado en comparación con el del hombre moderno (Fig. Esos homínidos primitivos utilizaban seguramente un sistema de comunicación. cerca de Johannesburgo. producir determinados sonidos. asemejándose así a la que poseen los hallamos en el hombre adulto (a la derecha). tanto de África oriental como meridional. Nuestras investigaciones nos han permitido demostrar que la cil expresar la emoción que sentimos cuando. 7. de otros australopitecos ha revelado que la En una de ellas. la laringe de este homínido primitivo estaba sin duda en posición elevada en el cuello. la base del cráneo está grandes monos actuales y. La reconstrucción lo muestra a punto de beber el agua que resbala de un puñado de hojas. que na. Fig. Más interesante para nosotros. correspondientes a las vocales universales típicas del lenguaje humano. 8). pero obviamente insuficiente para hablar tal como hacemos hoy9. y la posición correspondiente de la laringe es muy alta en el cuello. permitiendo el paso del aire por una vía directa desde la cavidad nasal a los pulmones. podían respirar y tragar líquidos al mismo tiempo. El análisis de estos especimenes y feros. por tanto. fig.Varios australopitecos. 7).

Pero su repertorio vocal era muy limitado frente al del hombre moderno. ciertamente. y que la anatomía craneana posterior era muy próxima de la nuestra en numerosos aspectos.Fig. 10 . El Rubicón anatómico había sido franqueado: el tipo de base craneana de los mamíferos. pues. generan una notable curiosidad. apareció el modelo humano? Ésta es la pregunta crucial que enfrentamos ahora. pues. a nuestro juicio. alejada ya del tipo casi plano. de nombre común y de referencia general como «hombre de Pekín»11. 8. Como se ve. En conclusión. nuestros primeros datos sobre los cráneos de Homo erectus nos proporcionan informaciones que. Se trata también del primer grupo de homínidos a quienes se atribuye el uso del fuego. ¿Poseía Homo erectus con este cambio la facultad de hablar como nosotros? Probablemente no: aunque es manifiesto un cambio incipiente. suprimiendo por ejemplo su capacidad de respirar y tragar al mismo tiempo.6 millones hasta 300. El lenguaje articulado. hace millón y medio de años aproximadamente antes de nuestros días. y las del hombre moderno. ¿Podía hablar el australopiteco? La reconstitución nos muestra a este homínido primitivo en trance de emitir unos sonidos. modelo que se parece al de los grandes monos y próximo ya del que presenta el hombre moderno. presente aún en el australopiteco. de nuestro género Homo erectus. los australopitecinos. tal como lo usamos hoy. Los Homo erectus vivieron durante más de un millón de años. sin curvatura alguna. la porción de faringe por encima de la laringe era mucho más pequeña que en el hombre moderno. Entre algunas muestras de esta especie hemos hallado lo que bien pudiera ser un inicio de flexión en la base del cráneo.000 0 400. la zona faríngea disponible para la modulación de los sonidos producidos por la laringe. Esta circunstancia habría modificado el tipo de respiración y de deglución de dichos homínidos. las capacidades vocales de aquél eran intermedias entre las habidas por las formas primitivas como el australopiteco. A partir del conjunto de esos restos hemos reparado en que estos homínidos estaban provistos de un cerebro mucho más grande que el de los australopitecos. desde 1. Si nuestros antepasados más remotos. ha aparecido pues más tarde. al menos en la medida en que lo  hace Homo sapiens. poseían un tracto vocal de tipo simiesco ¿cuándo. sus restos han sido encontrados en regiones tan diversas como las vecindades del lago Turkana en Kenia. Sangirán en Java y en las grutas de Chucutién en China 10. Probablemente son los restos chinos los más conocidos.000 años ha. Este cambio en la base del cráneo indica. el australopiteco utilizaba probablemente un sistema de comunicación algo más desarrollado que el de los grandes monos. Este grupo de homínidos primitivos estaba primitivos estaba aún más disperso que los australopitecinos. de los australopitecos. Aunque todavía no nos es posible llegar a conclusiones definitivas. se modifica irreversiblemente al presentar una laringe en posición baja en el cuello. pues. El descenso de la laringe habría ampliado. y en algunas formas primeras. que la laringe de Homo erectus acaso hubiera empezado ya a descender. ciertamente. Este espacio faríngeo reducido no le permitía modular los sonidos producidos por las cuerdas vocales. El cambio más importante en la evolución del tracto vocal de los homínidos parece haber sobrevenido.

Sigmon et J. Laitman et E. T. J. Taung and the. 195. 15 1980. Med. llamado Sterkfontein 5 o Madam Ples (abreviación de Plesianthropus. U.L.S. 152.S. P.C.A. Laitman. 1976. 1974. The biology and evolution of language. M. 323. cerca de Johannesburgo. «Missing Link». Anthropol. 1986. El cráneo. Pan panicus» in R. Harvard. 2 1 11 . 467. 5 H. Heimlich.. 8 R. The pygmy chimpanzee: evolutionary biology and behavior. el nombre dado originalmente a este fósil) data de aproximadamente dos millones de años antes de nuestros días y se suponen femeninos. 51. Laitman. Crelin. 1978. Heimbuch. la más humana de las capacidades del hombre. 7 J. J. 1979.V..A. 3.H. 1979. Witwatersrand Univ. 6 J. Am. Am. Heimbuch. no surgieron antes de la aparición de los primeros miembros de nuestra especie Homo sapiens.T. «A measure of basicranial flexion in the pygmy chimpanzee. 1982.).S. Govt. T. 1984. Laitman. pertenecientes a un australopiteco hallado en las grutas de Sterkfontein. 43. Homo erectus: papers in honor of Davidson Black. 9. comparable a la que presenta el hombre actual.J. 50. R. Printing Office. Fig. J. 28. Estas fotografía presenta una vista anterior del cráneo. Am. Uhley. R. Ciba clinical symposia. Crelin Laboratory animal science. Bosma (ed. 30. Yale J. 3 J. 9 J. Lieberman. pues. 1980.). 15. S. Es en ese momento crítico de nuestra historia cuando aparece un tracto vocal moderno. Había nacido. Toronto. que hizo posible que nuestros antepasados empezaran a producir un lenguaje verdaderamente articulado. 3. S. 10 B. al fin. Cybulski (eds. Press. 31. 1984.T. 1984. Shapiro Peking man.S. «Postnatal development of the basicranium and vocal tract region in man» in J. 11 H. 1977.T. Ciba clinical symposium. 1925. J.).. Anat. J. Laitman et al. los antepasados del hombre el tracto vocal que hoy poseemos? Nuestro examen del material fósil nos lleva a pensar que los primeros ejemplos de flexión total de la base del cráneo. Phys. 59. Biol. Dart. Dart. Susman (ed. Symposium on development of the basicranium. Laitman et al. Phys. Anthropol. Crelin Perinatology néonatology. F. P. Plenum. 4. Laitman et al. Crelin. Se trata de uno de los cráneos de australopiteco mejor conservados que poseemos: guarda intactos numerosos rasgos detallados.T. E. Tobias. Nature. Laitman et E.T.L.T. Simon and Schuster. 4 J. E. hace unos 300 000 a 400 000 años. 1981. 115.C. J. 245.¿Cuándo adquirieron.

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