UNIVERSIDAD AUTÓNOMA CHAPINGO

El origen del lenguaje articulado*
por Jeffrey T. Laitman **

Publicaciones del Programa Nacional de Etnobotánica Serie: Evolución Humana Número: 2
(Cuarta reimpresión)

Chapingo, México 2001

Tomado con autorización escrita de: Editorial Fontalba, Valencia. España. Artículo originalmente publicado en Mundo Científico (versión en español de La Recherche), No. 64 (1985). Volumen 6. Págs. 1182-1191, reproducido por Jesús Axayacatl Cuevas Sánchez para ser utilizado como material didáctico sin fines de lucro en el curso de Etnobotánica impartido en el Departamento de Fitotecnia de la Universidad Autónoma Chapingo, Chapingo, 56230. Estado de México. México. ** Jeffrey T. Laitman es profesor asociado de Anatomía de la Mount Sinai School of Medicine de Nueva York (Estados Unidos), y ha trabajado en el College de France como profesor invitado. Sus investigaciones giran en torno al tracto vocal de los mamíferos y de los homínidos fósiles.
*

era sin duda incapaz de pronunciar sonidos semejantes a los nuestros. que han elaborado numerosos «escenarios» para explicar cómo pudo el hombre al fin franquear el «umbral de la palabra». atendiendo al estudio de la anatomía del desarrollo del aparato vocal y a su evolución en los mamíferos y homínidos fósiles. La paleoneurología. en el sentido que le damos hoy. han elaborado numerosos escenarios para explicar cómo fue posible que el hombre franqueara un día cierto «umbral de la palabra». nos distingue. Laitman Trad. Hace ya un siglo que los paleoneurólogos que trataban de reconstruir el cerebro de nuestros antepasados a partir de datos fósiles empezaron a formular tesis varias acerca de la evolución del lenguaje. en verdad. interesados en la definición del lenguaje. apenas nos provee de argumentos limitados cuando se trata de establecer el momento en que pudo hacer aparición el lenguaje articulado. De ello resulta que el australopiteco. Sin embargo. no ha podido ilustrarnos acerca del funcionamiento interno del cerebro y. teólogos. Entonces. en los tamaño y la ¿Qué es lo quede nuestro cerebro.calidad de humanos. dejando tras de sí las posibilidades limitadas de un surtido de gruñidos y aullidos simiescos para producir los armoniosos sonidos de un José Carreras o de una María del Mar Bonet. Es difícil imaginarse un mundo sin lenguaje. Barbara Wickers ¿Qué antepasados del hombre fueron los primeros en poder hablar? En otras palabras ¿en qué momento hizo aparición el lenguaje articulado que caracteriza al hombre moderno? Estas preguntas han intrigado largo tiempo a los científicos. ¿qué antecesores nuestros fueron los primeros. Un Hecho particularmente interesante es que hoy se sabe que antes de cumplir dos años el bebé es incapaz de producir un verdadero lenguaje articulado: la anatomía de su tracto vocal es entonces muy parecida aún a la del mono. así. o no hacían uso de la palabra. con todo y haber aportado informaciones preciosas. Al efecto han venido sirviéndose de moldeos endocraneanos (huellas naturales del cráneo) para estudiar los accidentes internos que pudieran orientarlos sobre el tamaño y posición de áreas específicas del cerebro de nuestros antepasados. nuestros antepasados remotos carecían de esa facultad que se nos antoja tan natural. El nuevo enfoque que nos ofrece J. Filósofos. del resto odeacasoanimales? ¿Elde diferentes complejidad nuestro modo de locomoción. que durante mucho tiempo ha intrigado a los científicos. Los antropólogos. escritores no han dejado de opinar sobre el origen de la más humana de las cualidades humanas. que siguen la evolución de los comportamientos complejos al hilo de los testimonios arqueológicos y los lingüistas.El origen del lenguaje articulado por Jeffrey T. la existencia formas de interacción individual y social que llamamos «cultura»? Aunque no hay respuesta sencilla a esta cuestión. nadie rebatirá que nuestro don para el lenguaje articulado es ciertamente uno de los rasgos más característicos del comportamiento humano? Este peculiar y rápido encadenamiento de voces y entonaciones que designamos con la expresión de «lenguaje articulado» es uno de los fundamentos de la vida humana. en poder valerse de un leguaje articulado? Pregunta difícil. Laitman en este artículo ha develado recientemente ese viejo misterio. 2 . el más antiguo de los homínidos conocidos.

T. Por consiguiente. el hombre no. El ejemplo presentado aquí corresponde a un chimpancé del que se nos ofrece una vista interior de la cabeza y del cuello. los investigadores han puesto bajo una nueva luz ese viejo misterio al plantearse el problema desde un pista de vista totalmente inédito. En el curso de nuestras investigaciones hemos examinado una gran diversidad de mamíferos. Mi interés por el origen del lenguaje articulado nació de mis estudios sobre los cambios que en el curso del desarrollo del individuo experimentan las vías respiratoria superiores de los mamíferos y. faringe. especialista en la anatomía de los neonatos. del neonato humano. cavidad aérea situada entre la parte posterior de la cavidad nasal y la laringe. con la posición de las estructuras del tracto vocal durante la respiración. implicada en actividades tan importantes como la respiración. A falta de un término más sencillo. Como en casi todos los mamíferos. Philip Lieberman. entre los humanos y los demás mamíferos. utilizando técnicas varias. el chimpancé debe actuar sobre la forma de la cavidad bucal y de los labios para modular los sonidos que emite. como el Profr. lengua. lo cual hace que apenas quede un espacio a modo de faringe. Como los otros mamíferos. qué funciones podía desempeñar. y estructuras asociadas. A diferencia de otros investigadores empeñados en explorar el origen del lenguaje. aparece en el cuello en posición elevada. Aunque el tracto respiratorio superior es una zona crucial. hasta la observación detallista de los animales con la ayuda de la cinerradiografía. en 1974 me puse en contacto con Edmund Crelin. y el Profr. a nivel del tracto respiratorio superior. y cómo puede compararse con la del hombre actual? Los resultados de mis investigaciones y de otros autores. verdadera cinematógrafa con rayos X. con miras a iniciar el estudio de las semejanzas y diferencias. (Fotos F. los que atendemos a reconstituir la evolución del tracto vocal hemos llevado nuestra atención a cuestiones más delimitadas: ¿qué anatomía presentaba el tracto vocal de nuestros antepasados. Con el deseo de aclarar algunas de estas cuestiones.) No obstante. aportan algunas indicaciones útiles para dar respuesta a esas preguntas. Los mamíferos respiran y tragan simultáneamente. desde la clásica disección post mortem. 1. eran muchas las sombras aún persistentes en lo que se refiere al funcionamiento de esa región en diferentes mamíferos. la deglución y la producción de sonidos. con miras a reconstituir los elementos del tracto vocal de nuestros antepasados remotos: laringe. En la mayoría de los mamíferos. la laringe llamada aún caja vocal. y respecto de las modificaciones que podría experimentar en el curso del desarrollo. 1 anatomista de la facultad de Medicina de la universidad de Yale.Fig. podemos llamar paleolaringología a la nueva disciplina traída a colación. este reducido espacio faríngeo no tiene sino una capacidad mínima de modificar los sonidos producidos por las cuerdas vocales de la laringe. Laitman. 3 3 . 2 lingüista de la universidad de Brown. desde el delfín hasta los grandes monos. Edmund Crelin. en particular. la anatomía del tracto vocal limita drásticamente la gama de sonidos que pueden producir. mediante la cual se contrastan los datos de la anatomía comparada con los vestigios fósiles.

En este caso. Esta posición elevada permite a la laringe vincularse a la nasofaringe. que determina el modo de respirar. el cartílago más alto de la laringe. Al tiempo que el animal respira. Cabe distinguir en los mamíferos dos modos generales de anatomía del tracto respiratorio superior. o en algunas especies. Es esta ampliación de la faringe. es decir. la laringe ofrece una vía directa al aire. a la izquierda) y de un humano adulto (Homo sapiens. a través de vías llamadas «senos piriformes» para seguir su ruta hacia el esófago y el estómago (Fig. espacio aéreo próximo de la coana o «puerta del fondo» de la cavidad nasal. 3). 4 . el espacio situado entre el fondo de la cavidad nasal y la laringe. precisamente. A diferencia de los restantes mamíferos. Prácticamente ello se produce cuando la epiglotis. desde la nariz a los pulmones (Fig. Vemos que.Fig. gracias a la presencia de esas vías diferentes para el aire y los alimentos. deglutir y emitir sonidos por el animal. el hombre moderno adulto es capaz de usar un lenguaje plenamente articulado. 3). los líquidos. elementos semisólidos o sólidos pueden descender por uno y otro lado de la laringe. incluido el niño en su primera infancia. la que nos permite emitir los sonidos que requiere el lenguaje articulado. el pequeño espacio faríngeo no tiene sino una capacidad mínima de modular los sonidos producidos por las cuerdas vocales de la faringe. y muestran las posiciones de las estructuras del tracto vocal en la respiración normal. respectivamente asociados a consecuencias funcionales marcadas. 2. ¿A qué obedece esa diferencia? Los dos dibujos presentados ofrecen sendos cortes transversales de la cabeza y cuello de un chimpancé (Pan troglodytes. Así. prácticamente por delante de las tres primeras vértebras cervicales (Fig. a la derecha) respectivamente. en el hombre. la laringe aparece en posición mucho más baja en el cuello que en el chimpancé. Nuestros estudios han revelado que la posición que la laringe o caja vocal en el cuello constituye un parámetro importante. 1 y 2). Podemos llamar al primero modelo de base. recubre el velo del paladar. puesto que corresponde a casi la totalidad de los mamíferos en cualquier estadio de su desarrollo: la laringe aparece situada en posición alta en el cuello. En el mono. lo cual hace que aumente en aquél el tamaño de la faringe. queda libre así una cámara inexistente en el animal. una vaca o un mono pueden respirar al mismo tiempo que degluten un líquido.

sirve para la modulación de los sonidos. En la mayoría de los mamíferos. Como en los primates no humanos. la elevada posición de la laringe apenas permite subsistir una pequeña zona supralaríngea a modo de faringe. En este caso.Mientras que este modelo de base. para proseguir luego su ruta hasta el esófago y el estómago. que participa en la vía digestiva y. 4 Fig. que este pequeño espacio faríngeo no tenga sino una capacidad de modificar los sonidos producidos por las cuerdas vocales (Plica vocalis) de la laringe (Fig. Esta vista del interior de la cabeza y cuello de un chimpancé lo pone de manifiesto. los neonatos humanos presentan la misma que los monos. recubre el velo del paladar. anatómicamente no son capaces de producir la extensa gama de los que configuran un verdadero lenguaje articulado. respiran esencialmente por la nariz. a la altura de la base occipital o de las primeras tres vértebras cervicales. permite al individuo respirar y tragar simultáneamente. puede decirse que. Por encima de la laringe se encuentra la faringe. cavidad aérea rodeada de músculos y membranas. Aunque cierto es que algunos animales pueden imitar ciertos sonidos del lenguaje humano. 4). Uno y otro recorrido no se entrecruzan. Por lo que hace a la anatomía del tracto respiratorio superior. la laringe del niño se localiza en una posición elevada en el cuello. 5 . y en tanto lo hacen pueden descender los alimentos por uno y otro lado de la laringe. presente con algunas variantes en formas marinas como los delfines y hasta en los primates (monos y grandes monos). La cinematografía con rayos X permite apreciar que los neonatos y los niños muy pequeños respiran. Los mamíferos pueden respirar y tragar líquidos simultáneamente. el niño modifica la manera de emitir los sonidos Nuestros estudios han puesto de manifiesto que el tracto respiratorio superior de los neonatos y en la primera infancia es muy parecido al tipo general hallado en la mayoría de los mamíferos (Fig. tragan y vocalizan de manera idéntica a los monos. de modo que el animal puede respirar al mismo tiempo que traga. 3. Prácticamente ello tiene lugar cuando la epiglotis. Hacia los dos años. de la nariz al pulmón: los chimpancés. al igual que la mayoría de los mamíferos. cartílago más alto de la laringe. La posición elevada de la laringe en el cuello del animal hace posible que aquélla participe de la nasofaringe. Así. De ahí. por unas vías llamadas «senos piriformes». desde el punto de vista funcional. también. 1 y 2). lo cual es imposible para el hombre. la laringe ofrece una vía directa al aire. lo más de los mamíferos deben actuar sobre la forma de la cavidad y de los labios para modular los sonidos que emiten. drásticamente a su vez limita la gama de sonidos que puede producir el individuo en cuestión.

Y aunque el desarrollo de este tracto presente todavía muchos aspectos oscuros. 2). al tiempo que la de deglutir y emitir sonidos. gracias a la cual los sonidos emitidos por la laringe pueden ser modificados. Luego. cierto es que los adultos no pueden respirar y tragar simultáneamente. y el que sigue la leche. el descenso de la laringe modificará considerablemente la manera de respirar del niño. Este accidente. 4). como en cualquier otro mamífero. efectivamente. puede que estén asociadas a un cambio sutil en la respiración. a la del mono. ¿Cuándo y cómo se efectúa exactamente este cambio? Es un misterio. llamado en inglés «ataque cardíaco del café» porque sobreviene frecuentemente en el restaurante. 4. Para hablar no hace falta respirar y tragar al mismo tiempo En este caso singular de posición baja de la laringe. Luego. por tanto. Hasta la edad de un año y medio a dos. consecuencias desafortunadas. el descenso de la laringe produce una conformación anatómica de valor extremadamente positivo: una cámara faríngea muy desarrollada encima de las cuerdas vocales. la epiglotis ya no puede alcanzar el velo del paladar y. ¿Por qué? ¿Qué ocurre entre la infancia y la edad adulta? La respuesta constituye una de las historias más interesantes sobre el crecimiento y desarrollo del ser humano. Pasados los primeros años de vida. 5). es a menudo tomado por auténtico ataque cardíaco 5. cruce que puede tener. y deglutir la leche materna al mismo tiempo: el trayecto seguido por el aire. deglutir y emitir sonidos. bloqueando la circulación del aire e induciendo la asfixia. más que a la del adulto humano. descenso que modifica espectacularmente la manera de respirar. Pero. algunas patologías graves. lo cierto es que el resultado final es que la laringe queda situada en una posición mucho más baja que en el seno de los demás mamíferos. Es esta expansión de la faringe la clave de nuestra capacidad de producir toda la riqueza sonora del lenguaje articulado. tampoco intervenir en el fondo de la cavidad nasal para separar las vías de la deglución de las de la respiración.Fig. El «bolo alimentario» puede alojarse fácilmente en la entrada de la laringe. en el curso de su desarrollo. mucho más que en el neonato humano o que en los demás mamíferos. en compensación. como el síndrome de muerte súbita del lactante. Por igual razón. Los neonatos y los bebés respiran. Por otra parte. alrededor de los dos años empieza a descender. a partir de determinado momento. las vías digestivas y respiratorias del ser humano se cruzan por encima de la laringe (Fig. La anatomía de su tracto respiratorio superior se asemeja. no se cruzan. y a menudo ha tenido. tragan y vocalizan igual que los chimpancés y el conjunto de los mamíferos. Pero. el hombre no puede respirar y beber al mismo tiempo sin «respirar con la bebida». la posición de la laringe del niño sigue elevada en el cuello. en el adulto concretamente a la altura de las vértebras cervicales 4 a 7 (Fig. vinculado a una modificación de la anatomía del tracto respiratorio superior del bebé. Esto le permite respirar. No cabe duda de que el entrecruzamiento de las vías digestivas y respiratorias es negativo si se considera el problema en términos evolutivos o de desarrollo de la eficacia de la respiración y la digestión. En esta representación del interior de la cabeza y cuello del lactante aferrado al pezón de su madre observamos que la laringe aparece alta en el cuello. 6 . similar a la de cualquier otro mamífero (Fig. Los niños parecen conservar esta posición elevada de la laringe hasta la edad de un año y medio o dos años.

la faringe. ya que la base en cuestión es lugar de inserción de numerosos músculos y ligamentos. un cráneo fósil presenta un perfil de la base de tipo prácticamente llano. sin curvatura. podemos decir que la posición de la laringe era elevada en el cuello. Así. respiraban y producían sonidos nuestros antepasados 7. Pero ¿cómo abordar este problema? Mientras que la radiografía cinematográfica y la disección permiten establecer la situación y función del tracto respiratorio superior en los mamíferos vivientes ¿cómo efectuar esas mismas investigaciones en fósiles. antiguo miembro de la universidad de Yale que hoy trabaja para la compañía Bristol-Myers. su curvatura 6.Al fin lo consiguió Homo erectus tomía del tracto respiratorio superior progresaban nos intrigaba cada vez más la forma que podía haber adoptado esta región en nuestros propios antepasados remotos. similar a la del hombre adulto. Con miras a definir objetivamente las diferencias perceptibles en las formas de la base del cráneo de diferentes especies hemos recurrido. pues. ligada a la posición de la laringe. comparable al de los monos y grandes monos actuales. los cráneos fósiles que presentan una curvatura marcada en su base.La prueba fósil del lenguaje articulado El australopiteco no podía hablar. su «techo»: la base del cráneo. en el curso de nuestras investigaciones. como la laringe. soporte de la laringe. No ha de sorprender. A partir del momento en que conociéramos dos configuraciones distintas en los mamíferos podríamos utilizar esta información como hilo conductor para deducir una medida aproximada de la posición de la laringe y estructuras asociadas en las especies fósiles. 7 . utilizando una variable que denominamos «línea de la base del cráneo» y que evalúa su grado de flexión. en particular en los primeros homínidos (antepasados de los humanos). el estadístico Raymond Buch. es decir. pertenecen a humanos dotados de un tracto vocal semejante al nuestro. en estos especimenes fósiles queda a veces una parte de la región respiratoria superior. a nuestro colega de muchos años. cuya forma se nos había revelado. podemos inferir cómo deglutían. A medida que nuestras investigaciones sobre la ana. el hueso hiodes y demás estructuras asociadas. Una vez así determinada la posición de la laringe. Inversamente. en los que las estructuras tisulares blandas. por ejemplo. no se han conservado? Por suerte. hemos procedido a la realización de numerosos análisis estadísticos detallados de la forma de la base del cráneo en varias especies de mamíferos. Muerte súbita del lactante: ¿desarrollo anormal del tracto respiratorio? La relación observada en los mamíferos viviente entre el perfil de la base del cráneo y la posición de la laringe nos ha proporcionado el elemento que necesitábamos para reconstruir el tracto respiratorio superior de nuestros antepasados fósiles. Si.

Lugares como la garganta de Olduvai y zamiento de las vías alimentaria y respiratotambién científicos como Louis Leakey son hoy conocidos en el mundo ria—que haceha engendrado una zona faríngea posible la producción del lenentero. del Museo nacional de Kenia. Europa y Australia. por Yves Coppens. por citar unos pocos. En el hombre. Fig. con lo que nuestra mirada al pasado ha sido aún posible. en 1924. Aunque el descenso de la laringe haya sido cesado de aumentar.5 millones de años antes de nuestros cen la vía aérea y la de los alimentos. cuya data oscila entre varios miles y millones de años. convirtiéndolos en un hito muy especial de origen de este inconveniente —el entrecrula paleoantropología. en Tanzania y en África del Sur. Este cruce. En el curso de estos últimos años hemos concentrado nuestro trabajo en torno a los homínidos más primitivos: los australopitecos. una buena muestra de cráneos se ha salvado del pisoteo de los elefantes y de la erosión causada por los elementos. de la universidad de Witwatersrand (África del Sur). rápidamente. Esta operación es más delicada de lo que parece. pues sus restos han sido hallados en Etiopía. pueden Si no son expulsados en Taung. Estos homínidos primitivos. raramente se encuentran en buen estado. pues los cráneos fósiles. por gran mono). Los estragos del tiempo y del medio son manifestados en los frágiles archivos de nuestro pasado. del Collège de France. enero de 1983). hemos logrado un primer atisbo en el mundo de estos antepasados remotos. África del Sur. fueron descubiertos por primera vez entrada de la laringe. valiéndose seguidamente de esos datos para reconstruir su tracto vocal. Gracias a las excavaciones paleontológicas realizadas guaje articulado. la posición muy baja de que recorrían las sabanas del sur y este de África en el periodo la laringe en el cuello hace que se entrecrucomprendido entre 4 y 1.¿Podía hablar el australopiteco? Utilizando los métodos estadísticos desarrollados para el estudio de los mamíferos vivientes he analizado la base del cráneo de numerosos homínidos. que se produce por encima de la larindías. Richard Leakey. 5. cuyo nombre significa literal. Con todo. puede resultar peligroso en la medida que mente «grandes monos del Sur» (del latín «austral» y del griego se hace posible que los alimentos ocupen la «pithecus».ge. 8 . por el hijo de Louis. Desde entonces. hoy sabemos que el australopiteco ocupaba grandes regiones del África meridional y oriental. conservados en las colecciones de África. el interés por este grupo no ha asfixia y muerte. Partiendo de la estructura del esqueleto y de algunos restos craneanos podemos decir que los australopitecos eran bípedos y que poseían un cerebro apenas más grande que el de los monos actuales (véase «Los australopitecinos» en Mundo Científico. por el célebre anatomista bloquear el paso del aire. Por ejemplo. o por Phillip Tobias. con la consiguiente Raymond Dart 8. en Kenia.

a la faque se remonta a algunos millones de años y ringe y demás estructuras asociadas. La posición alta de su laringe les impedía. como el cráneo que se supone de una hembra. pues la base del cráneo sirve de punto de inserción de sos fósiles. el más remoto de los antepasados del hombre conocido. No sorprende. la base del cráneo está grandes monos actuales y. podían respirar y tragar líquidos al mismo tiempo. hemos llegado a la conclusión de que los australopitecos poseían sin duda un tracto vocal similar al de los monos y los grandes monos 9 (Fig. descubierto en las orillas del lago Turkana en Kenia (KNM-ER 406). muy curvada o arqueada. Con ayuda Estas informaciones aportan indicaciones preciosas para tentar de de los métodos que hemos reseñado hemos reconstituir el tracto respiratorio de nuestros antepasados fósiles. cerca de Johannesburgo. probablemente algo más avanzado que el de los gorilas y chimpancés. En la otra. y la laringe aparece mucho más baja en el cuello. diferente de la del hombre adulto. por razones anatómicas. hallado en las grutas de Sterkfontein (Sterkfontein 5. Nuestras investigaciones nos han permitido demostrar que la cil expresar la emoción que sentimos cuando. o el cráneo robusto. se encuentran en un estado de conservación sorprendente. estos homínidos debían poseer un repertorio vocal muy limitado en comparación con el del hombre moderno (Fig. Fig. permitiendo el paso del aire por una vía directa desde la cavidad nasal a los pulmones. estudiamos un espécimen de edad numerosos músculos y ligamentos que sostienen a aquella. la base del base de su cráneo no presentaba flexión algucráneo no presenta curvatura alguna particular. Algunas piezas. fig. 9). que conserva aún rasgos bien detallados y De hecho. correspondientes a las vocales universales típicas del lenguaje humano.Varios australopitecos. han llegado a nosotros con una base de cráneo en gran medida intacta. Más interesante para nosotros. Respirar y tragar al mismo tiempo es una facultad que comparten el chimpancé y el bebé humano. África del Sur. producir determinados sonidos. 8). podido reconstituir estos homínidos. y haciendo posible la deglución de líquidos y respiración simultáneas. tanto de África oriental como meridional. La reconstitución ha sido realizada a partir del espécimen de Sterkfontein 5  Como en la mayoría de los mamíferos. La reconstrucción lo muestra a punto de beber el agua que resbala de un puñado de hojas. pero obviamente insuficiente para hablar tal como hacemos hoy9. 7). 9 . el examen de la relación entre la base del cráneo y la laringe ha revelado la existencia de dos configuraciones en los mamíprecisos. El análisis de estos especimenes y feros. y la posición correspondiente de la laringe es muy alta en el cuello. Este dibujo muestra la reconstitución del tracto vocal de un australopiteco. Por consiguiente. probablemente de un macho. de otros australopitecos ha revelado que la En una de ellas. forma de la base del cráneo (en cierta manera el «techo» de la región habituados a trabajar con fragmentos de huerespiratoria superior) estaba vinculada a la posición de la laringe. como la del chimpancé (a la izquierda). asemejándose así a la que poseen los hallamos en el hombre adulto (a la derecha). Es difíFig. 6. que na. con una laringe en posición elevada en el cuello. por tanto. Esos homínidos primitivos utilizaban seguramente un sistema de comunicación. pero que se ha perdido en el hombre moderno adulto. la laringe de este homínido primitivo estaba sin duda en posición elevada en el cuello. 7. De hecho.

¿Podía hablar el australopiteco? La reconstitución nos muestra a este homínido primitivo en trance de emitir unos sonidos. al menos en la medida en que lo  hace Homo sapiens. Probablemente son los restos chinos los más conocidos.000 0 400. ciertamente. de los australopitecos. Sangirán en Java y en las grutas de Chucutién en China 10. Se trata también del primer grupo de homínidos a quienes se atribuye el uso del fuego. la zona faríngea disponible para la modulación de los sonidos producidos por la laringe. Pero su repertorio vocal era muy limitado frente al del hombre moderno. y las del hombre moderno. Entre algunas muestras de esta especie hemos hallado lo que bien pudiera ser un inicio de flexión en la base del cráneo. tal como lo usamos hoy. sin curvatura alguna. Esta circunstancia habría modificado el tipo de respiración y de deglución de dichos homínidos. El cambio más importante en la evolución del tracto vocal de los homínidos parece haber sobrevenido. que la laringe de Homo erectus acaso hubiera empezado ya a descender. suprimiendo por ejemplo su capacidad de respirar y tragar al mismo tiempo. En conclusión. Aunque todavía no nos es posible llegar a conclusiones definitivas. modelo que se parece al de los grandes monos y próximo ya del que presenta el hombre moderno. a nuestro juicio. Este cambio en la base del cráneo indica. A partir del conjunto de esos restos hemos reparado en que estos homínidos estaban provistos de un cerebro mucho más grande que el de los australopitecos. Este grupo de homínidos primitivos estaba primitivos estaba aún más disperso que los australopitecinos. 10 . El lenguaje articulado. y en algunas formas primeras. nuestros primeros datos sobre los cráneos de Homo erectus nos proporcionan informaciones que. desde 1. las capacidades vocales de aquél eran intermedias entre las habidas por las formas primitivas como el australopiteco. el australopiteco utilizaba probablemente un sistema de comunicación algo más desarrollado que el de los grandes monos. alejada ya del tipo casi plano. ciertamente. Como se ve. de nuestro género Homo erectus. poseían un tracto vocal de tipo simiesco ¿cuándo. Este espacio faríngeo reducido no le permitía modular los sonidos producidos por las cuerdas vocales. El Rubicón anatómico había sido franqueado: el tipo de base craneana de los mamíferos. se modifica irreversiblemente al presentar una laringe en posición baja en el cuello. y que la anatomía craneana posterior era muy próxima de la nuestra en numerosos aspectos. 8. hace millón y medio de años aproximadamente antes de nuestros días. Si nuestros antepasados más remotos. Los Homo erectus vivieron durante más de un millón de años. apareció el modelo humano? Ésta es la pregunta crucial que enfrentamos ahora. pues. ¿Poseía Homo erectus con este cambio la facultad de hablar como nosotros? Probablemente no: aunque es manifiesto un cambio incipiente. presente aún en el australopiteco. los australopitecinos. El descenso de la laringe habría ampliado. pues.000 años ha. la porción de faringe por encima de la laringe era mucho más pequeña que en el hombre moderno. de nombre común y de referencia general como «hombre de Pekín»11. sus restos han sido encontrados en regiones tan diversas como las vecindades del lago Turkana en Kenia.Fig.6 millones hasta 300. generan una notable curiosidad. ha aparecido pues más tarde. pues.

Laitman.S. 28. Laitman et E. llamado Sterkfontein 5 o Madam Ples (abreviación de Plesianthropus. Taung and the. 467. pertenecientes a un australopiteco hallado en las grutas de Sterkfontein. 1976. T.J. 1979. 8 R. 1981. Harvard. J. Laitman et E. The pygmy chimpanzee: evolutionary biology and behavior. que hizo posible que nuestros antepasados empezaran a producir un lenguaje verdaderamente articulado.H. 4.T. 1925. Tobias. 1986. 152. E.T. 15 1980. E. 2 1 11 . Ciba clinical symposia. Susman (ed. Crelin. Symposium on development of the basicranium. Bosma (ed. P.S. Govt.S. Laitman et al. 1974. cerca de Johannesburgo. P. 43. 59. Laitman.¿Cuándo adquirieron. Am. Crelin.T. Uhley. 1984. Laitman et al. Crelin Perinatology néonatology. Ciba clinical symposium.S. comparable a la que presenta el hombre actual. Am. 323. Shapiro Peking man. Med. Había nacido. 115. 1978.A. Heimbuch. F. Fig. 11 H. 31. no surgieron antes de la aparición de los primeros miembros de nuestra especie Homo sapiens. 7 J. Se trata de uno de los cráneos de australopiteco mejor conservados que poseemos: guarda intactos numerosos rasgos detallados. The biology and evolution of language. Simon and Schuster. Pan panicus» in R. Press. 9 J. 51. Laitman et al. el nombre dado originalmente a este fósil) data de aproximadamente dos millones de años antes de nuestros días y se suponen femeninos. 195. 10 B.C. 30.T. 1984.V. Heimlich.C. Dart. J. Anat. Heimbuch. S. 5 H. 9. Yale J. «Postnatal development of the basicranium and vocal tract region in man» in J. la más humana de las capacidades del hombre. Anthropol. U.T. S. Dart. Witwatersrand Univ. al fin. 1984. Laitman. 6 J. los antepasados del hombre el tracto vocal que hoy poseemos? Nuestro examen del material fósil nos lleva a pensar que los primeros ejemplos de flexión total de la base del cráneo. T.T. J. 3. J. Nature.L.L. Biol. Phys. 50. 245. Anthropol. 3 J. 1977. R.. Cybulski (eds. «A measure of basicranial flexion in the pygmy chimpanzee.). El cráneo. 1980.). Phys. Homo erectus: papers in honor of Davidson Black.A. hace unos 300 000 a 400 000 años. Am. J.. Estas fotografía presenta una vista anterior del cráneo. pues. J.. 15. Lieberman. Es en ese momento crítico de nuestra historia cuando aparece un tracto vocal moderno.). R. 3. 1982. Plenum. M. Printing Office. «Missing Link». Sigmon et J. 4 J. Toronto. 1979. Crelin Laboratory animal science.

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