UNIVERSIDAD AUTÓNOMA CHAPINGO

El origen del lenguaje articulado*
por Jeffrey T. Laitman **

Publicaciones del Programa Nacional de Etnobotánica Serie: Evolución Humana Número: 2
(Cuarta reimpresión)

Chapingo, México 2001

Tomado con autorización escrita de: Editorial Fontalba, Valencia. España. Artículo originalmente publicado en Mundo Científico (versión en español de La Recherche), No. 64 (1985). Volumen 6. Págs. 1182-1191, reproducido por Jesús Axayacatl Cuevas Sánchez para ser utilizado como material didáctico sin fines de lucro en el curso de Etnobotánica impartido en el Departamento de Fitotecnia de la Universidad Autónoma Chapingo, Chapingo, 56230. Estado de México. México. ** Jeffrey T. Laitman es profesor asociado de Anatomía de la Mount Sinai School of Medicine de Nueva York (Estados Unidos), y ha trabajado en el College de France como profesor invitado. Sus investigaciones giran en torno al tracto vocal de los mamíferos y de los homínidos fósiles.
*

era sin duda incapaz de pronunciar sonidos semejantes a los nuestros. en el sentido que le damos hoy. nadie rebatirá que nuestro don para el lenguaje articulado es ciertamente uno de los rasgos más característicos del comportamiento humano? Este peculiar y rápido encadenamiento de voces y entonaciones que designamos con la expresión de «lenguaje articulado» es uno de los fundamentos de la vida humana. así. Barbara Wickers ¿Qué antepasados del hombre fueron los primeros en poder hablar? En otras palabras ¿en qué momento hizo aparición el lenguaje articulado que caracteriza al hombre moderno? Estas preguntas han intrigado largo tiempo a los científicos. Un Hecho particularmente interesante es que hoy se sabe que antes de cumplir dos años el bebé es incapaz de producir un verdadero lenguaje articulado: la anatomía de su tracto vocal es entonces muy parecida aún a la del mono. De ello resulta que el australopiteco. o no hacían uso de la palabra. la existencia formas de interacción individual y social que llamamos «cultura»? Aunque no hay respuesta sencilla a esta cuestión. dejando tras de sí las posibilidades limitadas de un surtido de gruñidos y aullidos simiescos para producir los armoniosos sonidos de un José Carreras o de una María del Mar Bonet. Filósofos. Laitman en este artículo ha develado recientemente ese viejo misterio. que han elaborado numerosos «escenarios» para explicar cómo pudo el hombre al fin franquear el «umbral de la palabra». Al efecto han venido sirviéndose de moldeos endocraneanos (huellas naturales del cráneo) para estudiar los accidentes internos que pudieran orientarlos sobre el tamaño y posición de áreas específicas del cerebro de nuestros antepasados. con todo y haber aportado informaciones preciosas. La paleoneurología.calidad de humanos. interesados en la definición del lenguaje. teólogos. nuestros antepasados remotos carecían de esa facultad que se nos antoja tan natural. atendiendo al estudio de la anatomía del desarrollo del aparato vocal y a su evolución en los mamíferos y homínidos fósiles. nos distingue. escritores no han dejado de opinar sobre el origen de la más humana de las cualidades humanas. Entonces. Los antropólogos. ¿qué antecesores nuestros fueron los primeros. del resto odeacasoanimales? ¿Elde diferentes complejidad nuestro modo de locomoción. no ha podido ilustrarnos acerca del funcionamiento interno del cerebro y. en los tamaño y la ¿Qué es lo quede nuestro cerebro. Es difícil imaginarse un mundo sin lenguaje. 2 . en poder valerse de un leguaje articulado? Pregunta difícil.El origen del lenguaje articulado por Jeffrey T. El nuevo enfoque que nos ofrece J. apenas nos provee de argumentos limitados cuando se trata de establecer el momento en que pudo hacer aparición el lenguaje articulado. el más antiguo de los homínidos conocidos. Hace ya un siglo que los paleoneurólogos que trataban de reconstruir el cerebro de nuestros antepasados a partir de datos fósiles empezaron a formular tesis varias acerca de la evolución del lenguaje. en verdad. Sin embargo. Laitman Trad. han elaborado numerosos escenarios para explicar cómo fue posible que el hombre franqueara un día cierto «umbral de la palabra». que durante mucho tiempo ha intrigado a los científicos. que siguen la evolución de los comportamientos complejos al hilo de los testimonios arqueológicos y los lingüistas.

hasta la observación detallista de los animales con la ayuda de la cinerradiografía. Edmund Crelin. El ejemplo presentado aquí corresponde a un chimpancé del que se nos ofrece una vista interior de la cabeza y del cuello. En la mayoría de los mamíferos. 1 anatomista de la facultad de Medicina de la universidad de Yale. eran muchas las sombras aún persistentes en lo que se refiere al funcionamiento de esa región en diferentes mamíferos. (Fotos F. como el Profr. Laitman. utilizando técnicas varias. del neonato humano. mediante la cual se contrastan los datos de la anatomía comparada con los vestigios fósiles. con la posición de las estructuras del tracto vocal durante la respiración. con miras a iniciar el estudio de las semejanzas y diferencias. el chimpancé debe actuar sobre la forma de la cavidad bucal y de los labios para modular los sonidos que emite. Mi interés por el origen del lenguaje articulado nació de mis estudios sobre los cambios que en el curso del desarrollo del individuo experimentan las vías respiratoria superiores de los mamíferos y. 1. cavidad aérea situada entre la parte posterior de la cavidad nasal y la laringe. en 1974 me puse en contacto con Edmund Crelin.) No obstante.Fig. desde la clásica disección post mortem. A falta de un término más sencillo. Como en casi todos los mamíferos. los investigadores han puesto bajo una nueva luz ese viejo misterio al plantearse el problema desde un pista de vista totalmente inédito. en particular. Como los otros mamíferos. qué funciones podía desempeñar. la anatomía del tracto vocal limita drásticamente la gama de sonidos que pueden producir. este reducido espacio faríngeo no tiene sino una capacidad mínima de modificar los sonidos producidos por las cuerdas vocales de la laringe. A diferencia de otros investigadores empeñados en explorar el origen del lenguaje. la laringe llamada aún caja vocal. lo cual hace que apenas quede un espacio a modo de faringe. los que atendemos a reconstituir la evolución del tracto vocal hemos llevado nuestra atención a cuestiones más delimitadas: ¿qué anatomía presentaba el tracto vocal de nuestros antepasados. entre los humanos y los demás mamíferos.T. el hombre no. y cómo puede compararse con la del hombre actual? Los resultados de mis investigaciones y de otros autores. y el Profr. desde el delfín hasta los grandes monos. la deglución y la producción de sonidos. especialista en la anatomía de los neonatos. 3 3 . Por consiguiente. podemos llamar paleolaringología a la nueva disciplina traída a colación. a nivel del tracto respiratorio superior. con miras a reconstituir los elementos del tracto vocal de nuestros antepasados remotos: laringe. y estructuras asociadas. Philip Lieberman. aparece en el cuello en posición elevada. implicada en actividades tan importantes como la respiración. faringe. Con el deseo de aclarar algunas de estas cuestiones. Aunque el tracto respiratorio superior es una zona crucial. aportan algunas indicaciones útiles para dar respuesta a esas preguntas. Los mamíferos respiran y tragan simultáneamente. verdadera cinematógrafa con rayos X. y respecto de las modificaciones que podría experimentar en el curso del desarrollo. lengua. En el curso de nuestras investigaciones hemos examinado una gran diversidad de mamíferos. 2 lingüista de la universidad de Brown.

a la derecha) respectivamente. la laringe aparece en posición mucho más baja en el cuello que en el chimpancé. a la izquierda) y de un humano adulto (Homo sapiens. queda libre así una cámara inexistente en el animal. el cartílago más alto de la laringe. En el mono. una vaca o un mono pueden respirar al mismo tiempo que degluten un líquido. precisamente. los líquidos.Fig. Nuestros estudios han revelado que la posición que la laringe o caja vocal en el cuello constituye un parámetro importante. ¿A qué obedece esa diferencia? Los dos dibujos presentados ofrecen sendos cortes transversales de la cabeza y cuello de un chimpancé (Pan troglodytes. deglutir y emitir sonidos por el animal. Esta posición elevada permite a la laringe vincularse a la nasofaringe. incluido el niño en su primera infancia. la que nos permite emitir los sonidos que requiere el lenguaje articulado. gracias a la presencia de esas vías diferentes para el aire y los alimentos. es decir. el espacio situado entre el fondo de la cavidad nasal y la laringe. desde la nariz a los pulmones (Fig. la laringe ofrece una vía directa al aire. recubre el velo del paladar. En este caso. que determina el modo de respirar. el pequeño espacio faríngeo no tiene sino una capacidad mínima de modular los sonidos producidos por las cuerdas vocales de la faringe. el hombre moderno adulto es capaz de usar un lenguaje plenamente articulado. Vemos que. Cabe distinguir en los mamíferos dos modos generales de anatomía del tracto respiratorio superior. 1 y 2). a través de vías llamadas «senos piriformes» para seguir su ruta hacia el esófago y el estómago (Fig. Prácticamente ello se produce cuando la epiglotis. Es esta ampliación de la faringe. A diferencia de los restantes mamíferos. espacio aéreo próximo de la coana o «puerta del fondo» de la cavidad nasal. 3). Así. respectivamente asociados a consecuencias funcionales marcadas. Podemos llamar al primero modelo de base. 2. 3). y muestran las posiciones de las estructuras del tracto vocal en la respiración normal. prácticamente por delante de las tres primeras vértebras cervicales (Fig. elementos semisólidos o sólidos pueden descender por uno y otro lado de la laringe. lo cual hace que aumente en aquél el tamaño de la faringe. 4 . o en algunas especies. Al tiempo que el animal respira. puesto que corresponde a casi la totalidad de los mamíferos en cualquier estadio de su desarrollo: la laringe aparece situada en posición alta en el cuello. en el hombre.

Por lo que hace a la anatomía del tracto respiratorio superior. 5 . Aunque cierto es que algunos animales pueden imitar ciertos sonidos del lenguaje humano. por unas vías llamadas «senos piriformes». 4). a la altura de la base occipital o de las primeras tres vértebras cervicales. Uno y otro recorrido no se entrecruzan. la laringe ofrece una vía directa al aire.Mientras que este modelo de base. Por encima de la laringe se encuentra la faringe. de modo que el animal puede respirar al mismo tiempo que traga. Así. desde el punto de vista funcional. Hacia los dos años. Como en los primates no humanos. drásticamente a su vez limita la gama de sonidos que puede producir el individuo en cuestión. que este pequeño espacio faríngeo no tenga sino una capacidad de modificar los sonidos producidos por las cuerdas vocales (Plica vocalis) de la laringe (Fig. y en tanto lo hacen pueden descender los alimentos por uno y otro lado de la laringe. la laringe del niño se localiza en una posición elevada en el cuello. también. Prácticamente ello tiene lugar cuando la epiglotis. lo cual es imposible para el hombre. lo más de los mamíferos deben actuar sobre la forma de la cavidad y de los labios para modular los sonidos que emiten. sirve para la modulación de los sonidos. respiran esencialmente por la nariz. 4 Fig. De ahí. al igual que la mayoría de los mamíferos. la elevada posición de la laringe apenas permite subsistir una pequeña zona supralaríngea a modo de faringe. anatómicamente no son capaces de producir la extensa gama de los que configuran un verdadero lenguaje articulado. En la mayoría de los mamíferos. 1 y 2). el niño modifica la manera de emitir los sonidos Nuestros estudios han puesto de manifiesto que el tracto respiratorio superior de los neonatos y en la primera infancia es muy parecido al tipo general hallado en la mayoría de los mamíferos (Fig. de la nariz al pulmón: los chimpancés. cavidad aérea rodeada de músculos y membranas. recubre el velo del paladar. 3. cartílago más alto de la laringe. Los mamíferos pueden respirar y tragar líquidos simultáneamente. puede decirse que. presente con algunas variantes en formas marinas como los delfines y hasta en los primates (monos y grandes monos). Esta vista del interior de la cabeza y cuello de un chimpancé lo pone de manifiesto. En este caso. permite al individuo respirar y tragar simultáneamente. tragan y vocalizan de manera idéntica a los monos. La posición elevada de la laringe en el cuello del animal hace posible que aquélla participe de la nasofaringe. La cinematografía con rayos X permite apreciar que los neonatos y los niños muy pequeños respiran. que participa en la vía digestiva y. para proseguir luego su ruta hasta el esófago y el estómago. los neonatos humanos presentan la misma que los monos.

la posición de la laringe del niño sigue elevada en el cuello. cruce que puede tener. no se cruzan. en el curso de su desarrollo. el descenso de la laringe produce una conformación anatómica de valor extremadamente positivo: una cámara faríngea muy desarrollada encima de las cuerdas vocales. algunas patologías graves. tampoco intervenir en el fondo de la cavidad nasal para separar las vías de la deglución de las de la respiración. alrededor de los dos años empieza a descender. Por otra parte. como el síndrome de muerte súbita del lactante. La anatomía de su tracto respiratorio superior se asemeja. deglutir y emitir sonidos. El «bolo alimentario» puede alojarse fácilmente en la entrada de la laringe. y el que sigue la leche. en el adulto concretamente a la altura de las vértebras cervicales 4 a 7 (Fig. Los neonatos y los bebés respiran. Es esta expansión de la faringe la clave de nuestra capacidad de producir toda la riqueza sonora del lenguaje articulado. cierto es que los adultos no pueden respirar y tragar simultáneamente. a la del mono. Este accidente. las vías digestivas y respiratorias del ser humano se cruzan por encima de la laringe (Fig. ¿Cuándo y cómo se efectúa exactamente este cambio? Es un misterio. 4). Esto le permite respirar. puede que estén asociadas a un cambio sutil en la respiración. el descenso de la laringe modificará considerablemente la manera de respirar del niño. Para hablar no hace falta respirar y tragar al mismo tiempo En este caso singular de posición baja de la laringe. Pasados los primeros años de vida. Pero. mucho más que en el neonato humano o que en los demás mamíferos. la epiglotis ya no puede alcanzar el velo del paladar y. es a menudo tomado por auténtico ataque cardíaco 5.Fig. 6 . lo cierto es que el resultado final es que la laringe queda situada en una posición mucho más baja que en el seno de los demás mamíferos. Luego. En esta representación del interior de la cabeza y cuello del lactante aferrado al pezón de su madre observamos que la laringe aparece alta en el cuello. No cabe duda de que el entrecruzamiento de las vías digestivas y respiratorias es negativo si se considera el problema en términos evolutivos o de desarrollo de la eficacia de la respiración y la digestión. como en cualquier otro mamífero. bloqueando la circulación del aire e induciendo la asfixia. gracias a la cual los sonidos emitidos por la laringe pueden ser modificados. efectivamente. el hombre no puede respirar y beber al mismo tiempo sin «respirar con la bebida». Y aunque el desarrollo de este tracto presente todavía muchos aspectos oscuros. Por igual razón. descenso que modifica espectacularmente la manera de respirar. llamado en inglés «ataque cardíaco del café» porque sobreviene frecuentemente en el restaurante. al tiempo que la de deglutir y emitir sonidos. 4. Pero. vinculado a una modificación de la anatomía del tracto respiratorio superior del bebé. a partir de determinado momento. y a menudo ha tenido. 2). Luego. y deglutir la leche materna al mismo tiempo: el trayecto seguido por el aire. por tanto. consecuencias desafortunadas. más que a la del adulto humano. tragan y vocalizan igual que los chimpancés y el conjunto de los mamíferos. Hasta la edad de un año y medio a dos. 5). similar a la de cualquier otro mamífero (Fig. ¿Por qué? ¿Qué ocurre entre la infancia y la edad adulta? La respuesta constituye una de las historias más interesantes sobre el crecimiento y desarrollo del ser humano. en compensación. Los niños parecen conservar esta posición elevada de la laringe hasta la edad de un año y medio o dos años.

podemos decir que la posición de la laringe era elevada en el cuello. Inversamente. pertenecen a humanos dotados de un tracto vocal semejante al nuestro. similar a la del hombre adulto. es decir.Al fin lo consiguió Homo erectus tomía del tracto respiratorio superior progresaban nos intrigaba cada vez más la forma que podía haber adoptado esta región en nuestros propios antepasados remotos. Así. ligada a la posición de la laringe. en los que las estructuras tisulares blandas. utilizando una variable que denominamos «línea de la base del cráneo» y que evalúa su grado de flexión. como la laringe. en particular en los primeros homínidos (antepasados de los humanos). podemos inferir cómo deglutían. su «techo»: la base del cráneo. Con miras a definir objetivamente las diferencias perceptibles en las formas de la base del cráneo de diferentes especies hemos recurrido. respiraban y producían sonidos nuestros antepasados 7. soporte de la laringe. la faringe. no se han conservado? Por suerte. pues. el estadístico Raymond Buch. por ejemplo. a nuestro colega de muchos años. A partir del momento en que conociéramos dos configuraciones distintas en los mamíferos podríamos utilizar esta información como hilo conductor para deducir una medida aproximada de la posición de la laringe y estructuras asociadas en las especies fósiles. antiguo miembro de la universidad de Yale que hoy trabaja para la compañía Bristol-Myers. en estos especimenes fósiles queda a veces una parte de la región respiratoria superior. sin curvatura. comparable al de los monos y grandes monos actuales. hemos procedido a la realización de numerosos análisis estadísticos detallados de la forma de la base del cráneo en varias especies de mamíferos.La prueba fósil del lenguaje articulado El australopiteco no podía hablar. No ha de sorprender. un cráneo fósil presenta un perfil de la base de tipo prácticamente llano. el hueso hiodes y demás estructuras asociadas. su curvatura 6. cuya forma se nos había revelado. en el curso de nuestras investigaciones. Si. 7 . ya que la base en cuestión es lugar de inserción de numerosos músculos y ligamentos. Pero ¿cómo abordar este problema? Mientras que la radiografía cinematográfica y la disección permiten establecer la situación y función del tracto respiratorio superior en los mamíferos vivientes ¿cómo efectuar esas mismas investigaciones en fósiles. Una vez así determinada la posición de la laringe. A medida que nuestras investigaciones sobre la ana. Muerte súbita del lactante: ¿desarrollo anormal del tracto respiratorio? La relación observada en los mamíferos viviente entre el perfil de la base del cráneo y la posición de la laringe nos ha proporcionado el elemento que necesitábamos para reconstruir el tracto respiratorio superior de nuestros antepasados fósiles. los cráneos fósiles que presentan una curvatura marcada en su base.

valiéndose seguidamente de esos datos para reconstruir su tracto vocal. Fig. Aunque el descenso de la laringe haya sido cesado de aumentar. convirtiéndolos en un hito muy especial de origen de este inconveniente —el entrecrula paleoantropología. pues sus restos han sido hallados en Etiopía. Este cruce. en Kenia. la posición muy baja de que recorrían las sabanas del sur y este de África en el periodo la laringe en el cuello hace que se entrecrucomprendido entre 4 y 1.¿Podía hablar el australopiteco? Utilizando los métodos estadísticos desarrollados para el estudio de los mamíferos vivientes he analizado la base del cráneo de numerosos homínidos. por gran mono). en 1924. 8 . por citar unos pocos. En el curso de estos últimos años hemos concentrado nuestro trabajo en torno a los homínidos más primitivos: los australopitecos. puede resultar peligroso en la medida que mente «grandes monos del Sur» (del latín «austral» y del griego se hace posible que los alimentos ocupen la «pithecus». Por ejemplo. Gracias a las excavaciones paleontológicas realizadas guaje articulado. el interés por este grupo no ha asfixia y muerte. raramente se encuentran en buen estado. Partiendo de la estructura del esqueleto y de algunos restos craneanos podemos decir que los australopitecos eran bípedos y que poseían un cerebro apenas más grande que el de los monos actuales (véase «Los australopitecinos» en Mundo Científico. pues los cráneos fósiles. del Museo nacional de Kenia. que se produce por encima de la larindías. cuyo nombre significa literal. Esta operación es más delicada de lo que parece. fueron descubiertos por primera vez entrada de la laringe. Los estragos del tiempo y del medio son manifestados en los frágiles archivos de nuestro pasado. hemos logrado un primer atisbo en el mundo de estos antepasados remotos.5 millones de años antes de nuestros cen la vía aérea y la de los alimentos. Europa y Australia. una buena muestra de cráneos se ha salvado del pisoteo de los elefantes y de la erosión causada por los elementos. por el hijo de Louis. Desde entonces. enero de 1983). conservados en las colecciones de África. En el hombre. del Collège de France. con lo que nuestra mirada al pasado ha sido aún posible. Richard Leakey. con la consiguiente Raymond Dart 8. pueden Si no son expulsados en Taung. o por Phillip Tobias. de la universidad de Witwatersrand (África del Sur). en Tanzania y en África del Sur. por Yves Coppens. cuya data oscila entre varios miles y millones de años. 5. Lugares como la garganta de Olduvai y zamiento de las vías alimentaria y respiratotambién científicos como Louis Leakey son hoy conocidos en el mundo ria—que haceha engendrado una zona faríngea posible la producción del lenentero. hoy sabemos que el australopiteco ocupaba grandes regiones del África meridional y oriental. Con todo. Estos homínidos primitivos. África del Sur.ge. por el célebre anatomista bloquear el paso del aire. rápidamente.

de otros australopitecos ha revelado que la En una de ellas. hallado en las grutas de Sterkfontein (Sterkfontein 5. o el cráneo robusto. La posición alta de su laringe les impedía. De hecho. En la otra. producir determinados sonidos. a la faque se remonta a algunos millones de años y ringe y demás estructuras asociadas. permitiendo el paso del aire por una vía directa desde la cavidad nasal a los pulmones. 9). La reconstrucción lo muestra a punto de beber el agua que resbala de un puñado de hojas. probablemente algo más avanzado que el de los gorilas y chimpancés. podían respirar y tragar líquidos al mismo tiempo. muy curvada o arqueada. 9 . probablemente de un macho. pero que se ha perdido en el hombre moderno adulto. como la del chimpancé (a la izquierda). Algunas piezas. pero obviamente insuficiente para hablar tal como hacemos hoy9. 8). la laringe de este homínido primitivo estaba sin duda en posición elevada en el cuello. que na. África del Sur. pues la base del cráneo sirve de punto de inserción de sos fósiles. cerca de Johannesburgo. El análisis de estos especimenes y feros. y la laringe aparece mucho más baja en el cuello. Con ayuda Estas informaciones aportan indicaciones preciosas para tentar de de los métodos que hemos reseñado hemos reconstituir el tracto respiratorio de nuestros antepasados fósiles. por tanto. Esos homínidos primitivos utilizaban seguramente un sistema de comunicación. 6. forma de la base del cráneo (en cierta manera el «techo» de la región habituados a trabajar con fragmentos de huerespiratoria superior) estaba vinculada a la posición de la laringe.Varios australopitecos. asemejándose así a la que poseen los hallamos en el hombre adulto (a la derecha). y haciendo posible la deglución de líquidos y respiración simultáneas. 7). el examen de la relación entre la base del cráneo y la laringe ha revelado la existencia de dos configuraciones en los mamíprecisos. fig. la base del base de su cráneo no presentaba flexión algucráneo no presenta curvatura alguna particular. Por consiguiente. como el cráneo que se supone de una hembra. Fig. No sorprende. han llegado a nosotros con una base de cráneo en gran medida intacta. 7. Más interesante para nosotros. el más remoto de los antepasados del hombre conocido. podido reconstituir estos homínidos. con una laringe en posición elevada en el cuello. que conserva aún rasgos bien detallados y De hecho. hemos llegado a la conclusión de que los australopitecos poseían sin duda un tracto vocal similar al de los monos y los grandes monos 9 (Fig. Respirar y tragar al mismo tiempo es una facultad que comparten el chimpancé y el bebé humano. Es difíFig. tanto de África oriental como meridional. Este dibujo muestra la reconstitución del tracto vocal de un australopiteco. por razones anatómicas. la base del cráneo está grandes monos actuales y. correspondientes a las vocales universales típicas del lenguaje humano. La reconstitución ha sido realizada a partir del espécimen de Sterkfontein 5  Como en la mayoría de los mamíferos. se encuentran en un estado de conservación sorprendente. descubierto en las orillas del lago Turkana en Kenia (KNM-ER 406). estudiamos un espécimen de edad numerosos músculos y ligamentos que sostienen a aquella. y la posición correspondiente de la laringe es muy alta en el cuello. estos homínidos debían poseer un repertorio vocal muy limitado en comparación con el del hombre moderno (Fig. diferente de la del hombre adulto. Nuestras investigaciones nos han permitido demostrar que la cil expresar la emoción que sentimos cuando.

al menos en la medida en que lo  hace Homo sapiens. desde 1. de nuestro género Homo erectus. pues. ciertamente. la zona faríngea disponible para la modulación de los sonidos producidos por la laringe. Se trata también del primer grupo de homínidos a quienes se atribuye el uso del fuego. En conclusión. Esta circunstancia habría modificado el tipo de respiración y de deglución de dichos homínidos. a nuestro juicio. Como se ve.Fig. El Rubicón anatómico había sido franqueado: el tipo de base craneana de los mamíferos. presente aún en el australopiteco. Pero su repertorio vocal era muy limitado frente al del hombre moderno. Sangirán en Java y en las grutas de Chucutién en China 10. de nombre común y de referencia general como «hombre de Pekín»11. ciertamente. hace millón y medio de años aproximadamente antes de nuestros días. modelo que se parece al de los grandes monos y próximo ya del que presenta el hombre moderno. pues.000 años ha. Este espacio faríngeo reducido no le permitía modular los sonidos producidos por las cuerdas vocales. sin curvatura alguna. y en algunas formas primeras. generan una notable curiosidad.000 0 400. Este grupo de homínidos primitivos estaba primitivos estaba aún más disperso que los australopitecinos. que la laringe de Homo erectus acaso hubiera empezado ya a descender. 10 . y las del hombre moderno. se modifica irreversiblemente al presentar una laringe en posición baja en el cuello. de los australopitecos. A partir del conjunto de esos restos hemos reparado en que estos homínidos estaban provistos de un cerebro mucho más grande que el de los australopitecos. las capacidades vocales de aquél eran intermedias entre las habidas por las formas primitivas como el australopiteco. apareció el modelo humano? Ésta es la pregunta crucial que enfrentamos ahora. ¿Poseía Homo erectus con este cambio la facultad de hablar como nosotros? Probablemente no: aunque es manifiesto un cambio incipiente. ¿Podía hablar el australopiteco? La reconstitución nos muestra a este homínido primitivo en trance de emitir unos sonidos. los australopitecinos. Este cambio en la base del cráneo indica. pues. El lenguaje articulado. Entre algunas muestras de esta especie hemos hallado lo que bien pudiera ser un inicio de flexión en la base del cráneo. el australopiteco utilizaba probablemente un sistema de comunicación algo más desarrollado que el de los grandes monos. ha aparecido pues más tarde. El descenso de la laringe habría ampliado.6 millones hasta 300. tal como lo usamos hoy. poseían un tracto vocal de tipo simiesco ¿cuándo. 8. alejada ya del tipo casi plano. Los Homo erectus vivieron durante más de un millón de años. suprimiendo por ejemplo su capacidad de respirar y tragar al mismo tiempo. sus restos han sido encontrados en regiones tan diversas como las vecindades del lago Turkana en Kenia. Si nuestros antepasados más remotos. la porción de faringe por encima de la laringe era mucho más pequeña que en el hombre moderno. Probablemente son los restos chinos los más conocidos. El cambio más importante en la evolución del tracto vocal de los homínidos parece haber sobrevenido. Aunque todavía no nos es posible llegar a conclusiones definitivas. y que la anatomía craneana posterior era muy próxima de la nuestra en numerosos aspectos. nuestros primeros datos sobre los cráneos de Homo erectus nos proporcionan informaciones que.

Am. J. Shapiro Peking man. Se trata de uno de los cráneos de australopiteco mejor conservados que poseemos: guarda intactos numerosos rasgos detallados. Witwatersrand Univ. F. Susman (ed.T. 1984. Toronto. «A measure of basicranial flexion in the pygmy chimpanzee. 1925. 1984. Laitman et E. 15. 30. 51. 50. Ciba clinical symposium. 152. Plenum. Yale J.L.L. 195. Phys.).A. 10 B. 245.T. 28.T.A. no surgieron antes de la aparición de los primeros miembros de nuestra especie Homo sapiens. The biology and evolution of language. Anat.J. Med. «Missing Link». 1982. 1978. 1980.C. M. U.T. Sigmon et J.S. 3. Laitman et al. Homo erectus: papers in honor of Davidson Black. Laitman et E. Había nacido. «Postnatal development of the basicranium and vocal tract region in man» in J.).). Nature. Laitman. 4 J.S. que hizo posible que nuestros antepasados empezaran a producir un lenguaje verdaderamente articulado.. hace unos 300 000 a 400 000 años.S. Heimlich. comparable a la que presenta el hombre actual. 1981.V. 31. 8 R. J. T. El cráneo. llamado Sterkfontein 5 o Madam Ples (abreviación de Plesianthropus. 6 J.. 4. P. Taung and the. J. 15 1980. al fin. pertenecientes a un australopiteco hallado en las grutas de Sterkfontein. Harvard. Anthropol. Uhley. Phys. 3. Pan panicus» in R. 1974. Laitman et al. The pygmy chimpanzee: evolutionary biology and behavior. 323. 467. Crelin.H. los antepasados del hombre el tracto vocal que hoy poseemos? Nuestro examen del material fósil nos lleva a pensar que los primeros ejemplos de flexión total de la base del cráneo. 1986. 2 1 11 . Heimbuch. Tobias. Am. Ciba clinical symposia. 7 J. 9. J. Fig. Crelin Perinatology néonatology. S. Laitman. Dart. Laitman et al. S. 11 H. 59. cerca de Johannesburgo.T. Biol.T. Estas fotografía presenta una vista anterior del cráneo. Laitman. J. 3 J. Symposium on development of the basicranium. el nombre dado originalmente a este fósil) data de aproximadamente dos millones de años antes de nuestros días y se suponen femeninos. Crelin. R. R.¿Cuándo adquirieron. Anthropol. 43. Dart. 1984. Simon and Schuster. 1976. Bosma (ed. P.. Govt. Heimbuch. Es en ese momento crítico de nuestra historia cuando aparece un tracto vocal moderno. Lieberman. T. J. 1977. E. Am. Cybulski (eds. pues. 115. Printing Office. Crelin Laboratory animal science. 9 J. la más humana de las capacidades del hombre. 5 H. 1979.S. Press. E. 1979.C.

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