UNIVERSIDAD AUTÓNOMA CHAPINGO

El origen del lenguaje articulado*
por Jeffrey T. Laitman **

Publicaciones del Programa Nacional de Etnobotánica Serie: Evolución Humana Número: 2
(Cuarta reimpresión)

Chapingo, México 2001

Tomado con autorización escrita de: Editorial Fontalba, Valencia. España. Artículo originalmente publicado en Mundo Científico (versión en español de La Recherche), No. 64 (1985). Volumen 6. Págs. 1182-1191, reproducido por Jesús Axayacatl Cuevas Sánchez para ser utilizado como material didáctico sin fines de lucro en el curso de Etnobotánica impartido en el Departamento de Fitotecnia de la Universidad Autónoma Chapingo, Chapingo, 56230. Estado de México. México. ** Jeffrey T. Laitman es profesor asociado de Anatomía de la Mount Sinai School of Medicine de Nueva York (Estados Unidos), y ha trabajado en el College de France como profesor invitado. Sus investigaciones giran en torno al tracto vocal de los mamíferos y de los homínidos fósiles.
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en poder valerse de un leguaje articulado? Pregunta difícil. De ello resulta que el australopiteco. Hace ya un siglo que los paleoneurólogos que trataban de reconstruir el cerebro de nuestros antepasados a partir de datos fósiles empezaron a formular tesis varias acerca de la evolución del lenguaje. nuestros antepasados remotos carecían de esa facultad que se nos antoja tan natural. era sin duda incapaz de pronunciar sonidos semejantes a los nuestros. apenas nos provee de argumentos limitados cuando se trata de establecer el momento en que pudo hacer aparición el lenguaje articulado. Es difícil imaginarse un mundo sin lenguaje. o no hacían uso de la palabra. nadie rebatirá que nuestro don para el lenguaje articulado es ciertamente uno de los rasgos más característicos del comportamiento humano? Este peculiar y rápido encadenamiento de voces y entonaciones que designamos con la expresión de «lenguaje articulado» es uno de los fundamentos de la vida humana. Entonces. Sin embargo. Barbara Wickers ¿Qué antepasados del hombre fueron los primeros en poder hablar? En otras palabras ¿en qué momento hizo aparición el lenguaje articulado que caracteriza al hombre moderno? Estas preguntas han intrigado largo tiempo a los científicos.El origen del lenguaje articulado por Jeffrey T. Al efecto han venido sirviéndose de moldeos endocraneanos (huellas naturales del cráneo) para estudiar los accidentes internos que pudieran orientarlos sobre el tamaño y posición de áreas específicas del cerebro de nuestros antepasados. del resto odeacasoanimales? ¿Elde diferentes complejidad nuestro modo de locomoción. en verdad. que han elaborado numerosos «escenarios» para explicar cómo pudo el hombre al fin franquear el «umbral de la palabra». que siguen la evolución de los comportamientos complejos al hilo de los testimonios arqueológicos y los lingüistas. escritores no han dejado de opinar sobre el origen de la más humana de las cualidades humanas. El nuevo enfoque que nos ofrece J. la existencia formas de interacción individual y social que llamamos «cultura»? Aunque no hay respuesta sencilla a esta cuestión. el más antiguo de los homínidos conocidos. Un Hecho particularmente interesante es que hoy se sabe que antes de cumplir dos años el bebé es incapaz de producir un verdadero lenguaje articulado: la anatomía de su tracto vocal es entonces muy parecida aún a la del mono. ¿qué antecesores nuestros fueron los primeros. en los tamaño y la ¿Qué es lo quede nuestro cerebro. atendiendo al estudio de la anatomía del desarrollo del aparato vocal y a su evolución en los mamíferos y homínidos fósiles. Laitman en este artículo ha develado recientemente ese viejo misterio. así. Filósofos. dejando tras de sí las posibilidades limitadas de un surtido de gruñidos y aullidos simiescos para producir los armoniosos sonidos de un José Carreras o de una María del Mar Bonet. Laitman Trad.calidad de humanos. no ha podido ilustrarnos acerca del funcionamiento interno del cerebro y. interesados en la definición del lenguaje. con todo y haber aportado informaciones preciosas. teólogos. nos distingue. Los antropólogos. que durante mucho tiempo ha intrigado a los científicos. han elaborado numerosos escenarios para explicar cómo fue posible que el hombre franqueara un día cierto «umbral de la palabra». La paleoneurología. en el sentido que le damos hoy. 2 .

En el curso de nuestras investigaciones hemos examinado una gran diversidad de mamíferos. con la posición de las estructuras del tracto vocal durante la respiración. Mi interés por el origen del lenguaje articulado nació de mis estudios sobre los cambios que en el curso del desarrollo del individuo experimentan las vías respiratoria superiores de los mamíferos y. en 1974 me puse en contacto con Edmund Crelin. El ejemplo presentado aquí corresponde a un chimpancé del que se nos ofrece una vista interior de la cabeza y del cuello. y estructuras asociadas. cavidad aérea situada entre la parte posterior de la cavidad nasal y la laringe. y respecto de las modificaciones que podría experimentar en el curso del desarrollo. hasta la observación detallista de los animales con la ayuda de la cinerradiografía. verdadera cinematógrafa con rayos X. utilizando técnicas varias. el chimpancé debe actuar sobre la forma de la cavidad bucal y de los labios para modular los sonidos que emite. mediante la cual se contrastan los datos de la anatomía comparada con los vestigios fósiles. entre los humanos y los demás mamíferos. Edmund Crelin. los investigadores han puesto bajo una nueva luz ese viejo misterio al plantearse el problema desde un pista de vista totalmente inédito. A falta de un término más sencillo. lo cual hace que apenas quede un espacio a modo de faringe. especialista en la anatomía de los neonatos. la deglución y la producción de sonidos.T. desde el delfín hasta los grandes monos. Como en casi todos los mamíferos. lengua. y cómo puede compararse con la del hombre actual? Los resultados de mis investigaciones y de otros autores.) No obstante. (Fotos F. Con el deseo de aclarar algunas de estas cuestiones. 2 lingüista de la universidad de Brown. a nivel del tracto respiratorio superior. Aunque el tracto respiratorio superior es una zona crucial. implicada en actividades tan importantes como la respiración. desde la clásica disección post mortem. los que atendemos a reconstituir la evolución del tracto vocal hemos llevado nuestra atención a cuestiones más delimitadas: ¿qué anatomía presentaba el tracto vocal de nuestros antepasados. podemos llamar paleolaringología a la nueva disciplina traída a colación. faringe. 1. Philip Lieberman. aparece en el cuello en posición elevada. Por consiguiente. Los mamíferos respiran y tragan simultáneamente. aportan algunas indicaciones útiles para dar respuesta a esas preguntas. 3 3 . como el Profr. con miras a reconstituir los elementos del tracto vocal de nuestros antepasados remotos: laringe. Como los otros mamíferos.Fig. del neonato humano. en particular. eran muchas las sombras aún persistentes en lo que se refiere al funcionamiento de esa región en diferentes mamíferos. En la mayoría de los mamíferos. 1 anatomista de la facultad de Medicina de la universidad de Yale. Laitman. este reducido espacio faríngeo no tiene sino una capacidad mínima de modificar los sonidos producidos por las cuerdas vocales de la laringe. qué funciones podía desempeñar. con miras a iniciar el estudio de las semejanzas y diferencias. la anatomía del tracto vocal limita drásticamente la gama de sonidos que pueden producir. A diferencia de otros investigadores empeñados en explorar el origen del lenguaje. la laringe llamada aún caja vocal. y el Profr. el hombre no.

Al tiempo que el animal respira. la laringe ofrece una vía directa al aire. en el hombre. Prácticamente ello se produce cuando la epiglotis. Es esta ampliación de la faringe. ¿A qué obedece esa diferencia? Los dos dibujos presentados ofrecen sendos cortes transversales de la cabeza y cuello de un chimpancé (Pan troglodytes. una vaca o un mono pueden respirar al mismo tiempo que degluten un líquido. prácticamente por delante de las tres primeras vértebras cervicales (Fig. a la izquierda) y de un humano adulto (Homo sapiens. a través de vías llamadas «senos piriformes» para seguir su ruta hacia el esófago y el estómago (Fig. Nuestros estudios han revelado que la posición que la laringe o caja vocal en el cuello constituye un parámetro importante. la que nos permite emitir los sonidos que requiere el lenguaje articulado. En este caso. a la derecha) respectivamente. Podemos llamar al primero modelo de base. En el mono. el espacio situado entre el fondo de la cavidad nasal y la laringe. Cabe distinguir en los mamíferos dos modos generales de anatomía del tracto respiratorio superior. elementos semisólidos o sólidos pueden descender por uno y otro lado de la laringe. A diferencia de los restantes mamíferos. el cartílago más alto de la laringe. 3). el hombre moderno adulto es capaz de usar un lenguaje plenamente articulado. el pequeño espacio faríngeo no tiene sino una capacidad mínima de modular los sonidos producidos por las cuerdas vocales de la faringe. es decir. 1 y 2). 4 . o en algunas especies. deglutir y emitir sonidos por el animal. lo cual hace que aumente en aquél el tamaño de la faringe. 2. gracias a la presencia de esas vías diferentes para el aire y los alimentos. precisamente. espacio aéreo próximo de la coana o «puerta del fondo» de la cavidad nasal. 3). Vemos que. queda libre así una cámara inexistente en el animal. respectivamente asociados a consecuencias funcionales marcadas. la laringe aparece en posición mucho más baja en el cuello que en el chimpancé. recubre el velo del paladar. Esta posición elevada permite a la laringe vincularse a la nasofaringe. Así. los líquidos. y muestran las posiciones de las estructuras del tracto vocal en la respiración normal. desde la nariz a los pulmones (Fig. incluido el niño en su primera infancia. que determina el modo de respirar. puesto que corresponde a casi la totalidad de los mamíferos en cualquier estadio de su desarrollo: la laringe aparece situada en posición alta en el cuello.Fig.

La posición elevada de la laringe en el cuello del animal hace posible que aquélla participe de la nasofaringe. de la nariz al pulmón: los chimpancés. cavidad aérea rodeada de músculos y membranas. Así. De ahí.Mientras que este modelo de base. Aunque cierto es que algunos animales pueden imitar ciertos sonidos del lenguaje humano. puede decirse que. Los mamíferos pueden respirar y tragar líquidos simultáneamente. cartílago más alto de la laringe. y en tanto lo hacen pueden descender los alimentos por uno y otro lado de la laringe. que este pequeño espacio faríngeo no tenga sino una capacidad de modificar los sonidos producidos por las cuerdas vocales (Plica vocalis) de la laringe (Fig. En este caso. lo cual es imposible para el hombre. lo más de los mamíferos deben actuar sobre la forma de la cavidad y de los labios para modular los sonidos que emiten. la elevada posición de la laringe apenas permite subsistir una pequeña zona supralaríngea a modo de faringe. por unas vías llamadas «senos piriformes». 5 . anatómicamente no son capaces de producir la extensa gama de los que configuran un verdadero lenguaje articulado. En la mayoría de los mamíferos. la laringe del niño se localiza en una posición elevada en el cuello. sirve para la modulación de los sonidos. drásticamente a su vez limita la gama de sonidos que puede producir el individuo en cuestión. el niño modifica la manera de emitir los sonidos Nuestros estudios han puesto de manifiesto que el tracto respiratorio superior de los neonatos y en la primera infancia es muy parecido al tipo general hallado en la mayoría de los mamíferos (Fig. 4). 4 Fig. presente con algunas variantes en formas marinas como los delfines y hasta en los primates (monos y grandes monos). Por encima de la laringe se encuentra la faringe. para proseguir luego su ruta hasta el esófago y el estómago. a la altura de la base occipital o de las primeras tres vértebras cervicales. Prácticamente ello tiene lugar cuando la epiglotis. Como en los primates no humanos. permite al individuo respirar y tragar simultáneamente. los neonatos humanos presentan la misma que los monos. 3. al igual que la mayoría de los mamíferos. La cinematografía con rayos X permite apreciar que los neonatos y los niños muy pequeños respiran. la laringe ofrece una vía directa al aire. de modo que el animal puede respirar al mismo tiempo que traga. 1 y 2). Uno y otro recorrido no se entrecruzan. tragan y vocalizan de manera idéntica a los monos. también. desde el punto de vista funcional. Por lo que hace a la anatomía del tracto respiratorio superior. recubre el velo del paladar. Hacia los dos años. Esta vista del interior de la cabeza y cuello de un chimpancé lo pone de manifiesto. respiran esencialmente por la nariz. que participa en la vía digestiva y.

4. no se cruzan. Es esta expansión de la faringe la clave de nuestra capacidad de producir toda la riqueza sonora del lenguaje articulado. Los niños parecen conservar esta posición elevada de la laringe hasta la edad de un año y medio o dos años. en el curso de su desarrollo. La anatomía de su tracto respiratorio superior se asemeja. descenso que modifica espectacularmente la manera de respirar. 4). en compensación. Este accidente. en el adulto concretamente a la altura de las vértebras cervicales 4 a 7 (Fig. consecuencias desafortunadas. Luego. y el que sigue la leche. vinculado a una modificación de la anatomía del tracto respiratorio superior del bebé. Por igual razón. la posición de la laringe del niño sigue elevada en el cuello. el descenso de la laringe modificará considerablemente la manera de respirar del niño. 2). a la del mono. el hombre no puede respirar y beber al mismo tiempo sin «respirar con la bebida». es a menudo tomado por auténtico ataque cardíaco 5. Pero. 6 . ¿Por qué? ¿Qué ocurre entre la infancia y la edad adulta? La respuesta constituye una de las historias más interesantes sobre el crecimiento y desarrollo del ser humano. cierto es que los adultos no pueden respirar y tragar simultáneamente. la epiglotis ya no puede alcanzar el velo del paladar y. Y aunque el desarrollo de este tracto presente todavía muchos aspectos oscuros. Hasta la edad de un año y medio a dos. gracias a la cual los sonidos emitidos por la laringe pueden ser modificados. mucho más que en el neonato humano o que en los demás mamíferos. y a menudo ha tenido. algunas patologías graves. Pasados los primeros años de vida. por tanto. deglutir y emitir sonidos. No cabe duda de que el entrecruzamiento de las vías digestivas y respiratorias es negativo si se considera el problema en términos evolutivos o de desarrollo de la eficacia de la respiración y la digestión.Fig. a partir de determinado momento. efectivamente. y deglutir la leche materna al mismo tiempo: el trayecto seguido por el aire. Pero. similar a la de cualquier otro mamífero (Fig. alrededor de los dos años empieza a descender. Los neonatos y los bebés respiran. como en cualquier otro mamífero. más que a la del adulto humano. las vías digestivas y respiratorias del ser humano se cruzan por encima de la laringe (Fig. puede que estén asociadas a un cambio sutil en la respiración. Esto le permite respirar. Luego. el descenso de la laringe produce una conformación anatómica de valor extremadamente positivo: una cámara faríngea muy desarrollada encima de las cuerdas vocales. El «bolo alimentario» puede alojarse fácilmente en la entrada de la laringe. al tiempo que la de deglutir y emitir sonidos. tragan y vocalizan igual que los chimpancés y el conjunto de los mamíferos. tampoco intervenir en el fondo de la cavidad nasal para separar las vías de la deglución de las de la respiración. llamado en inglés «ataque cardíaco del café» porque sobreviene frecuentemente en el restaurante. lo cierto es que el resultado final es que la laringe queda situada en una posición mucho más baja que en el seno de los demás mamíferos. como el síndrome de muerte súbita del lactante. 5). cruce que puede tener. Para hablar no hace falta respirar y tragar al mismo tiempo En este caso singular de posición baja de la laringe. Por otra parte. bloqueando la circulación del aire e induciendo la asfixia. ¿Cuándo y cómo se efectúa exactamente este cambio? Es un misterio. En esta representación del interior de la cabeza y cuello del lactante aferrado al pezón de su madre observamos que la laringe aparece alta en el cuello.

podemos decir que la posición de la laringe era elevada en el cuello. 7 . su «techo»: la base del cráneo. comparable al de los monos y grandes monos actuales. ligada a la posición de la laringe. su curvatura 6. podemos inferir cómo deglutían. como la laringe. Pero ¿cómo abordar este problema? Mientras que la radiografía cinematográfica y la disección permiten establecer la situación y función del tracto respiratorio superior en los mamíferos vivientes ¿cómo efectuar esas mismas investigaciones en fósiles.Al fin lo consiguió Homo erectus tomía del tracto respiratorio superior progresaban nos intrigaba cada vez más la forma que podía haber adoptado esta región en nuestros propios antepasados remotos. ya que la base en cuestión es lugar de inserción de numerosos músculos y ligamentos. antiguo miembro de la universidad de Yale que hoy trabaja para la compañía Bristol-Myers. la faringe. el hueso hiodes y demás estructuras asociadas. sin curvatura. los cráneos fósiles que presentan una curvatura marcada en su base. Muerte súbita del lactante: ¿desarrollo anormal del tracto respiratorio? La relación observada en los mamíferos viviente entre el perfil de la base del cráneo y la posición de la laringe nos ha proporcionado el elemento que necesitábamos para reconstruir el tracto respiratorio superior de nuestros antepasados fósiles. no se han conservado? Por suerte. un cráneo fósil presenta un perfil de la base de tipo prácticamente llano. en particular en los primeros homínidos (antepasados de los humanos). respiraban y producían sonidos nuestros antepasados 7. A medida que nuestras investigaciones sobre la ana. a nuestro colega de muchos años. utilizando una variable que denominamos «línea de la base del cráneo» y que evalúa su grado de flexión. Si. pertenecen a humanos dotados de un tracto vocal semejante al nuestro. hemos procedido a la realización de numerosos análisis estadísticos detallados de la forma de la base del cráneo en varias especies de mamíferos. en estos especimenes fósiles queda a veces una parte de la región respiratoria superior. A partir del momento en que conociéramos dos configuraciones distintas en los mamíferos podríamos utilizar esta información como hilo conductor para deducir una medida aproximada de la posición de la laringe y estructuras asociadas en las especies fósiles. en el curso de nuestras investigaciones. Con miras a definir objetivamente las diferencias perceptibles en las formas de la base del cráneo de diferentes especies hemos recurrido. soporte de la laringe. Así.La prueba fósil del lenguaje articulado El australopiteco no podía hablar. No ha de sorprender. similar a la del hombre adulto. cuya forma se nos había revelado. es decir. por ejemplo. Una vez así determinada la posición de la laringe. el estadístico Raymond Buch. en los que las estructuras tisulares blandas. pues. Inversamente.

conservados en las colecciones de África. por Yves Coppens. 5. la posición muy baja de que recorrían las sabanas del sur y este de África en el periodo la laringe en el cuello hace que se entrecrucomprendido entre 4 y 1. valiéndose seguidamente de esos datos para reconstruir su tracto vocal. Por ejemplo. Esta operación es más delicada de lo que parece. Lugares como la garganta de Olduvai y zamiento de las vías alimentaria y respiratotambién científicos como Louis Leakey son hoy conocidos en el mundo ria—que haceha engendrado una zona faríngea posible la producción del lenentero. rápidamente. pues sus restos han sido hallados en Etiopía. En el hombre. enero de 1983). en Kenia. del Collège de France. una buena muestra de cráneos se ha salvado del pisoteo de los elefantes y de la erosión causada por los elementos. el interés por este grupo no ha asfixia y muerte. raramente se encuentran en buen estado. Richard Leakey. o por Phillip Tobias. Los estragos del tiempo y del medio son manifestados en los frágiles archivos de nuestro pasado. Europa y Australia. Estos homínidos primitivos. por gran mono). pueden Si no son expulsados en Taung. África del Sur. hemos logrado un primer atisbo en el mundo de estos antepasados remotos. 8 . Fig. Gracias a las excavaciones paleontológicas realizadas guaje articulado. cuya data oscila entre varios miles y millones de años. en Tanzania y en África del Sur. con la consiguiente Raymond Dart 8. Este cruce. puede resultar peligroso en la medida que mente «grandes monos del Sur» (del latín «austral» y del griego se hace posible que los alimentos ocupen la «pithecus». que se produce por encima de la larindías. Desde entonces. convirtiéndolos en un hito muy especial de origen de este inconveniente —el entrecrula paleoantropología. En el curso de estos últimos años hemos concentrado nuestro trabajo en torno a los homínidos más primitivos: los australopitecos. fueron descubiertos por primera vez entrada de la laringe. hoy sabemos que el australopiteco ocupaba grandes regiones del África meridional y oriental.5 millones de años antes de nuestros cen la vía aérea y la de los alimentos.¿Podía hablar el australopiteco? Utilizando los métodos estadísticos desarrollados para el estudio de los mamíferos vivientes he analizado la base del cráneo de numerosos homínidos. Con todo. con lo que nuestra mirada al pasado ha sido aún posible. Aunque el descenso de la laringe haya sido cesado de aumentar. cuyo nombre significa literal. por citar unos pocos.ge. por el hijo de Louis. por el célebre anatomista bloquear el paso del aire. del Museo nacional de Kenia. de la universidad de Witwatersrand (África del Sur). pues los cráneos fósiles. Partiendo de la estructura del esqueleto y de algunos restos craneanos podemos decir que los australopitecos eran bípedos y que poseían un cerebro apenas más grande que el de los monos actuales (véase «Los australopitecinos» en Mundo Científico. en 1924.

estos homínidos debían poseer un repertorio vocal muy limitado en comparación con el del hombre moderno (Fig. 9 . o el cráneo robusto. por razones anatómicas. forma de la base del cráneo (en cierta manera el «techo» de la región habituados a trabajar con fragmentos de huerespiratoria superior) estaba vinculada a la posición de la laringe.Varios australopitecos. Por consiguiente. cerca de Johannesburgo. y haciendo posible la deglución de líquidos y respiración simultáneas. se encuentran en un estado de conservación sorprendente. Con ayuda Estas informaciones aportan indicaciones preciosas para tentar de de los métodos que hemos reseñado hemos reconstituir el tracto respiratorio de nuestros antepasados fósiles. Esos homínidos primitivos utilizaban seguramente un sistema de comunicación. han llegado a nosotros con una base de cráneo en gran medida intacta. fig. Es difíFig. tanto de África oriental como meridional. como el cráneo que se supone de una hembra. asemejándose así a la que poseen los hallamos en el hombre adulto (a la derecha). la base del cráneo está grandes monos actuales y. África del Sur. estudiamos un espécimen de edad numerosos músculos y ligamentos que sostienen a aquella. La reconstitución ha sido realizada a partir del espécimen de Sterkfontein 5  Como en la mayoría de los mamíferos. Más interesante para nosotros. Nuestras investigaciones nos han permitido demostrar que la cil expresar la emoción que sentimos cuando. En la otra. pero que se ha perdido en el hombre moderno adulto. El análisis de estos especimenes y feros. con una laringe en posición elevada en el cuello. a la faque se remonta a algunos millones de años y ringe y demás estructuras asociadas. por tanto. permitiendo el paso del aire por una vía directa desde la cavidad nasal a los pulmones. de otros australopitecos ha revelado que la En una de ellas. y la laringe aparece mucho más baja en el cuello. pero obviamente insuficiente para hablar tal como hacemos hoy9. descubierto en las orillas del lago Turkana en Kenia (KNM-ER 406). podido reconstituir estos homínidos. la laringe de este homínido primitivo estaba sin duda en posición elevada en el cuello. 8). como la del chimpancé (a la izquierda). 7). podían respirar y tragar líquidos al mismo tiempo. muy curvada o arqueada. el examen de la relación entre la base del cráneo y la laringe ha revelado la existencia de dos configuraciones en los mamíprecisos. 9). la base del base de su cráneo no presentaba flexión algucráneo no presenta curvatura alguna particular. correspondientes a las vocales universales típicas del lenguaje humano. pues la base del cráneo sirve de punto de inserción de sos fósiles. De hecho. que na. el más remoto de los antepasados del hombre conocido. Algunas piezas. probablemente algo más avanzado que el de los gorilas y chimpancés. Respirar y tragar al mismo tiempo es una facultad que comparten el chimpancé y el bebé humano. probablemente de un macho. hemos llegado a la conclusión de que los australopitecos poseían sin duda un tracto vocal similar al de los monos y los grandes monos 9 (Fig. No sorprende. La posición alta de su laringe les impedía. La reconstrucción lo muestra a punto de beber el agua que resbala de un puñado de hojas. diferente de la del hombre adulto. Fig. 7. Este dibujo muestra la reconstitución del tracto vocal de un australopiteco. producir determinados sonidos. que conserva aún rasgos bien detallados y De hecho. hallado en las grutas de Sterkfontein (Sterkfontein 5. 6. y la posición correspondiente de la laringe es muy alta en el cuello.

¿Podía hablar el australopiteco? La reconstitución nos muestra a este homínido primitivo en trance de emitir unos sonidos. Probablemente son los restos chinos los más conocidos. sus restos han sido encontrados en regiones tan diversas como las vecindades del lago Turkana en Kenia. El cambio más importante en la evolución del tracto vocal de los homínidos parece haber sobrevenido. presente aún en el australopiteco. Esta circunstancia habría modificado el tipo de respiración y de deglución de dichos homínidos. ciertamente. tal como lo usamos hoy. los australopitecinos. desde 1. Aunque todavía no nos es posible llegar a conclusiones definitivas. Como se ve. al menos en la medida en que lo  hace Homo sapiens. sin curvatura alguna. Este grupo de homínidos primitivos estaba primitivos estaba aún más disperso que los australopitecinos. generan una notable curiosidad. Pero su repertorio vocal era muy limitado frente al del hombre moderno. A partir del conjunto de esos restos hemos reparado en que estos homínidos estaban provistos de un cerebro mucho más grande que el de los australopitecos. alejada ya del tipo casi plano. que la laringe de Homo erectus acaso hubiera empezado ya a descender. modelo que se parece al de los grandes monos y próximo ya del que presenta el hombre moderno. de nuestro género Homo erectus. hace millón y medio de años aproximadamente antes de nuestros días. y en algunas formas primeras. 10 .000 0 400. y que la anatomía craneana posterior era muy próxima de la nuestra en numerosos aspectos. 8. la porción de faringe por encima de la laringe era mucho más pequeña que en el hombre moderno. Entre algunas muestras de esta especie hemos hallado lo que bien pudiera ser un inicio de flexión en la base del cráneo. apareció el modelo humano? Ésta es la pregunta crucial que enfrentamos ahora. Los Homo erectus vivieron durante más de un millón de años. ciertamente. el australopiteco utilizaba probablemente un sistema de comunicación algo más desarrollado que el de los grandes monos.Fig. Se trata también del primer grupo de homínidos a quienes se atribuye el uso del fuego. suprimiendo por ejemplo su capacidad de respirar y tragar al mismo tiempo. El Rubicón anatómico había sido franqueado: el tipo de base craneana de los mamíferos. y las del hombre moderno. nuestros primeros datos sobre los cráneos de Homo erectus nos proporcionan informaciones que. El lenguaje articulado. la zona faríngea disponible para la modulación de los sonidos producidos por la laringe. En conclusión. Este espacio faríngeo reducido no le permitía modular los sonidos producidos por las cuerdas vocales. de nombre común y de referencia general como «hombre de Pekín»11.000 años ha. El descenso de la laringe habría ampliado. pues. pues. Sangirán en Java y en las grutas de Chucutién en China 10. de los australopitecos. las capacidades vocales de aquél eran intermedias entre las habidas por las formas primitivas como el australopiteco.6 millones hasta 300. ¿Poseía Homo erectus con este cambio la facultad de hablar como nosotros? Probablemente no: aunque es manifiesto un cambio incipiente. se modifica irreversiblemente al presentar una laringe en posición baja en el cuello. ha aparecido pues más tarde. poseían un tracto vocal de tipo simiesco ¿cuándo. Si nuestros antepasados más remotos. a nuestro juicio. pues. Este cambio en la base del cráneo indica.

Fig. 9 J. 7 J. U. «Missing Link».).¿Cuándo adquirieron. Plenum. Med. Laitman et al. Biol. 59. Pan panicus» in R. Susman (ed. 43. 6 J.S. Govt. S. 28. 3 J. hace unos 300 000 a 400 000 años.A. Heimlich. Toronto. 1986. 15 1980. Tobias. Sigmon et J.V. Crelin Perinatology néonatology. J. Ciba clinical symposia. Homo erectus: papers in honor of Davidson Black. 1979.S. al fin. no surgieron antes de la aparición de los primeros miembros de nuestra especie Homo sapiens. Printing Office. Ciba clinical symposium. «Postnatal development of the basicranium and vocal tract region in man» in J. J. T. 3. 4 J. J. R. 50. la más humana de las capacidades del hombre. Nature. Laitman et E.T. 245.T. E. 11 H.S. M. Laitman et al. Anthropol. 1982. 51. 1984. Witwatersrand Univ. 1925. Heimbuch.T.L. Yale J. 115. Lieberman. 1981. P. Laitman. 5 H. Laitman et al. Laitman et E. Symposium on development of the basicranium. S. Phys.C. F.S. 323. 2 1 11 . Crelin. Estas fotografía presenta una vista anterior del cráneo.A. pues.. 31. The biology and evolution of language. 9. 1984. pertenecientes a un australopiteco hallado en las grutas de Sterkfontein. Harvard. Phys.T. Había nacido. 3. 4. que hizo posible que nuestros antepasados empezaran a producir un lenguaje verdaderamente articulado.L. J. Dart.T. Crelin. The pygmy chimpanzee: evolutionary biology and behavior.. 1976. R. T. comparable a la que presenta el hombre actual. 195. llamado Sterkfontein 5 o Madam Ples (abreviación de Plesianthropus. Am. 467.C. 8 R. «A measure of basicranial flexion in the pygmy chimpanzee. Bosma (ed. cerca de Johannesburgo.H.). El cráneo. 1984. 1977. E. 15. Se trata de uno de los cráneos de australopiteco mejor conservados que poseemos: guarda intactos numerosos rasgos detallados.T. el nombre dado originalmente a este fósil) data de aproximadamente dos millones de años antes de nuestros días y se suponen femeninos. 152. Cybulski (eds. 30. Crelin Laboratory animal science. los antepasados del hombre el tracto vocal que hoy poseemos? Nuestro examen del material fósil nos lleva a pensar que los primeros ejemplos de flexión total de la base del cráneo.. Am. Laitman.J. 10 B. Dart. J. Am. Uhley. Simon and Schuster. Anat. 1979. Press. J. Shapiro Peking man. Heimbuch. Es en ese momento crítico de nuestra historia cuando aparece un tracto vocal moderno. P. Anthropol. 1974. Laitman. 1980. 1978. Taung and the.).