UNIVERSIDAD AUTÓNOMA CHAPINGO

El origen del lenguaje articulado*
por Jeffrey T. Laitman **

Publicaciones del Programa Nacional de Etnobotánica Serie: Evolución Humana Número: 2
(Cuarta reimpresión)

Chapingo, México 2001

Tomado con autorización escrita de: Editorial Fontalba, Valencia. España. Artículo originalmente publicado en Mundo Científico (versión en español de La Recherche), No. 64 (1985). Volumen 6. Págs. 1182-1191, reproducido por Jesús Axayacatl Cuevas Sánchez para ser utilizado como material didáctico sin fines de lucro en el curso de Etnobotánica impartido en el Departamento de Fitotecnia de la Universidad Autónoma Chapingo, Chapingo, 56230. Estado de México. México. ** Jeffrey T. Laitman es profesor asociado de Anatomía de la Mount Sinai School of Medicine de Nueva York (Estados Unidos), y ha trabajado en el College de France como profesor invitado. Sus investigaciones giran en torno al tracto vocal de los mamíferos y de los homínidos fósiles.
*

o no hacían uso de la palabra. así. nos distingue. teólogos. Sin embargo. 2 . El nuevo enfoque que nos ofrece J. el más antiguo de los homínidos conocidos. del resto odeacasoanimales? ¿Elde diferentes complejidad nuestro modo de locomoción. Entonces. en verdad. apenas nos provee de argumentos limitados cuando se trata de establecer el momento en que pudo hacer aparición el lenguaje articulado. De ello resulta que el australopiteco. Laitman Trad. en el sentido que le damos hoy.El origen del lenguaje articulado por Jeffrey T. Los antropólogos. nadie rebatirá que nuestro don para el lenguaje articulado es ciertamente uno de los rasgos más característicos del comportamiento humano? Este peculiar y rápido encadenamiento de voces y entonaciones que designamos con la expresión de «lenguaje articulado» es uno de los fundamentos de la vida humana. han elaborado numerosos escenarios para explicar cómo fue posible que el hombre franqueara un día cierto «umbral de la palabra». La paleoneurología. no ha podido ilustrarnos acerca del funcionamiento interno del cerebro y. nuestros antepasados remotos carecían de esa facultad que se nos antoja tan natural. Laitman en este artículo ha develado recientemente ese viejo misterio. ¿qué antecesores nuestros fueron los primeros. era sin duda incapaz de pronunciar sonidos semejantes a los nuestros. la existencia formas de interacción individual y social que llamamos «cultura»? Aunque no hay respuesta sencilla a esta cuestión. que han elaborado numerosos «escenarios» para explicar cómo pudo el hombre al fin franquear el «umbral de la palabra». en los tamaño y la ¿Qué es lo quede nuestro cerebro.calidad de humanos. que durante mucho tiempo ha intrigado a los científicos. dejando tras de sí las posibilidades limitadas de un surtido de gruñidos y aullidos simiescos para producir los armoniosos sonidos de un José Carreras o de una María del Mar Bonet. escritores no han dejado de opinar sobre el origen de la más humana de las cualidades humanas. interesados en la definición del lenguaje. Filósofos. atendiendo al estudio de la anatomía del desarrollo del aparato vocal y a su evolución en los mamíferos y homínidos fósiles. que siguen la evolución de los comportamientos complejos al hilo de los testimonios arqueológicos y los lingüistas. con todo y haber aportado informaciones preciosas. Un Hecho particularmente interesante es que hoy se sabe que antes de cumplir dos años el bebé es incapaz de producir un verdadero lenguaje articulado: la anatomía de su tracto vocal es entonces muy parecida aún a la del mono. en poder valerse de un leguaje articulado? Pregunta difícil. Barbara Wickers ¿Qué antepasados del hombre fueron los primeros en poder hablar? En otras palabras ¿en qué momento hizo aparición el lenguaje articulado que caracteriza al hombre moderno? Estas preguntas han intrigado largo tiempo a los científicos. Al efecto han venido sirviéndose de moldeos endocraneanos (huellas naturales del cráneo) para estudiar los accidentes internos que pudieran orientarlos sobre el tamaño y posición de áreas específicas del cerebro de nuestros antepasados. Es difícil imaginarse un mundo sin lenguaje. Hace ya un siglo que los paleoneurólogos que trataban de reconstruir el cerebro de nuestros antepasados a partir de datos fósiles empezaron a formular tesis varias acerca de la evolución del lenguaje.

lengua. los investigadores han puesto bajo una nueva luz ese viejo misterio al plantearse el problema desde un pista de vista totalmente inédito. En el curso de nuestras investigaciones hemos examinado una gran diversidad de mamíferos. 2 lingüista de la universidad de Brown. En la mayoría de los mamíferos. 1 anatomista de la facultad de Medicina de la universidad de Yale. Por consiguiente. mediante la cual se contrastan los datos de la anatomía comparada con los vestigios fósiles. Con el deseo de aclarar algunas de estas cuestiones. Philip Lieberman. desde la clásica disección post mortem. en 1974 me puse en contacto con Edmund Crelin. hasta la observación detallista de los animales con la ayuda de la cinerradiografía. con la posición de las estructuras del tracto vocal durante la respiración. Edmund Crelin. la laringe llamada aún caja vocal. utilizando técnicas varias. del neonato humano. Aunque el tracto respiratorio superior es una zona crucial. El ejemplo presentado aquí corresponde a un chimpancé del que se nos ofrece una vista interior de la cabeza y del cuello. A diferencia de otros investigadores empeñados en explorar el origen del lenguaje. faringe. a nivel del tracto respiratorio superior. el chimpancé debe actuar sobre la forma de la cavidad bucal y de los labios para modular los sonidos que emite. podemos llamar paleolaringología a la nueva disciplina traída a colación. Como en casi todos los mamíferos. cavidad aérea situada entre la parte posterior de la cavidad nasal y la laringe. y cómo puede compararse con la del hombre actual? Los resultados de mis investigaciones y de otros autores. qué funciones podía desempeñar. especialista en la anatomía de los neonatos. entre los humanos y los demás mamíferos. A falta de un término más sencillo. desde el delfín hasta los grandes monos. verdadera cinematógrafa con rayos X. con miras a reconstituir los elementos del tracto vocal de nuestros antepasados remotos: laringe. lo cual hace que apenas quede un espacio a modo de faringe. implicada en actividades tan importantes como la respiración. 1. (Fotos F. este reducido espacio faríngeo no tiene sino una capacidad mínima de modificar los sonidos producidos por las cuerdas vocales de la laringe. como el Profr. y estructuras asociadas. Los mamíferos respiran y tragan simultáneamente. y el Profr. Laitman.Fig. aparece en el cuello en posición elevada. los que atendemos a reconstituir la evolución del tracto vocal hemos llevado nuestra atención a cuestiones más delimitadas: ¿qué anatomía presentaba el tracto vocal de nuestros antepasados. el hombre no. Como los otros mamíferos. con miras a iniciar el estudio de las semejanzas y diferencias. aportan algunas indicaciones útiles para dar respuesta a esas preguntas. Mi interés por el origen del lenguaje articulado nació de mis estudios sobre los cambios que en el curso del desarrollo del individuo experimentan las vías respiratoria superiores de los mamíferos y.T. en particular.) No obstante. eran muchas las sombras aún persistentes en lo que se refiere al funcionamiento de esa región en diferentes mamíferos. la anatomía del tracto vocal limita drásticamente la gama de sonidos que pueden producir. y respecto de las modificaciones que podría experimentar en el curso del desarrollo. 3 3 . la deglución y la producción de sonidos.

Podemos llamar al primero modelo de base. puesto que corresponde a casi la totalidad de los mamíferos en cualquier estadio de su desarrollo: la laringe aparece situada en posición alta en el cuello. el hombre moderno adulto es capaz de usar un lenguaje plenamente articulado. el espacio situado entre el fondo de la cavidad nasal y la laringe. y muestran las posiciones de las estructuras del tracto vocal en la respiración normal. elementos semisólidos o sólidos pueden descender por uno y otro lado de la laringe. a través de vías llamadas «senos piriformes» para seguir su ruta hacia el esófago y el estómago (Fig. Es esta ampliación de la faringe. es decir. lo cual hace que aumente en aquél el tamaño de la faringe.Fig. recubre el velo del paladar. el pequeño espacio faríngeo no tiene sino una capacidad mínima de modular los sonidos producidos por las cuerdas vocales de la faringe. Nuestros estudios han revelado que la posición que la laringe o caja vocal en el cuello constituye un parámetro importante. la que nos permite emitir los sonidos que requiere el lenguaje articulado. deglutir y emitir sonidos por el animal. Vemos que. prácticamente por delante de las tres primeras vértebras cervicales (Fig. En este caso. la laringe ofrece una vía directa al aire. una vaca o un mono pueden respirar al mismo tiempo que degluten un líquido. 3). los líquidos. queda libre así una cámara inexistente en el animal. Prácticamente ello se produce cuando la epiglotis. a la derecha) respectivamente. precisamente. 2. ¿A qué obedece esa diferencia? Los dos dibujos presentados ofrecen sendos cortes transversales de la cabeza y cuello de un chimpancé (Pan troglodytes. desde la nariz a los pulmones (Fig. en el hombre. Esta posición elevada permite a la laringe vincularse a la nasofaringe. o en algunas especies. incluido el niño en su primera infancia. el cartílago más alto de la laringe. Así. A diferencia de los restantes mamíferos. En el mono. la laringe aparece en posición mucho más baja en el cuello que en el chimpancé. a la izquierda) y de un humano adulto (Homo sapiens. 1 y 2). Cabe distinguir en los mamíferos dos modos generales de anatomía del tracto respiratorio superior. espacio aéreo próximo de la coana o «puerta del fondo» de la cavidad nasal. 4 . respectivamente asociados a consecuencias funcionales marcadas. gracias a la presencia de esas vías diferentes para el aire y los alimentos. 3). Al tiempo que el animal respira. que determina el modo de respirar.

tragan y vocalizan de manera idéntica a los monos. La posición elevada de la laringe en el cuello del animal hace posible que aquélla participe de la nasofaringe. por unas vías llamadas «senos piriformes». sirve para la modulación de los sonidos. La cinematografía con rayos X permite apreciar que los neonatos y los niños muy pequeños respiran. Por lo que hace a la anatomía del tracto respiratorio superior. puede decirse que. 4 Fig. a la altura de la base occipital o de las primeras tres vértebras cervicales. 3. permite al individuo respirar y tragar simultáneamente. anatómicamente no son capaces de producir la extensa gama de los que configuran un verdadero lenguaje articulado. drásticamente a su vez limita la gama de sonidos que puede producir el individuo en cuestión. de modo que el animal puede respirar al mismo tiempo que traga. Así. Los mamíferos pueden respirar y tragar líquidos simultáneamente. recubre el velo del paladar. Prácticamente ello tiene lugar cuando la epiglotis. lo más de los mamíferos deben actuar sobre la forma de la cavidad y de los labios para modular los sonidos que emiten. los neonatos humanos presentan la misma que los monos. cartílago más alto de la laringe. Aunque cierto es que algunos animales pueden imitar ciertos sonidos del lenguaje humano. 4). Por encima de la laringe se encuentra la faringe. para proseguir luego su ruta hasta el esófago y el estómago. 1 y 2). presente con algunas variantes en formas marinas como los delfines y hasta en los primates (monos y grandes monos). Hacia los dos años. cavidad aérea rodeada de músculos y membranas. la laringe del niño se localiza en una posición elevada en el cuello. lo cual es imposible para el hombre. En la mayoría de los mamíferos. 5 . En este caso. al igual que la mayoría de los mamíferos. De ahí.Mientras que este modelo de base. Esta vista del interior de la cabeza y cuello de un chimpancé lo pone de manifiesto. también. la elevada posición de la laringe apenas permite subsistir una pequeña zona supralaríngea a modo de faringe. Como en los primates no humanos. el niño modifica la manera de emitir los sonidos Nuestros estudios han puesto de manifiesto que el tracto respiratorio superior de los neonatos y en la primera infancia es muy parecido al tipo general hallado en la mayoría de los mamíferos (Fig. que este pequeño espacio faríngeo no tenga sino una capacidad de modificar los sonidos producidos por las cuerdas vocales (Plica vocalis) de la laringe (Fig. desde el punto de vista funcional. de la nariz al pulmón: los chimpancés. y en tanto lo hacen pueden descender los alimentos por uno y otro lado de la laringe. que participa en la vía digestiva y. respiran esencialmente por la nariz. la laringe ofrece una vía directa al aire. Uno y otro recorrido no se entrecruzan.

al tiempo que la de deglutir y emitir sonidos. El «bolo alimentario» puede alojarse fácilmente en la entrada de la laringe. algunas patologías graves. Luego. Pero. efectivamente. Este accidente. La anatomía de su tracto respiratorio superior se asemeja. Pasados los primeros años de vida. a la del mono. 4). bloqueando la circulación del aire e induciendo la asfixia. En esta representación del interior de la cabeza y cuello del lactante aferrado al pezón de su madre observamos que la laringe aparece alta en el cuello. consecuencias desafortunadas. 4. Pero. llamado en inglés «ataque cardíaco del café» porque sobreviene frecuentemente en el restaurante. alrededor de los dos años empieza a descender. Para hablar no hace falta respirar y tragar al mismo tiempo En este caso singular de posición baja de la laringe. y deglutir la leche materna al mismo tiempo: el trayecto seguido por el aire. el hombre no puede respirar y beber al mismo tiempo sin «respirar con la bebida». cruce que puede tener. lo cierto es que el resultado final es que la laringe queda situada en una posición mucho más baja que en el seno de los demás mamíferos. las vías digestivas y respiratorias del ser humano se cruzan por encima de la laringe (Fig. Es esta expansión de la faringe la clave de nuestra capacidad de producir toda la riqueza sonora del lenguaje articulado. vinculado a una modificación de la anatomía del tracto respiratorio superior del bebé. la epiglotis ya no puede alcanzar el velo del paladar y. y a menudo ha tenido. mucho más que en el neonato humano o que en los demás mamíferos.Fig. el descenso de la laringe produce una conformación anatómica de valor extremadamente positivo: una cámara faríngea muy desarrollada encima de las cuerdas vocales. tragan y vocalizan igual que los chimpancés y el conjunto de los mamíferos. 2). tampoco intervenir en el fondo de la cavidad nasal para separar las vías de la deglución de las de la respiración. el descenso de la laringe modificará considerablemente la manera de respirar del niño. y el que sigue la leche. descenso que modifica espectacularmente la manera de respirar. 6 . Por otra parte. por tanto. Por igual razón. como en cualquier otro mamífero. la posición de la laringe del niño sigue elevada en el cuello. en compensación. ¿Cuándo y cómo se efectúa exactamente este cambio? Es un misterio. Y aunque el desarrollo de este tracto presente todavía muchos aspectos oscuros. como el síndrome de muerte súbita del lactante. Los neonatos y los bebés respiran. no se cruzan. Los niños parecen conservar esta posición elevada de la laringe hasta la edad de un año y medio o dos años. es a menudo tomado por auténtico ataque cardíaco 5. en el curso de su desarrollo. No cabe duda de que el entrecruzamiento de las vías digestivas y respiratorias es negativo si se considera el problema en términos evolutivos o de desarrollo de la eficacia de la respiración y la digestión. Luego. en el adulto concretamente a la altura de las vértebras cervicales 4 a 7 (Fig. gracias a la cual los sonidos emitidos por la laringe pueden ser modificados. ¿Por qué? ¿Qué ocurre entre la infancia y la edad adulta? La respuesta constituye una de las historias más interesantes sobre el crecimiento y desarrollo del ser humano. similar a la de cualquier otro mamífero (Fig. deglutir y emitir sonidos. puede que estén asociadas a un cambio sutil en la respiración. Esto le permite respirar. a partir de determinado momento. cierto es que los adultos no pueden respirar y tragar simultáneamente. Hasta la edad de un año y medio a dos. 5). más que a la del adulto humano.

a nuestro colega de muchos años.Al fin lo consiguió Homo erectus tomía del tracto respiratorio superior progresaban nos intrigaba cada vez más la forma que podía haber adoptado esta región en nuestros propios antepasados remotos. el estadístico Raymond Buch. en el curso de nuestras investigaciones. A medida que nuestras investigaciones sobre la ana. sin curvatura. A partir del momento en que conociéramos dos configuraciones distintas en los mamíferos podríamos utilizar esta información como hilo conductor para deducir una medida aproximada de la posición de la laringe y estructuras asociadas en las especies fósiles. no se han conservado? Por suerte. similar a la del hombre adulto. soporte de la laringe. Así. antiguo miembro de la universidad de Yale que hoy trabaja para la compañía Bristol-Myers. pertenecen a humanos dotados de un tracto vocal semejante al nuestro. Con miras a definir objetivamente las diferencias perceptibles en las formas de la base del cráneo de diferentes especies hemos recurrido. utilizando una variable que denominamos «línea de la base del cráneo» y que evalúa su grado de flexión. 7 . No ha de sorprender. como la laringe. Una vez así determinada la posición de la laringe. los cráneos fósiles que presentan una curvatura marcada en su base. Muerte súbita del lactante: ¿desarrollo anormal del tracto respiratorio? La relación observada en los mamíferos viviente entre el perfil de la base del cráneo y la posición de la laringe nos ha proporcionado el elemento que necesitábamos para reconstruir el tracto respiratorio superior de nuestros antepasados fósiles. respiraban y producían sonidos nuestros antepasados 7. su «techo»: la base del cráneo. hemos procedido a la realización de numerosos análisis estadísticos detallados de la forma de la base del cráneo en varias especies de mamíferos. su curvatura 6. podemos decir que la posición de la laringe era elevada en el cuello. un cráneo fósil presenta un perfil de la base de tipo prácticamente llano. podemos inferir cómo deglutían. Pero ¿cómo abordar este problema? Mientras que la radiografía cinematográfica y la disección permiten establecer la situación y función del tracto respiratorio superior en los mamíferos vivientes ¿cómo efectuar esas mismas investigaciones en fósiles. en estos especimenes fósiles queda a veces una parte de la región respiratoria superior. el hueso hiodes y demás estructuras asociadas. ya que la base en cuestión es lugar de inserción de numerosos músculos y ligamentos. Inversamente. por ejemplo. en particular en los primeros homínidos (antepasados de los humanos). la faringe. Si.La prueba fósil del lenguaje articulado El australopiteco no podía hablar. es decir. en los que las estructuras tisulares blandas. ligada a la posición de la laringe. pues. cuya forma se nos había revelado. comparable al de los monos y grandes monos actuales.

Por ejemplo. Esta operación es más delicada de lo que parece. del Museo nacional de Kenia. pueden Si no son expulsados en Taung. enero de 1983). pues sus restos han sido hallados en Etiopía. Desde entonces. fueron descubiertos por primera vez entrada de la laringe. Este cruce. Gracias a las excavaciones paleontológicas realizadas guaje articulado. en Kenia. o por Phillip Tobias. Los estragos del tiempo y del medio son manifestados en los frágiles archivos de nuestro pasado. convirtiéndolos en un hito muy especial de origen de este inconveniente —el entrecrula paleoantropología. del Collège de France.5 millones de años antes de nuestros cen la vía aérea y la de los alimentos. puede resultar peligroso en la medida que mente «grandes monos del Sur» (del latín «austral» y del griego se hace posible que los alimentos ocupen la «pithecus». de la universidad de Witwatersrand (África del Sur). en 1924. con lo que nuestra mirada al pasado ha sido aún posible. por el hijo de Louis. Partiendo de la estructura del esqueleto y de algunos restos craneanos podemos decir que los australopitecos eran bípedos y que poseían un cerebro apenas más grande que el de los monos actuales (véase «Los australopitecinos» en Mundo Científico. Fig. Europa y Australia. por Yves Coppens. Estos homínidos primitivos. cuyo nombre significa literal. pues los cráneos fósiles. En el hombre. Aunque el descenso de la laringe haya sido cesado de aumentar. En el curso de estos últimos años hemos concentrado nuestro trabajo en torno a los homínidos más primitivos: los australopitecos. 5. por citar unos pocos. en Tanzania y en África del Sur. el interés por este grupo no ha asfixia y muerte. Con todo. una buena muestra de cráneos se ha salvado del pisoteo de los elefantes y de la erosión causada por los elementos. Lugares como la garganta de Olduvai y zamiento de las vías alimentaria y respiratotambién científicos como Louis Leakey son hoy conocidos en el mundo ria—que haceha engendrado una zona faríngea posible la producción del lenentero. la posición muy baja de que recorrían las sabanas del sur y este de África en el periodo la laringe en el cuello hace que se entrecrucomprendido entre 4 y 1. 8 . Richard Leakey.¿Podía hablar el australopiteco? Utilizando los métodos estadísticos desarrollados para el estudio de los mamíferos vivientes he analizado la base del cráneo de numerosos homínidos. rápidamente. valiéndose seguidamente de esos datos para reconstruir su tracto vocal. por gran mono). que se produce por encima de la larindías. hoy sabemos que el australopiteco ocupaba grandes regiones del África meridional y oriental. cuya data oscila entre varios miles y millones de años.ge. conservados en las colecciones de África. por el célebre anatomista bloquear el paso del aire. con la consiguiente Raymond Dart 8. raramente se encuentran en buen estado. hemos logrado un primer atisbo en el mundo de estos antepasados remotos. África del Sur.

Respirar y tragar al mismo tiempo es una facultad que comparten el chimpancé y el bebé humano. la base del base de su cráneo no presentaba flexión algucráneo no presenta curvatura alguna particular. probablemente de un macho. permitiendo el paso del aire por una vía directa desde la cavidad nasal a los pulmones. y la laringe aparece mucho más baja en el cuello. correspondientes a las vocales universales típicas del lenguaje humano. como la del chimpancé (a la izquierda). estudiamos un espécimen de edad numerosos músculos y ligamentos que sostienen a aquella. Algunas piezas. podido reconstituir estos homínidos. hemos llegado a la conclusión de que los australopitecos poseían sin duda un tracto vocal similar al de los monos y los grandes monos 9 (Fig. producir determinados sonidos. No sorprende. tanto de África oriental como meridional. probablemente algo más avanzado que el de los gorilas y chimpancés. estos homínidos debían poseer un repertorio vocal muy limitado en comparación con el del hombre moderno (Fig. 7). 9). África del Sur. 8). que conserva aún rasgos bien detallados y De hecho. la base del cráneo está grandes monos actuales y. 9 . han llegado a nosotros con una base de cráneo en gran medida intacta. como el cráneo que se supone de una hembra. asemejándose así a la que poseen los hallamos en el hombre adulto (a la derecha). La reconstitución ha sido realizada a partir del espécimen de Sterkfontein 5  Como en la mayoría de los mamíferos. pero obviamente insuficiente para hablar tal como hacemos hoy9. pues la base del cráneo sirve de punto de inserción de sos fósiles. se encuentran en un estado de conservación sorprendente. muy curvada o arqueada. o el cráneo robusto. 6. forma de la base del cráneo (en cierta manera el «techo» de la región habituados a trabajar con fragmentos de huerespiratoria superior) estaba vinculada a la posición de la laringe. el más remoto de los antepasados del hombre conocido. pero que se ha perdido en el hombre moderno adulto. a la faque se remonta a algunos millones de años y ringe y demás estructuras asociadas. y la posición correspondiente de la laringe es muy alta en el cuello. diferente de la del hombre adulto. de otros australopitecos ha revelado que la En una de ellas. Fig. En la otra. y haciendo posible la deglución de líquidos y respiración simultáneas. hallado en las grutas de Sterkfontein (Sterkfontein 5. Este dibujo muestra la reconstitución del tracto vocal de un australopiteco. podían respirar y tragar líquidos al mismo tiempo. Más interesante para nosotros. por tanto. La posición alta de su laringe les impedía. con una laringe en posición elevada en el cuello. fig. Con ayuda Estas informaciones aportan indicaciones preciosas para tentar de de los métodos que hemos reseñado hemos reconstituir el tracto respiratorio de nuestros antepasados fósiles. De hecho. Por consiguiente. la laringe de este homínido primitivo estaba sin duda en posición elevada en el cuello. Es difíFig. Nuestras investigaciones nos han permitido demostrar que la cil expresar la emoción que sentimos cuando.Varios australopitecos. cerca de Johannesburgo. por razones anatómicas. La reconstrucción lo muestra a punto de beber el agua que resbala de un puñado de hojas. descubierto en las orillas del lago Turkana en Kenia (KNM-ER 406). 7. que na. Esos homínidos primitivos utilizaban seguramente un sistema de comunicación. El análisis de estos especimenes y feros. el examen de la relación entre la base del cráneo y la laringe ha revelado la existencia de dos configuraciones en los mamíprecisos.

El lenguaje articulado. poseían un tracto vocal de tipo simiesco ¿cuándo. y las del hombre moderno. las capacidades vocales de aquél eran intermedias entre las habidas por las formas primitivas como el australopiteco. ¿Poseía Homo erectus con este cambio la facultad de hablar como nosotros? Probablemente no: aunque es manifiesto un cambio incipiente. El Rubicón anatómico había sido franqueado: el tipo de base craneana de los mamíferos. alejada ya del tipo casi plano. Pero su repertorio vocal era muy limitado frente al del hombre moderno. Aunque todavía no nos es posible llegar a conclusiones definitivas. generan una notable curiosidad. En conclusión. hace millón y medio de años aproximadamente antes de nuestros días. y en algunas formas primeras. 10 . A partir del conjunto de esos restos hemos reparado en que estos homínidos estaban provistos de un cerebro mucho más grande que el de los australopitecos. modelo que se parece al de los grandes monos y próximo ya del que presenta el hombre moderno. Este espacio faríngeo reducido no le permitía modular los sonidos producidos por las cuerdas vocales. Probablemente son los restos chinos los más conocidos. El cambio más importante en la evolución del tracto vocal de los homínidos parece haber sobrevenido. pues. sus restos han sido encontrados en regiones tan diversas como las vecindades del lago Turkana en Kenia. de los australopitecos. se modifica irreversiblemente al presentar una laringe en posición baja en el cuello. tal como lo usamos hoy. y que la anatomía craneana posterior era muy próxima de la nuestra en numerosos aspectos. Si nuestros antepasados más remotos. los australopitecinos. de nombre común y de referencia general como «hombre de Pekín»11. Se trata también del primer grupo de homínidos a quienes se atribuye el uso del fuego. que la laringe de Homo erectus acaso hubiera empezado ya a descender. la zona faríngea disponible para la modulación de los sonidos producidos por la laringe. Los Homo erectus vivieron durante más de un millón de años. nuestros primeros datos sobre los cráneos de Homo erectus nos proporcionan informaciones que. Este grupo de homínidos primitivos estaba primitivos estaba aún más disperso que los australopitecinos. Entre algunas muestras de esta especie hemos hallado lo que bien pudiera ser un inicio de flexión en la base del cráneo. Esta circunstancia habría modificado el tipo de respiración y de deglución de dichos homínidos. de nuestro género Homo erectus.6 millones hasta 300. suprimiendo por ejemplo su capacidad de respirar y tragar al mismo tiempo. Este cambio en la base del cráneo indica. a nuestro juicio.Fig. el australopiteco utilizaba probablemente un sistema de comunicación algo más desarrollado que el de los grandes monos. ciertamente. sin curvatura alguna. Como se ve. ciertamente. pues. Sangirán en Java y en las grutas de Chucutién en China 10. al menos en la medida en que lo  hace Homo sapiens. desde 1. ¿Podía hablar el australopiteco? La reconstitución nos muestra a este homínido primitivo en trance de emitir unos sonidos. la porción de faringe por encima de la laringe era mucho más pequeña que en el hombre moderno.000 0 400.000 años ha. apareció el modelo humano? Ésta es la pregunta crucial que enfrentamos ahora. presente aún en el australopiteco. El descenso de la laringe habría ampliado. 8. ha aparecido pues más tarde. pues.

T. Laitman. J. J. pues. 1978. Pan panicus» in R. Press. 467. Había nacido. S. T. «A measure of basicranial flexion in the pygmy chimpanzee. Laitman et E.).H. Homo erectus: papers in honor of Davidson Black. 6 J. que hizo posible que nuestros antepasados empezaran a producir un lenguaje verdaderamente articulado. J. Toronto. E. 8 R. 7 J. 9. Biol. la más humana de las capacidades del hombre. 1984. el nombre dado originalmente a este fósil) data de aproximadamente dos millones de años antes de nuestros días y se suponen femeninos. 51. J.S. Es en ese momento crítico de nuestra historia cuando aparece un tracto vocal moderno. 10 B.T. Am. Heimbuch. hace unos 300 000 a 400 000 años.C.. 1925. 1979. Susman (ed. 15 1980. Laitman et E. Am. Tobias. Govt. The biology and evolution of language. 1979.L. Fig. 1986. 1980. Uhley. Anthropol. Am.).S. 1982. S.T. comparable a la que presenta el hombre actual. Laitman.A. 1984. 115. Heimbuch. Estas fotografía presenta una vista anterior del cráneo. «Postnatal development of the basicranium and vocal tract region in man» in J. 59. Crelin Perinatology néonatology.A. Nature. P. 11 H. Heimlich. Crelin. pertenecientes a un australopiteco hallado en las grutas de Sterkfontein.S.C. Simon and Schuster. R. Anat. Med. P. 1981. no surgieron antes de la aparición de los primeros miembros de nuestra especie Homo sapiens. Laitman. 50. 1977. Ciba clinical symposia. Harvard. Symposium on development of the basicranium.V.. 15. J. Printing Office. 30. Laitman et al. Se trata de uno de los cráneos de australopiteco mejor conservados que poseemos: guarda intactos numerosos rasgos detallados. 195. 4 J. Cybulski (eds.L. Dart. T. El cráneo. 31. 28. 1974. llamado Sterkfontein 5 o Madam Ples (abreviación de Plesianthropus. Anthropol.. Lieberman. 4. Crelin. M.T. 1976. Phys. 5 H.S. Dart.T. U. 3. Plenum. J. Laitman et al. 3. R. Sigmon et J.J. 9 J. 245. 152. Crelin Laboratory animal science. Taung and the.¿Cuándo adquirieron.T. E. Witwatersrand Univ. Ciba clinical symposium. Bosma (ed.). los antepasados del hombre el tracto vocal que hoy poseemos? Nuestro examen del material fósil nos lleva a pensar que los primeros ejemplos de flexión total de la base del cráneo. al fin. Shapiro Peking man. 1984. 3 J. «Missing Link». cerca de Johannesburgo. Yale J. The pygmy chimpanzee: evolutionary biology and behavior. F. Phys. 43. 323. Laitman et al. 2 1 11 .

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