UNIVERSIDAD AUTÓNOMA CHAPINGO

El origen del lenguaje articulado*
por Jeffrey T. Laitman **

Publicaciones del Programa Nacional de Etnobotánica Serie: Evolución Humana Número: 2
(Cuarta reimpresión)

Chapingo, México 2001

Tomado con autorización escrita de: Editorial Fontalba, Valencia. España. Artículo originalmente publicado en Mundo Científico (versión en español de La Recherche), No. 64 (1985). Volumen 6. Págs. 1182-1191, reproducido por Jesús Axayacatl Cuevas Sánchez para ser utilizado como material didáctico sin fines de lucro en el curso de Etnobotánica impartido en el Departamento de Fitotecnia de la Universidad Autónoma Chapingo, Chapingo, 56230. Estado de México. México. ** Jeffrey T. Laitman es profesor asociado de Anatomía de la Mount Sinai School of Medicine de Nueva York (Estados Unidos), y ha trabajado en el College de France como profesor invitado. Sus investigaciones giran en torno al tracto vocal de los mamíferos y de los homínidos fósiles.
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nos distingue. Los antropólogos. escritores no han dejado de opinar sobre el origen de la más humana de las cualidades humanas. que han elaborado numerosos «escenarios» para explicar cómo pudo el hombre al fin franquear el «umbral de la palabra». Barbara Wickers ¿Qué antepasados del hombre fueron los primeros en poder hablar? En otras palabras ¿en qué momento hizo aparición el lenguaje articulado que caracteriza al hombre moderno? Estas preguntas han intrigado largo tiempo a los científicos. Laitman en este artículo ha develado recientemente ese viejo misterio. Filósofos. dejando tras de sí las posibilidades limitadas de un surtido de gruñidos y aullidos simiescos para producir los armoniosos sonidos de un José Carreras o de una María del Mar Bonet. El nuevo enfoque que nos ofrece J. en verdad. con todo y haber aportado informaciones preciosas. Laitman Trad. era sin duda incapaz de pronunciar sonidos semejantes a los nuestros. interesados en la definición del lenguaje. De ello resulta que el australopiteco. nadie rebatirá que nuestro don para el lenguaje articulado es ciertamente uno de los rasgos más característicos del comportamiento humano? Este peculiar y rápido encadenamiento de voces y entonaciones que designamos con la expresión de «lenguaje articulado» es uno de los fundamentos de la vida humana. la existencia formas de interacción individual y social que llamamos «cultura»? Aunque no hay respuesta sencilla a esta cuestión. en los tamaño y la ¿Qué es lo quede nuestro cerebro. Al efecto han venido sirviéndose de moldeos endocraneanos (huellas naturales del cráneo) para estudiar los accidentes internos que pudieran orientarlos sobre el tamaño y posición de áreas específicas del cerebro de nuestros antepasados. que durante mucho tiempo ha intrigado a los científicos. han elaborado numerosos escenarios para explicar cómo fue posible que el hombre franqueara un día cierto «umbral de la palabra».calidad de humanos. Un Hecho particularmente interesante es que hoy se sabe que antes de cumplir dos años el bebé es incapaz de producir un verdadero lenguaje articulado: la anatomía de su tracto vocal es entonces muy parecida aún a la del mono. Sin embargo. 2 . Hace ya un siglo que los paleoneurólogos que trataban de reconstruir el cerebro de nuestros antepasados a partir de datos fósiles empezaron a formular tesis varias acerca de la evolución del lenguaje. en el sentido que le damos hoy. teólogos. nuestros antepasados remotos carecían de esa facultad que se nos antoja tan natural. La paleoneurología. o no hacían uso de la palabra. el más antiguo de los homínidos conocidos. del resto odeacasoanimales? ¿Elde diferentes complejidad nuestro modo de locomoción. así. no ha podido ilustrarnos acerca del funcionamiento interno del cerebro y. atendiendo al estudio de la anatomía del desarrollo del aparato vocal y a su evolución en los mamíferos y homínidos fósiles. ¿qué antecesores nuestros fueron los primeros. apenas nos provee de argumentos limitados cuando se trata de establecer el momento en que pudo hacer aparición el lenguaje articulado.El origen del lenguaje articulado por Jeffrey T. en poder valerse de un leguaje articulado? Pregunta difícil. Es difícil imaginarse un mundo sin lenguaje. que siguen la evolución de los comportamientos complejos al hilo de los testimonios arqueológicos y los lingüistas. Entonces.

Fig. el hombre no. entre los humanos y los demás mamíferos. Philip Lieberman. hasta la observación detallista de los animales con la ayuda de la cinerradiografía. y cómo puede compararse con la del hombre actual? Los resultados de mis investigaciones y de otros autores. (Fotos F. y respecto de las modificaciones que podría experimentar en el curso del desarrollo. Como los otros mamíferos. en particular. Edmund Crelin. Como en casi todos los mamíferos. lo cual hace que apenas quede un espacio a modo de faringe. Aunque el tracto respiratorio superior es una zona crucial. y estructuras asociadas. la anatomía del tracto vocal limita drásticamente la gama de sonidos que pueden producir. lengua. verdadera cinematógrafa con rayos X. implicada en actividades tan importantes como la respiración. Mi interés por el origen del lenguaje articulado nació de mis estudios sobre los cambios que en el curso del desarrollo del individuo experimentan las vías respiratoria superiores de los mamíferos y. en 1974 me puse en contacto con Edmund Crelin. como el Profr. A diferencia de otros investigadores empeñados en explorar el origen del lenguaje. 1. eran muchas las sombras aún persistentes en lo que se refiere al funcionamiento de esa región en diferentes mamíferos. la deglución y la producción de sonidos. la laringe llamada aún caja vocal. a nivel del tracto respiratorio superior. desde el delfín hasta los grandes monos. con la posición de las estructuras del tracto vocal durante la respiración.T. Por consiguiente. con miras a iniciar el estudio de las semejanzas y diferencias. 3 3 . y el Profr. 1 anatomista de la facultad de Medicina de la universidad de Yale. desde la clásica disección post mortem. cavidad aérea situada entre la parte posterior de la cavidad nasal y la laringe. Laitman. qué funciones podía desempeñar. el chimpancé debe actuar sobre la forma de la cavidad bucal y de los labios para modular los sonidos que emite. del neonato humano. este reducido espacio faríngeo no tiene sino una capacidad mínima de modificar los sonidos producidos por las cuerdas vocales de la laringe. utilizando técnicas varias. En la mayoría de los mamíferos.) No obstante. aparece en el cuello en posición elevada. especialista en la anatomía de los neonatos. los investigadores han puesto bajo una nueva luz ese viejo misterio al plantearse el problema desde un pista de vista totalmente inédito. Los mamíferos respiran y tragan simultáneamente. faringe. En el curso de nuestras investigaciones hemos examinado una gran diversidad de mamíferos. aportan algunas indicaciones útiles para dar respuesta a esas preguntas. 2 lingüista de la universidad de Brown. El ejemplo presentado aquí corresponde a un chimpancé del que se nos ofrece una vista interior de la cabeza y del cuello. mediante la cual se contrastan los datos de la anatomía comparada con los vestigios fósiles. con miras a reconstituir los elementos del tracto vocal de nuestros antepasados remotos: laringe. los que atendemos a reconstituir la evolución del tracto vocal hemos llevado nuestra atención a cuestiones más delimitadas: ¿qué anatomía presentaba el tracto vocal de nuestros antepasados. Con el deseo de aclarar algunas de estas cuestiones. podemos llamar paleolaringología a la nueva disciplina traída a colación. A falta de un término más sencillo.

el pequeño espacio faríngeo no tiene sino una capacidad mínima de modular los sonidos producidos por las cuerdas vocales de la faringe. el cartílago más alto de la laringe. Vemos que. a través de vías llamadas «senos piriformes» para seguir su ruta hacia el esófago y el estómago (Fig. a la derecha) respectivamente. 2. elementos semisólidos o sólidos pueden descender por uno y otro lado de la laringe. la laringe aparece en posición mucho más baja en el cuello que en el chimpancé. prácticamente por delante de las tres primeras vértebras cervicales (Fig. deglutir y emitir sonidos por el animal. Esta posición elevada permite a la laringe vincularse a la nasofaringe. precisamente. y muestran las posiciones de las estructuras del tracto vocal en la respiración normal. ¿A qué obedece esa diferencia? Los dos dibujos presentados ofrecen sendos cortes transversales de la cabeza y cuello de un chimpancé (Pan troglodytes. En este caso. en el hombre. respectivamente asociados a consecuencias funcionales marcadas. recubre el velo del paladar. Podemos llamar al primero modelo de base. 3). es decir. Es esta ampliación de la faringe. desde la nariz a los pulmones (Fig. a la izquierda) y de un humano adulto (Homo sapiens. 4 . gracias a la presencia de esas vías diferentes para el aire y los alimentos. la que nos permite emitir los sonidos que requiere el lenguaje articulado. lo cual hace que aumente en aquél el tamaño de la faringe. el hombre moderno adulto es capaz de usar un lenguaje plenamente articulado. los líquidos. Prácticamente ello se produce cuando la epiglotis. Al tiempo que el animal respira. la laringe ofrece una vía directa al aire. A diferencia de los restantes mamíferos. Cabe distinguir en los mamíferos dos modos generales de anatomía del tracto respiratorio superior. espacio aéreo próximo de la coana o «puerta del fondo» de la cavidad nasal. incluido el niño en su primera infancia. Nuestros estudios han revelado que la posición que la laringe o caja vocal en el cuello constituye un parámetro importante. puesto que corresponde a casi la totalidad de los mamíferos en cualquier estadio de su desarrollo: la laringe aparece situada en posición alta en el cuello. Así. En el mono. una vaca o un mono pueden respirar al mismo tiempo que degluten un líquido. o en algunas especies. 1 y 2). 3). queda libre así una cámara inexistente en el animal.Fig. que determina el modo de respirar. el espacio situado entre el fondo de la cavidad nasal y la laringe.

recubre el velo del paladar. En la mayoría de los mamíferos.Mientras que este modelo de base. desde el punto de vista funcional. la elevada posición de la laringe apenas permite subsistir una pequeña zona supralaríngea a modo de faringe. En este caso. 3. anatómicamente no son capaces de producir la extensa gama de los que configuran un verdadero lenguaje articulado. Los mamíferos pueden respirar y tragar líquidos simultáneamente. que participa en la vía digestiva y. a la altura de la base occipital o de las primeras tres vértebras cervicales. 4 Fig. 4). Prácticamente ello tiene lugar cuando la epiglotis. para proseguir luego su ruta hasta el esófago y el estómago. Por encima de la laringe se encuentra la faringe. lo cual es imposible para el hombre. cartílago más alto de la laringe. 1 y 2). el niño modifica la manera de emitir los sonidos Nuestros estudios han puesto de manifiesto que el tracto respiratorio superior de los neonatos y en la primera infancia es muy parecido al tipo general hallado en la mayoría de los mamíferos (Fig. la laringe ofrece una vía directa al aire. sirve para la modulación de los sonidos. lo más de los mamíferos deben actuar sobre la forma de la cavidad y de los labios para modular los sonidos que emiten. Esta vista del interior de la cabeza y cuello de un chimpancé lo pone de manifiesto. de modo que el animal puede respirar al mismo tiempo que traga. cavidad aérea rodeada de músculos y membranas. Por lo que hace a la anatomía del tracto respiratorio superior. Uno y otro recorrido no se entrecruzan. la laringe del niño se localiza en una posición elevada en el cuello. puede decirse que. que este pequeño espacio faríngeo no tenga sino una capacidad de modificar los sonidos producidos por las cuerdas vocales (Plica vocalis) de la laringe (Fig. La posición elevada de la laringe en el cuello del animal hace posible que aquélla participe de la nasofaringe. presente con algunas variantes en formas marinas como los delfines y hasta en los primates (monos y grandes monos). Así. Como en los primates no humanos. tragan y vocalizan de manera idéntica a los monos. 5 . de la nariz al pulmón: los chimpancés. Hacia los dos años. permite al individuo respirar y tragar simultáneamente. La cinematografía con rayos X permite apreciar que los neonatos y los niños muy pequeños respiran. y en tanto lo hacen pueden descender los alimentos por uno y otro lado de la laringe. por unas vías llamadas «senos piriformes». también. al igual que la mayoría de los mamíferos. los neonatos humanos presentan la misma que los monos. respiran esencialmente por la nariz. De ahí. drásticamente a su vez limita la gama de sonidos que puede producir el individuo en cuestión. Aunque cierto es que algunos animales pueden imitar ciertos sonidos del lenguaje humano.

Pero. tampoco intervenir en el fondo de la cavidad nasal para separar las vías de la deglución de las de la respiración. es a menudo tomado por auténtico ataque cardíaco 5. y deglutir la leche materna al mismo tiempo: el trayecto seguido por el aire. alrededor de los dos años empieza a descender. Los neonatos y los bebés respiran. cierto es que los adultos no pueden respirar y tragar simultáneamente. el descenso de la laringe produce una conformación anatómica de valor extremadamente positivo: una cámara faríngea muy desarrollada encima de las cuerdas vocales. La anatomía de su tracto respiratorio superior se asemeja. tragan y vocalizan igual que los chimpancés y el conjunto de los mamíferos. deglutir y emitir sonidos. más que a la del adulto humano. Por otra parte. ¿Por qué? ¿Qué ocurre entre la infancia y la edad adulta? La respuesta constituye una de las historias más interesantes sobre el crecimiento y desarrollo del ser humano. el descenso de la laringe modificará considerablemente la manera de respirar del niño. Esto le permite respirar. En esta representación del interior de la cabeza y cuello del lactante aferrado al pezón de su madre observamos que la laringe aparece alta en el cuello. Y aunque el desarrollo de este tracto presente todavía muchos aspectos oscuros. Luego. mucho más que en el neonato humano o que en los demás mamíferos. 6 . Luego. en el curso de su desarrollo. Pero.Fig. por tanto. como el síndrome de muerte súbita del lactante. No cabe duda de que el entrecruzamiento de las vías digestivas y respiratorias es negativo si se considera el problema en términos evolutivos o de desarrollo de la eficacia de la respiración y la digestión. 5). algunas patologías graves. y a menudo ha tenido. como en cualquier otro mamífero. a la del mono. a partir de determinado momento. Este accidente. no se cruzan. cruce que puede tener. vinculado a una modificación de la anatomía del tracto respiratorio superior del bebé. 4. en compensación. gracias a la cual los sonidos emitidos por la laringe pueden ser modificados. ¿Cuándo y cómo se efectúa exactamente este cambio? Es un misterio. bloqueando la circulación del aire e induciendo la asfixia. el hombre no puede respirar y beber al mismo tiempo sin «respirar con la bebida». la posición de la laringe del niño sigue elevada en el cuello. puede que estén asociadas a un cambio sutil en la respiración. Para hablar no hace falta respirar y tragar al mismo tiempo En este caso singular de posición baja de la laringe. Hasta la edad de un año y medio a dos. similar a la de cualquier otro mamífero (Fig. descenso que modifica espectacularmente la manera de respirar. llamado en inglés «ataque cardíaco del café» porque sobreviene frecuentemente en el restaurante. consecuencias desafortunadas. 2). Por igual razón. Es esta expansión de la faringe la clave de nuestra capacidad de producir toda la riqueza sonora del lenguaje articulado. y el que sigue la leche. El «bolo alimentario» puede alojarse fácilmente en la entrada de la laringe. la epiglotis ya no puede alcanzar el velo del paladar y. Pasados los primeros años de vida. lo cierto es que el resultado final es que la laringe queda situada en una posición mucho más baja que en el seno de los demás mamíferos. en el adulto concretamente a la altura de las vértebras cervicales 4 a 7 (Fig. al tiempo que la de deglutir y emitir sonidos. 4). efectivamente. Los niños parecen conservar esta posición elevada de la laringe hasta la edad de un año y medio o dos años. las vías digestivas y respiratorias del ser humano se cruzan por encima de la laringe (Fig.

el estadístico Raymond Buch. podemos inferir cómo deglutían. Si. comparable al de los monos y grandes monos actuales. a nuestro colega de muchos años. en los que las estructuras tisulares blandas. 7 . en el curso de nuestras investigaciones. similar a la del hombre adulto. A medida que nuestras investigaciones sobre la ana. podemos decir que la posición de la laringe era elevada en el cuello. Con miras a definir objetivamente las diferencias perceptibles en las formas de la base del cráneo de diferentes especies hemos recurrido. Inversamente. como la laringe. su curvatura 6. en estos especimenes fósiles queda a veces una parte de la región respiratoria superior. no se han conservado? Por suerte. No ha de sorprender.Al fin lo consiguió Homo erectus tomía del tracto respiratorio superior progresaban nos intrigaba cada vez más la forma que podía haber adoptado esta región en nuestros propios antepasados remotos. hemos procedido a la realización de numerosos análisis estadísticos detallados de la forma de la base del cráneo en varias especies de mamíferos. en particular en los primeros homínidos (antepasados de los humanos). antiguo miembro de la universidad de Yale que hoy trabaja para la compañía Bristol-Myers. por ejemplo. ya que la base en cuestión es lugar de inserción de numerosos músculos y ligamentos. Muerte súbita del lactante: ¿desarrollo anormal del tracto respiratorio? La relación observada en los mamíferos viviente entre el perfil de la base del cráneo y la posición de la laringe nos ha proporcionado el elemento que necesitábamos para reconstruir el tracto respiratorio superior de nuestros antepasados fósiles. A partir del momento en que conociéramos dos configuraciones distintas en los mamíferos podríamos utilizar esta información como hilo conductor para deducir una medida aproximada de la posición de la laringe y estructuras asociadas en las especies fósiles. Así. Una vez así determinada la posición de la laringe. el hueso hiodes y demás estructuras asociadas. la faringe. soporte de la laringe. ligada a la posición de la laringe. utilizando una variable que denominamos «línea de la base del cráneo» y que evalúa su grado de flexión.La prueba fósil del lenguaje articulado El australopiteco no podía hablar. es decir. pertenecen a humanos dotados de un tracto vocal semejante al nuestro. Pero ¿cómo abordar este problema? Mientras que la radiografía cinematográfica y la disección permiten establecer la situación y función del tracto respiratorio superior en los mamíferos vivientes ¿cómo efectuar esas mismas investigaciones en fósiles. pues. su «techo»: la base del cráneo. los cráneos fósiles que presentan una curvatura marcada en su base. cuya forma se nos había revelado. respiraban y producían sonidos nuestros antepasados 7. sin curvatura. un cráneo fósil presenta un perfil de la base de tipo prácticamente llano.

convirtiéndolos en un hito muy especial de origen de este inconveniente —el entrecrula paleoantropología. Partiendo de la estructura del esqueleto y de algunos restos craneanos podemos decir que los australopitecos eran bípedos y que poseían un cerebro apenas más grande que el de los monos actuales (véase «Los australopitecinos» en Mundo Científico. el interés por este grupo no ha asfixia y muerte. o por Phillip Tobias. Richard Leakey. 8 . en Tanzania y en África del Sur. Esta operación es más delicada de lo que parece. por citar unos pocos. por gran mono). en Kenia. hoy sabemos que el australopiteco ocupaba grandes regiones del África meridional y oriental. rápidamente. una buena muestra de cráneos se ha salvado del pisoteo de los elefantes y de la erosión causada por los elementos. En el hombre. por el célebre anatomista bloquear el paso del aire. por el hijo de Louis. hemos logrado un primer atisbo en el mundo de estos antepasados remotos. fueron descubiertos por primera vez entrada de la laringe. valiéndose seguidamente de esos datos para reconstruir su tracto vocal. Europa y Australia. África del Sur. cuyo nombre significa literal.ge. de la universidad de Witwatersrand (África del Sur). Fig. enero de 1983). del Museo nacional de Kenia. Lugares como la garganta de Olduvai y zamiento de las vías alimentaria y respiratotambién científicos como Louis Leakey son hoy conocidos en el mundo ria—que haceha engendrado una zona faríngea posible la producción del lenentero. Los estragos del tiempo y del medio son manifestados en los frágiles archivos de nuestro pasado. Aunque el descenso de la laringe haya sido cesado de aumentar. conservados en las colecciones de África. del Collège de France. Con todo. En el curso de estos últimos años hemos concentrado nuestro trabajo en torno a los homínidos más primitivos: los australopitecos. raramente se encuentran en buen estado. la posición muy baja de que recorrían las sabanas del sur y este de África en el periodo la laringe en el cuello hace que se entrecrucomprendido entre 4 y 1. que se produce por encima de la larindías. en 1924. puede resultar peligroso en la medida que mente «grandes monos del Sur» (del latín «austral» y del griego se hace posible que los alimentos ocupen la «pithecus». con la consiguiente Raymond Dart 8. cuya data oscila entre varios miles y millones de años. con lo que nuestra mirada al pasado ha sido aún posible. Este cruce. pues sus restos han sido hallados en Etiopía. pues los cráneos fósiles. 5. Por ejemplo. por Yves Coppens. Gracias a las excavaciones paleontológicas realizadas guaje articulado.5 millones de años antes de nuestros cen la vía aérea y la de los alimentos. Desde entonces.¿Podía hablar el australopiteco? Utilizando los métodos estadísticos desarrollados para el estudio de los mamíferos vivientes he analizado la base del cráneo de numerosos homínidos. Estos homínidos primitivos. pueden Si no son expulsados en Taung.

hallado en las grutas de Sterkfontein (Sterkfontein 5. el más remoto de los antepasados del hombre conocido. han llegado a nosotros con una base de cráneo en gran medida intacta. Este dibujo muestra la reconstitución del tracto vocal de un australopiteco. El análisis de estos especimenes y feros. Esos homínidos primitivos utilizaban seguramente un sistema de comunicación. diferente de la del hombre adulto. el examen de la relación entre la base del cráneo y la laringe ha revelado la existencia de dos configuraciones en los mamíprecisos.Varios australopitecos. Respirar y tragar al mismo tiempo es una facultad que comparten el chimpancé y el bebé humano. La reconstitución ha sido realizada a partir del espécimen de Sterkfontein 5  Como en la mayoría de los mamíferos. muy curvada o arqueada. Es difíFig. la base del cráneo está grandes monos actuales y. o el cráneo robusto. fig. forma de la base del cráneo (en cierta manera el «techo» de la región habituados a trabajar con fragmentos de huerespiratoria superior) estaba vinculada a la posición de la laringe. producir determinados sonidos. como el cráneo que se supone de una hembra. tanto de África oriental como meridional. a la faque se remonta a algunos millones de años y ringe y demás estructuras asociadas. 9). la base del base de su cráneo no presentaba flexión algucráneo no presenta curvatura alguna particular. que conserva aún rasgos bien detallados y De hecho. África del Sur. probablemente algo más avanzado que el de los gorilas y chimpancés. 7). podido reconstituir estos homínidos. Por consiguiente. 7. Fig. cerca de Johannesburgo. de otros australopitecos ha revelado que la En una de ellas. por tanto. como la del chimpancé (a la izquierda). y haciendo posible la deglución de líquidos y respiración simultáneas. 9 . Más interesante para nosotros. pero que se ha perdido en el hombre moderno adulto. asemejándose así a la que poseen los hallamos en el hombre adulto (a la derecha). pero obviamente insuficiente para hablar tal como hacemos hoy9. La reconstrucción lo muestra a punto de beber el agua que resbala de un puñado de hojas. correspondientes a las vocales universales típicas del lenguaje humano. probablemente de un macho. De hecho. se encuentran en un estado de conservación sorprendente. por razones anatómicas. En la otra. Algunas piezas. que na. Nuestras investigaciones nos han permitido demostrar que la cil expresar la emoción que sentimos cuando. estos homínidos debían poseer un repertorio vocal muy limitado en comparación con el del hombre moderno (Fig. No sorprende. 6. hemos llegado a la conclusión de que los australopitecos poseían sin duda un tracto vocal similar al de los monos y los grandes monos 9 (Fig. con una laringe en posición elevada en el cuello. pues la base del cráneo sirve de punto de inserción de sos fósiles. y la laringe aparece mucho más baja en el cuello. La posición alta de su laringe les impedía. permitiendo el paso del aire por una vía directa desde la cavidad nasal a los pulmones. estudiamos un espécimen de edad numerosos músculos y ligamentos que sostienen a aquella. podían respirar y tragar líquidos al mismo tiempo. 8). y la posición correspondiente de la laringe es muy alta en el cuello. Con ayuda Estas informaciones aportan indicaciones preciosas para tentar de de los métodos que hemos reseñado hemos reconstituir el tracto respiratorio de nuestros antepasados fósiles. la laringe de este homínido primitivo estaba sin duda en posición elevada en el cuello. descubierto en las orillas del lago Turkana en Kenia (KNM-ER 406).

los australopitecinos. de nombre común y de referencia general como «hombre de Pekín»11. presente aún en el australopiteco. nuestros primeros datos sobre los cráneos de Homo erectus nos proporcionan informaciones que. Como se ve. tal como lo usamos hoy. desde 1. alejada ya del tipo casi plano. Probablemente son los restos chinos los más conocidos. Esta circunstancia habría modificado el tipo de respiración y de deglución de dichos homínidos. ¿Podía hablar el australopiteco? La reconstitución nos muestra a este homínido primitivo en trance de emitir unos sonidos. Si nuestros antepasados más remotos. ¿Poseía Homo erectus con este cambio la facultad de hablar como nosotros? Probablemente no: aunque es manifiesto un cambio incipiente. a nuestro juicio. poseían un tracto vocal de tipo simiesco ¿cuándo.000 años ha. hace millón y medio de años aproximadamente antes de nuestros días. se modifica irreversiblemente al presentar una laringe en posición baja en el cuello. A partir del conjunto de esos restos hemos reparado en que estos homínidos estaban provistos de un cerebro mucho más grande que el de los australopitecos. y las del hombre moderno. el australopiteco utilizaba probablemente un sistema de comunicación algo más desarrollado que el de los grandes monos.6 millones hasta 300. las capacidades vocales de aquél eran intermedias entre las habidas por las formas primitivas como el australopiteco. apareció el modelo humano? Ésta es la pregunta crucial que enfrentamos ahora. ciertamente. que la laringe de Homo erectus acaso hubiera empezado ya a descender. El lenguaje articulado. y en algunas formas primeras. la zona faríngea disponible para la modulación de los sonidos producidos por la laringe. Los Homo erectus vivieron durante más de un millón de años. Sangirán en Java y en las grutas de Chucutién en China 10. suprimiendo por ejemplo su capacidad de respirar y tragar al mismo tiempo. ha aparecido pues más tarde. generan una notable curiosidad. de nuestro género Homo erectus. Aunque todavía no nos es posible llegar a conclusiones definitivas.Fig. Se trata también del primer grupo de homínidos a quienes se atribuye el uso del fuego. de los australopitecos. El descenso de la laringe habría ampliado. sus restos han sido encontrados en regiones tan diversas como las vecindades del lago Turkana en Kenia. pues. sin curvatura alguna. Este cambio en la base del cráneo indica. la porción de faringe por encima de la laringe era mucho más pequeña que en el hombre moderno. En conclusión. y que la anatomía craneana posterior era muy próxima de la nuestra en numerosos aspectos. 10 . El Rubicón anatómico había sido franqueado: el tipo de base craneana de los mamíferos. El cambio más importante en la evolución del tracto vocal de los homínidos parece haber sobrevenido. ciertamente. Este espacio faríngeo reducido no le permitía modular los sonidos producidos por las cuerdas vocales. Pero su repertorio vocal era muy limitado frente al del hombre moderno. pues.000 0 400. pues. 8. Este grupo de homínidos primitivos estaba primitivos estaba aún más disperso que los australopitecinos. Entre algunas muestras de esta especie hemos hallado lo que bien pudiera ser un inicio de flexión en la base del cráneo. modelo que se parece al de los grandes monos y próximo ya del que presenta el hombre moderno. al menos en la medida en que lo  hace Homo sapiens.

Biol. Phys. R. Cybulski (eds. J. J.T. Witwatersrand Univ. Se trata de uno de los cráneos de australopiteco mejor conservados que poseemos: guarda intactos numerosos rasgos detallados. Laitman et E. 9. The biology and evolution of language. 8 R. 30. Dart. 28. Laitman. Am. 3. Ciba clinical symposium. Plenum.A. Fig. 1984. 323. Uhley. 1976. 9 J.H. E.T. Anthropol. J. P.J. M. J. no surgieron antes de la aparición de los primeros miembros de nuestra especie Homo sapiens. Había nacido.S. Heimbuch. comparable a la que presenta el hombre actual. J. Am. R. 1925. 5 H. 7 J. Press. «Missing Link». 1979. 1981. Heimbuch. Symposium on development of the basicranium.. Govt. hace unos 300 000 a 400 000 años.S. pues. Sigmon et J. Pan panicus» in R. S.T.A. Anthropol. 115. 31. 1986. pertenecientes a un australopiteco hallado en las grutas de Sterkfontein. cerca de Johannesburgo. U. el nombre dado originalmente a este fósil) data de aproximadamente dos millones de años antes de nuestros días y se suponen femeninos. 1974. 59. 1980.. 10 B. Simon and Schuster. Harvard. Yale J. al fin. los antepasados del hombre el tracto vocal que hoy poseemos? Nuestro examen del material fósil nos lleva a pensar que los primeros ejemplos de flexión total de la base del cráneo. T.S. «Postnatal development of the basicranium and vocal tract region in man» in J.L.T. Dart. Ciba clinical symposia. 4 J. Med. 3. Laitman et al. Laitman et E. F. Laitman. 467.T. «A measure of basicranial flexion in the pygmy chimpanzee. Crelin.V. llamado Sterkfontein 5 o Madam Ples (abreviación de Plesianthropus. Susman (ed.C. Taung and the. Nature. 51. Lieberman. que hizo posible que nuestros antepasados empezaran a producir un lenguaje verdaderamente articulado. Laitman et al. Estas fotografía presenta una vista anterior del cráneo.L. la más humana de las capacidades del hombre. Crelin Laboratory animal science. 11 H. 1982.S.C. T. 1979. Phys. 1984. Laitman et al.). Anat. 50.. E. Shapiro Peking man. 4. 2 1 11 . J. 3 J. Toronto. Laitman. 245. Homo erectus: papers in honor of Davidson Black. Am. 1977. S. 15 1980. El cráneo. 195. 15. P. 1984. Tobias. Crelin Perinatology néonatology.). The pygmy chimpanzee: evolutionary biology and behavior. 1978. Bosma (ed. 152. Heimlich.).¿Cuándo adquirieron. Crelin. 6 J. Printing Office. Es en ese momento crítico de nuestra historia cuando aparece un tracto vocal moderno.T. 43.