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Afino del acero: Hornos elctricos

Raquel Botana Lodeiros El hierro en estado puro no posee la resistencia y dureza necesarias para las aplicaciones de uso comn. Sin embargo, cuando se combina con pequeas cantidades de carbono se obtiene un metal denominado acero, cuyas propiedades varan en funcin de su contenido en carbono y de otros elementos en aleacin, tales como el manganeso, el cromo, el silicio o el aluminio, entre otros. El acero se puede obtener a partir de dos materias primas fundamentales: el arrabio, obtenido a partir de mineral en instalaciones dotadas de alto horno chatarras frricas, que condicionan proceso de fabricacin. el

En lneas generales, para fabricar acero a partir de arrabio se utiliza el convertidor con oxgeno, mientras que partiendo de chatarra como nica materia prima se utiliza exclusivamente el horno elctrico (proceso electrosiderrgico). Existen distintos tipos de hornos elctricos: de resistencia, de induccin, electroltico, de arco voltaico; pero ste ltimo es el empleado para el afino del acero.

Estructura del horno elctrico: El horno elctrico consiste en un gran recipiente cilndrico de chapa gruesa (15 a 30 mm de espesor) forrado de material refractario que forma la solera que alberga el bao de acero lquido y escoria. El resto del horno est formado por paneles refrigerados por agua. La bveda es desplazable para permitir la carga de la chatarra a travs de unas cestas adecuadas. La bveda est dotada de una serie de orificios por los que se introducen los electrodos, generalmente tres, que son gruesas barras de grafito de hasta 700mm de dimetro. Los electrodos se desplazan de forma que se puede regular su distancia a la carga a medida que se van consumiendo. Otro orificio practicado en la bveda permite la captacin de humos, que son depurados convenientemente para evitar contaminar la atmsfera. El horno va montado sobre una estructura oscilante que le permite bascular para proceder al sangrado de la escoria y el vaciado del bao.

Funcionamiento del horno elctrico: Los hornos elctricos son sobre todo tiles para producir acero inoxidable y aceros aleados que deben ser fabricados segn unas especificaciones muy exigentes. La fabricacin del acero en horno elctrico se base en la fusin de las chatarras por medio de una corriente elctrica, y al afino posterior del bao fundido. La carga del horno elctrico est constituida de chatarra principalmente. En el bao se lleva a cabo una reaccin de oxidacin reduccin (proceso redox). Durante la fusin oxidante se elimina el fsforo y durante la reductora el xido de hierro disuelto en el bao y el azufre. El control del tipo de atmsfera en el bao es fcil. El calor se encuentra en la parte superior de la carga, siendo necesario en general usar bobinas electromagnticas a fin de inducir a una agitacin en el recipiente para que el material ms fro del fondo alcance la parte superior igualndose de esta forma la temperatura y la composicin qumica. El refinado se produce en una cmara hermtica, donde la temperatura y otras condiciones se controlan de forma rigurosa mediante dispositivos automticos. En las primeras fases de este proceso de refinado se inyecta oxgeno de alta pureza a travs de una lanza, lo que aumenta la temperatura del horno y disminuye el tiempo necesario para producir el acero. La cantidad de oxgeno que entra en el horno puede regularse con precisin en todo momento, lo que evita reacciones de oxidacin no deseadas. Para la generacin de escoria se aade cal, caliza, etc. El contenido en nitrgeno suele ser elevado debido a las altas temperaturas generadas inmediatamente por debajo de los electrodos (3500C) aunque se mantiene a un nivel aceptable para la mayora de los aceros. Las ferroaleaciones se aaden tanto al horno elctrico como en cuchara, siendo este proceso el ms adecuado para la fabricacin de los aceros especiales. Aunque a veces pueden surgir problemas con el carbono desprendido de los electrodos de alta pureza, cocidos al vaco y de alta conductividad. Segn se van quemando se va aadiendo nuevo electrodo a su extremo opuesto. El arco opera de forma similar sobre una masa fra de chatarra o sobre la superficie del metal lquido. Este hecho y la facilidad de carga del recipiente le convierten en el sistema idneo para fundir chatarra de baja densidad tales como carroceras compactas de coches o virutas y desechos procedentes de tornos y talleres mecnicos.

Ventajas del horno elctrico:


Independencia del arrabio lquido Alta productividad: de 20 a 80 t/h Costes totales muy reducidos Fcil extraccin de la escoria

Fcil control de temperatura Mejor reduccin del acero al operar en ausencia de aire Menor cantidad de humos Programacin y automatizacin de las tareas

Inconvenientes del horno elctrico:


Produccin en menor escala que Alto horno Posibilidad de contaminar el acero con elementos residuales de la chatarra Elevado consumo elctrico: en Espaa la industria del acero la de mayor consumo de energa elctrica con un 6 % del consumo

Aunque el costo de la fabricacin de acero en el horno de arco elctrico, es generalmente ms alto que el de los dems mtodos de fabricacin de acero, se obtiene una calidad de acero superior con el horno elctrico. ste suministra el mejor mtodo para controlar la temperatura y las adiciones de aleacin. Adems su costo puede justificarse para la fabricacin de acero en localidades donde no se cuenta con altos hornos ni con hierros de primera fusin, o en lugares en donde las necesidades intermitentes de acero en cantidades pequeas, no justifiquen una instalacin de hogar abierto. Adems es muy usado ya que no contamina la atmsfera como muchos otros. Actualmente, el horno elctrico produce un 40 % de la produccin mundial del acero.

BIBLIOGRAFA: "Horno elctrico." Microsoft Student 2008 [DVD]. Microsoft Corporation, 2007. http://www.ipac.es/acero/fabricacion.asp http://es.wikipedia.org/wiki/Alto_horno_el%C3%A9ctrico http://www.mitecnologico.com/Main/AfinoDelAcero http://www.arqhys.com/arquitectura/electricos-hornos.html