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¿Qué es la psicología?

Para estudiar una carrera es indispensable procurar que nos quede claro a qué se refiere, por lo que a continuación trataremos de establecer una definición inicial de psicología. Comencemos por dejar claro que psicología se escribe con p inicial, aun cuan- do la Real Academia de la Lengua Española —en un esfuerzo de simplifica- ción— haya autorizado que se elimine. Quitarle la p altera su raíz etimológica y, peor aún, hace confuso el concepto (el ITESO, Instituto Tecnológico y de Estu- dios Superiores de Occidente, ofrecía una Licenciatura en Sicología que se refe- ría al estudio de los hongos, no de los seres humanos).

Soneto a la P de la Psi

Te prefiero “p” en todo momento Como tronco silabario del saber. Y asociado al pecado del placer Te defiendo a pesar de rudimento. Eres “p” con “s” como el viento Que al sonar va cantando su sentido. Quien te excluye adormece reprimido Lo que yo exalto, defiendo y siento. Cese ya la sectaria alevosía. Quédate “p” labrando este destino. No hay destierro posible en el camino. Quien dudó súmese hoy a nuestro sino.

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Así que quieres estudiar psicología

(Capítulo 1)

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Vengan ya. “Hoy es siempre todavía” para escribir con “p” Psicología.

MANUEL CALVIÑO

Facultad de Psicología. Universidad de La Habana, Cuba.

Asimismo, psicología no es sinónimo de psiquiatría ni de psicoanálisis y, debido a sus características, se suele hablar más de definiciones (en plural) que de una sola y única descripción de la misma. La psicología es una ciencia cuyo objeto de estudio es el comportamiento de los seres humanos —y animales— en una diversidad de escenarios. La psicología, como muchas formas de conocimiento, toma su nombre del griego: psique o psyché (de psiqué = hálito, alma). Así, su primer significado es “soplo”. Adquirió luego el sentido de respiración y, como respirar es signo de vida, psiqué significó vida (principio de vida) y finalmente alma. Es el alma hálito contrapuesta al alma corporal. Los griegos creían que, cuando moría una persona,

Los griegos creían que, cuando moría una persona, Psiqué o psiquis. Blanca, L. (2007). Así que

Psiqué o psiquis.

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en su último aliento —su alma— abandonaba el cuerpo volando en forma de ma- riposa. En la mitología griega, Psique o Psiquis era la menor de las tres hijas de un rey de Asia; muy hermosa, pero de carácter insufrible, había sido malcriada y tenía gustos muy volubles, como una mariposa o el soplo de la brisa. El propio dios Eros se enamoró profundamente de ella urdiendo un plan para conquistarla. Descubrió que lo que de verdad atraía a Psique era la curiosidad, un estado que en ella se convirtió en pasión. Paralelamente, es esta curiosidad un factor de enor- me importancia para comprender y emprender el estudio de la psicología. De acuerdo con la American Psychological Association (APA), institución con más de 100 años de antigüedad y que suele tomarse como referencia obligada cuando de psicología se trata, “Psicología es la ciencia de la mente y la conducta. La disciplina abarca todos los aspectos de la experiencia humana, desde las fun- ciones del cerebro hasta las acciones de las naciones; desde el desarrollo infantil hasta el cuidado de las personas de la tercera edad. En cada escenario que se pueda concebir, desde los centros de investigación científica hasta los servicios de salud mental, ‘la comprensión de la conducta’ es la empresa de los psicólogos”. De los conceptos que integran esta definición, debemos destacar que, en pri- mera instancia, la psicología es una ciencia, esto es, se ocupa de la elaboración de sistemas generales que describan la regularidad de los eventos, procede de ma- nera analítica y es abstracta y general (Kantor, 1978). Sin embargo, también tiene una contraparte aplicada, donde la tecnología, interesada por la transformación de los eventos y el estudio de cómo producir efectos o resultados específicos en circunstancias determinadas (Ribes y López, 1985), también tiene un lugar. El desarrollo de ambos campos ha sido relativamente independiente y, en oca- siones, hasta contradictorio. Para cuando la psicología se consolida como modo de conocimiento científico, su aplicación llevaba ya un buen tiempo en el escena- rio de los problemas sociales, a través de la psicología clínica. En segundo lugar, tenemos dos conceptos a analizar: mente y conducta. Para Aristóteles la mente o psique es el acto primero de todas las cosas, es lo que hace posible que sintamos y percibamos. La mente (del latín mens, mentis) implica tanto a procesos de pensamiento como a factores de atención o anímicos. En ocasiones la mente designa más bien el aspecto pasivo de la inteligencia, en el sentido de que sea influenciada por esta- dos o actitudes intelectuales. Asimismo, suele adjudicarse a la mente un carácter más interior, diferente de la aplicabilidad de la inteligencia, que se evidencia en un sinnúmero de acciones. Con todo, ambos conceptos están vinculados. El primer intento por considerar los aspectos privados lo constituyó el trabajo de Lloyd Homme (1965), que invitaba a dar cuenta de las coverantes, es decir, las operantes de la mente. Homme consideraba que los pensamientos eran elementos iniciales de las cadenas conductuales abiertas y que podían sujetarse al escrutinio empírico y al control experimental porque eran públicas por lo menos para aquél

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que las emitía. Para Homme el ignorar o evadir el asunto de los eventos privados era reforzar el dualismo mente--cuerpo, tan rechazado por los conductistas. Parece más fácil analizar el otro componente: la conducta. Sin embargo, si bien la conducta puede verse inicialmente como actividad me- cánica del organismo, ello ha impedido la delimitación precisa del evento psico- lógico, puesto que su estudio ha tratado de reducirse a la identificación de morfo- logías de respuesta, considerando a la frecuencia como la medida básica de análisis, esto es, cuántas veces alguien hace algo. Si nos contentamos con esta definición simplista, tampoco sería posible considerar a las interacciones entre el organismo y el ambiente en la forma de complejas relaciones de interdepen- dencia. Una limitación adicional de esta definición es que impide reconocer diferen- cias cualitativas entre la conducta animal y la humana, así como entre distintos niveles de complejidad en el comportamiento humano y animal; esto es, hace su- poner que todas las relaciones entre organismo y ambiente son de un solo tipo, independientemente de las características del organismo (animal o humano) y del ambiente (físico, biológico o social). Kantor, en su preocupación por dotar a la psicología de un paradigma propio, definió a la conducta como interacción construida ontogenéticamente (relaciona- do con el desarrollo de la persona individual en oposición a lo filogenético, referido al desarrollo de la especie) entre el organismo y ciertos elementos de su entorno. Esto facilita, entre otras cosas, diferenciar con claridad el campo de la psicología de aquéllos correspondientes a otras disciplinas científicas. Rotter (1954), por su parte, explicaba la conducta en un sentido muy amplio de manera que se pudieran incluir las actividades cognitivas como el planear, re- clasificar, racionalizar y reprimir. Así, conducta es lo que se hace, pero aquello que se hace no es tan evidente como a primera vista pareciera. La psicología nace como ciencia en el siglo XIX. Los filósofos del conoci- miento y los estudiosos de la mente coinciden con los fisiólogos, intentando des- pojar al estudio de lo mental de la especulación y la metafísica, para así colocarlo junto a las otras ciencias objetivas. La psicofísica intentaba establecer un puente entre lo físico y lo psicológico, rompiendo de ese modo el viejo dualismo carte- siano según el cual la mente era inabordable por la ciencia. El inicio formal de esta cientificidad de la psicología suele situarse en la crea- ción del primer laboratorio para ella por Wilhelm Wundt en Leipzig, Alemania, en 1879. A partir de ese hecho se dieron grandes avances en el conocimiento de los pro- cesos mentales y la conducta de los individuos; surgen las pruebas psicológicas y la psicometría, cuyo propósito es la medición de factores que hasta ese momento pertenecían al ámbito de lo especulativo, como la personalidad o la inteligencia.

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El campo de la psicometría ha sido la génesis de las pruebas de inteligencia, de personalidad y vocacionales, y ha contribuido al surgimiento de nuevas aproxima- ciones y métodos para la medición psicológica con base en las demandas de la so- ciedad y el surgimiento de nueva tecnología. Los psicómetrastambién hantrabaja- do en colaboración con quienes se desenvuelven en el campo de la estadística y los métodos cuantitativos para desarrollar mejoresformas de organizar y analizar da- tos. En la actualidad, todos los psicólogos que llevan a cabo investigación o que desarrollan medidas psicológicas deben estar interesados en los temas de la psico- metría para asegurar la validez de su trabajo. Estos principios psicométricos pro- veen la espina dorsal de la psicología como una ciencia objetiva.

Con el descubrimiento por Pavlov del reflejo condicionado y los principios prag- máticos deWatson en cuanto al condicionamiento operante, la psicología soviéti- ca y la conductista estadounidense convergen en sus planteamientos y sitúan a la psicología dentro de las ciencias naturales. Sin embargo, bajo esa perspectiva y en ese punto, se niega la posibilidad de estudiar todo aquello que no se pueda observar y medir, lo que conduce a modifi- car el objeto de estudio de la ciencia psicológica: la conducta en lugar de la mente. Para tratar de solucionar este conflicto, la psicología se inclina hacia la co- rriente cognitiva, fruto de la convergencia multidisciplinar entre psicólogos, ma- temáticos, técnicos en computación, ingenieros, neurofisiólogos, filósofos de la mente y lingüistas. Este enfoque retoma el estudio de los procesos mentales, pero conservando los métodos experimentales conductistas y la idea de que sólo se puede hacer ciencia a partir de lo empírico y objetivo. El camino desde el ancestral “estudio del alma” hasta las actuales ciencias de la mente, la conducta y el cerebro, ha sido largo, intenso y apasionante. No ha sido una senda fácil. Si has llegado hasta aquí, puede ser que tengas madera para estudiar psi- cología: mucha lectura, definiciones que más que aclarar, cuestionan, siglos de investigación, ¡y apenas estamos comenzando! Un comentario final a esta primera aproximación: si la tarea de los psicólogos es comprender la conducta, una de sus primeras limitantes es su propia naturale- za, es decir, ¿quién estudia la mente y la conducta de los psicólogos?

El padre Juan Galiberto Jofré detuvo con un sentido sermón a una multitud que es- taba molestando a un “lunático”. La respuesta de los ciudadanos acaudalados de Valencia, España, fue buscar entonces el establecimiento de un hospital para en- fermos mentales. El Hospital de Nuestra Señora Santa María de los Inocentes se fundó en 1409 y aún está en funcionamiento.

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