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HISTORIA

CONTEMPORNEA
DE AMERICA
LATINA en el siglo xx

Thomas E.
Skidmore Peter
H. Smith

CRTICA
GRIIALBO MONDADORI
BARCELONA

La transformacin de la Amrica Latina


contempornea (dcada de 1880-dcada de1990)

mrica Latina ha pasado por una serie de cambios econmicos, sociales


A
y polticos de largo alcance desde finales del siglo xix. Las economas
nacionales se han integrado en el sistema global centrado en Europa y Estados Unidos, han cambiado los agolpamientos y las relaciones sociales, las ciudades han florecido, y la poltica ha sido testigo de reformas y trastornos, y a
veces de estancamiento. Estas variaciones han llevado a una gran diversidad
de experiencias nacionales, por lo que tras este captulo presentamos ocho
casos prcticos: Argentina, Chile, Brasil, Per, Mxico, Cuba, el Caribe y
Centroamrica. Como veremos, estos pases ilustran la complejidad de la
historia contempornea latinoamericana.
No obstante, como ha habido importantes semejanzas y diferencias, el
propsito de este captulo es ofrecer un esbozo de los modelos y procesos del
cambio. No refleja la historia de un solo pas, sino que presenta un cuadro
compuesto que puede proporcionar una base para entender el contexto en el
que se desarroll cada uno de ellos. Tambin nos permitir compararlos y obtener generalizaciones acerca de las fuerzas histricas que se dieron en todo
el continente.
Si queremos comprender la Amrica Latina contempornea, debe sitursela en el contexto de la expansin econmica global; comenzando con
la conquista del siglo XVI. Dentro de este sistema, ha ocupado una posicin
esencialmente subordinada o dependiente y ha seguido unos caminos econmicos moldeados en gran medida por las potencias industriales europeas y
estadounidense. Estos desarrollos econmicos han originado transformaciones en el orden social y la estructura de ciase, que. a su vez, han afectado
de forma crucial los cambios polticos. Por ello, comenzamos con un conjunto de relaciones causales simplificadas: los cambios econmicos producen
cambios sociales que proporcionan el contexto para el cambio poltico.1
1. Por esta razn. cada uno de los casos de estudio presentados en los captulos siguientes
contienen una seccin general sobre el crecimiento econmico y el cambio social, con la excepcin de Mxico, donde la revolucin de 1910 ejerci un impacto poltico tan fuerte sobre la
historia del pas, que nos oblig a utilizar un formato diferente.

54 Historia contempornea de Amrica Launa

Fase 1. Inicio del crecimiento basado en


la exportacin-importacin (1880-1900)
La Revolucin Industrial europea fue lo que precipit el cambio en las economas decimonnicas latinoamericanas. Como se mostr en el primer captulo, Amrica Latina haba visto reducirse sus vnculos con la economa mundial tras lograr la independencia de Portugal y Espaa. Sus terratenientes
convirtieron sus posesiones en entidades autnomas y autosuficientes, en vez
de producir bienes para los mercados internos o exteriores. La minera se haba detenido, en parte como resultado de la destruccin ocasionada por las
guerras independentistas. La manufactura era modesta y estaba en su mayor
parte en manos de artesanos dueos de pequeos establecimientos.
Sin embargo, a finales del siglo XIX la industrializacin europea empez
a ocasionar una fuerte demanda de productos alimenticios y materias primas.
Los trabajadores ingleses y europeos, que ahora vivan en las ciudades y trabajaban en fbricas, necesitaban comprar los alimentos que ya no cultivaban.
y os dirigentes de la industria, vidos por extender su produccin y operaciones, buscaban materia prima, en particular minerales. Ambos incentivos
llevaron a los gobiernos e inversores europeos a buscar fuera, en frica, Asia
y, por supuesto, Amrica Latina.
Como resultado, los principales pases latinoamericanos pasaron por una
sorprendente transformacin a finales del siglo XIX, especialmente desde 1889.
Argentina, con sus vastas y frtiles pampas, se convirti en un importante productor de bienes agrcolas y ganaderos: lana, trigo y sobre todo carne. Chile resucit la produccin de cobre, industria que haba cado en decadencia tras los
aos de la independencia. Brasil se hizo famoso por su produccin de caf.
Cuba cultiv caf, adems de azcar y tabaco, Mxico empez a exportar una
serie de materias primas, desde el henequn (fibra utilizada para hacer
cuerda) y el azcar, hasta minerales industriales, en particular cobre y zinc.
Centroamrica export caf y pltanos, mientras que de Per salieron azcar
y plata.
El desarrollo de estas exportaciones fue acompaado de la importacin de
productos manufacturados, casi siempre de Europa. Amrica Latina compraba textiles, maquinaria, bienes de lujo y otros artculos acabados en una
cantidad relativamente grande, con lo que se dio un intercambio, aunque los
precios de las exportaciones latinoamericanas eran mucho ms inestables que
los de las europeas.
A medida que progresaba el desarrollo, la inversin de las naciones industriales, en especial de Inglaterra, fluy hacia Amrica Latina. Entre 1870 y
1913, el valor de las inversiones britnicas aument de 85 millones de libras esterlinas a 757 millones, una multiplicacin casi por nueve en cuatro dcadas.
Hacia 1913, los inversores britnicos posean aproximadamente dos tercios del
total de la inversin extranjera. Una de sus ms firmes inversiones era la construccin de ferrocarriles, en especial en Argentina. Mxico. Per y Brasil. Los

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inversores britnicos, franceses y estadounidenses tambin pusieron capital en
empresas mineras, sobre todo en Mxico, Chile y Per, lo que signific que los
latinoamericanos no hubieran de invertir all, pero tambin que el control de
los sectores clave de sus economas pasara a manos extranjeras.
De este modo, a finales del siglo XIX, se haba establecido una forma de
crecimiento econmico basado en la exportacin-importacin que estimul el desarrollo de los sectores de materias primas de las economas latinoamericanas. El impulso y el capital provinieron en su mayora del exterior.
Con la adopcin de esta alternativa, Amrica Latina tom un camino comercial de crecimiento econmico dependiente de las decisiones y la prosperidad de oirs panes del mundo.
La rpida expansin de sus economas de exportacin fue acompaada e
incluso precedida por la victoria de una justificacin intelectual para su integracin en la economa mundial. Esta justificacin fue el liberalismo, la fe en
el progreso y la creencia en que llegara a la economa slo mediante el juego libre de las fuerzas comerciales y a la poltica mediante un gobierno limitado que maximizara la libertad individual. El liberalismo latinoamericano, al
igual que la mayora de sus ideologas, fue algo importado. Sus fuentes principales fueron Francia e Inglaterra. Sin embargo, a diferencia de estos pases,
Amrica Latina no haba pasado por una industrializacin significativa a mediados del siglo xix. Por ello, careca de la estructura social que haba madurado el liberalismo en Europa, hecho que sin duda iba a hacer algo diferente
al liberalismo latinoamericano.
En la segunda mitad del siglo XVIII, la Amrica espaola y Brasil pasa
ron por un experimento abortado de capitalismo estatal. Los trastornos causados por las guerras revolucionarias francesas haban quebrado el monopolio comercial espaol en Amrica. La Habana haba sido capturada por los
ingleses y sus puertos, abiertos de par en par. El asombroso aumento del comercio impresion a todos los observadores. La lgica era ineludible: puesto
que el contrabando se haba convertido en un alto porcentaje del comercio
total en toda la Amrica espaola y portuguesa, por qu no legalizar el comercio libre y obtener impuestos del incremento en un comercio controlado
por el gobierno?
...
Los apologistas del liberalismo econmico citaban sin cortapisas a los
tericos europeos que justificaban el comercio libre y la divisin internacional del trabajo como algo natural y, sin duda, ptimo. Toda desviacin de
sus dictados sera una locura: reducir el comercio y con ello los ingresos. Es
importante considerar que la mayora de los crticos que atacaban las instituciones polticas de los gobiernos monrquicos (que consideraban no liberales) no discrepaban de la ideologa del liberalismo econmico. En Brasil.
por ejemplo, Tavares Bastos acus al gobierno de extinguir la vida poltica local, pero ensalz las virtudes del libre comercio y repiti fielmente las doctrinas europeas del laissez-faire.
Se podra decir que durante la ltima parte del siglo xix el liberalismo
econmico permaneci firme en Amrica Latina. Los intentos por implantar

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aranceles proteccionistas fueron rechazados por los polticos, que sostenan no
encontrarse en condiciones, ya fuera por sus recursos o por su capacidad de
hacer tratos, de violar los principios del libre comercio.
Los debates clave acerca de la poltica econmica se restringan en gran
medida a las lites, definidas aqu como ese pequeo estrato (menos del 5 por
100 de la poblacin) con poder y riqueza para controlar las decisiones polticas
y econmicas de mbito local, regional y nacional.
El compromiso de stas con el liberalismo se vea reforzado por su profunda preocupacin acerca de la supuesta inferioridad racial sus poblaciones
nativas. De modo implcito aceptaban las teoras racistas al propugnar
constantemente fuertes inmigraciones europeas como, solucin a su falta de
mano de obra cualificada. Preferan inmigrantes del norte de Europa (aunque
en realidad la gran mayora vino de Portugal, Espaa e Italia) con la esperanza
de que los hbitos d la confianza en uno mismo y la capacidad emprendedora
sellos distintivos del ideal liberal se reforzaran en su continente.
Aadido a las dudas racistas, haba un sentimiento generalizado de su
propia inferioridad. Hasta la primera guerra mundial, las lites latinoamericanas se solan describir como poco ms que imitadoras de la cultura europea.
Muchos dudaban de que sus pases pudieran siquiera lograr una civilizacin
caracterstica. En los pases tropicales, las preocupaciones acerca del
determinismo racial se reforzaban con dudas sobre su clima, del que los tericos europeos decan constantemente que nunca sustentara una civilizacin
superior. As pues, el determinismo medioambiental reforzaba el racial y su
combinacin pareca descalificar a las tierras tropicales como escenario en el
que pudiera realizarse el sueo liberal.
Dentro de Amrica Latina, el rpido crecimiento de las economas de exportacin llev a transformaciones sociales sutiles pero importantes. La primera de todas y la mas valiososa fue la modernizacin de la lite de clase alta.
Debido a estos nuevos incentivos econmicos, los latifundistas y propietarios
dejaron de contentarse con realizar operaciones de subsistencia en sus
haciendas; en su lugar, buscaron oportunidades y maximizaron los beneficios,
lo cual condujo al surgimiento de un espritu empresarial que marc un cambio
significativo en la apariencia y conducta de los grupos de lite. Los ganaderos
de Argentina, los cultivadores de caf de Brasil, los plantadores de azcar de
Cuba y Mxico, todos buscaban eficiencia y xito comercial. Ya no eran una
lite semifeudal que viva parcialmente encerrada, sino que se convirtieron en
empresarios decididos.
Surgieron nuevos grupos profesionales o de servicios para desempear
funciones econmicas adicionales. Particularmente importante fue el crecimiento y cambio habido en el sector comercial. Los comerciantes cumplieron
una funcin esencial en esta transformacin, al igual que en la etapa colonial,
pero ahora muchos eran extranjeros y vincularon las economas latinoamericanas con los mercados ultramarinos, en particular con Europa. Tambin se
contempl una evolucin entre los profesionales, abogados y dems repre-

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sentantes de los grupos extranjeros y nacionales en sus transacciones comerciales. Los abogados siempre haban sido importantes, pero durante la fase de
exportacin-importacin asumieron nuevas funciones cruciales al ayudar a
determinar el marco institucional de la nueva era.
Estas transformaciones econmicas y sociales tambin condujeron al
cambio poltico. Al poner tanto en juego, las lites latinoamericanas;-- especial
los terratenientes comenzaron a interesarse por la poltica nacional. Ya no se
contentaban con permanecer en sus haciendas feudales y comenzaron a
perseguir el poder poltico. La era del caudillo tradicional estaba, llegando a su
fin.
Su bsqueda de autoridad poltica a finales del siglo xix tom dos formas
bsicas. En una versin, los terratenientes y otras lites econmicas tomaron el
control del gobierno de forma directa, como en Argentina y Chile. Queran
construir regmenes fuertes y selectivos, por lo habitual con apoyo militar, y solan proclamar su legitimidad mediante la adhesin a unas constituciones que
se parecan mucho a los modelos europeos y estadounidense. En Argentina y
Chile hubo una tenue competencia entre partidos que tendan, al menos en esta
fase inicial, a representar facciones rivales de la aristocracia. Pero haba mucho
acuerdo acerca de los temas polticos bsicos y escasa oposicin seria a la
cordura de perseguir el crecimiento econmico mediante la exportacin. La
rivalidad era restringida y la votacin sola ser una farsa. Se podra pensar en
tales regmenes como expresiones de la democracia oligrquica.
Un segundo modelo conllevaba la imposicin de dictadores fuertes, a
menudo con cargos militares, para asegurar la ley y el orden; de nuevo, en beneficio ltimo de las lites terratenientes. Porfirio Daz en Mxico, que tom el
poder en 1876, es el ejemplo ms notable, pero el modelo tambin apareci en
Venezuela, Per y otros pases. En contraste con la democracia oligrquica,
donde las lites ejercan el poder poltico directo, aqu se trataba de la
aplicacin indirecta de su autoridad mediante dictadores que no solan provenir
de los estratos ms altos de la sociedad.
En cualquier caso, lo importante era la estabilidad y el control social. Se
suprimieron los grupos disidentes y se contuvo la lucha por el poder dentro de
crculos restringidos. Sin duda, una de las metas bsicas de estos regmenes era
centralizar el poder, si era necesario quitndoselo a los caudillos regionales, y
crear estados-nacin poderosos y dominantes. No era fcil lograrlo debido a la
fragmentacin residual de la sociedad y a su misma estructura. pero se hicieron
progresos en los pases ms grandes. En Argentina, por ejemplo, triunf el
centralismo con el establecimiento de la ciudad de Buenos Aires como distrito
federal en 1S80 (al igual que Washington D,C. est bajo la jurisdiccin directa
del gobierno federal en Estados Unidos). En Mxico. La poltica efectiva y a
menudo despiadada de Porfirio Daz llev al aumento del poder nacional a
expensas de las plazas fuertes locales y, en Brasil. el gobierno imperial de Don
Pedro II avanz de forma significativa hacia el establecimiento de un estadonacin efectivo (pero tambin provoc un retroceso regional que contribuy al
derrocamiento de! imperio en 1889).

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La intencin de los centralistas era promover un mayor desarrollo econmico mediante el crecimiento de las lneas de exportacin-importacin. La
estabilidad poltica se consideraba algo esencial para atraer la inversin extranjera que. a su vez, estimulara el crecimiento econmico. Y cuando llegaba
la inversin, ayudaba a fortalecer las fuerzas de la ley y el orden. Los ferrocarriles son un ejemplo: los inversores extranjeros se resistiran a colocar
sus fondos en un pas amenazado por el desorden poltico; pero una vez que se
construan los ferrocarriles, como en el caso de Mxico, se convertan en
instrumentos importantes para consolidar la autoridad central, ya que podan
usarse (y lo fueron) para despachar tropas federales a sofocar levantamientos
en casi cualquier parte de la nacin.

Fase 2. Expansin del crecimiento basado en


la exportacin-importacin (1900-1930)
El xito de esta poltica se hizo evidente a finales del siglo xix y comienzos del
xx, cuando las economas latinoamericanas orientadas a la exportacin
iniciaron periodos de prosperidad notable. Argentina se volvi tan rica por su
economa basada en la carne y el trigo, que la figura del playboy argentino se
convirti en un distintivo de la sociedad de moda europea: un joven latino
gastador que persegua con gallarda la elegancia. En Mxico, aparecieron y se
extendieron las plantaciones que producan henequn en Yucatn y azcar en
las zonas centrales, en especial al sur de la capital; la minera era tambin
rentable y la naciente industria petrolera comenzaba a convenirse en una
actividad significativa. Seguan creciendo las exportaciones de cobre
procedente de Chile, que tambin cultivaba algunas frutas y trigo para los
mercados internacionales Las mejoras tecnolgicas llevaron al aumento de la
produccin azucarera en el Caribe, especialmente en Cuba, cuando los
propietarios estadounidenses aceleraron sus inversiones en trapiches de azcar
modernos. Brasil viva de las exportaciones de caf y caucho natural. La
United Fruit Company extendi sus inmensas plantaciones de pltanos en
Centroamrica. En todos estos pases, a economa monetaria se haba vuelto
ms sensible a las tendencias de la economa mundial, donde las exportaciones
conseguan divisas para comprar a duras penas las importaciones necesarias.
Todo impacto importante en !a economa mundial produca efectos rpidos y
espectaculares en los sectores mercantilizados. Aunque la industrializacin
segua siendo incipiente, ya haba frieas en sectores como el textil, artculos
de cuero, bebidas, procesamiento de alimentos y materiales de construccin.
Los sectores de servicios ms dinmicos eran el transpone, la burocracia
estatal, el comercio y las finanzas.
La consolidacin del modelo de crecimiento por importacin-exportacin
impuls dos cambios fundamentales en la estructura social. Uno fue la
aparicin y el aumento de los estratos sociales medios. Por la ocupacin desempeada, a ellos pertenecan profesionales, comerciantes, tenderos y em-

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prsanos pequeos que se beneficiaban de la economa de exportacin-importacin pero que no se encontraban entre los estratos superiores en cuanto a
propiedades o liderazgo. Los portavoces del sector medio solan hallarse en
las ciudades, tenan una educacin bastante buena y buscaban un luear
reconocido en su sociedad
El segundo cambio iraponante tuvo que ver con la clase trabajadora. Para
sustentar la expansin de las economas de exportacin, las lites trataron de
innovar tuerza de trabajo externa (como seal una vez el argentino Juan
Bautista Alberdi, gobernar es poblar). Como resultado, en la dcada de
1880, Argentina comenz una poltica dinmica para alentar la inmigracin
desde Europa: la marea de llegadas durante las tres dcadas siguientes fue tan
grande que, incluso descontando los retornos, ha sido denominada por uno de
los historiadores del pas la era aluvial.'Brasil tambin reclut inmigrantes,
principalmente para trabajar en los cafetales de Sao Paulo. Los recibidos por
Per y Chile fueron numerosos, pero muchos menos en trminos absolutos y
relativos que los de Argentina. Cuba sigui siendo un caso especial, ya que la
importacin de esclavos negros africanos haba determinado haca mucho la
composicin de su clase trabajadora (esto es igual en ciertas panes de Brasil,
en particular en el noreste, donde las plantaciones de azcar prosperaron con
el trabajo esclavo). Mxico presenta una excepcin interesante a este modelo.
Fue el nico entre los pases mayores que no busc una mmiaracin externa
considerable. Hay una razn obvia para ello: el pas continuaba teniendo una
gran poblacin campesina india, por lo que resultaba innecesario importar
fuerza laboral.
La aparicin de las clases trabajadoras incipientes llev a la aparicin de
nuevas organizaciones, con importantes implicaciones para el futuro. Los trabajadores solan establecer sociedades de ayuda mutua y, en algunos pases,
emergieron los sindicatos. La naturaleza de la economa latinoamericana estableci el contexto del activismo obrero. En primer lugar, como las exportaciones eran cruciales, los trabajadores de la infraestructura que las hacan
posibles ^n especial los ferrocarriles y muelles tenan una posicin vital.
Toda parada laboral supona una amenaza inmediata para la viabilidad econmica del pas y, de ese modo, para su capacidad de importar. En segundo
lugar, el estado relativamente primitivo de la industrializacin signific que la
mayora de los trabajadores estuvieran empleados en firmas muy pequeas,
habitualmente de menos de 25 empleados. Slo unas cuantas industrias. como
las textiles, se adecuaban a la imagen moderna de enormes fbricas con
tcnicas de produccin masivas. Los sindicatos en cuestin se solan organizar por oficios y no por industrias. La excepcin eran los trabajadores de los
ferrocarriles, las minas y los muelles, que no por coincidencia se hallaban entre los militantes ms activos.
De 1914 a 1927 se contempl el surgimiento de la movilizacin obrera.
Fue el punto ms alto de la influencia anarquista, anarcosindicalista y sindicalista. cuando las capitales de toda nacin importante de Amrica Latina se
vieron torpedeadas por huelgas generales. De repente, pareci que esta re-

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gin se una a las confrontaciones de clase que estremecan a Alemania y Rusia, as como a Estados Unidos y gran parte del resto de Europa. En estos
momentos crticos protestas masivas, huelgas generales, intensificacin de
lazos entre sindicalizados y no sindicalizados, se puede ver con claridad la
naturaleza de la clase trabajadora, su organizacin y el modo en que las lites
dominantes deciden responder.
Lo que necesitaremos comparar, a medida que se desarrollen los estudios
por pases, son las similitudes y las diferencias de los modelos de interaccin
entre patronos, trabajadores y polticos, junto con terratenientes, profesionales
y militares. Aunque existen semejanzas en las movilizaciones laborales urbanas durante la dcada posterior a la gran- protesta que comenz con el fin de
la primera guerra mundial, hubo sorprendentes diferencias en las respuestas de
la lite. En particular, veremos que el marco legal de las relaciones laborales
recibi mucha ms atencin en Chile que en Argentina y Brasil.
Otro cambi importante durante el periodo de 900 a 1930 afect ai
equilibrio entre los sectores rural y urbano de la sociedad. Se combinaron ia
importacin del trabajo y la migracin campesina para producir el crecimiento
a gran escala de las ciudades. En 1900 Buenos Aires se haba establecido como
el Pars de Suramrica y era una ciudad grande y cosmopolita con unos
750.000 habitantes. En total, casi un cuarto de la poblacin argentina viva en
las ciudades con ms de 20.000 habitantes al terminar el siglo; lo mismo
ocurra en Cuba. Cerca del 20 por 100 de la poblacin chilena resida en
asentamientos similares, mientras que las cifras correspondientes a Brasil y
Mxico (el ltimo con una poblacin indgena sustancial) bajaban al 10 por
100. En Centroamrica las cifras tambin se hallaban por debajo del 10 por
100 y en Per caa al 6 por 100. El hecho generalizado es que la expansin de
las economas de exportacin-importacin ocasion la urbanizacin de la
sociedad latinoamericana.
Sin embargo, debido al origen nacional o tnico, as clases trabajadoras no
consiguieron mucho poder poltico a comienzos del siglo xx. Los inmigrantes
de Argentina y Brasil no tenan derecho a votar si no haban conseguido la
naturalizacin, por lo que los polticos podan permitirse no tenerlos en cuenta.
En Mxico, los trabajadores de origen campesino tenan pocas posibilidades de
influir en la dictadura de Porfirio Daz. Y en Cuba, por supuesto, la historia de
la esclavitud haba dejado su doloroso legado.
Esto signific, al menos a breve plazo, que las lites latinoamericanas,
mientras promovan la expansin orientada a la exportacin, pudieran contar
con una fuerza laboral que responda sin que existiera una amenaza efectiva de
participacin poltica (aunque las huelgas haban resultado preocupantes).
Desde entonces hasta los aos veinte o treinta a algunos les pareci contar con
lo mejor de ambos mundos.
Y, como resultado, las lites de varios pases permitieron una reforma
poltica que posibilit a los miembros y representantes de los sectores medios
acercarse al poder. La idea era conseguir la lealtad de los sectores medios para
fortalecer de este modo la estructura de control y poder de la

eiite. Por consiguiente, el inicio del siglo xx fue un periodo de reforma poltica
en algunos de los pases mayores: en Argentina, una ley electoral de 1912
abri el sufragio a grandes sectores de poblacin y permiti al partido de la
clase media, el denominado Partido Radical, conseguir la presidencia en 1916.
En Chile, los cambios comenzaron en realidad a partir de 1S90 y supusieron la
imposicin del gobierno parlamentario sobre el sistema presidencialista
anterior. En Brasil, la cada de la monarqua en 1889 inaugur un periodo de
poltica electoral limitada. Cuba, tras conseguir la independencia de Espaa en
1898 (y. como muchos diran, cederla despus a Estados Unidos), sigui
siendo un caso especial. E incluso para Mxico, donde estall una revolucin a
gran escala en 1910, es vlida la generalizacin: el objetivo original del
movimiento revolucionario no era transformar la sociedad mexicana, sino
solamente conseguir el acceso al sistema poltico de los segmentos excluidos
de la clase media.
Los movimientos reformistas produjeron a menudo una democracia cooptada, en la que la participacin efectiva se extenda de la clase alta a la
media y segua excluyendo a la ms baja. Tales transformaciones solan reflejar los intentos de las lites socioeconmicas gobernantes por cooptar a los
sectores medios en apoyo del sistema, aunque a veces tuvieron consecuencias
imprevistas, como en el caso de Mxico, donde los acontecimientos trascendieron hasta ocasionar una revolucin completa. Los objetivos de la mayora
fueron limitados.Un efecto colateral significativo fue la creacin de un cuadro de polticos
profesionales en varios pases. Los partidos polticos crearon carreras para los
hombres (las mujeres latinoamericanas ni siquiera tuvieron- voto hasta 1929)
que pudieran dedicar toda su vida adulta a conseguir el poder poltico. Muy'-a
menudo solan representar los intereses de la aristocracia reinante, pero adems
formaban un grupo social separado e identificable. Como actores prominentes
de la escena poltica civil, tambin se convirtieron en blancos del desdn y la
ira del estamento militar.
En la mayor parte de los pases latinoamericanos, la frmula reformista
funcion bastante bien, al menos para las lites. La demanda europea de materias primas durante la primera guerra mundial y varios aos despus condujo
a una prosperidad continuada y sostenida. El modelo de crecimiento basado en
la exportacin-importacin pareca ofrecer medios funcionales y provechosos
para la integracin de Amrica Latina en el sistema global del capitalismo. Las
adaptaciones polticas parecan asegurar la hegemona a largo plazo de las
lites nacionales.
En realidad, pronto se descubri que-el liberalismo tanto poltico como
econmico tena deficiencias. Su fracaso ilustra el fenmeno tan conocido
en toda la Amrica Latina contempornea: el prstamo cultural desafortunado
o alienacin, segn lo han descrito los nacionalistas de tiempos recientes. Ai
copiar las instituciones legales y las frases filosficas del liberalismo clsico,
los latinoamericanos descubrieron que su realidad no se prestaba a la simple
aplicacin del dogma. No supieron entender que, en su origen, el

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liberalismo europeo fue la ideologa de una clase social en alza, cuyo poder
econmico emergente le proporcion los medios para llevarla a la prctica.
Significa esto algo ms que Amrica Latina careca de una clase media
importante? Slo en parte. Resulta ms fundamental el hecho de que haba
seguido siendo una economa agraria cuyo sector exportador se corresponda, en
la mayora de los pases, con un enorme sector de subsistencia. El liberalismo
tuvo fortuna slo porque, desde 1850 un pequeo pero creciente sector de la
sociedad pens que ste consideraba diferentes sus intereses de los propios de
los sectores tradicionales.
De forma especfica, todos los profesionales abogados, mdicos, militares
de carrera, funcionarios civiles y comerciantes constituan un inters urbano.
Absorbieron con rapidez las ideas liberales europeas sin conseguir el poder
econmico relativo de sus semejantes en Francia e Inglaterra3 As, aunque no
hubieran considerado que sus intereses econmicos eran antagnicos de los del
sector agrario tradicional, se hubieran hallado en una posicin dbil. Pero a
menudo no fue as. Sus vidas solan estar ligadas al sector agrario aunque
vivieran en las ciudades. Los ingresos de sus clientes, usuarios y patronos
dependan en gran medida de la agricultura comercial. A su vez, la prosperidad
de esta agricultura dependa del comercio exterior.
En este punto, el liberalismo econmico pona en un callejn sin salida a los
liberales latinoamericanos. Como crean en sus principios abstractos y se daban
buena cuenta de su patente debilidad frente a sus principales acreedores y socios
de intercambios Estados Unidos e Inglaterra, no podan pensar^ en un
camino que pasara por soluciones econmicas no liberales. Adems, lo ltimo les
habra resultado caro en sus personas a corto plazo. Por ejemplo, los aranceles
proteccionistas para la industria sin duda habran cargado a los consumidores
urbanos con bienes ms caros y de peor calidad. La proteccin tambin habra
hecho peligrar los beneficios de los comerciantes dedicados a la exportacinimportacin, que eran un poderoso grupo de presin. As pues, los liberales
fueron renuentes a apoyar la industrializacin, que por s sola podra haber
aumentado su nmero lo suficiente como para otorgarles el poder poltico, que
quiz habra hecho posible la realizacin de los ideales polticos liberales.
El liberalismo econmico y el poltico se sesgaban de otro modo ms. Las
ideas no liberales en economa-tales como los aranceles proteccionistas y los
controles sobre las inversiones extranjeras a menudo se asociaban en la prctica
con ideas polticas antiliberales. As, la conexin se estableci con facilidad: la
desviacin de los principios econmicos liberales significaba un gobierno
autoritario, por lo que se la tena en poco aprecio.
Un argumento ms utilizado contra los que abogaban por la heterodoxia
econmica (es decir, por medidas no liberales) era difcil de rebatir desde la poltica. Ante cualquier propuesta de apoyo gubernamental a la industria nacional,
sus oponentes lanzaban la acusacin, a menudo con buenos resultados, de que un
pequeo grupo de inversores egostas queran beneficiarse a expensas del
pblico. Adems, los empresarios locales casi siempre carecan de fondos y

La transformacin de Amrica Latina 63


experiencia. Como en el resto del mundo en vas de desarrollo, se enfrentaban a
la competencia formidable de los bienes importados desde las economas industrializadas. Sin proteccin ni subsidios tenan pocas esperanzas.
A los liberales latinoamericanos tambin los debilitaba otra razn. Se trataba de su incertidumbre acerca de una premisa subyacente en el liberalismo: la
fe en la racionalidad y el carcter emprendedor de os individuos del pas. En
Brasil, por ejemplo, los polticos se haban pasado aos justificando la esclavitud sobre la base de que era un mal necesario para su economa tropical agraria.
Slo podan hacer ese trabajo los esclavos africanos. Ahora el argumento volva
para perseguir a los liberales. El legado de la esclavitud era una fuerza laboral
que quedaba muy lejos del mundo racional concebido por Bentham y Mili. El
acontecimiento que transform esta atmsfera fue el derrumbamiento
espectacular de la economa capitalista mundial en 1929 y 1930.

Fase 3. Industrializacin en lugar de importacin


(1930-dcada de 1960)
La Gran Depresin tuvo en su inicio efectos catastrficos sobre las economas
latinoamericanas. El precipitado declive econmico de Europa y Estados
Unidos redujo de improviso el mercado para sus exportaciones. La demanda
internacional de caf, azcar, metales y carne pas por una aguda reduccin y
no se pudieron hallar salidas alternativas "para estos productos. Cayeron el
precio unitario y el volumen de exportacin, por lo que el valor total durante los
aos 1930-1934 fue un 48 por 100 ms bajo que el de 1925-1929. Una vez ms,
los acontecimientos sucedidos en el centro industrializado del sistema mundial
tuvo efectos decisivos (y limitadores) sobre Amrica Latina y otras sociedades
del Tercer Mundo.
La depresin mundial que sigui caus una gran presin en los sistemas
polticos de los pases latinoamericanos, muchos de los cuales sufrieron golpes
militares (o intentos de golpes). Ms o menos en el ao siguiente a la quiebra de
la bolsa en Nueva York, los militares haban buscado el poder o lo haban
tomado en Argentina. Brasil, Chile, Per, Guatemala, El Salvador y Honduras.
Mxico soportaba su propia crisis constitucional y Cuba sucumbi-a un golpe
militar en 1933. Sera una exageracin-afirmar que los efectos econmicos de la
Depresin causaron estos resultados polticos, pero pusieron en duda la
viabilidad del modelo de crecimiento basado en la exportacin-importacin,
ayudaron a desacreditar a las lites polticas gobernantes e hicieron que las
masas estuvieran ms preparadas para aceptar los regmenes militares. A partir
de la dcada de 1930, el ejrcito reafirm su papel tradicional como fuerza
principal en la poltica latinoamericana.
Los gobernantes de la regin tenan dos opciones para responder a la crisis
econmica global. Una era forjar vnculos comerciales an ms estrechos con
las naciones industrializadas para asegurarse compartir equitativamente el
mercado sin que importase su tamao y desajustes. Por ejemplo, Argenti-"

64 Historia contempornea de Amrica Latina

Un dibujante estadounidense representa a los militares latinoamericanos como una


amenaza constante para las instituciones democrticas. (Roy B. Justus, Minneapolis
Star, 1963. Reproducido con la autorizacin de Minneapolis Star and Tribune Cornpany.)

na tom esta va a! luchar por preservar su acceso al mercado britnico de carne.


En 1933 firm el Pacto Roca-Runciman. mediante el cual retendra cuotas
aceptables del mercado ingls a cambio de garantizar la compra de bienes
britnicos y asegurar las ganancias de los negocios britnicos en Argentina. De
este modo, algunos pases trataron de mantener el funcionamiento del modelo
basado en la exportacin-importacin, a pesar de la reduccin en la demanda
ocasionada por la Depresin.
Una va alternativa, que no contradeca necesariamente a la primera, era
embarcarse en la industrializacin. Una de las metas de esta poltica, a menudo
apoyada por el ejrcito, sera conseguir una mayor independencia econmica. La
idea era que, al levantar su propia industria, Amrica Latina dependera menos de
Europa y Estados Unidos en cuanto a artculos manufacturados. Para los
militares esto significaba armas. Al producir bienes industriales. agrcolas y
mineraies. las economas latinoamericanas se integraran ms y se haran ms
autosuficientes. Y, como resultado, serian menos vulnerables a los choques
causados por la depresin mundial.

La transformacin de Amrica Latina 65


Un objetivo adicional era crear puestos de trabajo para las clases trabajadoras
que haban seguido aumentando su tamao e importancia desde comienzos del
siglo XX. El proletariado latinoamericano se concentraba casi totalmente en las
ciudades
y
segua
luchando'
por
organizar
y
sostener
movimientos sindicales. Y en contraste con la generacin anterior, ahora trataba
de ejercer poder como fuerza social. En algunos pases como Chile, los
movimientos sindicales se vieron relativamente libres de la participacin arbitraria del gobierno. En otras partes, como en Mxico y Brasil, los polticos
reconocieron el trabajo como un recurso poltico potencial y tomaron parte
directa en estimular (y controlar) las organizaciones laborales. Ya se percibiera
como aliada o amenaza, la clase trabajadora urbana buscaba un empleo
seguro y los dirigentes latinoamericanos vieron la industrializacin como un
medio de responder.
.
Pero la forma ms razonable de desarrollo industrial no era copiar simplemente los senderos trazados, por ejemplo, por la Inglaterra del siglo XIX. En
su lugar, tas economas latinoamericanas comenzaron a producir artculos
manufacturados que antes importaban de Europa y Estados Unidos. De aqu
proviene el nombre para este tipo de desarrollo: sustitucin-de importaciones.
Desde finales de los aos treinta hasta los aos sesenta, las polticas de este
tipo tuvieron un xito relativo, al menos en los pases grandes. Argentina. Brasil
y Mxico pusieron en marcha importantes plantas industriales que ayudaron a
generar crecimiento econmico. Hubo limitaciones e impedimentos a esta forma
de desarrollo (que se explican ms adelante), pero el resultado inmediato fue
generar impulso para las economas nacionales.
Las consecuencias sociales de la industrializacin fueron complejas. Un resultado por supuesto, fue la formacin de una clase capitalista empresarial o, de
forma ms especfica, de una burguesa industrial. En Chile, los miembros de
este grupo provinieron sobre todo de tas familias de la lite latifundista. En
Mxico v Argentina comprendieron diferentes tipos sociales, por lo que representaron un reto potencial a la hegemona de las lites gobernantes tradicionales. Pero permanece invariable el punto bsico: la industrializacin, aunque
fuera de este tipo, cre un nuevo grupo de poder en la sociedad latinoamericana.
Su papel iba a ser muy debatido a medida que avanzaba el siglo. De una
importancia particular fue el papel del Estado en !a estimulacin del crecimiento
industrial basado en la sustitucin de importaciones. En contraste con las
polticas de laissez-faire de Inglaterra y Estados Unidos durante el siglo XIX, los
gobiernos latinoamericanos promovieron de forma activa el crecimiento
industrial. Lo hicieron de varios modos: erigiendo barreras arancelarias y
elevando el precio de los bienes importados hasta el punto en que las compaas
industriales nacionales pudieran competir con xito en el mercado; creando
demanda al favorecer a los productores locales en los contratos gubernamentales
(por ejemplo, en compras para el ejrcito), y, lo ms importante, estableciendo
empresas estatales e invirtiendo directamente en compaas industriales.
Mediante la proteccin

66 Historia contempornea de Amrica Launa


y la participacin, el Estado proporcion el mpetu decisivo para el crecimiento industrial de la regin.
A medida que progresaba la industria, las clases obreras tambin se hicieron ms fuertes e importantes. Ya fueran autnomos o dirigidos por el
gobierno, los movimientos sindicales crecieron con rapidez y el apoyo (o control) del trabajo se convirti en algo crucial para la continuacin de a expansin industrial. Se necesitaba que los obreros proporcionaran trabajo en
condiciones que fueran rentables para sus patronos. El trabajo organizado
emerga como un importante actor en la escena latinoamericana.
La expresin poltica de estos cambios socioeconmicos tom dos formas.
Una fue seguir con Ja democracia de eleccin, mediante ia cual los industriales y trabajadores obtenan acceso (por lo usual limitado) al poder a
travs de la contienda electoral o de otro tipo. Un ejemplo fue Chile, donde ios
partidos polticos se reorganizaron para representar los intereses de nuevos
grupos y estratos de la sociedad. Los partidos pro trabajo y pro industriales
entraron en el proceso electoral chileno y acabaron llevando a la trgica
confrontacin de los aos setenta. Bajo este sistema, se los coopt en la
estructura gubernamental, y mientras dur este acuerdo, su participacin
prest un valioso apoyo al rgimen.
La respuesta ms comn conllev la creacin de alianzas populistas
multiclasistas. El surgimiento de una lite industrial y la vitalizacin de los
movimientos obreros hicieron posible una nueva alianza pro industria que
mezclaba los intereses de empresarios y trabajadores; en algunos casos, desafiando de forma directa el predominio secular de los intereses agrcolas y
terratenientes. Cada una de estas alianzas la forj un dirigente nacional que
utiliz el poder estatal para su objetivo. De este modo, como veremos ms
adelante, Juan Pern construy una coalicin de clases populista y urbana en
Argentina durante los aos cuarenta; en Brasil, Getlio Vargas comenz a
hacer lo mismo a finales de los aos treinta: y, en circunstancias algo ms
complicadas, Lzaro Crdenas se inclin por soluciones populistas para Mxico durante este mismo periodo.
La mayora de los regmenes populistas teman dos caractersticas clave. Por
un lado, eran al menos semiautoritarios: soban representar coaliciones contra
algn otro conjunto de intereses1 (como los de los terratenientes) a los que por
definicin se impeda la participacin, lo que conllevaba cierto grado de
exclusin y represin. Por otro lado, como el tiempo demostrara, representaban
intereses de clases trabajadores e industriales destinadas al-conflicto. As
pues, el mantenimiento de estos regmenes dependa en gran medida del poder
personal y carisma de los dirigentes individuales (como Pern en Argentina y
Vargas en Brasil). Tambin significaba que, con un dirigente carismtico o sin
l, sera difcil sostenerlos en tiempos de adversidad econmica.

La transformacin de Amrica Latina

67

Fase 4. Estancamiento del crecimiento basado en la sustitucin


de importaciones (dcada de 1960-dcada de 1980)
Los aos sesenta presagiaron una era de crisis para Amrica Latina. La estrategia poltica que surgi de las polticas de industrializacin posteriores a
1929 haba comenzado a tropezar con serios problemas, tanto econmicos
como polticos. En el frente econmico, surgieron en parte por la misma naturaleza del desarrollo basado en la industrializacin para sustituir a la importacin.
En primer lugar, la estructura de esta industrializacin era incompleta.
Para producir gneros manufacturados, las empresas latinoamericanas tenan
que contar con bienes de produccin importados (como la maquinaria) de
Europa, Estados Unidos y luego de Japn. Si no podan importarse, o eran
demasiado caros, se ponan en peligro las empresas locales. Poco a poco los
latinoamericanos se dieron cuenta de que el crecimiento basado en este tipo
de industrializacin no pona fin a su dependencia de las naciones industrializadas. Slo alteraba su forma.
Esta dificultad inherente se agudiz por los trminos desiguales del
intercambio. Con el paso del tiempo, los precios de las principales
exportaciones latinoamericanas (caf, trigo, cobre) en el mercado mundial
sufrieron un descenso sostenido de poder adquisitivo. Es decir, por la misma
cantidad de exportaciones, los pases latinoamericanos podan comprar cada
vez menores cantidades de bienes de produccin. As pues, el crecimiento
econmico se enfrentaba a un atolladero. Y la respuesta no consista en
aumentar el volumen de sus exportaciones tradicionales, ya que esto
solamente haca caer el precio.
En segundo lugar, la demanda interna de productos manufacturados era
imitada. Las industrias tropezaban contra la falta de compradores, al menos a
los precios y condiciones de crdito que ofrecan. Los brasileos slo podan
comprar unos cuantos frigorficos (debido en particular a la distribucin del
ingreso tan desigual, que haca que las masas populares ni siquiera pudieran
considerar tales compras). Quizs podra haberse hecho frente a este
problema de mercados limitados con la formacin de asociaciones comerciales multinacionales o regionales o algo semejante a un mercado comn latinoamericano; hubo esfuerzos en esta direccin, pero no se resolvi el tema.
Las industrias de los pases ms grandes tendan a ser ms competitivas que
complementarias y tales rivalidades supusieron serios obstculos polticos
para la formacin de las asociaciones. Segn pas el tiempo, las empresas industriales de la regin continuaron enfrentndose al problema de los mercados limitados.
En tercer lugar, y muy relacionado, estaba el grado relativamente elevado de la
tecnologa presente en la industria latinoamericana. Esto significaba que slo
poda crear un nmero de puestos de trabajo limitado para los obre-tos. En
otras palabras, el desarrollo industrial latinoamericano de este perio-

68 Historia contempornea de Amrica Latina


do haba elegido la tecnologa con uso de capital intensivo tpica de las economas industriales avanzadas; en comparacin con los modelos de crecimiento del siglo xix, ocasionaba ms inversiones en maquinaria y menos
en trabajo manual. Las compaas lo consideraban necesario para sobrevivir
en la competencia econmica. Sin embargo, uno de sus resultados involuntarios fue poner un techo al tamao del mercado interno de bienes de
consumo, ya que eran relativamente pocos los asalariados que podan permitirse comprarlos. Un segundo resultado fue la imposibilidad de contrarrestar
el creciente desempleo que, en los aos sesenta, comenz a plantearse como
una seria amenaza ai orden social establecido.
A medida que aumentaba la presin, las lites gobernantes de varios pases imponan regmenes ms represivos, con frecuencia mediante golpes militares, como sucedi en Brasil (1964), Argentina (1966) y Chile (1973> En
todos los casos, las decisiones ms importantes las tomaron (o estuvieron sujetas al veto de) los altos cargos militares. En vista del estancamiento econmico. los militares y las lites pensaron que deban estimular la inversin y,
para lograrlo, razonaron, haban de desmantelar, quizs incluso aplastar, el
poder colectivo de la clase obrera. Cuanto ms organizada, estaba, ms difcil
result la tarea.
Cada uno de estos gobiernos dominados por los militares asumi el poder
de controlar las decisiones concernientes a los intereses obreros ms vitales:
salarios, condiciones laborales, beneficios complementarios y el derecho a
organizarse. La clase obrera tuvo que resignarse a las medidas aprobadas por
las burocracias de los gobiernos militares que establecieron la poltica laboral.
Entre 1973 y 1979 prcticamente no hubo huelgas en Chile; lo mismo puede
decirse para Brasil de 1968 a 197S. Los intentos de organizar huelgas en esos
pases durante los aos mencionados invitaban a una dura represin, aunque se
dio cierta relajacin en Brasil a comienzos de 1978. Result difcil suprimir la
fuerte tradicin sindicalista argentina, pero all tambin se oblig a los
dirigentes obreros a mostrar gran prudencia. Los tres regmenes militares
crearon el imperativo econmico para tratar de las relaciones laborales.
Por qu esta dureza contra !a clase obrera?- Considerados a corto plazo
los tres casos pueden explicarse por la necesidad de acometer polticas antiinflacionistas impopulares. Estos regmenes llegaron al poder cuando la inflacin y la balanza de pagos deficitaria haban vuelto sus economas peligrosamente vulnerables. En los tres casos, casi se haba agotado el crdito
internacional, pblico o privado, del mundo capitalista. Se haba requerido de
los tres que pusieran en marcha programas de estabilizacin. Como ningn
pas no capitalista haba logrado en los aos recientes conseguir la estabilizacin econmica sin provocar una cada de los salarios reales (por lo
general muy grande) y como Argentina, Brasil y Chile tenan mucha experiencia en organizar la resistencia obrera ante los programas de estabilizacin. no era una sorpresa que estos gobiernos militares quisieran controlar
estrechamente a esta clase.

La transformacin de Amrica Latina 69


Sin embargo, los tres casos de polticas antiobreras tenan causas ms
profundas. Estos gobiernos proclamaron ser antipolticos. Culpaban del infortunio de sus pases a la supuesta incompetencia, deshonestidad o traicin
de los polticos y se mostraron ms agresivos hacia los polticos izquierdistas
radicales y los lderes obreros. Se dejaron abiertos pocos canales de oposicin
poltica. Del mismo modo que Chile fue una vez el sistema ms democrtico,
su rgimen militar se convirti en el ms draconiano, al abolir todos los partidos polticos y quemar las listas electorales. Los generales repudiaron la
competicin poltica abierta y pluralista por la que el pas se haba hecho famoso. Chile iba a entrar en una era libre de poltica.
El gobierno militar argentino tom medidas severas en 1976: suspendi
el Congreso y todos los partidos polticos, lo que_ signific un hiato en la competicin poltica. Los guardianes militares de Brasil, aunque llegaron al poder
en una atmsfera poltica menos radicalizada que los otros dos gobiernos,
tambin se vieron impulsados en su segundo ao (1965) a abolir los antiguos
partidos polticos (reemplazados por dos nuevos sancionados por el gobierno). A una fase ms represiva (aunque con menos muertes que en Argentina
o Chile) iniciada en 1968, le sigui una apertura gradual a partir de 1978.
Los regmenes que avanzaron por este camino acabaron conocindose
como estados burocrtico-autoritarios y presentaron varias caractersticas
comunes. Una fue el nombramiento para cargos pblicos jde gente con carreras altamente burocrticas: miembros del ejrcito, el funcionariado civil o
corporaciones importantes. La segunda consisti en la exclusin poltica y
econmica de la clase trabajadora y el control de los sectores populares. La
tercera fue la reduccin o casi eliminacin de la actividad poltica, en especial en las primeras fases del rgimen: se definan los problemas como tcnicos no polticos, y se buscaban soluciones administrativas en lugar de llegar a
acuerdos polticos negociados.
Por ltimo, los gobiernos burocrticos-autoritarios trataron de reavivar el
crecimiento econmico mediante la consolidacin de vnculos con las fuerzas
econmicas internacionales, revisando, una vez ms, los trminos de la dependencia del sistema mundial global. De forma especfica, los dirigentes de estos regmenes forjaron con frecuencia alianzas con corporaciones multinacionales (vastas compaas internacionales como IBM, Philips, Volkswagen).
Para conseguir crdito y ganar tiempo, tambin necesitaban llegar a acuerdos
con sus acreedores, como los bancos estadounidenses y europeos y los organismos de prstamo internacionales (como el Banco Mundial y el Banco de
Desarrollo Interamericano). Este tipo de tareas se delegaron por lo comn en
los miembros ms internacionales de la coalicin original, con frecuencia
jvenes economistas preparados en instituciones estadounidenses, que solan
identificarse con apodos irnicos, como los Chicago boys de Chile.
Mxico, como veremos en el captulo 7, representa una situacin diferente. ya que e! Estado haba adquirido un control efectivo sobre los sectores
populares antes de la cada econmica de los aos sesenta, por lo que

70 Historia contempornea de Amrica Latina


pudo hacer la transicin del autoritarismo populista a una versin modificada del autoritarismo burocrtico sin un brutal golpe militar. Ese control
sobre los sectores populares se prob de nuevo durante la larga crisis econmica que sigui a 1982. Centroamrica demuestra la volatilidad de las condiciones, sociales donde el desarrollo econmico se dio bajo la dictadura tradicional, sin dar lugar a una- reforma creciente. Y Cuba, con su revolucin
social, ofrece un modelo ms de transicin y cambio.

Fase 5. Crisis, deuda y democracia


(dcada de 1980-dcada de 1990)
El crecimiento econmico durante los aos setenta dependi del prstamo
externo. En 1973 y 1974 y de nuevo en 1978 y 1979, la accin condenada de
los pases exportadores de petrleo llev a unos aumentos abruptos en el
precio mundial del crudo. Como no podan gastar todos sus inesperados beneficios (conocidos tcnicamente como rentas) en sus propios pases, los
potentados del Oriente Prximo hicieron depsitos masivos en bancos internacionales. Resultaba bastante lgico que estos bancos quisieran prestar este
dinero a clientes faltos de capital pero merecedores de crdito, a unas tasas -de
inters provechosas. Los banqueros prominentes de Europa y Estados Unidos
decidieron que los pases latinoamericanos parecan buenos clientes
potenciales, en especial si sus gobiernos se comprometan a mantener la ley y
el orden. .
As comenz un ciclo frentico de prstamos. Entre 1970 y 1980, Amrica
Latina increment su deuda externa de 27.000 millones de dlares a 231.000
millones, con unos pagos anuales (intereses ms amortizaciones) de 18.000
millones. En seguida aparecieron las complicaciones. Baj el precio de las
mercancas, subieron las tasas de inters real y los banqueros se mostraron
reacios a seguir concediendo crditos. Los pases de la regin experimentaron
crecientes dificultades para cumplir con sus obligaciones de la deuda y en
agosto de 1982 Mxico declar su imposibilidad de pagar. El gobierno
estadounidense reuni frenticamente un paquete de rescate para ese pas,
pero slo proporcion un respiro a .breve plazo. Para cubrir, los intereses
nicamente, los principales deudores latinoamericanos Argentina, Brasil y
Mxico tenan que pagar por ao el equivalente del 5 por 100 de su
producto interior bruto (PIB). Atrapada en la disyuntiva de reducir sus ingresos por exportacin y aumentar sus obligaciones de servicio de la deuda,
Amrica Latina se sum en una crisis econmica de una dcada.
A lo largo de los aos ochenta, las autoridades internacionales el gobierno estadounidense, los banqueros privados y especialmente el Fondo
Monetario Internacional (FMI) impusieron estrictos trminos a los deudores latinoamericanos. Si los gobiernos emprendan reformas econmicas profundas, podan hacerse merecedores de la exoneracin de sus cargas con la
deuda. Estas reformas casi siempre incluan la apertura de las economas al

La transformacin de Amrica Latina 77


mercado y la inversin exteriores, la reduccin del papel del gobierno, el impulso a nuevas exportaciones y la toma de medidas contra la inflacin. Este
conjunto de ideas neoliberales requera ajustes estructurales en la poltica econmica y signific casi el repudio total de las estrategias basadas en la
industrializacin en lugar de la importacin antes tan alabadas.
Casi sin eleccin, la mayora de los gobiernos latinoamericanos aceptaron las condiciones patrocinadas por el FMI, al menos formalmente. Los pases ms pequeos, como Chile y Bolivia lograron llevarlas a la prctica. Mxico hizo progresos importantes hacia finales de la dcada de 1980. como
.Argentina, Brasil y Per a principios de los aos noventa. Brasil, el mayor
pas de todos, resistira las frmulas del FMI hasta mediados de los noventa.
En 1990, cuando se haban concedido ms prstamos para cubrir el pago
de los intereses, la deuda total latinoamericana subi a 417.500 millones de
dlares. Desde 1982 hasta 1989, Amrica Latina transfiri ms de 200.000 millones de dlares a las naciones industrializadas, equivalentes a varias veces
el Plan Marshall. El producto interior bruto per cpita descendi en 1981,
19S2, 1983, 1988 y 19S9, y mostr un descenso acumulativo de casi el 10 por
100 en esa dcada.
En este contexto de crisis econmica, Amrica Latina sali del autoritarismo, en muchos casos hacia la democracia. Las coaliciones que se hallaban
tras los regmenes burocrtico-autoritarios resultaron ser relativamente frgiles. Los industriales locales se sintieron amenazados por las corporaciones
multinacionales y el instinto militar de aniquilar toda oposicin militante levant protestas de intelectuales, artistas y representantes del sector medio.
Bajo el peso de la crisis de ia deuda, tambin, algunos dirigentes militares decidieron volver a los cuarteles y dejar que los civiles se hicieran cargo de lo
que pareca ser un problema insoluble.
Tambin brot presin desde abajo. Un hecho notable de la poltica latinoamericana durante los aos ochenta fue el surgimiento de la participacin
civil, cuando los ciudadanos comunes comenzaron a insistir en sus derechos
y pidieron cuentas a los gobiernos. En parte fue el resultado de la unin entre
las fuerzas de oposicin producida por la brutalidad de la represin militar.
En segundo lugar, existi un compromiso creciente con el proceso electoral,al clamar el pueblo por elecciones libres y justas. Por ltimo, como
consecuencia de todos estos procesos, apareci un nuevo cuadro de presidentes civiles, de clase media y con una buena preparacin. Esto se vio claramente en Brasil, Argentina y Chile.
La mayora de estos regmenes no fueron democracias completas. En muchos pases, el ejrcito segua manteniendo un poder considerable tras la escena
y poda ejercer el veto sobre la poltica importante. Tras aos de represin
(incluida la eliminacin fsica) a manos de dictadores militares, en la dcada de
los noventa, la izquierda marxista estaba muy dividida, desmoralizada y desacreditada por el derrumbamiento del comunismo en la Europa del Este y la
Unin Sovitica, y en algunos pases todava se le negaba la participacin efectiva en poltica. Los temas clave, como la reforma agraria, no tenan posibili-

La transformacin de Amrica Latina 73

72 Historia contempornea de Amrica Latina


dad de ser considerados con seriedad. Los derechos humanos sufran violaciones constantes. Y muchas decisiones cruciales, en especial sobre la poltica econmica, se tomaron en las altas esferas y de forma autoritaria.
Hacia inicios de los aos noventa, Amrica Latina haba comenzado por
fin a cosechar los frutos de haber aceptado rigurosas polticas de reforma.
Con exclusin de Brasil (que pospuso sus reformas hasta 1994), la inflacin
promedio en toda la regin cay del 130 por 100 en .1989 al 14 por 100 en
1994. Parcialmente en respuesta a ello, los inversores internacionales miraron
favorablemente a Amrica Latina. La entrada de fondos privados del extranjero principalmente de Europa, Japn y Estados Unidos aument de
slo 13.400 millones de dlares en 1990 a la imponente suma de 57.000 millones en 1994. (En 1993 solamente, los inversores estadounidenses compraron ms valores extranjeros en todo el mundo cerca de 68.000 millones
que durante toda la dcada de los ochenta.) Y como resultado, el crecimiento
promedio en Amrica Latina creci de apenas el 1,5 por 100 en 1985-1990 al
respetable nivel del 3,5 por 100 a inicios de los aos noventa.
Los problemas no obstante persistieron. La mayora de esta nueva inversin privada vena en la forma de inversiones de cartera (esto es, compras en
bonos o acciones) antes que en inversiones directas (tales como plantas o
fbricas). Las inversiones de cartera tienden a ser sumamente mviles y notablemente voltiles, y pueden dejar los pases anfitriones casi instantneamente. De ese modo cuando la Reserva Federal de Estados Unidos empez a
aumentar sus tipos de inters a comienzos de 1994, los inversores comenzaron a prever mejores ganancias en el mercado estadounidense. Esta expectativa llev a una cada del 14 por 100 en la entrada de capital a Amrica
Latina en 1994. Y cuando Mxico quebr en diciembre de 1994, los
inversores extranjeros abandonaron los mercados en toda la regin en lo que
se llam el efecto tequila. La conclusin es dolorosamente clara: pese a los
esfuerzos impresionantes y a menudo valientes por la reforma econmica,
Amrica Latina todava era vulnerable a los caprichos del mercado financiero
mundial.
Haba problemas estructurales tambin. Uno era la persistencia de la pobreza. Segn los patrones internacionales, casi la mitad de la poblacin de
Amrica Latina (46 por 100) es considerada pobre a comienzos de los aos
noventa. Un segundo problema de larga duracin era la desigualdad. Desde
que en los aos cincuenta hubo datos accesibles sobre esta cuestin, Amrica
Latina ha exhibido la distribucin del ingreso ms desigual existente en el
mundo mayor que en frica, el Sureste asitico y el Oriente Prxima y
esta situacin estaba empeorando progresivamente. Hacia comienzos de los
aos noventa, el 10 por 100 ms rico de las familias en Amrica Latina reciba el 40 por 100 de la renta total: mientras que el 20 por 100 ms pobre reciba menos del 4 por 100. De forma que la equidad social planteaba un desafo muy importante para la regin.
Hacia mediados de los aos noventa, Amrica Latina presentaba un amplio espectro poltico (siempre al margen de la Cuba socialista). En un polo

CUADRO 2.1. Modelos de cambio en Amrica Latina


Desarrollo
econmico

Fase 1 (!SbO- Iniciacin del


crecimiento basado en
1900)
La exportacinimportacin
Fase 2
(19004930)

Cambio
social

Resultado poltico
tpico

Modernizacin de !a Democracia
lite, aparicin del
oligrquica
o
sector comercial y
dictadura, integradora
nuevos profesionales

Aparicin de los
Expansin de la
exportacin-importacin estratos medios,
comienzos del

proletariado

Democracia cooptada

Fase 3
Industrializacin
11930-prindpios en lugar de
de la dcada importacin
de 1960)

Formacin de la lite Populismo o


empresarial,
democracia cooptada
fortalecimiento de la
clase trabajadora

Fase 4

Agudizacin del
conflicto, a menudo
de clases
movilizacin de los
grupos de clase
medios y bajos

Estancamiento del
(1960-principios
de la dcada crecimiento basado
de 1980)
en la sustitucin de
importaciones', cierto
crecimiento basado
en la exportacin en

Fase 5
Escasez de divisas Aumento de la
Principios; la los aos setenta
dcada de 19S0) (acuciada por la deuda
externa) conduce al
estancamiento o
recesin

Rgimen burocrticoautoritario

Democracia electoral
incompleta (con veto
militar)

estaba lo que se podra llamar autoritarismo electoral, que tena su forma


ms dura en Guatemala: en el otro, la democracia incompleta; muchos casos se situaban entre ambos polos. Despus de una larga lucha contra la tirana. Chile recuper otra vez su lugar, junto a Costa Rica, como el pas ms
democrtico de la regin quizpese a la continuada autonoma de las fuerzas armadas. Mostrando un grado considerable de apertura poltica, Argentina y Brasil transfirieron el poder presidencial mediante elecciones libres y
limpias. Aunque, debido particularmente a las dictaduras militares, las instituciones polticas (especialmente la justicia, la legislatura y la burocracia, as
como los ministerios e institutos gubernamentales) se hallaban muy debilita;
das en estos y otros pases, Per afront quiz ei vaco institucional ms ex-

74 Historia contempornea de Amrica Latina


tremo en toda la regin. A mediados de los aos noventa, se plante una pregunta clave: Tendran las frgiles democracias latinoamericanas la fuerza y
la competencia para gobernar? Podran desarrollar la capacidad institucional
necesaria para consolidar las reformas recientes y para combatir los problemas de la pobreza y la desigualdad?
En resumen, la evolucin de las sociedades principales de Amrica Latina
ha seguido un modelo en el que los desarrollos econmico, social y poltico
estn vinculados. La adhesin a un modelo general ha variado de un pas a
otro. pero, con todo, resulta posible discernir las lneas generales de una
experiencia histrica comn desde finales del siglo XIX. (El cuadro 2.1 presenta un resumen simplificado.) Se debe recordar que este conjunto de modelos se deriva de la historia de las naciones mayores y con ms desarrollo
econmico de Amrica Latina. Algunas de las regiones menos desarrolladas.
como Centroamrica y Paraguay, han pasado slo por algunas de estas transformaciones y su trayectoria se ha visto muy afectada por la oportunidad de su
inicio. Del mismo modo que los factores globales han condicionado la experiencia histrica de los pases mayores, condicionarn el futuro desarrollo
de los pases menos avanzados. En otras palabras, no hay garantas de que la
historia de Argentina o Brasil anuncie el futuro de Honduras y Paraguay,
como tampoco de que el conocimiento de la historia estadounidense del siglo
xix nos permita predecir la evolucin de Chile o Mxico.

Mujeres y sociedad
Si juzgamos por los criterios convencionales, las mujeres han desempeado
slo papeles menores en la transformacin econmica y poltica de Amrica
Latina.' Una mirada a los cargos pblicos importantes parece confirmar esta
impresin. Por qu ha sido as? Para responder, necesitamos primero examinar la cultura latinoamericana. Una norma central de sta la constituyen las
nociones de machismo celebracin de las expresiones sexuales y sociales de la
potencia y virilidad masculinas. Durante siglos, esta idea ha proporcionado
precepto y justificacin para formas variadas de agresin y dogmatismo. que a
su vez se han vinculado a la proteccin del honor. Parece que el machismo
tuvo su origen en las concepciones medievales de la caballera y se adapt
firmemente al cambio social. En todo caso, sigue vigente.
La otra cara de este estereotipo de orientacin masculina ha sido, para las
mujeres, el culto mariano. Este mito recibe el nombre de la Virgen Mara y
exalta las virtudes asociadas a la feminidad: semidivnidad, superioridad moral y fortaleza espiritual. Porque son las mujeres, segn la concepcin latinoamericana, las guardianas de la virtud y la propiedad. Se las describe con una
capacidad infinita para la humildad y el sacrificio y, como figuras maternas.
demuestran una tolerancia inquebrantable hacia las travesuras impulsivas (a
menudo infantiles) de los hombres machos. As. la tpica imagen femenina es
la de santidad v tristeza, a menudo identificada con los rituales de duelo: una

La transformacin de Amrica Latina 75


figura melanclica, vestida de negro y tocada con mantilla, arrodillada ante el
altar y rezando por la redencin de los hombres pecadores de su mundo protegido.
Por supuesto, la realidad no siempre se ha ajustado a las mitologas del
machismo y del marianismo. Pero ambos cultos han sido partes integrantes
de la sociedad latinoamericana y han sido utilizados y explotados sin cesar
por miembros de los dos sexos.
El papel social de las mujeres se ha confinado en general a la esfera privada, en particular la familia, donde han reinado. Fundamentalmente entre
las clases inferiores, han sido, desde los tiempos de la colonia, cabezas de familia. debido al abandono o la muerte del esposo. Y entre la lite de clases
superiores, las familias extendidas han sido dominadas con frecuencia por
matronas enrgicas, figuras de abuela que mantenan una autoridad incontestable sobre asuntos familiares como el matrimonio, el lugar de residencia
y la herencia.
Con el tiempo, los mrgenes de la conducta femenina aceptable se han
ensanchado mucho. En el siglo XIX, las mujeres de cultura solan ser
anfitrionas de tertulias en las que los invitados se enzarzaban en discusiones
sobre novelas y literatura. Algunas, como Clorinda Matto de Turner y
Mercedes Cabello de Carbonero, de Per, se convirtieron en escritoras
distinguidas (tradicin establecida por la monja mexicana del siglo xvii sor
Juana Ins de la Cruz). Pero persistieron las restricciones, como denunciaba
Mariquita Snchez anfitriona de un famoso saln de Buenos Aires, que
describa la condicin femenina en versos irnicos.
Durante el siglo XX, el proceso de cambio se aceler. Dentro de los estratos de clase media en especial, las jvenes dejaron de ir acompaadas a los
actos sociales (en parte porque la familia pona menos en juego en caso de
un matrimonio poco conveniente). Las mujeres han entrado en el mercado
laboral y se han distinguido como maestras, profesoras, dentistas, mdicas e
incluso abogadas. En las grandes ciudades metropolitanas, su estilo de vida
apenas puede distinguirse del de las mujeres que viven en Pars o Nueva
York.
Sin embargo, las mujeres latinoamericanas han entrado muy lentamente
en la arena pblica (cuando no se les ha prohibido entrar). Como revela e!
cuadro 2.2 obtuvieron muy tarde el derecho al voto en muchos pases, en la
mayora en los aos treinta o cuarenta (y hasta 1961 en Paraguay). Los estudios indican que muchas mujeres interpretan este derecho como un deber cvico ms que como una inclinacin partidista. En muchas ocasiones, parecen
haber votado por deferencia a las preferencias de sus esposos.
Pero no siempre. En 1958, por ejemplo, las mujeres chilenas inclinaron la
balanza a favor del candidato presidencial conservador (cuando los hombres
haban otorgado la mayora al oponente radical). Y en 1970 en el mis-rao
pas, las mujeres de clases bajas proporcionaron una importante base de
apoyo electoral para la izquierda victoriosa. Es necesaria una mayor investigacin sobre el tema (era fcil en Chile, donde por ley mujeres y hombres vo-

76

Historia contempornea de Amrica Latina

La transformacin de Amrica Latina

77

CUADRO 2.2. Sufragio femenino en Amrica


Ao en el que se reconoci el sufragio nacional femenino
Estados Unidos
Ecuador
Brasil
Uruguay
Cuba
El Salvador
Repblica Dominicana
Guatemala
Panam
Argentina
Venezuela
Chile
Costa Rica
Hait
Bolivia
Mxico
Honduras
Nicaragua
Per
Colombia
Paraguay

1920
1929
1932
1932
1934
1939
1942
1945
1945
1947
1947
1949
1949
1950
1952
1953
1955
1955
1955
1957
1961

Fuentes: Etsa M. Chaney, Supermadre: Women in Politics in Lmin America. Universiry of Texas Press. Austin. 1979, p. 169.

tan en casillas separadas), pero todo indica que as mujeres estn afirmando
cada vez ms posiciones independientes en las elecciones clave.
Tambin han mostrado su influencia de otros modos. En Argentina, formaron un bloque impresionante en el movimiento peronista de los aos cuarenta y cincuenta. Son activas en los rituales de la poltica mexicana. Han
participado en manifestaciones clave: una fue la protesta de las cacerolas
contra el gobierno de Salvador Allende en Chile; otra, que comenz a finales
de los aos setenta, fue la vigilia semanal de las madres de la Plaza de
Mayo, en busca de informacin sobre sus familiares y seres queridos que haban desaparecido en Argentina. Han tomado parte en los movimientos revolucionarios de Mxico, Cuba y Nicaragua, y asumieron cargos de importancia y liderazgo en muchas organizaciones de base que surgieron en los aos
ochenta y noventa.
Aun despus de dcadas de progreso, han conseguido relativamente pocos
cargos polticos importantes, entre el 8-10 por 100 de cargos legislativos y ministeriales a mediados de los noventa. La primera mujer presidenta (Isabel

Enferma y demacrada pero cautivadora, Eva Pern saluda a la multitud durante el


destile en coche con ocasin de la segunda investidura de su esposo como presidente
en junto de 1952: muri al mes siguiente. (United Press International.)
Martnez de Pern. 1974-1976) lleg al cargo por la muerte de su esposo. Y
cuando han ocupado un puesto, las mujeres latinoamericanas suelen proyectar en sus tareas un claro enfoque femenino. Escuchemos por ejemplo a
Evita Pern, quiz la mujer ms poderosa en la historia del hemisferio occidental: de este modo. Evita, voluntariosa y con ambicin poltica, atenda tos
temas del marianismo.
En este gran hogar de la patria, yo soy como cualquier otra mujer en cualquiera de los innumerables hogares de mi pueblo. Igual que todas ellas, pienso
primero en mi esposo y mis hijos ... Es que me siento verdaderamente la madre de mi pueblo.
En el contexto de los constreimientos (y ventajas) proporcionados por
su cultura, las mujeres latinoamericanas no han desarrollado un movimiento
feminista importante, aunque se ha iniciado en Brasil y otros pases. En ia
mayora de ellos, han operado dentro de las categoras socioeconmicas y polticas prevalecientes. Como Elsa M. Chaney predijo en 1979. las mujeres la-

78 Historia contempornea de Amrica Latina


tinoamericanas probablemente no repetirn los modelos de liberacin femenina estadounidense o de Europa Occidental. Tienen su realidad propia ...
Cualquier cosa que hagan, las mujeres latinoamericanas decidirn su curso de
accin en el contexto de su cultura y aspiraciones.

Un marco para establecer comparaciones


Uno de los propsitos de este libro es proporcionar una base para el anlisis
comparativo de Amrica Latina contempornea, lo que conlleva tres pasos:
primero, identificar los modelos y procesos compartidos por las sociedades
latinoamericanas; segundo, identificar las diferencias entre sus experiencias
histricas individuales; y, tercero, y lo ms difcil, averiguar las razones de
esas diferencias.
Hasta ahora hemos presentado un esquema general para describir la
transicin socioeconmica y poltica de Amrica Latina. Para comprender las
similitudes y diferencias entre varios pases, necesitamos responder un conjunto comn de cuestiones fundamentales/De acuerdo con ello, hemos enfocado los casos prcticos que siguen con varias preguntas en mente:
1. Cmo ha evolucionado la estructura de clase? Cules son las clases
sociales ms importantes? Faltan algunas? En algunos casos, los cambios econmicos han conspirado para crear ciertos agrupamientos y para evitar la formacin de otros. No toda sociedad latinoamericana ha tenido una lite rural o
industrial, por ejemplo, y la ausencia de un agrupamiento social puede tener
un efecto tan importante sobre el orden social como la presencia de otros.
2. Qu clases sociales tienen mayor poder? Quin controla la economa y quin domina la escena poltica? Cunta competencia efectiva existe
entre los grupos?
3. Qu agrupamientos forman alianzas? ^Existe alguna coalicin social? En qu intereses se basan? Se encuentran los trabajadores industriales
ms dispuestos a formar una alianza con los dirigentes empresariales que, por
ejemplo, con los campesinos que comparten su posicin social de clase baja?
4. Qu autonoma tiene el Estado? Representa el gobierno los intereses
de una sola clase social (o coalicin) o se mantiene al margen de tales
lealtades? Si es militar, por ejemplo, sus dirigentes procuran permanecer por
encima y ms all de los conflictos de la sociedad civil?
Los factores internacionales han desempeado papeles clave en la historia
latinoamericana, en particular con respecto a los asuntos econmicos. Esta
dimensin da lugar a preguntas adicionales:
5. En un momento dado, qu clase de actividad se desarrolla en el centro de la economa internacional? Cul es la apariencia y la forma de la in-

La transformacin de Amrica Latina 79


dustrializacin en Europa y los Estados Unidos y qu tipo de limitaciones e
incentivos plantea para los pases latinoamericanos?
6. Cmo afecta la relacin entre las economas del centro y la periferia
del sistema la composicin y disposicin de las clases sociales' dentro de las
sociedades latinoamericanas? Un pas exportador de carne (Argentina), por
ejemplo, podra tener una estructura de clases diferente de un pas exportador de cobre (Chile)? Qu implicaciones tendra?
7. Cmo se las han arreglado los pases latinoamericanos para aprovecharse de su lugar en la economa global? La experiencia reciente ha sugerido que la posesin de petrleo, por ejemplo, puede proporcionar a pases
como Mxico, Venezuela e incluso Ecuador una oportunidad econmica e influencia internacional (y dificultades a largo plazo tambin). Ha habido casos similares en el pasado?
S. Cules son los factores polticos predominantes en la escena internacional? La presencia (o ausencia) de una guerra fra Oriente-Occidente,
>or poner un ejemplo obvio, podra ayudar a determinar la gama posible de
elecciones para los polticos latinoamericanos. Tambin, en momentos concretos. esta preocupacin puede trasladarse a otro factor: la proximidad geogrfica con Estados Unidos. Debido a consideraciones de naturaleza geopoltica acerca de la .supuesta seguridad nacional, Estados Unidos muy bien
puede otorgar un margen de accin mayor a un pas como Argentina que, digamos, a las naciones de la cuenca del Caribe.
Ofreceremos un anlisis comparativo de los pases clave en el eplogo.
Nuestra tarea inmediata es pasar a los casos prcticos.

Argentina 81

3
Argentina: prosperidad, estancamiento y
cambio

de 1S20 haban conseguido la independencia y la aristocracia latifundista


contemplaba sus dominios con satisfaccin. Continuaban existiendo industrias
a pequea escala y comunidades comerciales en la zona central y noroeste del
interior. En la costa no haba esa base artesana, pero los estancieros cercanos
producan cueros y carne en salazn para exportar y !a ciudad de Buenos Aires
se fue convirtiendo en un puerto martimo de gran actividad. Y, lo que es ms
importante, Buenos Aires y la regin interior del norte al oeste se fueron
separando cada vez ms.
La lucha por la nacin

a actual Argentina fue en un principio un lugar desatendido dentro del


imperio colonial hispanoamericano. A diferencia de Mxico y Per, la
regin del Ro de a Plata careca de metales preciosos, a pesar de su nombr.
Tampoco tena una poblacin nativa estable. Los indios eran escasos y nmadas,
por lo cual los espaoles no dispusieron de una fuente de trabajo abundante. Su
mayor recurso era la fertilidad de su tierra, una de las ms ricas del mundo, ya
que hay marga a menos de medio metro de profundidad en ciertas zonas. Otra
ventaja era la situacin de Buenos Aires, que le permitira convertirse en un
gran puerto si se realizaba el dragado necesario. No obstante, estas condiciones
no produjeron una economa dinmica en el periodo colonial, pues no se
contaba con tecnologa ni con mercado para explotar las frtiles pampas. El
puerto sirvi en gran medida para canalizar el rentable mercado de contrabando
por la Suramrica espaola.
A pesar de que su economa colonial fuera modesta, sus caractersticas
geogrficas son importantes para entender el desarrollo posterior de ta regin. El
centro ms prspero lo constitua el noroeste de la actual Argentina y se hallaba
vinculado a Per, ya que hasta 1776 form parte de ese virreinato y su
desarrollo econmico estuvo estrechamente ligado a los embarques rumbo al
norte de algodn, arroz, trigo y artculos de cuero. La regin costera de Buenos
Aires era menos activa. Su mayor industria consista en el contrabando, pues los
altos aranceles aduaneros de Lima hacan atractivo utilizar la ruta del Ro de ia
Plata para evitar los pagos. Slo en 1776 ao en que se convirti en la sede del
nuevo virreinato, Buenos Aires alcanz a tener importancia. Desde entonces, el
poder empez a desplazarse del noroeste a la costa meridional, al convertirse el
puerto de Buenos Aires en la entrada de las importaciones europeas, algunas de
las cuales competan de forma directa con la produccin del noroeste.
Las guerras de independencia supusieron un golpe para el virreinato de La
Plata, pero no ocasionaron el dao a la propiedad que soport Mxico (y
Uruguay). El sentimiento antiespaol uni a la lite local y produjo lo que se
convertira en un duradero mito de la valenta militar, cuando el general Jos de
San Martn venci a las tropas leales a la corona espaola. En la dcada

Las dcadas siguientes a la independencia contemplaron una batalla entre


argentinos por la direccin que deba tomar el desarrollo econmico de su
nuevo pas. Una faccin la constituan los unitarios, principalmente de la
provincia (y ciudad) de Buenos Aires. Queran nacionalizar su ciudad portuaria:
despojarla de su autonoma y luego convertirla en una base desde la cual se
redujeran las barreras provinciales al comercio para abrir todo e! pas al trfico
internacional.
El segundo grupo era el federalista, formado por gente del interior. Estaban de acuerdo con la necesidad de nacionalizar la ciudad de Buenos, Aires
porque queran repartir su recaudacin por aduanas entre todas las provincias.
Al mismo tiempo, deseaban mantener la autonoma provincial, en especial la
facultad de imponer aranceles interprovinciales para proteger las industrias
locales.
Al tercer grupo tambin lo llamaban federalista, pero era diferente: sus
miembros eran de la provincia de Buenos Aires y se oponan a la nacionalizacin de la ciudad portuaria, porque significaba la prdida del monopolio
provincial sobre sus ingresos aduaneros. Tambin eran partidarios del libre
comercio. En realidad, este tercer grupo abogaba porque todo continuara igual.
El conflicto entre los tres grupos continu durante las dcadas de 1830 y
l$40, Al final, el asunto lo decidi uno de los famosos dictadores de Amrica
Latina: Juan Manuel de Rosas, ganadero de ia provincia de Buenos Aires con
ambiciones polticas. Posea una presencia fsica imponente, capaz de intimidar
a los rudos gauchos, y obtuvo el gobierno de su provincia en 1829. Su ambicin
no se detuvo ah. Quera gobernar toda Argentina y para ello puso en prctica
una poltica que favoreca a los estancieros y propiciaba la consolidacin de una
aristocracia latifundista. Era un ardiente federalista de Buenos Aires y, lo que es
ms importante, posea el carisma militar y los seguidores para lograr su
objetivo de someter a los caudillos rivales para que nadie de esta raza de
monstruos quede entre nosotros, segn declar. A medida que consolid su
autoridad personal, extendi el poder de la provincia de Buenos Aires sobre el
pas y edific una nacin sobre el principio del federalismo. Al mismo tiempo,
organiz una poderosa maquinaria guberna-

82 Historia contempornea de Amrica Latina


mental que complet con una especie de escuadrn coercitivo ^Mazorca) para
aterrorizar a todo aquel que osara oponerse al dictador, incluso slo por no
lucir el color rojo oficial.
Adems de sus habilidades militares y polticas, Rosas era un nacionalista
tan ardiente, que muchos extranjeros lo consideraban xenfobo. Quiso aplicar
en su poltica exterior las tcticas que haban resultado tan bien en la interna.
Nutrido por las mximas monopolistas de la legislacin colonial espaola
sealaba un diplomtico francs de visita en 1850, no entiende ni permite el
comercio a no ser que est escudado por aranceles proteccionistas y reglamentaciones rigurosas. Para su mala fortuna, haba logrado suscitar una poderosa alianza opositora en la que se incluan Brasil y Uruguay, as como el general Justo Jos de Urquiza, que estaba al mando de las fuerzas que lo
vencieron en 1852. De inmediato, Rosas se exiliaron en Inglaterra. A pesar de
su cada ignominiosa, haba conseguido crear la unidad de Argentina con unas
provincias tan dispares Desde el momento de su derrota se convirti en una figura legendaria. Los nacionalistas lo adoptaron como prototipo del patriota
argentino que buscaba el desarrollo nacional contra las fuerzas extranjeras, deseosas de evitar que l pas se convirtiera en una nacin plena. Recuerda a Diego Portales de Chile y Agustn de Iturbide de Mxico, que tambin se convirtieron en gobernantes autocrticos de mano dura durante la dcada que sigui a
la independencia. Pero Rosas gobern mucho ms que los otros dos.
Durante su etapa, muchos intelectuales argentinos, como Domingo Sarmiento y Esteban Echeverra, huyeron del rgimen represivo. Detestaban el
xito poltico del caudillo gaucho de mano dura. Sarmiento lo describi como
el hombre que aplic ei cuchillo gaucho a la cultura de Buenos Aires y destruy el trabajo de siglos de civilizacin, derecho y libertad. Estos intelectuales soaban con el da en que pudieran hacerse con el control de Argentina y
conducirla hacia el camino del gobierno representativo liberal. Con la cada de
Rosas en 1852 lleg su oportunidad.
Se hizo con el poder Justo Jos de Urquiza. federalista del interior. Comenz convocando una asamblea constituyente, que promulg una constitucin en 1853, seguidora fiel del ejemplo estadounidense. Iba a haber un
sistema federal, con un presidente elegido por un colegio electoral, cuyos
miembros seran designados a travs del voto popular. El congreso federal
tena dos cmaras: la de los diputados, elegida por voto directo, y la de los senadores, elegida por los poderes legislativos provinciales. Las provincias iban
retener todos los poderes que no estuvieran otorgados de forma especifica al
gobierno nacional, aunque haba una disposicin que autorizaba a ste a
intervenir en ellas cuando lo considerara necesario.
No obstante, la controversia acerca de la posicin de Buenos Aires distaba
mucho de haber concluido. La provincia de Buenos Aires, en protesta por la
nacionalizacin de la ciudad en la nueva constitucin, rehus unirse a la nueva
confederacin. Al ser vencida en una breve guerra civil en 1859, se la forz a
capitular. Dos aos despus, volvi a alzarse con Bartolom Mitre a la cabeza
y se hizo con el control de la confederacin.

Argentina 83
En 1862 Mitre tom posesin como presidente y lanz una nueva campaa
para unificar Argentina. Durante las dos dcadas siguientes, los liberales
continuaron en el poder. Le sigui en la presidencia Domingo Sarmiento,
autor de Facundo (1845), el ataque literario ms famoso contra los caudillos
gauchos. Su objetivo real era Rosas, cuyo gobierno Sarmiento haba pasado
.exiliado en Chile. Crea ardientemente en la educacin pblica al modo estadounidense e instaba a los argentinos a seguir su modelo. Una desviacin en
el camino fue la dilatada guerra contra Paraguay (1865-1870), en la que ese diminuto pas mantuvo a raya a Argentina, Brasil y Uruguay durante cinco aos.
El motivo fue el desatinado intento del dictador paraguayo. Francisco Solano
Lpez, de ejercer un control monoplico sobre el acceso a la cuenca del ro Paran. tan importante para todos.
El tercer presidente liberal fue Nicols Avellaneda. Durante su mandato
(1S74-1SS0), Argentina emprendi su ltima conquista territorial importante.
las guerras indias. Las provincias del sur y el oeste de Buenos Aires haca
mucho tiempo que padecan incursiones indias. Entonces, una fuerza militar al
mando del general Julio Roca someti o extermin a todas las bandas. El ao
1880 tambin trajo la solucin al asunto problemtico de la posicin de la
ciudad de Buenos Aires. Se la separ de la provincia, a semejanza del distrito
de Columbia en Estados Unidos, pero se otorg a sus ciudadanos derechos de
voto plenos-en las elecciones nacionales.
Hacia 1S80 Argentina entr en un periodo notable de crecimiento econmico sostenido. Desde la expulsin de Rosas, los liberales haban disfrutado
del poder el tiempo suficiente para establecer las bases de la rpida integracin del pas en la economa mundial. Ahora su dirigente era el general
Roca, hroe de la Conquista del Desierto. El simbolismo difcilmente poda
mejorarse: el combatidor de los indios presidiendo la europeizacin de una
repblica suramericana.
La lite poltica tena pocas dudas acerca de su misin. Como sus semejantes de Brasil y Mxico, los polticos e intelectuales argentinos consideraban
que aplicaban los verdaderos principios de la ciencia y la filosofa europea.
Crean en el liberalismo econmico y en el poltico. Citaban la pseudociencia
de Herbert Spencer sosteniendo que si gobernaba Argentina una aristocracia,1
era el resultado de la seleccin natural. .Como tenan a los gauchos y los indios
sometidos. la lite esperaba confiada enriquecerse y, por lgica liberal,
enriquecer de ese modo al pas.

Visin general: crecimiento econmico y cambio social


El xito econmico argentino del periodo 1880-1914 se bas en su capacidad
para proporcionar los bienes agrcolas que necesitaba el mundo industrial del
Atlntico Norte. Con la Revolucin Industrial, Europa Occidental, en especial
Inglaterra, se estaba conviniendo en un importador neto de productos
alimenticios. Argentina tena una ventaja comparativa al producir dos artcu-

84 Historia contempornea de Amrica Latina


los clave: carne y trigo. Los importantes avances tecnolgicos haban hecho
prctico embarcar los productos alimenticios para los muchos miles de millas
martimas que separaban Buenos Aires de Londres y Amberes. Uno de estos
avances fue el barco de vapor, mucho ms rpido y con un ritmo ms regular
que el barco de vela. Otro fue el proceso para refrigerar la carne (las plantas
argentinas se llamaban frigorficos), que posibilitaba obtener un producto ms
sabroso y sustancioso que la carne conservada mediante el secado (cecina).
Gracias a un recurso natural, Argentina estaba muy bien dotada para
proveer de productos alimenticios: sus pampas se contaban entre las tierras ms
frtiles del mundo. Pero careca de otros dos factores esenciales, capital y
fuerza de trabajo. Inglaterra, su principal cliente, envi pronto el primero en
forma de inversin en el ferrocarril, los muelles, los almacenes de embalaje y
los servicios pblicos. Tambin liego en forma de compaas inglesas que se
ocuparon de los embarques, los seguros y la banca. Casi toda la infraestructura
del sector de exportacin estaba financiada por los britnicos. Esta afluencia de
capital era exactamente lo que la lite poltica argentina consideraba esencial
para el desarrollo de su pas.
El otro factor econmico que faltaba era la fuerza de trabajo. Su solucin
tambin vino de Europa, pero no de Inglaterra, Los tan necesitados trabajadores llegaron del sur de Europa, sobre todo de Italia. Entre 1857 y 1930 Argentina recibi una inmigracin neta (inmigrantes menos emigrantes) de 3.5
millones, lo que signific que durante ese tiempo cerca de un 60 por 100 del
aumento de la poblacin total se pudiera atribuir a ella. De estos inmigrantes,
alrededor de un 46 por 100 eran italianos y un 32 por 100 espaoles. Su efecto
demogrfico fue mayor que en los dems pases importantes del hemisferio
occidental. En 1914, en torno al 30 por 100 de la poblacin haba nacido fuera
del pas, (En ese mismo momento, en Estados Unidos, o'ro puerto para los
emigrantes europeos, slo un 13 por 100 de la poblacin haba nacido fuera.)
Como resultado, Argentina iba a contar con un carcter inequvocamente
europeo, lo que provocara tensin entre los argentinos en cuanto a su identidad
nacional real.
La movilidad de esta fuerza 'de trabajo inmigrante fue un ejemplo de
manual. Se contrataba y despeda a los trabajadores por estrictos motivos
econmicos, lo que gener un considerable movimiento de obreros de ida y
vuelta entre Italia y las pampas argentinas (que les gan el nombre de golondrinas). Tambin haba un flujo constante entre la ciudad y et campo, y
Buenos Aires sola atraer una gran parte de los extranjeros.
En este periodo tambin surgi una pequea industrializacin, que no
supuso una amenaza para la orientacin bsica hacia la agricultura de exportacin de la economa. La mayor parte de la industria se dedicaba a procesar productos del campo, como lana y carne de vaca, lo que llevaba a sus
dueos a identificar sus intereses con los de la agricultura.
El rpido crecimiento econmico del periodo 1880-1914 tuvo profundas
implicaciones sociales. Al principio haba una lite latifundista en la cspide v

Argentina 85
cinchos y obreros asalariados en la parte inferior. Con la marea pica de la inmigracin, la poblacin nacional aument de 1,7 millones de habitantes en
1869 a 7,9 millones en 1914. A medida que mejoraba la economa, aparecieron
nuevos nichos. Los inmigrantes llegaron primero a las estancias, pero luego se
trasladaron a las ciudades. Italianos y espaoles llegaron para convertirse en
colonos, arrendatarios de granjas y obreros rurales. En el sector urbano aparecieron otros trabajos: en el transporte (especialmente el ferrocarril), (as industrias de procesamiento y de servicios (banca, gobierno). La explotacin de la
riqueza agrcola produjo una intrincada red de intereses econmicos y contri-.
buyo a la creacin de una economa rural-urbana compleja.
. As, la economa argentina entr en su edad de oro, un periodo de
prosperidad en aumento, basada en la exportacin de carne y trigo, y en la
importacin de artculos manufacturados. De 1860 a 1914, su PIB subi a una
tasa media anual de al menos un 5 por 100 (los datos anteriores a 1900 son
incompletos). Es una de las tasas de crecimiento sostenido ms altas que se ha
registrado en cualquier pas. El comercio se increment de forma constante
desde 1880, mientras los hombres de Estado- exponan optimistas las virtudes
del progreso y el crecimiento econmico. A muchos les pareca que Argentina,
tan bendecida con recursos naturales, se hallaba en la va de una expansin
interminable.
Pero el pas pag un precio por este xito. Su integracin en la economa
mundial signific que las intensas fluctuaciones externas tuvieran severas repercusiones internas. Un descenso de la demanda europea de productos alimenticios produjo una disminucin de las exportaciones, que pudo provocar
una depresin en toda la economa argentina, destino compartido con Australia, otra exportadora de productos agrcolas de zona templada. Y como
muestra la figura 3.1, el valor en pesos de las exportaciones argentinas vari
considerablemente durante el periodo de 1915 a 1939: subi durante la primera
guerra mundial, baj a comienzos de la dcada de 1920, luego subi y baj, y
volvi a subir y bajar cuando lleg la Gran Depresin de los aos treinta. Fue
uno de los modos por los que Argentina, como otros pases exportadores
latinoamericanos, hizo su economa dependiente del centro industrializado del
sistema mundial. Al estar supeditada al comercio, su condicin econmica se
vea muy determinada por tendencias y decisiones externas al pas.
Pero el mercado internacional para la carne y el trigo era relativamente
estable, al menos comparado con la demanda de mercancas como azcar y
caf (como veremos ms adelante). El comercio crnico, en particular, se
mantuvo bastante firme durante la dcada de 1930. Tras recuperarse de la sequa y otras demoras, la demanda de trigo y otros cereales tambin se recuper. Por lo tanto, la Depresin golpe con fuerza a Argentina, pero no con
tanta rapidez o de forma tan completa como lo hizo con otros pases de
Amrica Latina.
Otra forma de dependencia econmica apareci en el mbito financiero, ya
que el sistema bancario argentino se vincul de forma peridica con el pa-

86

Argentina 87

Historia contempornea de Amrica Latina

1315

1920

1925

1930

1935

19tO

-:-JSi

Carne

ggl

Trigo

| Cueros, sebo, lana, mal, cereales secundarios, harina, uno, mantequilla y oros pregelos.

3.1. Exportaciones argentinas,.;1915-1939 (en miles de pesos). Fueme: Vicente-Vz*quez-Presedo. Estadsticas histricas argentinas (comparadas), vol. II, Buenos Aires.
Ediciones Macchi, 1976. pp. 190-193.

trn oro. Las fluctuaciones comerciales a corto plazo causaron cambios agudos
en sus reservas de oro, que contrajeron o aumentaron sus reservas internas de
dinero e hicieron de la economa argentina un rehn de los movimientos de divisas internacionales.
Exista, adems, otro vnculo con la economa mundial que planteaba ms
problemas: el importante papel desempeado por ei capital y los hombres de
negocios extranjeros. El auge econmico argentino, junto con las garantas
gubernamentales, atrajeron el capital del exterior. De 1900 a 1929. El

35 por 100 de la inversin en activo fijo total provino de extranjeros. Gran


Bretaa era la principal inversora, seguida por Francia y Alemania. Este alto
grado de participacin econmica extranjera se convirti ms tarde en el objetivo principal de los que abogaban por la nacionalizacin de la economa.
Tal dependencia de los recursos exteriores tambin contribuy a que .Argentina siguiera dudando de s misma: exista una renuencia recurrente a creer
que los argentinos pudieran siquiera esperar lograr una economa
autosuficiente especialmente en la industria.
El crecimiento de la exportacin-importacin tambin cre desigualdades
internas, en especial entre las distintas regiones geogrficas. Mientras que la
prosperidad bendeca a las pampas y Buenos Aires, las parles del interior se
estancaban. Las provincias centrales y noroccidentales como Jujuy, La Rioja,
Santiago del Estero y Salta padecan el declive econmico y la decadencia
social Slo Mendoza, Tucumn y Crdoba se escapaban de este destino
gracias a su produccin de vino y azcar. Durante todo el siglo XIX, el
interior haba luchado para evitar su muerte a manos de Buenos Aires. Perdi
y el precio de su derrota fue la pobreza.
Por supuesto, tambin haba desigualdades dentro de las regiones prsperas. En el sector rural, los ricos estancieros construan elegantes chalets,
mientras que los arrendadores de granjas nacidos fuera del pas y los trabajadores nativos desplazados arrastraban una existencia magra. En las ciudades, en Buenos Aires en particular, los aristcratas, elegantemente ataviados,
se reunan en clubs de estilo europeo, mientras que los trabajadores luchaban
por proteger a sus familias de la inflacin que pareca siempre ir por delante
de sus salarios. El boom argentino, al igual que el de otros muchos pases
capitalistas del momento, facilit una considerable movilidad social hacia
arriba, pero tambin foment enormes diferencias de ingresos, que acabaron
creando tensiones sociales y polticas.
Tambin hubo tensiones en el mbito cultura. Cuando el pas experiment
su impresionante explosin de crecimiento econmico, se hizo cada vez ms
obvio que los argentinos an no tenan un sentido definido de nacionalidad.
Esto se deba a que el flujo de inmigrantes, la mayora concentrado en
Buenos Aires, haba acentuado el antiguo contraste que se daba entre la
capital cosmopolita, densamente poblada y europeizada, y la sociedad tosca,
orientada hacia la ganadera, del vasto interior escasamente poblado. Haba
agudizado este contraste la agria batalla mantenida entre los liberales y
Rosas, a quien consideraban la encarnacin del gaucho primitivo que nunca
podra levantar una nacin civilizada, sino slo destruirla.
A comienzos del siglo xx, este dogma liberal fue puesto en tela de juicio
por una nueva generacin de escritores nacionalistas como Ricardo Rojas
que, segn sus palabras, quera despenar a Argentina de su coma. Para l,
las verdaderas fuentes de la nacionalidad argentina eran los indios y la tierra.
Al igual que otros nacionalistas, consideraba el Martn Fierro, poema clsico
sobre la figura del gaucho (que apareci en 1872), un importante documento
para la creacin de la conciencia nacional.

Virgnti/ia *

Esta diferencia en las condiciones de vida refleja la desigualdad social que acompa
la expansin econmica argentina desde la dcada de 1880. Arriba, lujosas residencias
de las familias aristocrticas de Buenos Aires; abajo, casetas temporales para los
obreros en la zona portuaria de la ciudad en torno a 1910. (Cortesa del Archivo General de la Nacin, Buenos Aires.)

Z&Z

^^^

'%**?

Una de las obras ms famosas dentro de la tradicin del nacionalismo de


Rojas fue Radiografa de la Pampa (1933), de Ezequiel Martnez Estrada, una
extensa denuncia de la lite argentina por haber tratado de disfrazar la realidad
de su pas con los aderezos de la civilizacin europea. Para l, el hipdromo y el
campo de ftbol eran dos partidos polticos: el primero sostena la aventura, la
inestabilidad, la ambicin, el centralismo y la monarqua; el ltimo representaba
el trabajo, la lucha apasionada, las disputas comprometidas, el caos y la
democracia. El Jockey Club y las asociaciones deportivas apoyaban tendencias
opuestas y agrupaban fuerzas antagnicas.
Mientras' tanto, la capital iba desarrollando su cultura propia. La principal
influencia extranjera era la italiana y en la zona de los muelles surgi un dialecto
nico, el lunfardo, mezcla de espaol e italiano. Fue un fenmeno estrictamente
de la clase trabajadora, al igual que el tango, el famoso y sensual baile v la
msica que lo acompaaba, originado en los arrabales (algunos dicen que fue en
los burdeles) y que slo se volvi respetable en Argentina tras tomar Pars por
asalto en vsperas de la primera guerra mundial. En la dcada de 1920, ya se
haba adoptado en los crculos argentinos ms de moda y Carlos Gardel, el
inmortal compositor /cantante de tangos, haba convertido su msica en un arte
elevado. Su muerte en accidente de aviacin en 1935 caus la mayor efusin de
duelo que jams haba visto Buenos Aires. A medida que avanzaban los aos
treinta, la cultura popular estadounidense penetraba en la Argentina urbana a
buen ritmo, para ira de los intelectuales nacionalistas.
Uno de los efectos sociales ms cruciales de la expansin argentina result
ser algo que no sucedi: el pas nunca desarroll un campesinado, al menos no
lo desarroll en las zonas de pastoreo de la pampa y en las cruciales provincias
costeras. La Conquista del Desierto de la dcada de 1S70 casi elimin a la
poblacin india y la tierra se distribuy en seguida en grandes extensiones que se
dedicaron a la cra de ganado y la siembra de grano. En contraste con la poltica
aplicada en la zona de las Praderas estadounidenses, Argentina no dio su tierra a
familias de granjeros o a colonos individuales. Las explotaciones ganaderas no
requeran mucha mano de obra, ya que el-alambre con pas era suficiente para
contener los rebaos; y aunque era Ere-cuente que el trigo lo cultivaran colonos
extranjeros que arrendaban la tierra no constituyeron un grupo social influyente.
Como resultado, no existi en Argentina un campesinado clsico como el de
Mxico. Chile o el noreste de Brasil.
Este hecho tendra implicaciones de largo alcance. Signific, por ejemplo.
que la reforma agraria nunca se convirtiera en. un asunto vital y simblico como
lo fue en pases tales como Mxico. No era que la tierra estuviera mejor
distribuida en Argentina, sino simplemente que all no haba habitantes antiguos
para presentar una reclamacin histrica sobre ella.
Adems, la ausencia de un campesinado signific que no pudiera formar
una base de poder y, lo que quizs sea ms crucial, que no estableciera coaliciones con otros grupos sociales. Cuando los latifundistas se sintieron desa-

90 Historia contempornea de Amrica Latina


fiados, no pudieron recurrir a la alianza consolidada por el tiempo (aunque
paradjica) con el campesinado que se dio con frecuencia en otros pases, y
los trabajadores urbanos no pudieron unirlo a sus filas en una guerra de base
amplia entre las clases populares y el sistema social en general.
Sin embargo, en las grandes ciudades los trabajadores asalariados eran
numerosos e inclinados a la organizacin. Segn un clculo, los obreros manuales suponan cerca del 60 por 100 de la poblacin de la ciudad de Buenos
Aires a comienzos del siglo xx. A su vez, alrededor de tres quintos de la clase
trabajadora estaba formada por inmigrantes que mantenan su ciudadana de
origen, generalmente italiana y espaola.
Los primeros esfuerzos por organizar la fuerza laboral argentina se vieron
influidos por los precedentes europeos. En las dcadas de 1S70 y 1880, anarquistas y socialistas europeos exiliados comenzaron una organizacin vigorosa y en 1895 se fund el Partido Socialista. Los socialistas siguieron el modelo
europeo: un partido parlamentario, comprometido con una estrategia electoral
y evolucionista. En 1900. era de esperar que el Partido Socialista se convirtiera
en una importante voz poltica para la clase trabajadora argentina, pero no fue
capaz de atraer a los trabajadores inmigrantes. Las peticiones socialistas de
reforma a travs del sistema poltico cayeron en odos sordos.
La clase trabajadora urbana result ms receptiva a otro mensaje, proveniente de los "anarquistas. Su Federacin Obrera Regional Argentina (FORA)
cautiv la imaginacin de los trabajadores con sus llamamientos a ia accin
directa. Las huelgas locales y generales apoyadas por la FORA tenan el efecto
suficiente para preocupar al gobierno, que asuma que todo problema laboral
deba ser obra de agitadores extranjeros. Por ello, el Congreso aprob la Ley de
Residencia en 1902, que capacitaba al gobierno para deportar a todo extranjero
cuya conducta comprometiera la seguridad nacional o perturbara el orden
pblico, al participar en huelgas, por ejemplo. Fue una ' reaccin instintiva de
los legisladores, que se negaban a creer que pudieran surgir conflictos de clase
entre argentinos verdaderamente patriotas.
Unos cuantos polticos en boga decidieron intentar un planteamiento diferente. En 1904 Joaqun V. Gonzlez propuso un cdigo general que incluyera
y controlara todas las relaciones laborales. Los conservadores atacaron la
propuesta sin demora, pues se oponan en principio a que el proletariado tuviera derecho a organizarse, mientras que el movimiento sindical, encabezado
por los anarquistas, se opuso porque teman que cualquier sistema gubernamental pudiera manipularse contra ellos. Esta combinacin acab con el proyecto de ley e impidi la creacin de un sistema oficial de relaciones laborales.
Los dirigentes polticos continuaron sus esfuerzos por hacerse con el control del trabajo. En 1907 el Congreso cre un Departamento de Trabajo e invit a las confederaciones de trabajadores punteras, incluida la FORA, a participar en un tribunal creado para fallar los conflictos laborales. Pero las
organizaciones de trabajadores se negaron a apoyar al corrupto gobierno burgus en este esfuerzo. Una vez ms. el movimiento obrero argentino evit incorporarse a un sistema de relaciones laborales dominado por el gobierno.

Argentina 91
Mientras tanto, los anarquistas continuaron organizndose. Sus esfuerzos
alcanzaron el climax en 1910, centenario de la declaracin de independencia
argentina cuando se planeaba una gran celebracin pblica para glorificar su
progreso. Pero los dirigentes anarquistas tenan en mente algo diferente.
Como adversarios de la lite liberal, queran elevar su protesta contra la farsa
del modelo de progreso de orientacin europea. La oligarqua y la clase
media se indignaron por la amenazadora interrupcin del ritual patritico.
Los que protestaban llenaron las calles y plazas, pero fueron aplastados y
dispersados por una numerosa polica. Se haba respondido con creces al reto
encabezado por los anarquistas. La represin gubernamental fue la protagonista del da. La reaccin contra los que protestaban se volc en el Congreso.
que aprob una nueva ley (Ley de Defensa Social) haciendo an ms fcil la
detencin y procesamiento de los organizadores obreros. Comenz la caza de
los dirigentes de la protesta urbana.
Fue el toque a muerto para el anarquismo argentino, pero no para la protesta urbana. La actividad huelgustica en Buenos Aires alcanz otra cima en
iyiS-1919 y desde entonces oscilara de tiempo en tiempo (vase la figura
3.2), An ms significativa fue la persistencia y continuidad de la agitacin
laboral durante los aos cincuenta. La organizacin obrera surgi como un
actor clave en la sociedad argentina casi al empezar este siglo.

El sistema poltico: consenso y reforma


Los polticos liberales conocidos despus como la Generacin de 18S0 (debido a su surgimiento en ese ao) obtuvieron su poder poltico de varias
fuentes. En primer lugar, pertenecan o estaban muy prximos a la clase latifundista que produca la riqueza argentina. En segundo lugar, consiguieron
monopolizar los instrumentos del poder estatal: controlaban el ejrcito y las
elecciones, recurriendo al fraude electoral cuando era necesario. Tambin
controlaban al nico partido poltico autntico, el Partido Autonomista Nacional (PAN). Las decisiones nacionales ms importantes se tomaban por
acuerdo, un compromiso informal entre los cargos del ejecutivo. A este respecio. los liberales argentinos no tuvieron en cuenta un aspecto clave del
ejemplo britnico y estadounidense: el papel central del poder legislativo, al
que en Argentina haban vuelto intrascendente en este periodo.
A primera vista, este sistema poltico parece haber servido de forma admirable a los intereses agroexportadores que sacaron beneficios de la expansin posterior a 1880. Pero los aristcratas que disfrutaban el control tuvieron
sus adversarios. La expansin de la prosperidad, que cre nuevos ricos tanto
en el campo como en la ciudad, ayud a alimentar el descontento poltico
entre tres grupos: 1) los latifundistas ahora prsperos de la parte superior del
Litoral: 2) las viejas familias aristocrticas a menudo del interior alejado que
no haban podido aprovecharse del auge de la agroexportacin: y 3) los
miembros de la clase media acomodada excluidos del poder poltico.

Argentina 93
Estos tres grupos unieron sus fuerzas para crear e Partido Radical, destinado a desempear un importante papel en !a poltica del siglo xx. En 1890,
justo cuando el pas entraba en una breve pero severa crisis econmica, intentaron una revuelta armada.' Un acuerdo acab con la rebelin, pero algunos
lderes intransigentes fundaron la Unin Cvica Radical (UCR) dos aos
despus. Al no poder lograr un progreso electoral debido al fraude practicado
de forma rutinaria por los polticos del gobierno, recurrieron a la revuelta
armada dos veces ms, pero ambos intentos fracasaron. Sin embargo, los
radicales, encabezados primero por Leandro Alem y luego por Hiplito
Yrigoyen, se mantuvieron en la terca persecucin del poder poltico. En
cuanto a los objetivos econmicos, participaban en gran medida y con xito en
la economa de agroexportacin y estaban muy comprometidos con ella. Queran simplemente tomar parte en la direccin poltica de su sociedad. - No
todos los oligarcas apoyaron la posicin gubernamental de excluir a los
radicales del poder. Un ala ms ilustrada gan en 1911, cuando ei presidente
Roque Senz Pea propuso una reforma electoral. Aprobada en 1912, a nueva
ley declaraba el sufragio universal masculino y el voto secreto y obligatorio,
lo que aumentara de forma significativa el electorado, especialmente en las
ciudades. En la prctica, era un sabio intento de cooptacin por parte de la
oligarqua. Senz Pea y sus colaboradores consideraban que la clase obrera y
los dirigentes sindicales eran la amenaza real; y no las clases medias, que
cooperaran una vez incorporadas al sistema. Los polticos gobernantes
actuaban de modo muy semejante a como lo haban hecho sus iguales
britnicos en el siglo xix, que haban aprobado tres veces proyectos de
reforma electoral para ampliar el sufragio e incorporar as nuevos sectores
sociales al juego poltico establecido.
De este modo, la reforma electoral de Senz Pea extendi el voto a los
ciudadanos frustrados del sector medio. De inmediato, los radicales bien orstinizados capitalizaron las nuevas regias y consiguieron que su veterano dirigente, Hiplito Yrigoven, fuera elegido presidente en 1916. Iba a haber una
nueva era?
La primera prueba consisti en la conducta gubernamental hacia los trabajadores. Los radicales comenzaron con una actitud diferente a !a de sus
predecesores. Mostraron una preocupacin genuina por la suerte de la clase
trabajadora, en parte porque esperaban ganar votos en su batalla con los
conservadores. Cuando surgieron conflictos laborales, el gobierno de
Yrigoyen mantuvo una postura que pareca favorecer a los trabajadores en sus
intervenciones. Los organizadores obreros lo consideraron una mejora, pero
que dependa de la accin del gobierno caso por caso.
La crisis sobrevino en 1913-1919, cuando todo el mundo occidental fue
sacudido por oleadas de huelgas. Las acciones, que con frecuencia incluyeron
huelgas generales, se dirigan normalmente tanto contra los empresarios como
contra el Estado. Haba una confluencia de agravios especficos y hostilidad
generalizada. En Argentina, los obreros se levantaron por el reducido poder
adquisitivo de sus salarios, causado por la inflacin de la primera gue-

94 Historia contempornea de Amrica Latina


Argentina 95
rra mundial. Los precios de los alimentos subieron de forma pronunciada, estimulados por la demanda europea, pero los incrementos salariales se detuvieron.
Como consecuencia, los trabajadores de Buenos Aires se vieron golpeados con
dureza. Los dirigentes sindicales convocaron una serie de huelgas a finales de
1918. y a comienzos del ao siguiente decidieron que era el tiempo oportuno
para una huelga general, el instrumento sindical para derribar el Estado burgus
Su idea tuvo consecuencias trgicas. El gobierno de Yrigoyen decidi que
haba de actuar con firmeza y los resultados fueron la reposicin de 1910. Un
movimiento civil paramilitar ultraderechista. la Liga Patritica Argentina,
propici la histeria antiobrera, explotando de forma efectiva el miedo de las
clases media y alta al desafo popular. Los miembros de la Liga tomaron las
calles para atacar a los trabajadores; era una lucha de clases revanchista. Se
dispar a cientos de manifestantes. Se volvi a reprimir a los dirigentes laborales,
esta vez por los radicales, y cayeron los golpes ms duros sobre los sindicalistas y
los ltimos restos del cuadro dirigente anarquista.
E! movimiento obrero no desapareci. Aunque se bati a los anarquistas y se
debilit a los sindicalistas, dos corrientes ideolgicas ms aparecieron entre los
trabajadores argentinos: el socialismo y el comunismo, El primero haca hincapi
en la accin poltica y apostaba por el Partido Socialista como esperanza para
cambiar el capitalismo argentino. Los comunistas,. por su parte, ponan nfasis en
los movimientos sindicales en lugar de las urnas y pronto hicieron modestos
progresos en conseguir posiciones en los sindicatos clave.
Los aos veinte no trajeron mucho xito a los organizadores obreros. Las
tasas salariales reales aumentaron de forma constante durante la dcada, pero no
debido a la presin sindical. Por el contrario, quiz estas subidas socavaran la
sindicalizacin. La ausencia relativa de conflicto (vase ia figura 3.2) tambin
signific que el gobierno no se esforzara por crear un nuevo marco para las
relaciones laborales. En 1930 el movimiento obrero se haba convertido en un
actor relativamente sometido del escenario argentino.
En el otro extremo del espectro poltico estaban los conservadores. Haban
esperado que la reforma electoral de Senz Pea permitiera cooptar a los
radicales, pero pronto se desengaaron, ya que en lugar de seguir con la tradicin
del acuerdo, llev a cambios bsicos en el sistema poltico.
En primer lugar, el electorado aument de forma constante. Todos los
varones argentinos mayores de dieciocho aos tenan ahora derecho a votar, casi
un milln de personas en 1912. Como este incremento pronunciado continu, el
electorado alcanz ya en 1946 un total de 3,4 millones de personas. La
participacin era elevada al ser el voto obligatorio y se minimiz el fraude. Entre
un 70 y un 80 por 100 de los posibles votantes depositaron su papeleta en las
elecciones presidenciales. stas tambin resultaban muy reidas. Los ganadores
rara vez surgan con ms de un 60 por 100 de los votos. Este alto porcentaje
relativo de participacin ciudadana (slo de varones) distingua a Argentina de
otros pases latinoamericanos importantes como

Mxico y Brasil, cuyos electorados mucho ms restringidos reflejaban tasas de


alfabetizacin ms bajas y sistemas polticos ms cerrados.
Una consecuencia ms del incremento de la participacin electoral fue la
importancia que lograron los partidos polticos. Casi inexistentes bajo la generacin de 18S0, despus de 1912 se convirtieron en el principal vehculo para
la persecucin organizada del poder. A su vez, los partidos generaron un tipo
nuevo de lite poltica: profesionales de ciase media que hacan carrera en la
poltica. Su foro favorito era el Congreso nacional.
A pesar de lo innovadora que result la reforma electoral de Senz Pea para
su tiempo en Amrica Latina, sigui dejando algunas limitaciones bsicas del
sistema poltico. Restringir el sufragio a los ciudadanos varones no slo exclua
a todas las mujeres; tambin dejaba fuera al menos a la mitad de los varones
adultos debido a que muchos eran an ciudadanos extranjeros. Pocos
inmigrantes pasaban por la naturalizacin, pues la mayora no pretenda
establecerse de forma permanente en Argentina y por ello ni lo intentaban. Los
que s lo hacan solan verse vencidos por el laberntico procedimiento y el
obstruccionismo deliberado de las autoridades argentinas. Como los trabajadores
no naturalizados abundaban ms entre la clase obrera, la reforma tenda a ayudar
a la clase media a expensas de la ms baja,
El resultado prctico de todos estos cambios fue apartar a los conservadores del
poder. Los radicales, contando con su base popular y empleando tcticas
mecnicas, mostraron una supremaca electoral continuada: Marcelo T. de
Alvear se convirti en presidente en 1922, Yrigoyen fue reelegido en 192S y los
radicales dominaron ambas cmaras del Congreso. Intensas luchas partidistas
reemplazaron las fluidas alianzas de partidos. El surgimiento de los polticos de
clase media amagaba con poner fin a los discretos manejos in-iraclasistas. El
sistema poltico pas a representar una amenaza autnoma para el sistema
sociopoltico. incluso cuando no haba desacuerdos importantes sobre la poltica,
tanto por la hegemona de los polticos profesionales como por la acumulacin
de poder poltico dentro de un Estado cada vez ms autnomo. Para los
conservadores y sus aliados, el experimento argentino de democracia limitada se
estaba volviendo desagradable y arriesgado. La tensin en la esfera poltica se
vio exacerbada por la quiebra econmica mundial de 1929, aunque a Argentina
no la golpe con tanta dureza o :an pronto como a otros pases. Los precios y el
valor de las exportaciones de carne se mantuvieron hasta 1931. El mercado de
trigo estaba sufriendo mucho. pero fundamentalmente a causa de la sequa;
adems, los granjeros ejercan escasa influencia poltica, en parte porque muchos
eran inmigrantes no naturalizados (cerca de un 70 por 100 en 1914). En 1930, los
salarios reales sufrieron un breve descenso y comenz a extenderse el
desempleo, pero la agitacin obrera segua en un nivel muy moderado (vase la
figura 3.2). Sin duda, la Depresin expuso la debilidad del sistema poltico, pero
no fue suficiente por s sota para causar un golpe de Estado.

96 Historia contempornea de Amrica Latina

Argentina 97

Los militares atrasan el reloj


El 6 de septiembre de 1930, una coalicin de mandos militares y aristcratas
civiles expulsaron al presidente Yrigoyen basndose en que su gobierno era
ilegtimo. Luego establecieron un rgimen provisional. Quines eran estos
soldados? Cmo haban llegado a intervenir en lo que pareca ser un orden
constitucional que funcionaba bien?
La respuesta debe buscarse en parte en la historia de las fuerzas armadas.
Los liberales que llegaron al poder en 1852 creyeron que un ejrcito profesional era indispensable para el desarrollo argentino. Queran militares bien
entrenados para aplastar a los caudillos provinciales y proporcionar el orden
necesario para el crecimiento econmico.
. Las escuelas que se establecieron para el entrenamiento profesional fueron
el Colegio Militar (1870) y la Escuela Naval (1872), que iban a seguir siendo
los centros bsicos de aprendizaje para los oficiales argentinos. Al igual que
otros ejrcitos latinoamericanos, el argentino busc modelos en Europa. En
1899 el general Roca y sus colegas negociaron la visita de una misin alemana
para adiestrar al estamento de oficiales en la tecnologa militar moderna. La
colaboracin con Alemania iba a durar cuarenta aos.
El aumento de la profesionalizacin militar condujo a un cambio en las
perspectivas de los cuerpos de oficiales argentinos. En 1910 ya haba una modificacin de criterios para el ascenso: ahora se convirti en antigedad y dominio de la nueva tecnologa, en lugar de favoritismo poltico. Al mismo
tiempo, hubo un cambio en el control de los ascensos: de la presidencia, a un
consejo de militares formado por comandantes de divisin del ejrcito y presidido por el general de ms alta graduacin. As, el ejrcito pudo desarrollar
un nuevo sentido de su eficiencia, mientras adquira un grado mayor de
autonoma institucional.
El nfasis creciente en el mrito abri la carrera militar a aspirantes
pertenecientes a la clase media. No resultaba sorprendente que entre ellos se
encontraran hijos de inmigrantes, especialmente de Italia, ya que el ejrcito
ofreca un camino que invitaba a la escalada social. Los reclutas que lograron
abrirse camino hasta la jerarqua forjaron una fuerte alianza con el ejrcito
como institucin y un celoso respeto a su independencia, honor y reputacin
profesional. El lado opuesto de esta lealtad era la sospecha profunda hacia los
de fuera, en especial los polticos. Los soldados contemplaban con frecuencia
a las autoridades civiles con una mezcla de desdn y aprensin. En 1930, los
mandos militares llegaron a la conclusin de que el nico modo de acabar con
el desastre poltico era revisar las reglas del juego.
Aunque estaban de acuerdo en este punto, discrepaban en lo dems. Una
faccin, encabezada por el general Agustn P. Justo, quera el retomo del sistema oligrquico de los das anteriores a la reforma de Senz Pea. Pensaban
que slo Yrigoyen y los radicales haban abusado del sistema electoral. Si se

A pesar de su importancia histrica, el golpe militar de 1930 fue un asunto relativamente decoroso. Una bandera blanca de rendicin ondea desde el palacio presidencial (vase la flecha), mientras los curiosos se agolpan en la Plaza de Mayo. (Coleccin privada.)

los alejaba de la poltica, el poder revertira a los aristcratas y desaparecera


el espectro de la lucha de clases.
Otra faccin, encabezada por el general Jos F. Uriburu, sugera una solucin ms arrasadora: el establecimiento de un Estado corporativo
semifascista. Consideraban que el problema no era Yrigoyen o los radicales,
sino el mismo intento de ensayar la democracia en Argentina. Uriburu
reflejaba las doctrinas antidemocrticas ya rampantes en Europa, en especial
en Italia, Espaa y Portugal. En esencia, Uriburu y sus simpatizantes queran
un orden jerrquico basado en la funcin social. La votacin estara en manos
de los miembros ms cultivados de la sociedad y el Congreso dejara de estar
en las de los polticos profesionales, agentes de los comits polticos,
como desdeosamente los describa. Imaginaba una democracia funcional
en la que los legisladores electos representaran intereses funcionales (o
corporativos), como los de los estancieros, obreros, comerciantes e
industriales. Era el modelo corporativista en boga en ia Europa mediterrnea.
La teora consista en que una estructura vertical reintegrara el sistema
poltico al sistema

98 Historia contempornea de Amrica Latina


econmico, de modo que el mbito pob'tico volvera a reflejar la distribucin
del poder en el mbito econmico. Resulta bastante obvio que tambin era
una frmula para detener la poltica orientada a las clases sociales. La respuesta corporativista a los males del sistema de congreso iba a redefinir de
forma radical las bases de la representacin.
Aunque Uriburu dirigi el gobierno provisional en 1930, el grupo de Justo acab ganando. Se celebraron elecciones, pero, como en los das previos a
Senz Pea, se practic el fraude sin cortapisas. Una vez que Justo se convirti en presidente en 1932, cre una coalicin de partidos pro gubernamentales
denominada la Concordancia y, en un esfuerzo por ganarse el apoyo civil,
reemplaz varios militares de puestos sensibles con polticos conocidos. Es
evidente que esperaba formar un gobierno nacional amplio, que le otorgara la
autoridad para responder a los efectos socioeconmicos de la depresin
mundial.
Pero result imposible. Una razn para su fracaso fue la expansin de una
clase obrera urbana que, mediante huelgas y otras tcticas, hizo demandas
repetidas al gobierno. Y en el mbito de la lite, los polticos profesionales
comprometidos con intereses partidistas se negaron a jugar con las antiguas
reglas. Result claro cuando el dirigente del Partido Radical, Roberto Ortiz,
elegido sucesor de Justo en 1937 mediante la manipulacin de Concordancia,
par el fraude electoral y de este modo permiti que los radicales
consiguieran el control del Congreso.
Su salud le oblig a dejar el cargo en 1940. Su sucesor, Ramn Castillo,
recurri a la tcnica de la oligarqua sitiada cuando se enfrent a las elecciones: poner votos falsos en las urnas. Por supuesto, nadie crea el fraude; slo
dramatizaba la ilegitimidad del gobierno civil que sostena.
Las autoridades militares observaban el drama con impaciencia creciente.
Vean cmo sus colegas de Alemania e Italia haban desempeado papeles
clave en el desplazamiento de los gobiernos civiles tambaleantes. A medida
que se extendi la guerra por Europa a comienzos de los aos cuarenta y el
Eje que inclua a Alemania, Italia y Japn desde 1940 pareca triunfar.
los altos mandos militares argentinos consideraron la necesidad de ejercer un
liderazgo firme y seguro en su tierra. El obstculo era la camarilla de polticos
civiles a quienes !os militares no haban purgado lo suficiente del poder desde
1930 y que haban continuado persiguiendo sus intereses mezquinos y as
haciendo vulnerable a su pas.
La poltica argentina estaba tomando un camino que no apareca en ningn otro pas importante de Amrica Latina. Las causas eran varias. Primero
estaba su fuerte antipata por los aliados, en especial los estadounidenses y
britnicos. En contraste con Brasil, cuyo gobierno, tras un breve flineo con la
Alemania nazi, haba decidido unir su suerte a la de Estados Unidos en 1942,
Argentina quera preservar su neutralidad. En la prctica esto significaba
que continuara vendiendo productos alimenticios esenciales a Gran Bretaa
sitiada mientras se negaba a unirse al esfuerzo militar estadounidense. Esto
reflejaba un slido sentimiento entre la lite argentina, tanto ci-

Argentina 99
vi! como militar, de que su pas tema mucho que ganar rehusando su alianza
poltica y militar en el conflicto mundial.
Tras este tosco consenso continuaba la impaciencia militar con los polticos civiles. Los oficiales disidentes organizaron un complot para hacerse con
el poder. El grupo triunfador recibi el nombre de GOU (Grupo Obra de
Unificacin o Grupo de Oficiales Unidos) y justificaron su postura como una
respuesta a la demanda popular: Apoyamos nuestras instituciones y nuestras leyes, persuadidos de que no son ellas sino los hombres [es decir, los polticos profesionales] quienes han sido delincuentes en su aplicacin.
De hecho, los ambiciosos oficiales queran reformar toda la estructura
poltica. Comenzaron, en 1943 disolviendo el Congreso, blanco de su tan a
menudo expresado desdn. Los militares en ascenso, acaudillados por su primer presidente provisional, el general Arturo Rawson, anunciaron solemnemente: Ahora no hay partidos polticos, sino slo argentinos. Se propusieron librar a Argentina de poltica, as como de polticos. En 1944 decretaron
el fin de los partidos polticos y excluyeron del gabinete a todos los polticos
profesionales, menos a unos cuantos radicales colaboracionistas.
Mientras los militares se iban haciendo con el control del sistema poltico,
aumentaba la conciencia de clase entre los trabajadores. En los aos cuarenta.
!a clase obrera urbana, especialmente en Buenos Aires, haba cambiado desde
os das de la reforma electoral de Senz Pea en 1912. Ahora estaba alfabetizada casi en un 90 por 100 y tena movilidad, pues muchos de sus miembros haban llegado haca poco del campo. En contraste con el periodo del gran auge
de la exportacin (1880-1914). la mayora de los trabajadores urbanos eran nacidos en Argentina y no inmigrantes europeos. Buenos Aires albergaba un
proletariado que no era diferente del que haba aterrorizado a la burguesa y
el ejrcito europeos y los haba inclinado hacia soluciones corporativistas y fascistas. En realidad, los comentaristas polticos de Estados Unidos y Europa
Occidental consideraban a Argentina un importante caso para probar la habilidad de una repblica df Nueve Mundo para ajustarse a ios conflictos sociales inherentes a la industrializacin y el desarrollo.
A medida que iba teniendo lugar el drama, los principales actores de la
poltica argentina resultaron ser el ejrcito y el movimiento obrero. Los militares tenan su propia base institucional, pero la grande y creciente clase
trabajadora urbana careca de representacin poltica efectiva. Por qu? En
parte debido al fraude electoral. Pero era ms importante el modo como
funcionaba el sistema de partidos existente. Todos los partidos importantes,
incluidos los radicales y los socialistas, se adaptaron al sistema electoral
segn la modificacin de la ley de Senz Pea de 1-912, cuando ms de la
mitad de la poblacin adulta masculina segua excluida del voto. Por ello,
ninguno, con la excepcin parcial de los socialistas, cre una autentica base
de clase obrera. Como resultado, su poltica no ofreca una salida
significativa para los trabajadores urbanos.
Entra en escena Juan Pern. Nacido en la clase media, haba alcanzado el
grado de coronel en el ejrcito argentino. Ambicioso y comunicativo, con

100

Historia contempornea de Amrica Latina

casi cincuenta aos haba tomado parte activa en el movimiento del GOU que
expuls de la presidencia a Ramn Castillo en 1943. En reconocimiento por
su cooperacin se convirti en secretario de Trabajo, un puesto de poca
importancia que transform en un bastin de fortaleza. Utilizando tanto el
palo como la zanahoria, Pern engatus a los trabajadores industriales: a los
grupos de trabajadores veteranos as como a los nuevos; a los residentes urbanos de toda la vida y a los emigrados recientes del campo. De este modo,
hizo del movimiento sindical un recurso propio y en parte por esta influencia
se convirti despus en ministro de la Guerra y vicepresidente de la nacin.
Hroe para los desposedos, gan las elecciones presidenciales de 1946 con
una slida mayora del 54 por 100, a pesar de la indiscreta resistencia del Departamento de Estado estadounidense, que le denunci por sus simpatas pro
fascistas, y a pesar de la oposicin combinada de todos los partidos polticos
nacionales. El Partido Comunista Argentino fue especialmente vehemente en
denunciarlo como un demagogo fascista.
Durante este periodo, Pern empez a depender del instinto poltico de su
amante y despus esposa, Eva Duarte. Antigua actriz de radio llegada del
interior no haca mucho, estaba determinada a tener xito en el mundo de
Buenos Aires.

El peronismo y Pern
Una vez instalado como presidente, Pern procedi a poner en prctica los
principios corporativistas adoptados por los oficiales del GOU. Ahora se organizara Argentina segn los grupos de ocupacin: industriales, agricultores,
trabajadores. En la cima de esta jerarqua estara el Estado. El gobierno actuara como el rbitro final en caso de conflicto entre los grupos. El nuevo
gobierno expidi con rapidez un sinnmero de estatutos reguladores de las
organizaciones ocupacionales y Pern afirm de inmediato para el Estado un
papel intervencionista en la economa. Se dict un Plan Econmico de Cinco
Aos y se otorg a un poderoso y nuevo instituto de comercio exterior
(Instituto Argentino de Promocin del Intercambio o IAPI) el monopolio estata! sobre las exportaciones de los cultivos agrcolas clave. Argentina se hallaba ahora en posicin de soportar la poltica econmica ms estatal de las
vistas hasta entonces en ese siglo en Amrica Latina.
Pern estaba llevando a la prctica la visin corporativista de los aos
treinta del general Uriburu pero con una diferencia vital: hizo de los trabajadores urbanos sus aliados polticos ms importantes, flanqueados por los industriales y las fuerzas armadas. Uriburu habra reducido el trabajo a una
fuerza menor. Pern cre una alianza poltica sin precedentes en la historia
argentina: un sindicato de trabajadores, empresarios y militares.
Haba hecho la campaa para la presidencia con una nota nacionalista y
populista: Argentina era un pas de toros gordos y peones desnutridos, as
describi su pas en 1946. Prometi promocionar soluciones verdaderamente

Argentina 101
argentinas mientras canalizaba a los trabajadores la recompensa psicolgica v
material que se les haba negado injustamente. Su gobierno no perdi tiempo
en recompensarlos. Pern continu las tcticas que haba estado perfeccionando desde que ocup la secretara de Trabajo en 1943: la estimulacin
de huelgas que luego el gobierno resolva en favor de los trabajadores- (Advirtase el repunte en el nmero de huelgas a finales de los aos cuarenta en
la figura 3.2, aunque su nmero no sea especialmente grande: bajo Pern,
tambin subi el tamao medio de las huelgas.) Las tarifas salariales por hora
se incrementaron un 25 por 100 en 1947 y un 24 en 1948. La participacin del
trabajo en la renta nacional aument cerca de un 25 por 100 entre 1946 y
1950. Los trabajadores urbanos argentinos experimentaron una mejora pronunciada en su nivel de vida. Los perdedores en este drama populista fueron
los propietarios de capital, de forma especial los terratenientes, ya que el monopolio del comercio gubernamental (IAPI) compraba la mayora de sus
productos a bajos precios fijos.
Al principio, esta intrpida estrategia pareci funcionar bien. El PIB creci un 8,6 en 1946 y un sorprendente 12,6 por 100 en 1947. Hasta el ndice inferior del 5,1 por 100 en 1948 segua siendo muy respetable -segn los parmetros mundiales. Este crecimiento fue incentivado en parte por el auge
exportador argentino, que produjo saludables excedentes comerciales de 1946
a 1948.
Pern tambin hizo buena su promesa de reducir la influencia extranjera
en la economa. En 1946, el banco central fue reorganizado para aumentar el
control sobre los activos monetarios de propiedad extranjera. En 1948,
Argentina nacionaliz el ferrocarril de propiedad britnica, que segua siendo
el corazn del sistema de transportes nacional. Tambin fueron nacionalizadas la compaa de telfonos (controlada por la ITT estadounidense) y las
instalaciones del muelle que pertenecan a los franceses. En cada caso, los
argentinos compensaron a los propietarios a unos precios que despus los nacionalistas declararon que haban sido demasiado elevados. Y en julio de
1947, Pern sald toda la deuda exterior argentina, sealando la ocasin con
una grandiosa ceremonia donde emiti una Declaracin de Independencia
Econmica.
Eva Pern tambin surgi como una fuerza poltica por derecho propio.
Rechazada por las matronas de la sociedad (seoras gordas) que siempre haban monopolizado las carreras polticas de las primeras damas anteriores,
Evita constituy su propia fundacin en 1948. Desde su monumental edificio de mrmol distribua dinero y ayudas en persona y rpidamente form
un cortejo fantico y leal. Su carisma complementaba al de su marido y juntos
lograron levantar una maquinaria poltica imponente. Presidan un gobierno
electo que sofocaba con firmeza cualquier disensin poltica abierta.
En 1948 pareca que los peronistas tenan un camino fcil. Se estaba alcanzando con rapidez la justicia social y pronto el rgimen pronunciara su
doctrina justicialista, la etiqueta utilizada para describir las medidas de bienestar social dirigidas a ayudar a la clase trabajadora urbana. La economa

102 Historia contempornea de Amrica Latina


continuaba en plena actividad. La oposicin poltica haba sido desmoralizada y humillada. Las calles se llenaban continuamente de fieles. Era la
realizacin de la Nueva Argentina que Pern haba prometido.
Este xito fue pronto ensombrecido por problemas econmicos. El ao
1949 trajo el primer dficit del comercio exterior desde la guerra y redujo las
reservas de divisas a un peligroso nivel. Igualmente importante fue el repentino salto de la inflacin a un 31 por 100, doble qus la del ao anterior. Una
severa sequa disminuy la produccin de artculos exportables.
Pern se top con las realidades econmicas que haban permanecido
acuitas durante los primeros aos de la posguerra. En 1946 pareca muy
simple beneficiarse de la economa mundial, pero ahora se haba vuelto problemtico. Los precios mundiales para as exportaciones argentinas estaban
cayendo; los de las importaciones, especialmente los de los artculos manufacturados, suban. Adems, la poltica peronista agravaba el problema. El
[API haba establecido para los artculos agrcolas unos precios reducidos
irreales con el fin de mantenerlos bajos en las ciudades, pero el efecto fue
tambin desanimar la produccin, con lo que se daaron las exportaciones.
Pern reaccion ante la crisis econmica de 1949 aportando un nuevo
ministro de Finanzas, que lanz un programa de estabilizacin ortodoxo: crdito ajustado, reduccin del gasto pblico y lmites estrictos en los aumentos
de salarios y precios. Pern estaba determinado a controlar la economa y
reanudar lo antes posible su ambiciosa poltica social.
El comienzo de la crisis econmica coincidi con su decisin de estrechar
su control poltico. Su primer problema era la Constitucin argentina de
1835. que prohiba la reeleccin del presidente. Poda dudarse de que Pern
quena otros seis aos de mandato? Los peronistas hallaron el modo. Enmendaron la Constitucin no slo para permitir la reeleccin del presidente,
sino tambin para reiterar una ley de 1947 que daba el voto a las mujeres. En
1951 Pern fue reelegido con el 67 por 100 de los 6.9 millones de votos emitidos. con un fuerte porcentaje de las mujeres votantes. Entonces se fund un
Partido Peronista, que cont como uno de sus-rganos centrales con un Tribunal Disciplinario del Partido. Desde entonces el gobierno recurri con ms
frecuencia a medidas autoritarias, tales como la expropiacin en 1951 de La
Prensa, el principal peridico de la oposicin.
Sin embargo, Pern fue vencido en un frente poltico. Al hacer la campaa para la reeleccin en 1951, quiso que Evita fuera su candidata a la
vicepresidencia. Su influencia poltica haba aumentado considerablemente, ya
que muchos trabajadores la haban identificado como el corazn del peronismo. Fue brillante en la promocin de su imagen, ayudada por inmensos (y
en su mayora no explicados) fondos gubernamentales, Pero los militares no
cedieron: se negaron a aceptar !a posibilidad de que una mujer pudiera acceder a la presidencia y convenirse en su comandante en jefe. A Evita le
amarg la decisin, pero sugiri que haba lmites en l poder peronista.
El veto militar a su candidatura presagi un golpe mayor. Evita cay enferma v finalmente no pudo ocultar el hecho de que estaba muriendo de cn-

Argentina 103
cer. Fue adelgazando de forma persistente, pero luch contra la enfermedad
con ahnco y continu su agotadora vigilia en la fundacin, ante las filas infinitas de desafortunados que pedan ayuda. Muri en julio de 1952, privando
a Pern de una compaera poltica que se haba convertido en alguien tan
importante como l.
Una vez muerta, se hizo ms grande que lo haba sido nunca durante su
vida. El gobierno suspendi todas sus funciones durante dos das y la Confederacin General del Trabajo (CGT) orden a sus miembros observar un
mes de duelo. La manifestacin de pesar fue asombrosa. El solo traslado de
su cuerpo desde la residencia presidencial hasta el Ministerio de Trabajo,
donde iba a yacer en capilla ardiente, provoc tal afluencia de visitantes que
ocho de ellos murieron aplastados. Ms de 2.000 personas fueron atendidas
por heridas en las siguientes veinticuatro horas. De inmediato se hicieron
planes para edificar un mausoleo 45 metros ms alto que la Estatua de la Libertad. Muerta a los treinta y tres aos, Evita se convirti en un mito poderoso que uni a los fieles peronistas.
Mientras tanto, el severo plan de austeridad del ministro de Finanzas Alfredo Gmez Morales comenzaba a producir resultados en 1952. Pern y sus
consejeros optaron entonces por un segundo Plan de Cinco Aos, mucho menos populista y nacionalista que la poltica de finales de los aos cuarenta.
Haba una apelacin directa al capital extranjero, que dio como resultado un
contrato con la Standard Oil de California en 1954. Se dieron nuevos incentivos a la agricultura, cuya explotacin ya era antes un objetivo importante
bajo la estrategia de alimentos baratos. Se pidi a los trabajadores que aceptaran una congelacin salarial de dos aos, sacrificio dedicado a la financiacin de la tan necesitada inversin.
Las implicaciones polticas de este cambio de estrategia econmica eran
obvias. Para recuperar el crecimiento econmico, Pern pensaba que tena
que invertir, al menos en parte, algunas de sus medidas nacionalistas y
redistribucionistas. Cuando la economa estaba en expansin, era fcil
favorecer a un sector social: pero cuando se estancaba, los trabajadores slo
podan salir ganando a expensas de los sectores medios y altos. Los conflictos
de clase amenazaban con desgarrar la coalicin populista construida
cuidadosamente por Pern.
Quiz por esta razn, la estrategia poltica peronista pareca volverse ms
radical. Desde 1949, los escasos aristcratas que una vez estuvieran en las filas peronistas desaparecieron. Pern se propuso controlar el ejrcito y para
ello dio preferencia en los ascensos a los favoritos polticos. Tambin estableci un nuevo programa para adoctrinar a los cadetes con las enseanzas
del peronismo y para vestir a los erados inferiores con uniformes vistosos. Pern saba que tena adversarios dentro del ejrcito y en 1951 intentaron un
golpe contra l. Los suprimi con facilidad, pero el germen del descontento
permaneci vivo.
Tras la muerte de Evita en 1952, su atencin se desvi del ejrcito a los
sindicatos, dirigidos por sus leales. A medida que la poltica econmica se ha-

104 Historia contempornea de Amrica Latina


ca ms ortodoxa, la retrica peronista se volva ms estridente. Se hizo evidente un tono militante justicialista de la clase trabajadora. En 1953, una muchedumbre callejera peronista saque el Jockey Club bastin de la aristocracia argentina.
En 1954, los radicales peronistas tomaron otro pilar del orden tradicional:
la Iglesia. Se legaliz el divorcio y todos los colegios parroquiales se pusieron
bajo el control del Ministerio de Educacin.' l ao de 1955 trajo consigo manifestaciones masivas contra la Iglesia, orquestadas por los peronistas. Sus
multitudes quemaron varias iglesias famosas de Buenos Aires. El Vaticano se
desquit excomulgando a todo el gabinete del gobierno, incluido Pern. El
presidente prometi solemnemente movilizar sus masas contra los conspiradores que ponan en peligro la independencia argentina, amenazando con
vengar con cinco adversarios cada peronista que cayera en combate poltico.
De hecho, el gobierno peronista estaba fuera de control. La cruzada anticlerical no poda proporcionar bastante fruto poltico para justificar el efecto destructor en el pblico, incluidos algunos fieles peronistas. Y lo que es
ms importante, la repulsiva batalla con la Iglesia haba proporcionado una
oportunidad a los enemigos de Pern dentro del ejrcito. Muchos oficiales
que se haban sentido molestos por diversos aspectos del peronismo se convencieron entonces de que estaba dispuesto a destruir el pas. En septiembre
de 1955, los conspiradores militares moviilizaron sus fuerzas y presentaron a
sus antiguos compaeros un ultimtum: rendirse o enfrentarse a la guerra civil. Pern, dado tan a menudo a la retrica extremista, no tuvo estmago para
un bao de sangre. A diferencia de Evita, nunca haba querido armar a los
trabajadores y ahora era demasiado tarde. Acept el ultimtum y se retir,
refugindose en una caonera paraguaya que lo condujo a un ignominioso
exilio.

La administracin militar
Cuando el general Pern hua por el ancho ro, cambi el talante de Argentina. Dnde estaban los trabajadores ansiosos por proteger a su dirigente?
Qu haba sido de la enorme maquinaria poltica? Cmo pudo un puado
de militares bloquear tan fcilmente a la clase trabajadora?
En realidad, Pern no haba sido derrotado. Se haba marchado. Parti
bajo coaccin, pero no hizo ningn esfuerzo por movilizar a sus seguidores
contra los hombres de uniforme. El vaco repentino creado por su partida era
indicativo: ni Pern ni et peronismo haban terminado.
El general que se convirti entonces en presidente fue Eduardo Lonardi,
un moderado que quera evitar una poltica revanchista que mantuviera unidos a los peronistas. Pero los militares de lnea dura se impacientaron con su
planteamiento conciliatorio: demandaban medidas ms severas. En noviembre depusieron a Lonardi e instalaron al general Pedro Aramburu como presidente provisional. Los celosos antiperonistas tuvieron entonces la oportu-

Argentina 105
nidad de depurar todo lo peronista. El partido fue proscrito, los funcionarios
peronistas, despedidos, y todo fragmento de propaganda peronista se convirti en ilegal.
Los militares de lnea dura parecan creer que el peronismo poda erradicarse en un intervalo relativamente breve de gobierno militar. Los pilares
conocidos de la Argentina preperonista se restauraron con rapidez, ,La Prensa. antiperonista vehemente, se devolvi a sus dueos, la familia Gainza Paz.
Los propietarios azotados por las expropiaciones recobraron sus posesiones.
El gobierno de Aramburu impuls medidas enrgicas contra los dirigentes
peronistas, en especial en ios sindicatos, pensando que la represin invertira
su influencia. En junio de 1956, los peronistas devolvieron el golpe. En varias
provincias se desencaden una revuelta de militares pro Pern y el gobierno
respondi con fuerza. Como consecuencia, unos cuarenta dirigentes, incluidos algunos oficiales de! ejrcito, fueron ejecutados. El derramamiento de
sangre era ominoso; por muy autoritario que hubiera sido e! gobierno de Pern, nunca haba recurrido a matar oficiales.
Los estrategas polticos de Aramburu crean que podan remodelar el sistema poltico para pasar a una era posperonista. En octubre de 1956 crearon
una Junta para la Defensa de la Democracia, que iba a inspeccionar a todos
los partidos y movimientos antidemocrticos. Se pidi a todos los partidos
que se comprometieran con la democracia. Tener que establecer tal requerimiento era de por s una prueba dramtica de la fragilidad democrtica. A
comienzos de 1957 hubo un recrudecimiento de violencia peronista, combatida mediante la represin gubernamental. A pesar de este conflicto, los
militares seguan pensando en transferir el poder a un gobierno civil capaz de
manejar a los peronistas.
En el frente econmico, los gobiernos militares de 1955 a 1958 se encontraron con una economa inactiva que se hallaba muy lejos de poder extraer
ganancias del comercio exterior. De hecho, los economistas polticos sumados a los militares tomaron pocas medidas arriesgadas. Hubo una devaluacin y la renegociacin de las muchas deudas externas bilaterales de Argentina. Los aos 1955-1957 contemplaron una tasa de crecimiento del PIB
buena, aunque la produccin agrcola se detuvo. Los gobiernos militares no
haban hallado el modo de crear incentivos convincentes para los latifundistas, an traumatizados por las polticas discriminatorias peronistas. A pesar
de su retrica, los militares siguieron una poltica salarial que dio como resultado unas tasas salariales reales por hora que no variaron en 1955 y 1956,
y subieron un 7.2 por 100 en 1957. Todo ataque a los principales problemas
econmicos esperaba a un gobierno con mayor legitimidad.
Por desgracia para Argentina, los polticos civiles antperonistas estaban
profundamente divididos. El mayor partido segua siendo el de los radicales, el
venerable partido de Yrigoyen y sus aclitos. En su convencin de 1956. los radicales (UCR) se dividieron en dos. Una faccin fue los radicales populares
(UCR del pueblo: UCRP) encabezada por Ricardo Balbn, el hombre de Estado ms veterano del partido, que haba hecho campaa por la presidencia en

106 Historia contempornea de Amrica Latina


1951, La otra fue a de los radicales intransigentes (UCRI), encabezada por
Arturo Frondizi, profesor de economa. La faccin de Balbn era antiperonista
fantica, mientras que la de Frondizi abogaba por la flexibilidad en el trato con
los peronistas. Entre los militares haba una divisin de opinin semejante.
En julio de 1957, Argentina celebr sus primeras elecciones desde la cada de Pern. Las dos facciones radicales consiguieron un nmero casi igual
de escaos en la asamblea constituyente, que de inmediato restaur la Constitucin de 1853. Pero los diputados se peleaban y se marchaban tan a menudo que la asamblea fue finalmente disuelta.
No obstante, los militares estaban resueltos a pasar a un gobierno civil.
Celebraron una eleccin presidencial en febrero de 1958 y el vencedor fue
Frondizi, que haba montado una campaa abiertamente nacionalista. Su ala
radical, la UCRI segua manteniendo como adversaria la de Balbn (UCRP),
por lo que necesitaba votos de otras partes. Para lograrlos, hizo un trato con
los peronistas, prometindoles algunas medidas de corle peronista y la disposicin a trabajar para que su partido recobrara la legalidad. El ala de
Frondizi obtuvo no slo la presidencia y el Congreso Nacional, sino tambin
la mayora de los gobiernos provinciales. Pareca como si Argentina tuviera
ahora un gobierno central fuerte que pudiera acometer la difcil tarea dejada
por Pern y el poco concluyente gobierno militar de 1955-1958. El mayor nubarrn que se cerna sobre Frondizi era el alcance de su deuda con los peronistas y el modo de saldarla.

El fracaso del reformismo desarrollista


El gobierno de Frondizi (1958-1962) fue una prueba muy importante de la
capacidad argentina para volver a las filas de los regmenes civiles electos. El
nuevo presidente pareca ser del mismo molde que otros reformistas democrticos que entonces triunfaban en Amrica Latina, tales como Eduardo Frei
de Chile y Juscelino Kubitschek de Brasil. Tanto en el frente econmico
como en el poltico, Frondizi decidi apostar fuerte. El riesgo era grande,
pero tambin las posibles recompensas.
Tena un ambicioso programa econmico que pretenda acelerar la industrializacin a la vez que estimular la produccin agrcola para fomentar
las ganancias por exportacin. Gran parte de la financiacin de la nueva industria haba de llegar'del exterior, mientras, que la extens'irifrvencin estatal en la economa iba a reducirse, comenzando por el reconocimiento de la
negociacin colectiva libre en la esfera laboral. Haba un desafortunado cabo
suelto en este plan: slo poda tener xito si se produca el cambio del
consumo a la inversin, lo que significaba que los consumidores, a los que
tanto haba favorecido Pern, deban prepararse para hacer sacrificios inmediatos en favor del desarrollo nacional a largo plazo.
Frondizi decepcion a los nacionalistas con una de sus primeras decisiones de inversin a firma de contratos de exploracin y produccin de pe-

Argentina 107
trleo con compaas extranjeras en un esfuerzo por corregir la dependencia
argentina del 50 por 100 en la importacin de petrleo. En potencia, poda
ser autosuficiente y necesitaba mucho ahorrar las divisas gastadas en el petrleo importado. Sin embargo, los nacionalistas lo atacaron con acritud por
haberse vendido al imperialismo, especialmente por la nota tan nacionalista que haba imprimido a su campaa electoral.
El resto del plan econmico del nuevo presidente figur pronto bajo una
sombra ms ominosa. A slo unos meses de hallarse en la presidencia, se enfrent con una aguda crisis en la balanza de pagos. Desde 1955, el gobierno
militar se haba movido en unos dficits consistentes en cuenta de capital y
dej al nuevo rgimen civil en 1958 las reservas de divisas ms bajas que haba tenido ningn gobierno desde la guerra. Pern haba enfrentado un problema similar en 1949 y de nuevo en 1952, emprendiendo un programa severo
de estabilizacin sin ningn compromiso con acreedores extranjeros. De
forma ms especfica, haba evitado al Fondo Monetario Internacional
(FMI), al que la Argentina peronista haba decidido no unirse. Pero Frondizi
eligi un rumbo diferente. Quera impresionar a sus acreedores externos de
los que esperaba una nueva inversin. Con Argentina en el FMI (el gobierno
militar haba hecho hincapi en su unin a l), decidi aceptar su medicina
para casos extremos: una enorme devaluacin, controles estrictos sobre el
crdito, recortes en el gasto pblico, severos lmites salariales, eliminacin
de los subsidios sobre los servicios pblicos y despido de los empleados
pblicos sobrantes.
Frondizi se vio ahora atrapado en una contradiccin: estaba tratando de
impulsar un programa de desarrollo econmico importante a la vez que haca recortes para satisfacer a los acreedores externos. Su presidencia truncada se convirti en un ejemplo clsico de los costes polticos que conlleva la
estabilizacin econmica.
La contradiccin de su poltica econmica se emparejaba con la existente
en su estrategia poltica. Deba su eleccin al apoyo peronista y esperaba sin
duda tener de su lado a sus votantes. No obstante, los militares, cuya
aprobacin era esencial para todo gobierno, se mostraban muy suspicaces
acerca de esta poltica conciliatoria. Ames de un ao le obligaron a despedir
a su equipo econmico y reemplazarlo con un grupo de libre empresa dogmtico encabezado por Alvaro Alsogaray, un rgido defensor del monetarismo
al estilo del FMI.
Frondizi estaba comprometido ahora a poner en prctica el tratamiento de
choque prescrito por el FMI que comenz con una devaluacin del 200 por
100 y la retirada repentina de los controles de precios y los subsidios. El
objetivo era hacer que la economa ajustara los precios internos a los internacionales. Los defensores del tratamiento de choque sostenan que este proceso sera doloroso de todos modos, as que era mejor hacerlo rpido. Un importante objetivo sectorial era aumentar el precio de los productos agrcolas
y de este modo promover el aumento de la produccin para satisfacer tanto
la demanda externa como el mercado interior.

108 Historia contempornea de Amrica Latina


El efecto inevitable de esta poltica fue una aguda divisin en el ingreso. El
ingreso real (o poder adquisitivo) de los trabajadores industriales cay un 25,8
por 100 en 1959, mientras que el ingreso real por el aumento en la produccin
de carne alcanz un 97 por 100 ese mismo ao. Haba una inversin exacta del
justici.ajismp. ele, ?gr..a...Ya antes de que sus salarios reales hubieran
descendido de forma significativa, los trabajadores urbanos comenzaron a
batallar con ei nuevo gobierno. Hubo huelgas generales en abril, mayo y
septiembre de 1959, y una extensa huelga de ferrocarriles en noviembre. La
ltima fue la ms perniciosa, ya que las hinchadas listas de empleados del ferrocarril nacionalizado y deficitario era un blanco importante en la campaa
gubernamental para reducir su dficit. Gracias al aparente apoyo pblico a los
huelguistas, Frondizi se vio obligado a aceptar un acuerdo de compromiso en
el que el movimiento obrero fue el vencedor efectivo.
La poltica de estabilizacin tambin fue atacada por los hombres de empresa
argentinos, en especial por los de firmas pequeas. Denunciaban las
restricciones crediticias y el tremendo aumento de los precios de importacin
por a devaluacin masiva. Los empresarios de las firmas mayores, en particular los vinculados a capital extranjero, se sentan ms felices, ya que la poltica gubernamental los favoreca. Los agricultores resultaron ser una de las
decepciones mayores de Frondizi. Al habrseles garantizado precios ms elevados, se esperaba que aumentaran la produccin, pero eran suspicaces y se
negaron a suscribir el compromiso a largo plazo necesario para conseguirlo. A
pesar de la feroz oposicin pblica, algunas de las medidas presidenciales
comenzaron a dar frutos. Al estancamiento de 1958-1959 le siguieron unas
tasas de crecimiento del S por 100 en 1960 y del 7,1 por 100 en 1961. La tasa
de inflacin, que se haba disparado hasta un 113,7 por 100 en 1959, descendi
al 27,3 por 100 en 1960 y a slo el 13,5 por 100 en 1961. La produccin
industrial iba claramente en aumento y dos sectores claves mostraban xito: el
primer complejo de acero integrado se termin en 1960 y la produccin interna
de petrleo se haba triplicado, alcanzando casi la autosuficiencia.
No obstante, el destino de la presidencia de Frondizi no dependera de los
indicadores econmicos, sino de la fortaleza de su apoyo poltico. Aqu las
desigualdades le eran desfavorables. Los sindicatos y la izquierda nacionalista
nunca le perdonaron su poltica de estabilizacin ortodoxa, con sus recortes en
el salario real y su aceptacin del capital extranjero. Las elecciones al
Congreso celebradas en marzo de 1960 hicieron resaltar el problema. Los radicales de Frondizi obtuvieron menos votos que la faccin de Balbn; los peronistas votaron en blanco siguiendo instrucciones de su lder exiliado. Frondizi ya no era capaz de engatusarlos para que permanecieran a su lado y esta
debilidad cada vez ms evidente levant a los militares.
El climax lleg en las elecciones locales y al Congreso de marzo de 1962.
Entonces se permiti que los peronistas presentaran candidatos bajo su propia
bandera (por vez primera desde 1955), al cumplir Frondizi su compromiso de
devolver a la legalidad al Partido Peronista. El resultado fue un desastre para

- Argentina 109
el gobierno. Los peronistas encabezaron a todos los partidos con un 35 por 100
del total de votos. Obtuvieron una serie de gobiernos provinciales y un gran
bloque de escaos en el Congreso. Los radicales de Frondizi lograron el 28 por
100 v los de Balbn el 22 por 100; el resto fue a partidos menores.
De inmediato, los militares enfurecidos obligaron al presidente a anular
las victorias electorales peronistas en las provincias. Entonces los radicales de
Frondizi intentaron formar una coalicin con los de Balbn, lo que resultaba
una salida obvia. Juntos, representaban la mitad del electorado. Pero los
seguidores de Balbn rechazaron las ofertas de Frondizi, desechando al debilitado presidente por su poltica econmica antinacionalista. Una vez ms, el
partido de- la clase media, los radicales, result ser incapaz de gobernar Argentina, el pas con la mayor clase media de Amrica Latina.
Los militares consideraron "entonces que Frondizi estaba desacreditado.
Haba apostado por cambiar el peronismo y haba perdido; no obstante, se
neg tercamente a dimitir. El 29 de marzo de 1962, los tanques del ejrcito
rodaron por las calles y lo desalojaron de la Casa Rosada. Lleg a la presidencia su sucesor constitucional, el presidente del Senado Jos Mara Guido.
Guido fue presidente en funciones durante un ao y medio, pero el poder
real lo ostentaron los militares, an profundamente divididos acerca de cmo
tratar con los polticos civiles. Esta situacin condujo a revueltas intramilitares y a repetidos derramamientos de sangre a pequea escala entre los
hombres de uniforme. El hecho era que los militares no estaban nada unidos
acerca de si era aconsejable o posible tratar de reintegrar las masas peronistas en el sistema poltico. Y lo complicaba el propio Pern en el exilio, al
mandar constantemente instrucciones a sus lugartenientes en Argentina.
Los militares acabaron decidiendo anular por completo los resultados de
las elecciones de 1962 y celebrar una nueva ronda electoral en julio de 1963.
El voto sigui un patrn conocido, aunque esta vez los radicales de Balbn
obtuvieron el total mayor, con un 27 por 100 de los votos. El nuevo presidente fue Arturo Illia, un mdico gris de provincias que iba a encabezar el
segundo intento radical de gobernar la Argentina posperonista.
Su estilo poltico era decididamente moderado, lo cual pareca apropiado
pues haba obtenido slo algo ms de un cuarto del voto popular y se enfrentara a un Congreso en el que la oposicin ocupaba casi dos tercios de los
escaos. A diferencia de Frondizi, no haba hecho ofertas a los peronistas. Sin
embargo, los militares de lnea dura no dejaban de vigilar para sorprender
cualquier signo de debilidad hacia el peronismo o la izquierda.
Illia fue bastante afortunado con la situacin econmica que encontr. El
ao 1962 haba contemplado una recesin,'pero las buenas cosechas agrcolas
mejoraran pronto la balanza comercial y aumentaran las reservas de divisas.
Su gobierno comenz a ocuparse de la economa de forma muy cautelosa y no
anunci un programa general. Sin embargo, pronto fue evidente que sus
polticos se basaban en la expansin, otorgando aumentos salariales generosos
e imponiendo controles a los precios. Estas medidas ayudaron a catapultar a
Argentina a a fase de avance del modelo econmico de

110 Historia contempornea de Amrica Latina


detencin y avance (estimulando y contrayendo la economa de forma alternativa) que haba exhibido desde la guerra. El P1B mostr pequeas disminuciones en 1962 y 1963 pero apret el paso para ganar un 10,4 por 100 en
1964 y un 9,1 por 100 en 1965.
En el frente agrcola, el gobierno de Illia sufri una tendencia decreciente
en el ciclo de la carne, cuando se retuvieron los rebaos, agotados para su
reproduccin. La escasez resultante irrit- a los consumidores urbanos
siempre carnvoros voraces y redujo la produccin disponible para la exportacin. Los ganaderos estaban airados porque el gobierno no permita que
los precios subieran a los niveles indicados por la demanda del mercado. Illia,
como casi todos los dems presidentes desde 1945, descubri que era
virtualmente imposible aprovechar el sector rural en beneficio de la nacin.
Los sindicatos peronistas se opusieron a Illia desde el momento en que
ocup el cargo, en parte debido a que se los excluy de las elecciones de
1963. A pesar de todos los acuerdos salariales, la CGT dominada por los peronistas estableci un plan de lucha, que inclua huelgas y ocupaciones.
Como Frondizi, Illia esperaba que su poltica atrajera algunos votos peronistas. Esta ilusin se hizo aicos en las elecciones para el Congreso de marzo de
1965, cuando el Partido Peronista legalizado obtuvo el 30,3 por 100 de los
votos, contra el 2S.9 por 100 de los radicales. Como en 1962, se hizo evidente
su habilidad para conseguir los votos en una demostracin de lealtad al
movimiento.
Pern, en su exilio espaol, se sinti animado por los resultados y mand
a su tercera esposa, Isabel, a Argentina para negociar de forma directa con los
grupos peronistas en disputa. La preocupacin de los militares de lnea dura
aument por la aparente vuelta de los peronistas. Illia haba hecho la misma
apuesta poltica que Frondizi y haba obtenido resultados similares. La escena
econmica tambin haba dado un giro inquietante. La inflacin haba brotado
de nuevo, el dficit pblico estaba fuera de control y la confianza de los
inversores caa en picado, con lo cual la Bolsa de valores casi tuvo que ser
clausurada. En junio de 1966, los militares volvieron a intervenir. Illia fue
expulsado de la Casa Rosada sin ceremonias. Una vez ms, los oficiales se
haban deshecho de un gobierno radical incapaz tanto de encandilar como de
reprimir a las masas peronistas.

La solucin burocrtico-autoritaria
El golpe militar de 1966 pareci marcar una ruptura ms aguda con el pasado
que cualquiera de los anteriores desde 1943. Cuando menos, fue el ms
represivo, siquiera en los estadios iniciales. Con la proclamacin del advenimiento de la Revolucin argentina, el general Juan Carlos Ongana pretendi implantar un nuevo tipo de rgimen: un Estado burocrtico-autoritario.
El objetivo era atacar de raz las causas de os problemas argentinos, en lugar
de tratar con los sntomas: la sociedad deba ser transformada. El go-

Argentina 111
biemo de Ongana cerr el Congreso recalcitrante, expuls a sus adversarios
de !a universidad y se propuso controlar (y supuestamente elevar) el tono de
la vida social. Los lderes militares echaron a los polticos de los puestos de
autoridad y forjaron alianzas con los tecncratas e inversores extranjeros,
cuyo capital buscaban como un medio de espolear el crecimiento econmico,
Una parte clave del plan general requera la supresin del movimiento sindical, va que el aumento de inversin iba a ser proporcionado parcialmente por
un descenso de los salarios reales.
El gobierno de Ongam'a intent adems otro programa de estabilizacin
econmica. Pern se haba visto forzado a adoptar uno en 1949 y de nuevo
en 1952: control la inflacin y mejor la balanza de pagos, pero el coste fue
el estancamiento econmico. Frondizi lo intent en 1958 y obtuvo un xito limitado con la inflacin y la balanza de pagos, pero slo con el coste de
deprimir la inversin y sacrificar su plan desarrollista de largo plazo. Illia slo
se haba dejado llevar por la fase expansionista del ciclo econmico, imponiendo polticas salariales y de precios casi peronistas. Ninguno de estos gobiernos haba logrado llegar a la raz de los problemas argentinos: la falta de
un crecimiento sostenido, basado en un sector rural productivo capaz de satisfacer tanto la demanda de exportacin como la interna. Frondizi haba
adelantado la visin ms coherente, pero se vio comprometido de inmediato
por la necesidad de penosas medidas estabiliza doras a corto plazo.
El gobierno de Ongana estaba determinado a realizar un programa econmico ms profundo. Tras una pausa inicial, el ministro de Economa, Adalberto Krieger Vasena, anunci un plan de amplio alcance que un experto analista extranjero denomin ms tarde _ el programa antiinflacionista ms
equilibrado del periodo de posguerra, programa que combinaba la expansin de la produccin, la estabilidad de los precios y la mejora de la balanza de
pagos con un esfuerzo por aumentar el nivel de consumo agregado, aunque
de forma muy gradual. Un rasgo clave fue la congelacin salarial durante dos
aos en 1967. que pudo hacerse cumplir debido a los mtodos autoritarios y al
xito relativo en mantener los precios bastante bajos. (Debe advertirse tambin la abrupta reduccin de las huelgas que muestra la figura 3.2.)
El gobierno tena a su favor otro factor ms. Un ala significativa del movimiento sindical, encabezada por el directivo de la CGT Augusto Vandor,
acogi con satisfaccin el golpe contra Illia y quiso colaborar con el nuevo
gobierno militar. A su vez, los oficiales encabezados por Ongana paladearon
la perspectiva de dividir los sindicatos y romper as la opresin peronista.
Esta tctica tuvo un xito parcial en 1967 y 1968, pero en 1969 fue absorbida
por la explosiva oposicin sindical.
En ese ao, se desarroll un movimiento de oposicin en la ciudad de
Crdoba, corazn de la industria automovilstica argentina de nueva, creacin. Haba habido una serie de protestas contra el gobierno y paradas laborales. El comandante del ejrcito local se puso nervioso, sus tropas se asustaron y durante una protesta callejera abrieron fuego, matando a algunas
decenas de manifestantes y espectadores. Se levant en el pas un alarido de

112

Argentina 113

Historia contempornea de Amrica Latina

protesta, a pesar del autoritario control gubernamental de los medios de comunicacin. Los numerosos enemigos del programa econmico del gobierno,
incluidos algunos militares que se oponan a la congelacin salarial, aprovecharon la ocasin para procurar la salida de Krieger Vasena. Ongana vacilaba, aumentaba la presin y por fin se oblig a Krieger Vasena a marcharse en
junio de L969. El gobierno de Ongana dur un ao ms, pero su credibilidad
se haba destruido.
No fue slo la oposicin sindical la que perdi al rgimen de Ongana.
Tambin hubo un aumento impactante de la violencia poltica en forma de
tortura clandestina y ejecucin por parte del gobierno militar y rapto y asesinato por parte de la izquierda revolucionaria. El golpe de Ongana empez
con violencia y los militares victoriosos aclararon de inmediato que se suspendan todas las garantas legales habituales. La poltica laboral, teida de un
aspecto conciliatorio en su exterior, pronto pas a depender de la coercin. Ya
haba ocurrido antes, en el mandato de Aramburu e incluso en el de Illia, pero
ahora haba una diferencia. La izquierda decidi responder con su propia
violencia. Brotaron grupos revolucionarios escindidos que secuestraron a
hombres de empresa prominentes y los liberaron por sumas enormes. Los
ejecutivos de las multinacionales extranjeras se convirtieron en blancos. Las
firmas contestaron trasladando a su personal a Montevideo, al otro lado del
ro, desde donde viajaban a diario bajo vigilancia armada. En 1970, los
terroristas de izquierdas secuestraron al ex presidente Aramburu, que haba
ordenado la ejecucin de los conspiradores peronistas en 1956. Ms tarde se
le encontr asesinado,
Una toxina mortal haba entrado en el cuerpo poltico argentino. Ahora
exista una izquierda revolucionaria, comprometida a traumatizar la nacin
mediante la violencia contra aquellos que identificaba como opresores: los
militares y la polica, junto con sus colaboradores, los ejecutivos bien trajeados de las multinacionales. Y el gobierno devolvi el golpe con su propia violencia. Haba estallado la guerra civil.
El gobierno de Ongana fue un fracaso poltico desde todos los criterios.
Aunque introdujo el plan de estabilizacin econmica de ms xito desde la
posguerra, no consigui un reto ms difcil: crear una coalicin poltica de
base amplia que pudiera proporcionar continuidad a la poltica y hacer posible una planificacin genuina para el futuro. El rgimen militar de Ongana
nunca podra haber conseguido esa coalicin porque se hizo con el poder teniendo en contra a los radicales, principal voz de la clase media, y a los
peronistas, que seguan siendo la voz ms fuerte de la clase obrera. Al contrario de los generales brasileos, cuyo xito aparente envidiaban los argentinos los oficiales de Ongana no pudieron forjar una alianza entre militares y
civiles capaz de mantener el poder el tiempo suficiente para poner en prctica
una poltica que proporcionara un crecimiento econmico sostenido. Y no
menos importante, la escena poltica argentina se haba polarizado ms que la
brasilea. El fracaso de Ongana dej a Argentina pocas alternativas.
El nuevo presidente fue otro general. Roberto Levingston, un inteligen-

te militar poco conocido, destinado en Washington, D.C., desde 1968. De


vuelta en Buenos Aires, Levingston se enfrent a un problema econmico
traicionero: la inflacin, que Krieger Vasena haba hecho bajar al 7,6 por 100
en 1969, iba en aumento y alcanz el 34,7 por 100 en 1971. Levingston sigui
un rumbo expansionista moderado, que pronto fracas por la tendencia descendente del ciclo de la carne, que caus escasez y altos precios. Al carecer
de prestigio militar, se encontr aislado. Las revueltas recurrentes de Crdoba en marzo de 1971 sellaron su destino y otro golpe militar lo expuls e instal en su lugar al general Alejandro Lanusse, que haba sido el cerebro tras
la deposicin de Ongana ocho meses antes.
Lanusse sigui una direccin nacionalista apoderada en poltica econmica. Poco inclinado a tomar decisiones arriesgadas, decidi funcionar con un
dficit presupuestario en aumento. Como era predecible, aument la inflacin hasta un 58,5 por 100 en 1972. Su gobierno no pretenda tener una respuesta para la economa.
Su ambicin real era lograr un nuevo acuerdo poltico. Lanusse opt por
la legalizacin del peronismo, junto con un nuevo sistema electoral que esperaba que favorecera a los partidos pro gubernamentales. Hizo una apuesta
an mayor: decidi permitir el regreso de Pern. Se anunciaron elecciones
para marzo de 1973. Pern regres por breve tiempo a Argentina a finales de
1972 y presion intensamente en apoyo de su sustituto, el doctor Hctor
Cmpora, como candidato presidencial. Mientras tanto, continuaba la violencia con secuestros de ejecutivos, cobros de rescates y asesinatos. Las guerrillas se volvieron ms audaces y atacaban de forma directa a altos cargos
militares, as como prisiones y cuarteles.
Cmpora recibi el 49 por 100 de los votos populares, no la mayora absoluta, pero muy por delante del 22 por 100 de B albn. El presidente >; los militares de ideas cercanas comenzaron a ver a Pern como la nica esperanza
contra la izquierda. Le consideraban una figura esencialmente conservadora
que no tema nada en comn con las guerrillas izquierdistas, algunas de las
cuales declaraban combatir en su nombre. Cuando Hctor Cmpora fue investido en mayo de 1973, ms de algn oficial pens que quiz fuera el primer paso hacia una solucin a la amenaza izquierdista.

Vuelta al poder de los peronistas


Cmpora no haba dejado dudas acerca de que slo era un sustituto hasta que
Pern pudiera regresar y participar en unas nuevas elecciones. A pesar de su
dbil personalidad, su gobierno emprendi una poltica econmica nueva y
atrevida. Haba sido diseada en esencia por la CGE (Confederacin General
Econmica), una asociacin empresarial argentina, y su primer objetivo era
estabilizar los precios para luego incrementar los salarios de los trabajadores
b.3sta que supusieran la parte de la renta nacional que haban alcanzado en el
primer periodo peronista. Se iba a hacer mediante 1) una su-

114 Historia contempornea de Amrica Latina


bida salarial nica; 2) una congelacin de precios pactada por el gobierno, los
sindicatos y la industria; 3) una congelacin salarial de dos aos; y luego 4) un
conjunto de medidas destinadas a mejorar los ingresos reales de los trabajadores. Obviamente, esto requera una cooperacin extraordinaria de todos
los grupos de presin. El gobierno de Cmpora pareca haber negociado el
acuerdo en el Pacto Social que propona y que fue formalmente ratificado tanto
por la CGT como por la CGE. Estableci un pacto paralel con los productores
rurales (excepto con los ganaderos, rabiosamente antiperonistas) que ofreca
incentivos en precios, impuestos y crditos a cambio de la promesa de doblar la
produccin agrcola para 1980. Sorprende que el nuevo rgimen peronista
hubiera creado una coalicin que inclua casi a todos los grupos de presin de la
sociedad argentina. Cmo fue posible? En parte, debido a que se haba
afianzado en los argentinos el agotamiento y el realismo. De hecho, ms de un
antiguo antiperonista contemplaba el nuevo gobierno de Pern quiz como la
ltima oportunidad para el pas de resolver sus problemas mediante algo menos
que la fuerza desnuda.
Como todo argentino y observador extranjero poda comprobar, las posibilidades de xito no eran elevadas. La violencia poltica aumentaba sin cesar
pues las guerrillas rechazaron con desdn el nuevo rgimen peronista y
mediante los secuestros y asesinatos trataban de desestabilizar el frgil equilibrio poltico. Otra desventaja ms eran la edad y salud de la antigua figura
carismtica a cuyo alrededor deba edificarse el nuevo consenso social: Pern
tena sesenta y siete aos y una salud menguada.
Las nuevas elecciones presidenciales se programaron para el mes de septiembre. Ahora Pern tuvo xito con una tctica poltica que haba fracasado en
1951: consigui que su esposa Isabel fuera nombrada para la vicepresidencia.
Ambos barrieron en las elecciones con un 62 por 100 de los votos. Entonces
Pern comenz a ocuparse de la izquierda revolucionaria, a la que haba
animado a menudo en sus declaraciones desde el exilio. El Ejrcito
Revolucionario del Pueblo (ERP) fue proscrito, en buena parte debido al
asesinato repetido de mandos militares. Dio su bendicin a las medidas
enrgicas tomadas contra las reuniones y publicaciones izquierdistas. Pareca
justificado el juicio de Lanusse: Pern estaba demostrando ser el garanteperfecto para presidir una ofensiva militar y civil contra la izquierda revolucionaria.
En el frente econmico, el ingenioso programa emprendido por Cmpora
pareca funcionar bien. A comienzos de 1973, hubo un auge econmico
alimentado por las altas ganancias de la exportacin, ya que los precios mundiales de la carne subieron y la produccin de grano aument. Durante ese ao
la inflacin cay de forma considerable y los salarios reales crecieron un 13,3
por 100 en la segunda mitad. Pero 1974 trajo problemas. El incremento del
precio del petrleo de la OPEP desequilibr la balanza de pagos, aunque slo
importaba el 16 por 100 de su petrleo. Adems, algunos sindicatos no
pertenecientes a la CGT consiguieron nuevos acuerdos salariales, en violacin
del pacto social. Varios sindicatos de la CGT siguieron su ejemplo.

Argentina 115
Entonces, sometido a una presin creciente por parte de sus dirigentes, Pern
accedi a conceder cuantiosas bonificaciones de fin de ao a todos los
sindicatos de la CGT, con lo que socav su programa antiinflacionista.
No se sabe si su magia podra haberle valido de nuevo con los trabajadores,
ya que muri en junio de 1974. La presidenta era ahora Isabel. Pern la
conoci cuando era bailarina de un cabar en Panam, durante el viaje de
recreo que emprendi tras su destitucin en 1955. Isabel no era Evita, como su
inseguridad e indecisin ya haban hecho patente. La Presidente asumi el
cargo mientras los peronistas disputaban agriamente.1 Queran conseguir influencia sobre la aterrorizada mujer que haba accedido a los deberes presidenciales.
El consejero con mayor influjo fue su ministro de Bienestar Social, Jos
Lpez Rega, una figura ambiciosa y atrevida, tan conocida por su fascinacin
por la astroioga como por sus ideas peronistas de derechas. Lpez Rega ayud
primero a convencer a Isabel para que retirara de su gabinete a los ministros
ms moderados en octubre de 1974; luego la persuadi para que tomara
medidas enrgicas contra la izquierda, incluidos los peronistas de esa
tendencia. Esto se convirti en el rumbo de la poltica de 1975, mientras los
sindicatos comenzaron a negociar nuevos contratos con incrementos salariales
del 100 por 100 o ms. Isabel organiz una contracampaa, anulando los
pactos salariales y despus, tras una serie de huelgas masivas, los restableci.
Esta involucin dramtica, adems de la cada vez ms sangrienta batalla entre
las guerrillas de izquierda y el ejrcito, llev a la dimisin de Lpez Rega. La
presidenta tambin perdi su mayora en el Congreso al escindirse la delegacin peronista.
La economa corra sin control. La inflacin se dispar al 335 por 100 en
1975 mientras la espiral salarios-precios coga velocidad. Ese ao tambin
result desastroso para las exportaciones, ya que la cosecha fue desilusionante
y se complic con una nueva traba del Mercado Comn Europeo sobre la carne
importadaLas reservas de divisas cayeron ms de un 50 por 100. A comienzos
de marzo de 1976, el gobierno de Isabel ya no tuvo ms remedio que adoptar
un plan de estabilizacin riguroso para volver a pedir ayuda al FMI.
El deterioro de la economa se vio acompaado por el aumento de la violencia en la poltica. Las guerrillas continuaban sus deliberados ataques provocadores a la polica y el ejrcito, cometiendo algunos asesinatos dramticos.
La derecha responda a travs de organizaciones igualmente violentas, como la
Alianza Anticomnista Argentina. El gran pacto en el que iba a basarse la
nueva era peronista pareca ahora una paradoja cruel. ES valor del dinero
menguaba a diario, casi por horas. El miedo a-los terroristas, fueran
1. Lo normal hubiera sido referirse a Isabel en forma femenina como h presidenta, pero la
Constitucin argentina slo hablaba del presidente y sus seguidores no queran correr ningn
riesgo. As que la legalidad triunf sobre la lgica gramatical y se la vino a conocer como La Presdeme.

116 Historia contempornea de Amrica Latina


de izquierdas o derechas, arraig en la poblacin, en especial en la clase media urbana. La presidenta estaba aterrorizada, era totalmente incapaz de
ejercer el poder y cada vez se senta ms confusa. Haba una pregunta en el
aire: cundo la expulsaran los militares?
Su mandato conclua en 1977 y pareca que el ejrcito estaba determinado
a dejarle concluirlo. Si tomaban el poder, adquiriran la responsabilidad
formal de encargarse del desorden econmico. Era mejor que siguiera en su
puesto, ya que adems haba dado carta blanca las fuerzas de seguridad en
su guerra contra las guerrillas. Al retenerla como presidenta, tenan la apariencia de la legitimidad civil. Y quizs hubiera otra motivacin ms. Puede
que el ejrcito hubiera decidido dejar que la situacin nacional se volviera tan
violenta y la economa tan catica que nadie dudara de la necesidad de que el
ejrcito lo solucionara. Si era as, para marzo de 1976 ya lo haban
conseguido. En el golpe mejor predecido de Argentina, los hombres de uniforme pusieron a La Presidente en detencin domiciliaria (se la investigara
por corrupcin) y una vez ms un gobierno elegido desapareci de la Casa
Rosada.

El regreso de los militares


Cuando las fuerzas armadas decidieron movilizarse contra Isabel, estaban determinadas a imponer una solucin burocrtico-autoritaria que durase. Bajo el
general Jorge Rafael Videla, el rgimen emprendi una perversa campaa
contra la oposicin, conocida de forma alternativa como guerra sucia o
guerra santa. El gobierno comenz a detener a los subversivos a discrecin, reconociendo en un momento dado que mantena cerca de 3.500 prisioneros. Y luego estaban los desaparecidos, aquellos que simplemente
desaparecan, quizs 10.000 o 20.000 en total. Estas personas eran secuestradas por hombres bien armados que se negaban a identificarse, pero que sin
duda pertenecan a las fuerzas de seguridad y estaban fuera de servicio, o se
trataba de paramilitares que operaban con el conocimiento del gobierno militar. No se volvi a saber nada de casi ninguno de los secuestrados. El secreto
otorgado a esta espantosa matanza quiz provenga del estudio efectuado por
el ejrcito argentino acerca de las tremendas crticas que cayeron sobre las
fuerzas de seguridad brasileas a comienzos de los aos setenta por matos tratos a los prisioneros. El error brasileo, segn los argentinos, fue detener a los
sospechosos de forma oficial, con lo que se dejaban rastros legales.
Nunca sabremos cuntos de los desaparecidos eran totalmente inocentes y cuntos apoyaron activamente a los movimientos guerrilleros. Miles de
argentinos estuvieron sin duda involucrados de una forma u otra, si contamos
a los mensajeros, pistoleros, infiltrados, contrabandistas de armas y espas, a
la vez que amplios sectores de la poblacin compartan la antipata de los rebeldes hacia la dominacin derechista. Con los asaltos a bancos y los cobros
de rescates las guerrillas acumularon un fondo de guerra de por lo menos 150

Argentina 117
millones de dlares, y se mostraron muy capaces para golpes paramilitares
(una bomba estall en un casino militar, matando quince e hiriendo a muchos). El ejrcito y la polica se enfrentaban a un desafo formidable.
Llevados por una adhesin fantica a las doctrinas de la seguridad nacional, los airados generales decidieron realizar una ofensiva con todos los
medios y sin limitaciones legales. Los desaparecidos eran las vctimas de
una tctica diseada de forma consciente para aterrorizar al pas. El combate
con las guerrillas era brutal y hasta hubo una batalla convencional en la
provincia de Tucumn. Al final triunfaron los generales, pero a un terrible
precio. Pensaban que no teman eleccin y rechazaban con brutalidad las crticas de cualquier procedencia. Una de las descripciones ms ledas fue la escrita por Jacobo Timerman, antiguo editor de un peridico de Buenos Aires,
que describa sus torturas abusivas como antisemitas e incluso pro nazis. La
en otro tiempo orgullosa Argentina se haba convertido en un paria internacional junto con Chile y Surfrica, y su pueblo, locuaz y discutidor por costumbre, sufra la ignominia de! silencio y la intimidacin.
Qu queran las guerrillas? Haba varios grupos, pero todos buscaban el
derrocamiento violento del gobierno y la instalacin de un rgimen socialista
revolucionario de lnea mandata-leninista. Sus miembros pertenecan en
general a la clase media y muchos eran estudiantes universitarios o licenciados recientes. Idealistas hasta la desesperacin y profundamente alienados
por la poltica de carrusel argentina, se vieron atrapados en una rebelin apasionada contra una estructura socioeconmica que era, irnicamente, una de
las ms modernas de Amrica Latina. Una vez entablada la batalla, no haba salida. Los militares estaban tan dispuestos a liquidar a sus opositores que
la amnista nunca fue ni una posibilidad remota. Era una guerra a muerte.
La guerra mostr, al igual que lo hicieron otras en Amrica Latina, que
un gobierno bien equipado y determinado, si impide cualquier escisin importante entre las lites dirigentes de la sociedad, puede vencer normalmente
a un movimiento de guerrilla. Un factor clave fue el apoyo tcito (y a menudo
explcito) de la clase media a la campaa antiguerrilla. En cuanto a su
proporcin dentro de la sociedad, la clase media argentina era la mayor de
Amrica Latina y por ello un actor crucial en el drama poltico. Haba observado con desaliento la decadencia del orden bajo el mandato de Isabel de
1974 a 1976 y la mayora apoy el golpe de 1976.
Se pretendi que este golpe fuera el final de todos. Videla y sus colegas
proclamaron que su objetivo no era slo terminar con el caos de los aos peronistas, sino tambin reestructurarla sociedad argentina. La junta prometi
erradicar el terrorismo y con ello sacar a algunos potentes actores de la escena poltica. Planeaban revitalizar el sector pblico, captando capital extranjero e interno, reducirlo y como consecuencia reordenar la relacin entre
empresas, movimiento obrero y Estado. Declararon la alineacin de Argentina con el mundo occidental y cristiano y, para mantener estos altos principios, prometieron reeducar al populacho enfatizando los valores de la
moralidad, rectitud y eficiencia. De este modo, los soldados pondran los ci-

118 Historia contempornea de Amrica Latina


miemos para una democracia final que sera, en palabras escogidas cuidadosamente, acorde con la realidad, las necesidades y el progreso del pueblo
argentino.
En la persecucin de estas ideas, los militares no slo se embarcaron en
una guerra enrgica contra la oposicin, sino que tambin penetraron en la
sociedad argentina mucho mas profundamente que nunca antes: adems de
abolir la Confederacin General del Trabajo, acabaron con otras instituciones,
como organizaciones deportivas o de caridad.
En 1978 los generales obtuvieron una propaganda cada del cielo cuando
se eligi ai pas como sede de la Copa Mundial de ftbol. Argentina fue la
ganadora, para el xtasis de las multitudes y el obvio placer de ios generales de
lnea dura. Al menos durante unas cuantas semanas los argentinos comunes
pudieron sentirse orgullosos de su pas. Pero la euforia se disip pronto por ia
realidad de su difcil situacin.
Entre las preocupaciones ms graves estaba la economa. El ministro de
esta cartera, Jos Martnez de Hoz, franco representante de las ideas neoliberales, impuso de inmediato un plan de estabilizacin para reducir !a inflacin y devolver la confianza a los acreedores extranjeros. La clase obrera se
enfrent a salarios reales en declive, mientras que a los empresarios cada vez
les result mas difcil obtener crdito. El sector ms favorecido fueron los
bancos y las instituciones financieras, que obtuvieron elevados beneficios debido a las altas tasas de inters real (con frecuencia del 20 al 40 por 100). El
flujo de capital exterior aument de forma espectacular, pero en gran parte era
especulativo. Martnez de Hoz tambin pas a nacionalizar una serie de
empresas estatales, mientras que redujo drsticamente los aranceles de casi
todos los artculos industriales.
Estas medidas lograron disminuir la inflacin a un 88 por 100 en 1980 y
obtener una balanza de pagos excedentaria durante cuatro aos sucesivos
(1976-1979). Sin embargo, en 1981 se haba oscurecido el panorama. Una ola
de quiebras bancarias provoc una enorme salida de fondos. De nuevo la inflacin excedi el 100 por 100 y se instal la recesin. En 1981 la industria
operaba slo a la mitad de su capacidad y la renta real era ms baja que la de
1970.
A pesar de estos problemas econmicos, las fuerzas armadas demostraron
un grado notable de coherencia y unidad. Era un rgimen institucional, no un
asunto de un solo hombre, y cuando Videla pas la presidencia al general
Roberto Viola en marzo de 1981, slo fue la confirmacin de este hecho. Viola
careca del vigor necesario para soportar la presin de ese puesto, por lo que lo
cedi a comienzos de 1982 al general Leopoldo Galtieri, comandante en jefe
del ejrcito.
En marzo, Galtieri decidi jugarse el destino de su gobierno en las islas
Malvinas, controladas por Gran Bretaa, pero reclamadas desde haca mucho
tiempo por Argentina. Durante su mandato de 1946 a 1955, Pern reaviv la
pasin argentina sobre las islas, pero Gran Bretaa no le hizo caso. En 1965,
las Naciones Unidas invitaron a ambos pases a iniciar conversacio-

Argenrina 119

La ocupacin de las islas Malvinas en 1982 llev a un ingente desbordamiento de orgullo y provocacin nacionales. (C. Carrin/SYGMA.)

nes para encontrar una solucin pacfica a la disputa. El tema de la soberana


no se discuti formalmente hasta 1977, el mismo ao en que el servicio de
espionaje britnico advirti de una invasin inminente. Gran Bretaa envj
una pequea flota de guerra, sin hacer publicidad, y la amenaza se desvaneci.
En 1982, los argentinos pensaron que los britnicos haban cambiado de
contrasea y que no se molestaran en defender las desoladas islas a ms de
12.000 km de Inglaterra, pobladas por slo 1.800 britnicos y 600.000 ovejas.
El 2 de abril, una gran fuerza argentina invadi las islas y aplastaron
rpidamente a la guarnicin de la marina real que contaba con pocas armas.
La primera ministra conservadora inglesa, Margaret Thatcher, no estaba
dispuesta a ver secuestrados la soberana y los ciudadanos britnicos por una
dictadura militar latinoamericana. Los britnicos denunciaron la invasin y
movilizaron una importante fuerza operativa. Justificaron su intervencin
militar por la necesidad de evitar que el agresor usurpara el derecho a la
autodeterminacin de os isleos. A finales de mayo, desembarcaron miles de
soldados en las cabezas de playa de las Malvinas. Todos los pases latinoamericanos menos tres respaldaron a Argentina en una votacin de la Organizacin
de Estados Americanos y condenaron a Gran Bretaa como agresora.

120 Historia contempornea de Amrica Latina


Por qu haba decidido la invasin el gobierno de Galtier? Resultaba
evidente que la economa argentina estaba de nuevo arruinada, con la infla
cin y la deuda externa disparadas. Unos das antes de la invasin del 2 de
abril, haba tenido lugar la mayor manifestacin contra el gobierno desde
que los militares tomaron el poder en 1976. Galtieri y los pocos seguidores a
los que consult consideraron sin lugar a dudas el aliciente de una rpida victoria militar en las islas' Malvinas como un impulso a su popularidad en declive. Adems, Galtieri crey que contara al menos con e apoyo tcito de la
administracin Reagan, con la que los generales argentinos haban desarrollado una clida relacin.
A corto plazo, Galtieri estaba en lo cierto acerca de la reaccin de los argentinos. La invasin produjo un desbordamiento de sentimiento patritico,
que se debi en parte a los reportajes hiperblicos, controlados por el gobierno, que slo hablaban de las victorias argentinas. Haba encontrado Argentina, fragmentada desde haca tanto tiempo, una va para unirse?
Pero la poblacin del pas pronto sufri un rudo retomo a la realidad. Las
tropas britnicas mejor entrenadas y con ms experiencia barrieron las islas y
sitiaron a los 7.500 soldados argentinos atrapados en la capital, Port Stanley.
Tras consultas nerviosas con Buenos Aires y una resistencia espordica, el
comandante argentino se rindi de inmediato, la nica opcin sensata dada la
pobre moral, condicin y posicin de sus tropas. Pero esta rendicin repentina
golpe con dureza a Buenos Aires. La propaganda del gobierno se volva
ahora cenizas. Gran Bretaa, supuestamente debilitada e incapaz de defender
sas islas distantes, haba derrotado de forma decisiva a las tropas argentinas,
muy superiores en nmero. Slo las fuerzas areas argentinas parecieron
haber contado con la habilidad y el valor necesarios para combatir de modo
efectivo.

La transicin a la democracia
La junta presidida por Galtieri haba cometido un error mortal: como gobierno
castrense, comenz una aventura militar que no logr ganar. La reaccin
pblica fue inevitable: qu tienen de buenos los generales si ni siquiera
pueden ganar una guerra pequea? E fervor patritico se torn en peligrosas
manifestaciones a las puertas de la Casa Rosada. Galtieri se convirti en
blanco de sus compaeros oficiales y renunci cuando la unidad militar
comenzaba a resquebrajarse. Las fuerzas navales y areas abandonaron la
junta y dejaron solo en el poder al ejrcito de tierra. El nuevo presidente fue
un oscuro general retirado, Reynaldo Bignone, del cuerpo de ingenieros. Al
asumir el cargo en julio de 1982, repiti valientemente la reclamacin argentina sobre las islas Malvinas. Prometi elecciones en 1983 y el regreso del
gobierno civil antes de 1984. Era como si los generales argentinos, por su incompetencia hubieran restaurado la legitimidad a los polticos civiles.
La economa pas de mala a peor en 1982. La inflacin se dispar hasta un

Argentina 121
200 por 100, los trabajadores perdieron cerca de un cuarto de su renta real y el
pas entr de acto en el incumplimiento de su deuda exterior privada. A comienzos de 1983, el valor nominal neto del salario mnimo era de un milln de
pesos a la semana, que equivalan slo a unos 19 dlares. A los brasileos (su
tasa de inflacin era slo del 100 por 100) les result divertido cuando los argentinos imprimieron su primer billete de un milln de pesos. Los mismos
argentinos se sintieron ms frustrados. La moneda de cien pesos que vala
mucho menos de un centavo de dlar se retir de la circulacin y slo result
til a los airados forofos del ftbol, que se las tiraban a los rbitros, y a los
manifestantes contra el gobierno, que hacan lo propio con la polica.
Para .obtener la financiacin externa que se necesitaba con desesperacin,-el gobierno acept un austero plan esbozado en-colaboracin con el
FML Pero existan dudas reales acerca de si sera capaz de organizar la transicin a un gobierno civil. En diciembre de 1982, la oposicin prepar la mayor protesta antigubernamental en siete aos de mandato militar.
.Para sorpresa de casi todos, el lder del Partido Radical, Ral Alfonsn,
obtuvo un 52 por 100 de los votos en las elecciones presidenciales de 1983.
Los radicales tambin lograron la mayora en la Cmara de Diputados. Los
peronistas, que no haban perdido una eleccin presidencial libre desde 1945,
slo alcanzaron el 42 por 100. Alfonsn haba sido un valiente luchador por"
los derechos humanos durante el mandato militar. Adems, su partido era el
nico grupo no peronista capaz de formar un gobierno viable.
El nuevo gobierno se enfrentaba a problemas formidables. En primer lugar estaba el compromiso de perseguir al personal militar y la polica que haban matado o desaparecido a ms de 10.000 sospechosos. La revulsin pblica contra los perpetradores era profunda y haba ayudado a Alfonsn a
conseguir votos. Sin embargo, Argentina sera el primer pas que procesara a
su propio ejrcito por crmenes internos (los juicios d Nuremberg contra los
nazis fueron impuestos despus por todas las potencias extranjeras victoriosas). Era tierra virgen. Cuntos deban juzgarse? Dnde terminaba la
responsabilidad criminal? Y cmo afectara este enjuiciamiento al esfuerzo
de construir un nuevo ejrcito democrtico?
El segundo problema en importancia era la economa. La inflacin haba
alcanzado el 400 por 100 en 19S3 y Argentina no poda realizar los pagos de
su enorme deuda exterior. Tampoco haba logrado modernizar su economa
para sobrevivir en el comercio mundial. Por ltimo, Alfonsn se enfrentaba a
la perenne lucha por la renta entre las clases y sectores competidores, con los
grandes sindicatos de trabajadores ensangrentados pero no vencidos por la
represin militar.
El tercer problema era encontrar una base poltica viable. Podan los radicales, partido minoritario desde 1945, retener la mayora que haba obtenido Alfonsn? En caso de no lograrlo, era factible una coalicin efectiva?
Alfonsn batall valientemente con todos estos retos. El procesamiento de
los torturadores result una situacin casi sin ganadores. Una comisin
nombrada por el presidente document la muerte o desaparicin de 8.906 ar-

122 Historia contempornea de Amrica Latina


gentinos. El gobierno present acusaciones contra los nueve comandantes en jefe
del ejrcito por crmenes que iban del asesinato a la violacin. Cinco fueron
hallados culpables y condenados a prisin, mientras que tres de los cuatro
absueltos fueron despus procesados por la justicia militar y sentenciados a
prisin. Pero hasta dnde deba llegar el procesamiento? Una revuelta militar
en 19S7 protestando contra los enjuiciamientos inminentes forz al Congreso a
exonerar a todos los oficiales por debajo del rango de general. Hasta los
procesamientos en curso se empantanaron, lo cual espole a los defensores de
los derechos humanos y a los familiares de los desaparecidos a denunciar que
no se juzgaran los cientos, si no miles, de otros casos. Los seguidores deAlfonsn replicaron que ningn otro gobierno de Amrica Latina se haba
atrevido nunca a procesar a sus oficiales por crmenes cometidos durante un
gobierno militar. Mientras tanto, el cuerpo de oficiales estaba ms bien poco
arrepentido. Era evidente que la represin y la subsiguiente bsqueda de justicia
dejaran una profunda cicatriz en la sociedad argentina.
Cubrir los pagos de los 50.000 millones de dlares de la deuda exterior era
un problema econmico inmediato para el gobierno. Como las exportaciones no
obtenan un excedente suficiente para el servicio de la deuda, Alfonsn tuvo que
buscar nuevos prstamos. El precio de este dinero fue una poltica de austeridad
interna diseada por el FM1. Sin embargo, la inflacin corri hasta el 627 por
100 en 1984 y se acerc al 700 por 100 en 1985. Con la espalda contra la pared,
el gobierno de Alfonsn devel el Plan Austral, una congelacin de salarios y
precios que cre una nueva moneda (el austral) con la esperanza de romper la
psicologa inflacionaria. La inflacin cay a menos de un 100 por 100 (una
victoria para ios parmetros latinoamericanos), pero tambin se produjo una
recesin y una aguda bajada en los salarios reales. Slo las medidas
provisionales permitieron al gobierno evitar incumplir el pago de la deuda
exterior, pero pocos crean que Argentina pudiera continuar sus pagos, que
alcanzaban el 6 por 100 de su PIB.
En la escena poltica, Alfonsn supo cmo mantener su terreno contra las
desavenencias en ascenso. En las elecciones al Congreso de 1985, los radicales
retuvieron su mayora en la cmara baja, ya que los divididos peronistas
continuaron perdiendo el apoyo de la clase media. Los sindicatos de trabajadores tambin estaban a la defensiva. Sin embargo, en las elecciones de 1987,
los candidatos peronistas al Congreso aventajaron a los radicales con un 41 por
100 frente a su 37 por 100 y extendieron su dominio en los gobiernos provinciales de 16 a 22.
Luego el Plan Austral se resquebraj, en parte como resultado de la propensin negociadora de Alfonsn. La inflacin subi y el tipo de cambio perdi
el control. A comienzos de 1989, los precios suban ms de un 30 por 100 al
mes y alcanzaran ms de un 100 por 100 al mes a mitad de ao. La produccin
cay en picado y disminuy la renta. El producto interior bruto mengu un 3 por
100 en 1988 y un 6 por 100 en 1989 (en conjunto, la renta per cpita de los
argentinos descendi cerca de un 25 por 100 durante la dcada de los ochenta).

Argentina 123
Los peronistas aprovecharon la oportunidad. En las elecciones presidenciales de mayo de 1989, el candidato del partido, Carlos Sal Menen, gobernador de la provincia interior de La Rioja, obtuvo aproximadamente un 47 por
100 del voto popular y una clara mayora en el colegio electoral, sobrepasando diestramente al candidato de UCR, Eduardo Angeloz, y a otros dos
ms. Esto marc una divisoria potencial en la poltica argentina: era la primera
vez que un partido de la oposicin haba triunfado en unas elecciones
presidenciales en ms de setenta aos, y la primera vez tambin que los
peronistas llegaran al poder sin el espectro de Pern. Si el pas poda dar estos
pasos, razonaban algunos analistas, quizs tuviera una oportunidad realista de
alcanzar una democracia genuina.
No sera una tarea fcil. La crisis econmica se intensific. Los saqueos
hicieron erupcin en mayo de 1989, el mes de las elecciones. Argentina, el
proverbial granero del continente, sufri la humillacin de contemplar disturbios en busca de alimentos. Un aturdido presidente Alfonsn declar el estado de sitio y luego anunci que renunciara a su cargo seis meses antes de lo
previsto. Ningn presidente tiene el derecho a demandar sin cesar el sacrificio
de su pueblo si su conciencia le dice que puede disminuirlo con el propio.
Castigado y desalentado, abandon su ambicin de ser el primer presidente
argentino libremente elegido que completara todo un mandato desde la dcada
de 1920.
Al tomar el poder en medio de estas sombras circunstancias. Menem tena
las manos llenas. La inflacin alcanzaba un 150 por 100 al mes. El pas deba
casi 4.000 millones de dlares en atrasos del pago de la deuda exterior, que por
entonces haba aumentado a 64.000 millones de dlares. Casi al acabar el ao.
Menem nombr a un nuevo ministro de Economa, Antonio Ermn Gonzlez,
que de inmediato impuso un estricto programa de austeridad: levant el control
de precios, permiti que e) tipo de cambio flotara libre, redujo radicalmente los
impuestos sobre las exportaciones y las importaciones. y suprimi un
sinnmero de restricciones sobre el comercio exterior. En enero de 1990,
sorprendi a la poblacin al transferir certificados bancarios con intereses a
ttulos a diez aos, en la prctica, confiscando los ahorros de la clase media.
Esta y otras medidas enrgicas acabaron provocando una recesin que puso fin
a la hiperinflacin.
Violando apreciados principios del peronismo, Menem y sus ministros se
embarcaron en un programa de privatizacin de compaas estatales, vendindoselas a inversores privados. En junio de 1990, el gobierno subast En-tel.
la compaa telefnica nacional, a un consorcio de inversores espaoles,
italianos y franceses. En julio de 1990, vendi-las lneas areas nacionales,
Aerolneas Argentinas, a Iberia de Espaa. No contento con estas atrevidas
jugadas. Menem anunci su intencin de proceder a la privatizacin de la
electricidad, el carbn y el gas natural, el metro y la flota. La doctrina econmica neoliberal pareca salir triunfante.
A comienzos de 1991 Menem nombr ministro de Economa a Domingo
Cavallo. una fuerte personalidad y firme creyente en las reformas estricta-

124 Historia contempornea de Amrica Launa


mente orientadas al mercado. Cavallo ampli la campaa de privatizacin
que-represent ms de 9.000 millones de dlares para el gobierno en 1994, v
centr su programa en una ley de convertibilidad, que reduca el gasto pblico de acuerdo al ingreso, prohiba la emisin de ms billetes, y, ms importante, estableca un tipo de cambio de uno por uno entre el peso argentino
y el dlar norteamericano. La adhesin a este tipo de cambio se convirti en
la clave de la credibilidad econmica, y estimul una entrada sustancial de
capital privado. Cavallo tambin ide una reestructuracin de la .deuda externa argentina en 1993, mientras que el Banco Mundial y el Fondo Monetario Internacional continuaban apoyando sus polticas drsticas. La inflacin
descendi del 4.900 por lOO en 1989 a menos del 4 por 100 en 1994, y el crecimiento econmico alcanz cerca del 6 por 100 anual. Los sorprendidos observadores dentro y fuera del pas aclamaron el logro de un milagro econmico.
Haba tambin aspectos negativos. Uno era la sobrevaluacin del peso,
que alentaba las importaciones y desalentaba las exportaciones, lo que llev
a un dficit comercial de ms de 6.000 millones de dlares en 1994. Otro era
el desempleo y el empobrecimiento de la clase media. Segn un estudio, casi
la mitad de la clase media del pas descendi a la clase inferior a comienzos
de los aos noventa. A su vez, el desempleo declarado creci del 6,5 por 100
en 1991 al 12,2 por 100 en 1994.
No es sorprendente que las iniciativas de Menem causaran rupturas y discordia en el movimiento obrero. La CGT se dividi en dos alas, una presidida por Sal Ubaldlni, un firme crtico de la poltica de Menem. la otra encabezada por su seguidor, Guerino Andreoni. En septiembre de 1990 el
gobierno derrot un movimiento huelgustico de los trabajadores de la compaa telefnica en Buenos Aires que deseaban un incremento salarial que
fue considerado como inflacionario. El creciente desempleo y los despidos
gubernamentales tambin desataron protestas en las provincias del interior,
especialmente en La Rioja y Santiago del Estero en 1993, y los disidentes organizaron una gran manifestacin en Buenos Aires a mediados de 1994. Muchos encontraban irnico, y algunos, ofensivo, que un gobierno peronista
frustrara huelgas de las organizaciones obreras y que hiciera frente a las protestas de la clase obrera.
Las fuerzas armadas presentaron al comienzo a Menem un enojoso desafo. Varios meses despus de asumir el poder, promulg una amnista general para entre otros los participantes en las revueltas militares en 1987
y 1989 cuyo propsito fue ms bien la protesta poltica que la toma del poder. En diciembre de 1990 an estall otra rebelin militar realizada por los
carapintadas en nombre del estridente nacionalista coronel Mohamed Ali
Seineldn unos das antes de la llegada prevista a Buenos Aires del presidente
de Estados Unidos, George Bush. La sublevacin fue finalmente sofocada,
pero represent un serio desafo a la autoridad de Menem. Pretendiendo que
no haba negociado con los rebeldes, Menem emiti el 29 de diciembre en
plenas fiestas navideas una nueva serie de indultos en favor de los anti-

Argentina 125
guos lderes del gobierno militar y su campaa de represin poltica. La decisin provoc manifestaciones de protesta y algunas renuncias de principio,
pero los militares ganaron el pleito: no habra sentencias o juicios subsiguientes por delitos contra los derechos humanos cometidos en la guerra
sucia.
Cuando las fuerzas armadas continuaron mostrando signos de inquietud,
especialmente en torno a modestos recortes, Menem trat aparentemente de
aplacar a los generales a fines de 1994 expresando gratitud por su espeluznante campaa: Triunfamos en la guerra sucia, que haba colocado a nuestra
sociedad al borde de la disolucin. Los defensores de los derechos humanos
denunciaron enrgicamente la declaracin de Menem, quien quedara
despus en una incmoda posicin por las confesiones pblicas de antiguos
militares que relataron la prctica rutinaria de lanzar al mar a los prisioneros
polticos durante los vuelos navales en los aos setenta. El legado de la guerra sucia persisti tercamente.
En 1994, el gobierno obtuvo la aprobacin del Congreso para la reforma
de la Constitucin del pas, redactada haca 140 aos. Siguiendo el acuerdo
entre Menem y Ral Alfonsn, ahora lder del Partido Radical, las reformas
reduciran el periodo presidencial de seis a cuatro aos, pero permitiran una
reeleccin; reduciran la autoridad del presidente para gobernar por medio de
decretos de emergencia: crearan el cargo de jefe del gabinete, quien po-. dra
ser destituido con el voto de la mayora en el Congreso (con esto se introduca una dosis de autoridad parlamentaria); se fortalecera el poder judicial; y se dara un grado de autonoma a la ciudad de Buenos Aires,
promulgada en 1994. Los defensores insistan en que las reformas mejoraran
la responsabilidad gubernamental, descentralizaran el poder, e institucionalizaran un sistema de equilibrio y control del mismo. Los opositores, entre
los que haba muchos radicales, vean la reforma como una maniobra de Menem para perpetuarse en el poder.
Menem se apresur a proclamarse candidato para las elecciones presidenciales de 1995. Pese a los persistentes rumores de corrupcin de alto nivel
y el amplio resentimiento hacia el estilo autoritario del presidente, Menem
obtuvo una slida victoria con el 49,8 por 100 del voto (con la nueva
Constitucin necesitaba slo el 45 por 100 para evitar una segunda vuelta).
Dividida, desmoralizada, representada por un candidato sin brillo, la antiguamente orgullosa UCR obtuvo slo el 17,1 por 100. La oposicin ms fuerte provino de Jos Bordn, un peronista disidente que encabezada una coalicin de centro-izquierda conocida como Frepaso (Frente Pas Solidario) que
consigui el 29,2 por 100 de los votos. Consideraban algunos que la larga
tradicin argentina de poltica bipartidista estaba llegando a su fin. Pareca
igualmente improbable que Bordn fuera capaz de convertir Frepaso en un
partido duradero.
En el campo internacional, Argentina dio dos pasos nuevos y decisivos.
Uno fue promover el desarrollo constante de MERCOSUR (el Mercado Comn del Sur), una asociacin cuatripartita que incluye Argentina, Brasil,

126 Historia contempornea de Amrica Latina


Uruguay y Paraguay. Fundada por el Acuerdo de Asuncin de 1991, el esquema prev la creacin de una zona de libre comercio que podra finalmente
convertirse en una unin aduanera, y en un mercado comn pleno segn el
modelo de la Unin Europea. Pese a las tensiones ocasionales entre sus
miembros, el volumen de comercio e inversin en MERCOSUR creci
rpidamente durante los inicios de la dcada de 1990. Su xito aparente reforz los deseos argentinos de liderazgo en Amrica del Sur, aunque Brasil
tambin reclamara esta condicin.
En segundo lugar, Argentina bajo Menem adopt una poltica exterior
coincidente con la de Estados Unidos (se inform que el ministro de Relaciones Exteriores haba bromeado que Buenos Aires estaba buscando relaciones carnales con Washington). Menem apoy activamente las operaciones militares estadounidenses en la guerra del Golfo Prsico en 1991, y en
Hait en 1994. Normaliz las relaciones con el Reino Unido, proclamando su
dedicacin a un arreglo pacfico del contencioso de las islas Malvinas, y trat
de fortalecer sus contactos con la Unin Europea. Tambin se convirti en un
ruidoso crtico de la Cuba de Fidel Castro, y abandon las relaciones polticas
con los pases en vas de desarrollo en Asia y frica. No deseo pertenecer al
Tercer Mundo dijo en una ocasin. Argentina tiene que estar en el Primer
Mundo, que es el nico mundo que debera existir.