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Lisa Marie Rice Dangerous 05

Secretos Calientes

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Lisa Marie Rice Dangerous 05

Secretos Calientes

LISA MARIE RICE

SECRETOS CALIENTES
05 Dangerous

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Lisa Marie Rice Dangerous 05

Secretos Calientes

Summerville, Washington 24 de diciembre, temprano por la maana Jack Prescott bes el hombro de su esposa y observ mientras ella sonrea en el sueo. Aquella sonrisa provena de lo ms profundo de su ser y era slo para l. Todava lo maravillaba despus de un ao de casados. Ella todava lo maravillaba. Caroline. Su esposa. Caroline Lake, ahora Caroline Prescott. La mujer que haba estado en su cabeza ms de la mitad de su vida y que ahora era suya. l haba aparecido exactamente un ao antes (en la librera de ella en mitad de una tormenta de nieve) despus de volar sin parar durante cuarenta y ocho horas desde Sierra Leona. All haba sido su ltima misin, un homenaje a su padre adoptivo fallecido. Sobre una piragua desde Abuja a Freetown, desde el aeropuerto de Lungi a Pars, de Pars a Atlanta, de Atlanta a Seattle y luego en una diminuta avioneta que casi ni haba llegado hasta Summerville a causa del mal tiempo. Pensando en Caroline cada segundo del trayecto, la mujer que nunca haba logrado sacarse de la cabeza. Mientras se una al ejrcito, se ganaba su grado de Ranger, luchaba en innumerables agujeros infernales por todo el mundo... all haba estado ella. Hermosa, buena, inteligente. Una mujer de ensueo para cualquier hombre y fuera de su alcance durante sus doce largos y solitarios aos en lugares duros y violentos. Ella haba estado en su cabeza desde que era un muchacho sin techo, trayndole libros al refugio y comida y noticias del mundo exterior, un mundo que no significaba vivir con locos mugrientos y borrachos violentos.

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Ella haba estado all en su cabeza cuando haba huido, haba sido adoptado por su padre de corazn, el Coronel Eugene Prescott. Ella haba estado all a travs de sus despliegues en lugares malos, intentando darle algo de orden a un mundo violento. Ella haba estado all durante las largas y solitarias noches en agujeros perdidos del mundo, recordndole que haba algo en el mundo por lo que vala la pena luchar. Ella haba estado all durante tanto tiempo, estaba tan profundamente incrustada en su mismsima alma, que cuando su padre adoptivo haba muerto y l haba heredado una fortuna, regres a dnde haba sido un nio perdido esperndose encontrar a una mujer casada y con nios, porque, qu hombre en su sano juicio no se casara con alguien tan hermoso y listo como Caroline? Pero el mundo estaba lleno de idiotas. Caroline haba pedido a sus padres, haba perdido todo el dinero de su familia y haba cuidado de un hermano ms joven tremendamente daado durante casi toda una dcada y no muchos hombres habran tolerado aquello. l s, sin duda alguna. Por Caroline caminara sobre lagos de fuego, escalara montaas de espinos, matara cualquier dragn que existiera. Con gusto. Un hermano enfermo no era nada. Adems, l tena bastante dinero propio. Cuando apareci en su puerta, esperando encontrar una casada Caroline, queriendo solamente verla una ltima vez antes de dar el siguiente paso en su vida, descubri que no estaba casada despus de todo y que ella era el siguiente paso. Y l, el hombre que nunca haba tenido familia, el hombre que haba sabido en lo ms profundo de su ser que jams tendra familia porque la familia era para las otras personas, bueno, ahora tena su propia familia. Caroline. Y los nios que tuvieran. Y de pensar en una Caroline embarazada su polla, ya dura, se volvi de granito. Una onda de calor lo recorri y su respiracin se aceler. Era la cosa ms dura de estar casado con Caroline. Todo lo dems de la vida de casado era increblemente fcil con ella. Intensamente placentero. Una delicia a todas horas. Ella tena buen carcter, sin esos cambios de humor que lo volvan loco con otras mujeres. Era increblemente lista, con un afilado sentido del humor. Era dulce de corazn. Su hogar era hermoso, ella era una cocinera fantstica. Jams haba estado tan fsicamente cmodo como lo estaba siendo su esposo. Todo era absolutamente perfecto menos... Menos que la deseaba tantsimo. Todo el tiempo. Jams pareca apagarse, y Jack tena que controlarse, de otro modo tendra a Caroline de

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espaldas, follndola duramente, ms o menos todo el tiempo, da y noche, y eso no era bueno. A veces el deseo era como un dolor de baja intensidad, a veces un afilado pinchazo, pero estaba all, siempre. An y as... era por la maana temprano. La ltima vez que haban hecho el amor fue la noche anterior, antes de la media noche. Tcnicamente, ya era otro da, no? Y si no la tomaba en aquel mismsimo momento, morira. Llegara un punto en su matrimonio que l se enfriara, saba que s, slo que no cundo. Ella llevaba puesto uno de esos camisones de seda que a l le encantaban. Cuando deslizaba su mano bajo el camisn, poda sentir la seda de su piel a lo largo de su palma y la seda del camisn contra el dorso de su mano. l estaba en cucharita, rodendola, una posicin que gustaba a ambos. l senta la suave calidez de ella a lo largo de toda su delantera, e incluso durmiendo era como si pudiera protegerla. Rodendola con su cuerpo, brazos envolviendo su cintura. Se senta como el dragn protegiendo a la princesa. Durante el da tena que dejarla ir al mundo, por supuesto. Y no poda estar all todo el da a su lado, armado y preparado. Incluso l entenda aquello. As que durante el da l se iba a sus negocios, pero senta un zumbido de preocupacin por ella. Al principio de su matrimonio la llamaba un billn de veces al da slo para or su voz. Casi la pierde por culpa de un hombre violento de su pasado, y la imagen que aquellos ltimos momentos... la fortsima tormenta de nieve, un soldado levantndose usando a Caroline para cubrirse, el dedo apretando el gatillo... tembl al recordarlo y Caroline se estir. Ella le haba hecho notar suavemente que estaba bien, que no tena que preocuparse por ella y llamarla cientos de veces al da. La violencia en Summerville era escasa. Qu posibilidades haba de que un relmpago violento golpeara dos veces? An as l insista en darle clases de autodefensa, las cuales ella acept y asumi como si fueran clases de gimnasia. l estaba intentando convencerla de ensearle a disparar pero ella se haba negado, con escalofros. Su necesidad interna de mantener a Caroline a salvo y aceptar que tena una vida era una lucha constante en su interior. Pero, por Dios, por la noche y en la cama, que era cuando ella estaba completamente a salvo, entonces era toda suya.

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Con la mano izquierda le ahuec el muslo, relamindose por la sedosa suavidad tan propia de ella. A ambos les gustaba dormir con las cortinas abiertas. Desde la ventana se vea la luna llena, que baaba la habitacin con su luz de plata. Caroline era tan hermosa a la luz del da. Su color sobresala con la luz del sol: el brillante color rojizo-dorado de su cabello, aquella piel de marfil con un ligero sonrojo debajo pero que a la luz de la luna se converta en perfecto mrmol. Como ahora. Jack observ, fascinado, cmo su mano lentamente suba por el muslo, tomando consigo el sedoso camisn. Su mano era grande y oscura y spera, un contraste ertico contra la plida suavidad de la piel de su muslo. Ahora ya estaba despierta, lo saba. Y preparndose. El ligero olor de rosas aument. Ella no usaba perfume, sino jabn, lociones corporales y champ que olan todos a rosas. Cuando se excitaba se le calentaba la piel y era como tener sexo en un jardn de rosas. Su mano subi por la cadera. Caroline dej de llevar bragas en la cama la primera semana de su boda, de luna de miel en Hawaii. Recordndolo, Jack comprendi que se haba pasado. En su luna de miel fue como si l no hubiera tenido sexo en toda su vida y estuviera compensndolo ahora que estaba casado. Por supuesto que s haba tenido sexo. Toneladas. Pero no sexo con Caroline, que era algo tan diferente que debera tener otro nombre. Tal vez, caro-sexo. Volviendo a su primera semana de luna de miel en Hawaii, sus recuerdos principales eran de ellos comiendo y nadando y de su polla dentro de ella. Una noche se haban dormido mientras l todava estaba erecto en su interior. Se haba quedado sin fuerzas por la maratn de sexo. Se haba apagado como una luz dentro de ella y se despert cuando su cuerpo tom el control por la maana y empez a moverse. Ahora Caroline suspir cuando su mano le acarici la barriga, moviendo sus caderas para acercarlas a las de l. A Jack se le eriz el vello de la nuca. Coloc sus labios sobre la suave piel de detrs de su oreja e inspir, intentando no olisquearla como un perro. Dios, ella ola tan maravillosamente. Y su excitacin, oh s. Su mano fue bajando, ahuecndola. Ella estaba caliente y suave y empezando a excitarse. Jack tena un preciso sentido del olfato y a veces poda decir en qu punto estaba ella por el olor solamente. Ella estaba empezando a prepararse y l ya estaba en la puerta de entrada, apretando el pedal del freno fuertemente. Ah, bueno, prepararla

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para que l pudiera entrar era siempre un placer. Concntrate en eso, se dijo, ignorando su verga hinchada. Otro pequeo suspiro mientras l recorra el borde de los labios de su sexo con los dedos. Buenos das le susurr al odo y luego le mordisque el lbulo de la oreja. Ella tembl, todo su cuerpo movindose contra el suyo. No es por la maana susurr Caroline. Sus ojos se abrieron, mirando por la ventana donde la luna llena iba desapareciendo bajo el alfizar. Todava es de noche. Bueno, pues yo me siento muy muy despierto dijo Jack y se apret contra su parte trasera. En la voz de ella se adivinaba una sonrisa. S, mi amor, ya lo noto. Se levant para que l pudiera tirar de su camisn hacia arriba y sacrselo, arrojndolo en alto para poder verlo ir cayendo como un paracadas hecho de plida seda rosa. l no quera que llevara bragas porque eran una barrera pero ese momento en el que l le sacaba el camisn y lo observaba flotar en el aire... to, sexo puro. No vamos a necesitarlo gru a su odo, levantando el muslo de ella con el suyo. No, no lo necesitaremos susurr ella, respirando profundamente. l poda ver su estrecha caja torcica subiendo y bajando, los pechos liberados listos para sus manos. Ah era cuando l deseaba tener cuatro. Una para acariciarle los muslos, otra para entrar en ella, una para acariciarle los pechos y una para dejar que su suave cabello se deslizara entre sus dedos. El sexo con Caroline era un festival, una cascada de colores y sabores y texturas y olores. Cada uno de ellos delicioso, cada uno algo sobre lo que deleitarse si no tuviera ese redoble de tambores de puro deseo espolendolo. Como ahora. Deseaba acelerar las cosas, quera ponerse a ello rpidamente. Por fortuna conoca algunos atajos. Durante el ltimo ao haba estudiado a Caroline como un estudiante de medicina estudia la fisiologa del cuerpo humano. La conoca hasta la mdula. Por ejemplo, saba que Caroline se volva loca cuando le besaba el cuello. Su cuello era la Estacin Central del Placer, justo despus de la

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sensitiva regin entre sus muslos. Pero el cuello se le acercaba muchsimo. Sus labios le recorrieron el tendn, arriba y abajo por aquel largo y esbelto cuello. Para la segunda pasada los suspiros de ella empezaban a sonar como gemidos. La mordisque ligeramente, luego le lami la piel. Ella se sobresalt y su cuerpo pareci pulsar con calor. El olor a rosas se intensific. l cerr los ojos mientras le besuqueaba el cuello para poder concentrarse en su suave piel y el olor a rosas mezclado con el olor de su excitacin, una combinacin a la que era adicto. Dios, cmo no haba comprendido antes lo mucho que se estaba perdiendo? Tal vez porque todo aquello era posible ahora con Caroline. Ella era el eslabn que faltaba. Suaves y mordisqueantes besos mientras se la acercaba ms, golpeando con la punta de su polla contra su suavidad. Dios, aquello se senta bien, tan bien que l le gimi al odo y la sinti ceirse a l, ahora suave y mojada. Ponme en ti le susurr al odo, tan cerca que su aliento deba ser como una caricia, porque ella tembl. De acuerdo le susurr a su vez. Jack desliz su mano arriba para cubrirle la barriga, justo donde un nio de ambos crecera... Caroline lo sostena mientras se abra a s misma y temblaba un poquito al sentir que de repente l se hinchaba todava ms. Guau, lo que sea que estabas pensando, sigue hacindolo. Puedes apostar. Oh, seh. Caroline, creciendo ms y ms cada da. A un cierto punto oiran los latidos del corazn del beb; ella lo sentira moverse en su interior. Jack esperaba con todo su corazn que tuvieran una niita que se pareciera exactamente a Caroline. Lo que fuera que tuvieran, su hijo, o mejor an, hijos, seran para cada uno de ellos su nica relacin sangunea en este mundo. l le levant la pierna ms, dejndola completamente expuesta. Mirando hacia abajo por encima del hombro de ella, pudo ver dos pechos pequeos, plidos y perfectos; una cintura diminuta; un estmago plano; y, guau, el paraso. Labios rechonchos apareciendo entre medio de vello castao ceniza, las hermosas manos de ella sostenindolo a l y mantenindose a s misma abierta. Apretndola ms fuerte, movi sus labios adelante, sintiendo su bienvenida a cada centmetro del camino. Su entero cuerpo se abri para

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l. Su coo, sus piernas, un brazo rodendole la espalda. A l le encantaba ese momento, cuando su cuerpo entraba en el de ella, cuando eran uno, cuando estaba en casa. Siempre se detena en aquel instante simplemente para saborearlo. Dentro del amor de su vida, parte de l, sintindose completo al fin. Pero entonces, por supuesto, su cuerpo tom el control. Era un to y aquel fue el momento en que pensamientos halageos y confusos le llenaron la cabeza y todo en lo que pudo pensar fue en lo clida que era ella, lo estrecha que estaba... le vol la cabeza. Su cerebro sencillamente... le abandon. Y se convirti en solamente la suma de sus sentidos, incapaz de pensar, slo sentir. Cuando se corri, Jack solt un buen grito amortiguado contra el cabello de Caroline. Volvi a tomar consciencia slo para echarse a dormir a su lado y no encima de ella cuando el pesado manto del sueo cay sobre l. Debi de dormir un par de horas. Cuando abri los ojos de nuevo el cielo que se vea por la ventana era de un blanco perlado, el sol tras las nubes dejando ir una luz difusa. La prediccin del tiempo era de nieve a ltima hora de la tarde. Se le haban abierto los ojos del todo y se qued tumbado sonriendo de oreja a oreja durante un rato en la cama. Se senta genial. Como si pudiera conquistar el mundo mientras corra una maratn y tocaba el piano a la vez. Su cuerpo picaba y temblaba de energa. Levant la cabeza para ver el rostro de Caroline, esperando que estuviera despierta o al menos a punto de despertarse. Nop. Apagada como una vela. Se baj, deslizndose de la cama, y se estir entero, como si fuera King Kong, luego se dej caer al suelo e hizo al menos cincuenta flexiones. Lo que no era nada, considerando que en los Rangers haban hecho ciento cincuenta antes del desayuno y otras cien antes del almuerzo. Saba que ya se dara una buena paliza en el gimnasio aquel da; aquello era slo para empezar a ponerse en movimiento. No es que lo necesitara, su sangre flua perfectamente. Una ducha rpida y regres junto a la cama para observar a Caroline dormir. Dio una palmada, algo que normalmente funcionaba para despertarla inmediatamente. Aquella vez ni abri los ojos, slo onde una mano mientras se arrebujaba ms contra la almohada. Lrgate murmur. Nop.

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Jack le mene el hombro suavemente. Tenemos que entrenar. Hay unos pocos movimientos que quiero mostrarte, cario. Cuando el ao pasado casi la haba perdido en un acto de violencia, haba jurado ensearle autodefensa, y en ello estaba. Ella no se tomaba las lecciones seriamente pero a base de pura repeticin ya tena algunos movimientos controlados. Quera profundizar ese conocimiento, imburselos en la memoria de sus msculos para que cuando lo necesitara, si alguna vez estaba en problemas, le saliera de manera automtica. Como soldado Jack haba entrenado incansablemente y le haba salvado la vida en incontables ocasiones. Sudar en el entrenamiento te ahorra sangre en la batalla. Aquello le haba sido machacado incesantemente y era verdad. Los problemas podan aparecer de la nada en cualquier momento. Caroline haba nacido rica y en una familia cariosa, as que sus aos formativos haban pasado sin problemas de ninguna clase. Jack haba nacido en mitad de las dificultades. Toda su vida la haba pasado en riesgo y haba actuado de acuerdo con ello. Si fuera un mundo bueno, un mundo justo, Caroline nunca volvera a enfrentarse a problemas. Ya haba tenido su cuota, haba pagado sus deudas, aquella parte de la tabla estaba equilibrada. Pero, por supuesto, la vida no era as. El peligro y la violencia aparecan en cualquier lugar y no discriminaban. En dos ocasiones Caroline haba estado en peligro y no haba tenido los recursos ni en su mente ni en su cuerpo para salvarse a s misma. Toda la belleza y bondad e inteligencia del mundo no servan cuando tratabas con la escoria, y el mundo estaba lleno de gentuza. A Jack le volva un poco loco pensar que Caroline volviera a verse en dificultades. Porque por mucho que intentara protegerla (su casa la haban modernizado tanto desde el punto de vista de la seguridad que podra haber aparecido en la portada de Hermosas Casas Seguras & Jardines Fortalezas) no poda estar con ella las veinticuatro horas del da. As que la nica manera que tena de mantenerse cuerdo era intentar machacarle con la autodefensa. S, era verdad, estaba un poco obsesivo-compulsivo. Y Caroline no estaba demasiado motivada. Aquello tambin era cierto. Pero era lo nico en lo que l absolutamente insista en su matrimonio. Todo lo dems era al gusto de ella. La casa estaba decorada como ella quera, y coman lo que ella cocinara, viajaban donde ella quisiera ir y vean las pelculas que

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ella quisiera ver. A Jack le pareca bien as, mientras ella cediera en aquello. Venga, corazn dijo cuando ella no se movi. Es Nochebuena, Jack. En su tono haba un cierto lloriqueo, lo que le hizo sonrer. S? El entrenamiento no se detiene por ningn hombre. Y por una mujer? Por una mujer tampoco. Como respuesta se escondi ms entre las mantas. Punto muerto. No haba nada que hacer excepto usar una bomba atmica. Dejar que me derribes dijo Jack astutamente. Ambos ojos abiertos, enfocados en l. S? dijo, interesada. Saba que no deba sonrer. S. Era bastante doloroso, dejarse caer sobre la estera, pero lo haca por ella de tanto en tanto para que pudiera sentirlo en sus manos y msculos. Dos veces. Ella lo solt como dndolo por hecho. Jack frunci el ceo. Dos veces. Me dejars que te derribe dos veces. Ay. De acuerdo contest suspirando. Dos veces. Ella le sonri felizmente y apart las mantas.

Librera Primera Pgina

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ltima hora de la tarde, Nochebuena Y aqu os he contado, en forma muy torpe, la sencilla historia de dos jvenes atolondrados que vivan en un apartamento y que insensatamente sacrificaron el uno al otro los ms ricos tesoros que tenan en su casa. Pero, para terminar, digamos a los sabios de hoy en da que, de todos los que hacen regalos, estos dos chicos fueron los ms sabios. Caroline cerr el libro y sonri a su audiencia (veinte cros que vivan en casas de acogida y refugios en Summerville y Mona, a quince kilmetros de distancia). Haba escogido a propsito El Regalo de Reyes1. Un cuento a la antigua sobre sentimientos pasados de moda: amor, ternura, sacrificio. Sentimientos tan ajenos a los cros reunidos ante ella. Sus vidas eran oscuras y peligrosas. Muchos de ellos haban sido traicionados por las mismas personas que se suponan que debieran protegerlos. Al principio no dejaban de removerse hasta que comenzaron a entender que la historia no sera algo pim-pam-fuera como los videojuegos y los pocos programas de televisin que vean en viejas teles donadas a los refugios. Haba palabras que claramente no entendan y que ella explic cuidadosamente. Espejo de cuerpo entero, cadena de reloj, estrafalario. Utiliz un eufemismo cuando O. Henry se refera a las coristas, dolorosamente consciente de que varios de los nios tenan madres que hacan mamadas en los asientos traseros por veinticinco dlares por cabeza. El idioma era arcaico, lento y extrao para ellos. Las emociones, tambin. Pero lo captaron. Porque, aunque el tipo de amor que exista en la historia no era el que haban visto de primera mano, era algo a lo que todo ser humano aspiraba. Algo que todo el mundo entenda instintivamente. Estaban perplejos al principio, mirndose unos a otros, comenzando a poner los ojos en blanco mientras la historia se desarrollaba. Pero, tal y como haba sospechado que pasara, fueron lentamente absorbidos, atrados sin remedio por el tipo de experiencias que probablemente nunca se haban encontrado. La generosidad y el amor verdadero. Su marido, Jack, haba crecido como ellos.

El Regalo de Reyes, de O.Henry (N.T)

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Peor, incluso. Algunos de estos nios, como el pequeo Manuel que estaba sentado silenciosamente en el borde exterior del grupo, tenan madres que los amaban. Su padrastro era un drogadicto que era tan violento que tena una orden de alejamiento. Pero la madre de Manuel cuidaba de l. Algunas veces Caroline haca lecturas en su albergue y l siempre se acurrucaba a su lado como un pequeo pjaro marrn. La ropa era vieja pero estaba cuidadosamente arreglada y limpia. Jack nunca haba tenido el amor de una madre. Nunca conoci a su madre. Todo lo que haba conocido era un albergue tras otro, en las garras de un padre borracho y violento. Completamente diferente a su propia experiencia inicial de la vida en los brazos de una familia slida y cariosa. Ella haba perdido a su familia debido a una tragedia a los veinte aos, pero nada nunca podra borrar dos dcadas de amor. Jack se haba convertido en el hombre ms bueno que conoca, gracias a su carcter slido como una roca y a algunos golpes de suerte. Esos chicos nacidos y criados en la degradacin tambin podran dar un giro a sus vidas. Todo lo que necesitaban era saber que era posible. Si creas que algo era posible, podas hacer que se convirtiera en realidad. Caroline crea en eso desde lo ms profundo de su corazn. Al final haba un silencio absoluto en la habitacin, bien diferente del revuelo, los puetazos y los gritos del comienzo. Haba empezado a nevar y en el silencio se poda or la extraa punzada del aguanieve incrustada en la nieve mientras golpeaba las ventanas. Aunque los nios sentan el fro, con ropas deshilachadas y zapatos inadecuados, las pocas cabezas que se volvieron hacia la ventana sonrean a la nieve que caa como una nube, haciendo que las ventanas iluminadas de las tiendas a lo largo de State Street resplandecieran con una luz sobrenatural. Caroline se alegraba de que el sentido de la belleza todava no se les hubiera arrancado. Entonces, nios. Apart el libro cuidadosamente y se inclin hacia adelante, mirando a cada nio a los ojos. Inconscientemente, se inclinaron hacia adelante tambin, observndola. Notaban que ella los vea. Los escuchaba. Yo era invisible, haba dicho su marido de sus primeros aos en los refugios. Nadie me vio excepto t. Qu pas? Cmo mostr Jim su amor hacia su esposa? Haba sido una sugerencia de su padre, lo de ser voluntaria en el refugio, ella que haba crecido con tanto. Se le haban abierto los ojos y haba descubierto todo un nuevo estrato de realidad. Incluyendo el hacer

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amistad con un nio alto y larguirucho que haba estado ms hambriento de aprender que de comida. Ella le haba trado libros, que l devor hasta que ella se dio cuenta de que tambin estaba hambriento literalmente, y comenz a traer bocadillos junto con los libros. Una Navidad desapareci y no volvi a verle hasta que apareci doce aos ms tarde, un hombre tan completamente cambiado que ella no le haba reconocido. Aquellos nios se sentan tan invisibles como Jack. Haba ms y ms de ellos por culpa de la recesin: mujeres y nios cayendo a travs de las grietas. Invisibles, no deseados, no amados. Los bracitos ondearon, como ramas al viento en un bosque diminuto. Yo, yo, yo! gritaron. Caroline sonri. Estaba decidida a dejar que todos los nios hablaran, a que fueran escuchados. Luego iran en grupo al otro lado de la calle, al saln de t de Sylvie, donde les aguardaban chocolate caliente, magdalenas y un libro del regalo para cada nio. Los Juegos del hambre. Porque Jim y Della eran el ideal, pero Katniss... Katniss demostraba que podas crecer en unas circunstancias terribles y todava podas contraatacar y ganar. De acuerdo, Jamal. Ella seal a un nio en la primera fila, cuyos ojos se haban abierto ms y ms a medida que la historia progresaba. Caroline conoca la historia de cada nio, haba insistido en ello. Quera saber quines eran, cmo eran sus vidas. Jamal no tena padre y tena cinco medio-hermanos, todos de hombres diferentes. Cmo mostr Jim su amor hacia Della? Vendi su reloj para poder comprarle una peineta. S, por supuesto. Ella haba ledo El Regalo de Reyes un milln de veces, pero todava le haca sonrer. Eso es. Y por qu tuvo que vender el reloj? Silencio. La razn estaba demasiado cerca de sus vidas. Porque era pobre susurr una chica finalmente. Ambos eran pobres. Shawna, que tena doce aos, pero era tan delgada que pareca tener ocho. l pudo haber robado la peineta y pudo haber conservado su reloj sugiri Caroline amablemente. Veinte pequeas cabezas asintieron. Desde luego, podra haberlo hecho. Por qu no lo hizo?

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Silencio otra vez. El porqu Jim no haba robado la peineta no les quedaba muy claro. En su mundo, mucha gente robaba. Era simplemente cuestin de no ser atrapado. Porque... dijo una voz tmida, con un leve ceceo en las eses. No se le vea porque estaba detrs de Mack, que era enorme para su edad, pero Caroline saba quin era. Manuel. Manuel, cuya madre haba sido internada en el hospital cinco veces el ao pasado por culpa de su padrastro y estaba en el hospital ahora mismo. Porque? dijo Caroline. Porque as mostraba cunto la amaba. Eso es, Manuel. Al no robar la peineta, an ms, sacrificando algo que a l le importaba para comprarle algo a ella, mostraba cunto amaba a su esposa. Y ella hizo un sacrificio tambin, verdad? Quin me puede decir qu sacrific? Otro bosque de bracitos. Lucy? Su pelo. Ella vendi su pelo por l suspir Lucy. Su madre era una cocainmana que se venda para comprar drogas. Lucy haba estado bajo la tutela de Estado varias veces, mientras su madre estaba en rehabilitacin. El amor verdadero no era una gran parte de su mundo. Muy bien. Entonces, nios, si pudierais comprar cualquier cosa para vuestra mam, vuestro pap, una hermana o un hermano qu sera? Cualquier cosa? pregunt Jamal, con el rostro arrugado por el desconcierto. Lnzate sonri Caroline. Cualquier cosa del mundo. Una PlayStation 4, para mi mam dijo Jamal con decisin, y la sala estall en risas. Era un ejercicio interesante. Probablemente era la primera vez que haban pensado en poder conseguir algo ellos mismos sin robarlo. Y, para muchos, la primera vez que haban pensado en compartir. Sus vidas estaban empobrecidas en todos esos aspectos. Las ideas para regalos fueron de todo tipo: una casa, un trabajo, un pap fuera de prisin, un viaje a Disneylandia, un par de zapatos rojos, un coche nuevo. Todo el mundo habl, salvo Manuel. Caroline lo observ, all sentado, tan pequeo y quieto. Intentando arduamente no ser notado. Jack le haba hablado sobre los primeros aos de su infancia, cundo haba sido pequeo y dbil. Haba perfeccionado el arte de deslizarse por ah sin atraer las miradas, porque la atencin era, la mayora de las veces, dolorosa. Ocultarse en las sombras, no hablar nunca, porque cualquier

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cosa podra hacer estallar a su padre. E incluso cuando no hablaba, su padre podra enfurecerse l solo. Ms tarde Jack se haba vuelto grande y fuerte, y nadie lo molest despus de cumplir los catorce. Pero antes de ese momento, antes de crecer en msculo y tamao, haba sido una vctima. Se haba encargado de no volver a serlo enrolndose en el ejrcito y luego sirviendo como sper soldado de lite, en los Rangers. Definitivamente Jack ya no volvi a ser una vctima. Y Jack haba convertido en el trabajo de su vida el ensear a los dbiles a defenderse por s mismos. Era un asesor de seguridad, uno muy prspero. Si eras un banco o una corporacin y queras su ayuda experta, estaba encantado de darla, por un precio elevado. Tambin diriga una academia de artes marciales y centro de fitness, y si eras un abogado o un ejecutivo esperando reafirmar tus abdominales y tus glteos, bien, Jack era tu hombre a doscientos dlares por hora, cuando pudieras conseguirlo. Pero si eras joven y pobre y sobre todo, si eras una mujer conseguas la mejor ayuda del mundo y la factura quedaba descartada. Mientras los nios proponan regalos descabellados, ella mir por la ventana hacia La taza de t. Al otro lado de la calle su amiga Sylvie haca gestos con las manos. Una gran mesa con un mantel rojo, tazas de plstico, un termo enorme y platos rojos de fiesta haban sido colocados en el centro del saln de t. A lo largo del mostrador haba bastantes magdalenas como para alimentar a una brigada de soldados, simplemente esperando a los nios. Era hora de terminar. Un nio ms. Manuel? Qu crees que le gustara a tu mam como regalo? l guard silencio un largo momento, lo bastante largo como para que la charla de los nios se detuviera. Trag saliva, la pequea nuez de Adn oscilando de arriba abajo. Que muera mi padrastro susurr. Caroline realmente sinti que su corazn se contraa, con piedad, con pesar, con el peso de una verdad dolorosa. Porque era verdad. La vida de Manuel y la vida de su madre seran infinitamente mejores sin ese monstruo violento en ellas. Hasta que no empez a trabajar en el refugio no haba sabido siquiera que hubiera algo semejante a unos malos padres en el mundo. Su padre haba sido maravilloso: carioso, generoso y divertido. Una figura ms

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grande que la vida cuyo amor por su esposa y sus hijos quedaba de manifiesto mil veces al da. Caroline estaba embarazada. Se haba hecho la primera prueba esa misma maana en la librera. Saba lo mucho que Jack deseaba tener un hijo, as que no se haba hecho la prueba en casa. No tena sentido decepcionarle. En cierta forma, sin embargo, an antes de que la tira se hubiera vuelto roja, ella lo saba. Igual que saba, ms all de cualquier sombra de duda, que Jack sera un padre maravilloso. Probablemente sera tremendamente sobreprotector, como lo era con ella, pero l estara all para sus hijos en todos los aspectos. Tampoco tena dudas de que dara su vida por ella sin vacilar. Como lo hara por cualquiera de los hijos que pudieran tener. Jack haba llegado tarde al amor, pero lo apreciaba mucho. Caroline esperaba con todo su corazn que las jvenes almas frente a ella, algn da experimentaran el precioso regalo del amor por s mismos. Pens en todo lo que tena en su vida un marido carioso, una hermosa casa en la que haba crecido, la perspectiva de un hijo a quien amar con enorme gratitud, porque entre la muerte de su familia cuando tena veinte aos y la reaparicin repentina y misteriosa de Jack en su vida, haba habido aos duros y ridos. Aos en los cuales tuvo que cuidar de un hermano enfermo, haba visto desaparecer a sus amigos uno a uno, mientras su vida se haca ms dura y el dinero ms escaso. Aos de trabajar duro y ver morir a su hermano, de avanzar centmetro a centmetro. Aos en los cuales no poda permitirse llorar por la noche, porque Toby hubiera notado sus ojos hinchados y se hubiera culpado a s mismo. Aos de adversidad y pesar. Ella conoca de primera mano lo difcil que era tener esperanza cuando todo a tu alrededor es desolacin y desesperacin. Pero en aquella Nochebuena al menos haba magdalenas, chocolate caliente y un libro para esos nios. Dio unas palmadas. Nios! A prepararse! Poneos los abrigos, porque vamos a cruzar la calle para una sorpresa. El respiro de calma artificial creado por la narracin haba terminado. El nivel de ruido creci y los veinte nios parecieron convertirse en cien mientras se ponan los abrigos harapientos y las bufandas sucias. El nivel de ruido era tan fuerte que no oy la campana sobre el marco de la puerta de la tienda, y slo comprendi que alguien haba entrado porque en un instante, todos los nios se quedaron en silencio.

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Mir detrs de ella y se congel. Oh mierda, fue su primer pensamiento. Instantneamente se avergonz de ello. El hombre que entr pareca un matn, pero ella tena mejor criterio como para juzgar slo por la apariencia. Uno de los mejores amigos de Jack pareca un extra de Resident Evil conduca una gran moto negra y hablaba en sordos gruidos y sin embargo era un encanto. Aquel hombre tena dominada la sensacin de Resident Evil, pero no pareca encantador en absoluto. Mientras su cabeza procesaba todo eso, su cuerpo continuaba sobreexcitado. Empez a sudar por todas partes y su corazn comenz un ritmo desatado para garantizar el bombeo de sangre a sus extremidades, simplemente porque su cuerpo reconoca que iba a necesitarlo. No obstante, diez mil aos de civilizacin y la estricta educacin de su madre hicieron que preguntara en un tono perfectamente normal: Puedo ayudarle? El hombre haba estado escudriando la habitacin, pero al or su voz se volvi lentamente hacia ella y sus seales involuntarias de peligro comenzaron a retumbar. Era verdaderamente enorme, ms alto an que Jack, y aparentemente el doble de ancho. Pero donde Jack era todo magro msculo, ese hombre pareca como si le hubieran tirado sobre su cuerpo unos cubos de manteca de cerdo, antes de embutirlo en la ropa. Debajo de la grasa, sin embargo, una vez haba habido msculo. Deba de haber engordado ms de ciento treinta kilos, y cada onza era mezquina y maloliente. El hedor se expandi por la habitacin. Alcohol, ropa sin lavar, hombre sin lavar, y ese algo horrible que emanaba de algunos humanos y que era como el silbido de un perro para las personas normales. Este hombre est loco. Ella rara vez se haba encontrado con eso, pero era inconfundible. Haba un silencio absoluto. Todos los nios comprendan instintivamente que el peligro acababa de entrar en la habitacin. Haban vivido hombro con hombro con el peligro. Varios de los nios estaban encorvados sobre s mismos como para hacerse ms pequeos. Algunos se haba escondido bajo su escritorio o en los rincones, algunos permanecan en pie, congelados, plidos. El hombre iba vestido con unos pantalones de cuero muy sucios y un chaleco de cuero sin camisa, como si fuera insensible al fro de afuera. Se sacudi la nieve como un oso polar y avanz paso. Dios mo, era grande.

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Jack le haba enseado a Caroline muchos movimientos de artes marciales, pero no haba nada que ella pudiera hacer contra alguien tan enorme. Sencillamente no tena el peso o la masa muscular suficientes. Y, encima, el tipo volaba ms alto que una cometa. Vindolo ms de cerca, era evidente. Las pupilas estaban dilatadas y sus ojos estaban ligeramente desenfocados. Oscil un poco sobre sus pies como si hubiera un fuerte viento, aunque no haba viento en la librera. Tan slo veinte nios pequeos y una librera muy asustada. Puedo ayudarle? repiti ella, conservando su voz neutra y suave, exactamente como si calmara a una bestia salvaje. Ayudarme? repiti l. Qu si puedes ayudarme? S, seora. S, puedes ayudarme. Sus ojos se estrecharon. Estoy buscando a mi hijo. Manuel. Oh Dios, Oh Dios. Este hombre no slo pareca peligroso, era peligroso. Casi haba matado su esposa. Era como una bomba andante en su librera, una librera llena con veinte nios pequeos. El aliento se atasc en sus pulmones. No se atrevi a mirar a su alrededor, pero por lo que pudo ver con su visin perifrica, Manuel haba desaparecido. As que... El hombre se bambole. Por un segundo, ella esper que sencillamente se derrumbara en el suelo, como una piedra, pero se mantuvo en pie. Dnde cojones est mi hijo? Caroline trag con dificultad. Escuch la voz de Jack en su cabeza. Qu haces si ests en problemas, cario? Haban pasado por eso un milln de veces, y cada vez que hablaban de ello, l trataba de convencerla para que llevara un arma. l haba vivido en un mundo peligroso toda su vida y siempre iba armado de algn modo. Sin mencionar el hecho de que, hasta cierto punto, el cuerpo entero de Jack era un arma. Dnde est? bram el hombre, con voz ronca y rasposa. Dnde diablos est mi chico? Dnde est esa pequea mierda? El corazn casi se le detuvo cuando l extendi la mano hacia atrs y en su mano apareci un gran cuchillo negro. En ese instante Caroline se arrepinti amargamente de no haber aceptado las constantes ofertas de Jack para ensearle a disparar. Vaya hombre, si tuviera un arma y supiera cmo usarla, le acertara justo entre los ojos sin ningn remordimiento en absoluto, porque era evidente que l estaba all para causar dao. Sus porcinos ojos negros escudriaron la sala entrecerrndose y se movi hacia los nios. Una chica grit, y el sonido fue bruscamente

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interrumpido por su propia mano. Los nios eran como animalitos, esperando evitar la mirada del depredador en su direccin. El hombre gru a la chica, adelantndose de forma inestable. Caroline dio un paso para situarse delante de l. l la apart de un manotazo del revs como a una mosca molesta. Su golpe la cogi por sorpresa. Aterriz contra el borde de la estantera, se qued sin aliento y casi se desmay por el dolor. Se agarr ferozmente a la consciencia, comprendiendo que ella era lo nico que haba entre aquellos nios y la tragedia. Manuel! grit el tipo loco, la voz atronadora haciendo eco en la habitacin. Blandi el cuchillo. Sal, pequea cabeza de mierda! Eres un gusano, igual que tu jodida madre! No tienes el valor de salir, eh? Entonces voy a buscarte! Se tambale hacia adelante y Caroline observ, horrorizada, cmo se meta en medio de los nios. Aquellos que no fueron lo bastante rpidos como para gatear fuera de su camino, fueron apartados a guantazos, igual que le haba ocurrido a ella. Caroline casi se haba quedado inconsciente por esas enormes manos como jamones. l podra hacerle autntico dao a un delgado nio de ocho aos. Aunque la cabeza todava le daba vueltas, comenz a rodar para ponerse sobre sus rodillas, esperando recuperar algo de fuerza en sus extremidades. Los nios lloraban, gritando, dos yacan en pequeos montones en el suelo. Caroline apret los dientes y se puso en pie de forma inestable. Mientras se levantaba, mir al otro lado de la calle y vio a Sylvie mirando, con los ojos como platos. El hombre estaba de espaldas a ella, as que Caroline hizo el gesto de llevarse un telfono a la oreja. Sylvia agarr un mvil del mostrador y puls tres nmeros. 9-1-1. Buena chica. Sylvie habl por telfono, claramente informando de lo que estaba ocurriendo en Primera Pgina. Un hombre enorme armado con un cuchillo, una habitacin llena de nios y una potencial situacin de rehenes. Querran saber la cantidad y las posiciones y Sylvie habl durante un minuto completo. Sylvie levant el dedo pulgar y Caroline le hizo una sea para que se agachara, puesto que quedaba resaltada en el enorme escaparate. Sylvie sali de la vista.

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Sal, pequeo cabrn! gritaba el monstruo. Excepto por los dos pequeos montones, todos los nios haban salido a gatas de su camino. No les prest la menor atencin, enfocado en su presa especfica. Por favor, Manuel, sal por la puerta trasera, rez ella. Tal vez lo haba hecho, porque no estaba a la vista por ninguna parte. El hombre-monstruo ruga con ferocidad, volcando estanteras, esparciendo libros y revistas, haciendo pedazos una lmpara. La mente de Caroline se aclar. Lo primero que deba hacerse era sacar a tantos nios como fuera posible. Mientras el monstruo bramaba, revolcndose en su furia, ella fue silenciosamente por detrs de un mostrador a la altura de la cintura y abri la puerta trasera. Manteniendo un dedo en los labios, acompa hasta la puerta a diez de los nios, mientras el hombre estaba de espaldas. Cuando se gir, todo lo que vio fue a Caroline, que se haba movido a dos metros y medio de la puerta. El mostrador esconda a los nios que salan a hurtadillas, uno por uno. Ahora a esperar la ayuda. Sylvie haba pedido ayuda oficial, pero Caroline tena un marido que era mucho ms peligroso que el hombre-monstruo. Ella llevaba puestos un suter y una larga chaqueta de lana sobre l. Por costumbre, siempre conservaba el mvil con ella en todo momento. Jack haba insistido al principio de su matrimonio, y a esas alturas era un hbito muy arraigado. El nmero de mvil de Jack estaba el primero en marcacin rpida. Hola, cario. Su voz profunda fue inconfundible. Oh Dios, haba olvidado quitar el altavoz! Puls el botn para desconectar el altavoz y aprovech la volcando un cuenco de cermica con manzanas, para atraer la del monstruo. l gir la cabeza brevemente. Fue casi doloroso sus reflejos. Estaba tan drogado que eran lentos, los estmulos hasta l con dificultad. ocasin, atencin observar llegaban

Suelta ese cuchillo! grit, sabiendo que Jack estaba escuchando. Hay nios aqu en la librera! Eso sera suficiente. Dondequiera que estuviera, ahora Jack vendra a por ella. Lo saba igual que saba que el sol sala por el este. El hombre-monstruo interrumpi sus destrozos en la tienda para volver su mirada hacia ella, con los ojos entrecerrados. La mir de arriba a abajo y, espantosamente, se chup los labios, abriendo la boca en una sonrisa grotesca. Sus dientes estaban picados y ennegrecidos.

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Preciosa seora gru l, y la apunt con el cuchillo. T eres la siguiente. Despus del mocoso. Luego se dio media vuelta, buscando a Manuel. Caroline hizo seas, y los nios que haban quedado atrapados detrs del hombre-monstruo corrieron hacia ella. Los reuni tras de s, sealando la puerta trasera. Cinco nios haban salido ya. Jamal estaba a su lado, temblando de miedo. Dnde est Manuel? susurr ella. Consigui salir? Jamal neg con la cabeza. Est escondido en tu oficina susurr l. Oh Dios. La puerta de su oficina poda cerrarse desde dentro, pero slo era una puerta de madera de pino. El hombre-monstruo podra derribarla de un empujn con una patada de sus botas. Los cinco nios restantes estaban agachados detrs del mostrador. No quedaba ninguno en la tienda. Ella slo poda esperar que el hombremonstruo gritn, que pareca tener la inteligencia de una babosa, tuviera tambin la capacidad de atencin de una. En silencio, Caroline hizo seas para que los nios a su alrededor corrieran hacia la puerta trasera. Los hara salir tan pronto como pudiera, mientras el hombre bramaba y chocaba violentamente contra sillas y estanteras, llamando a gritos a Manuel. Al otro lado de la calle, la cabeza de Sylvie sobresali por encima el mostrador, haciendo la seal de OK y luego un gesto simulando un arma. Caroline asinti, luego le hizo seas de que volviera a agacharse. Muy bien. La polica estaba aqu, esperaba que con francotiradores del SWAT. Se sobresalt debido al ruido de la madera rompindose, pero lo que la aterroriz an ms que eso fueron los sonidos animales que el hombremonstruo hizo mientras sacaba a la fuerza al pequeo Manuel cogido por el pelo. Unos malignos y agudos chillidos de furia que le pusieron de punta el vello en la nuca y los antebrazos. Hasta el da de su muerte, Caroline nunca olvidara esos sonidos bestiales saliendo de la boca de un ser humano. Eran aterradores, como estar en la misma habitacin que un animal salvaje. Con el corazn en la boca, observ cmo sacaba a la fuerza al pequeo Manuel por el pelo hacia el medio de la habitacin, lo levantaba y sujetaba el cuchillo contra su garganta. Lo que ms la horroriz fue que el pequeo no hizo ni un solo sonido. Plido y tembloroso, se mantuvo en pie como un soldado aun cuando

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ese puo carnoso le tiraba del pelo tan fuerte que el cuero cabelludo estaba ligeramente levantado. Y Caroline supo con una repentina certeza que sta no era la primera vez que le haba ocurrido aquello a Manuel. No era la primera vez que era aterrorizado y atormentado por esta bestia humana. Pero por Dios que sera la ltima. Una calma profunda se asent en ella. Ese nio no dejara el local con ese monstruo. Antes ella morira. Dnde est esa perra sin valor? grit el padrastro de Manuel. Tena el rostro de color prpura, el sudor manaba de sus sienes, goteando por sus mejillas. El olor animal se intensific, un hedor repugnante. Dnde est tu jodida madre? Los pequeos ojos de Manuel estaban cerrados y sus labios se movan. Estaba rezando. Eh? El hombre sacudi a su hijastro como a una mueca de trapo . Dnde diablos est? En el hospital susurr Manuel. Jodido mentiroso! Ests mintiendo, igual que ella. A la perra no le pasa nada malo! Siempre est mintiendo sobre m! Bati ese gran cuchillo negro de nuevo hacia arriba, sujetndolo contra la delgada garganta de Manuel. Jack la haba hecho pasar por varios ejercicios durante su entrenamiento. Uno de los ejercicios haba sido la observacin. Repentinamente le preguntaba en un restaurante cuntos camareros haba en la sala. Cuntas lmparas haba en la habitacin de un hotel. Dnde estaba la salida trasera en una cafetera. Cuntas sillas haba en la sala de espera del banco. Durante un tiempo la entren tan duramente que Caroline comenz a observar y memorizar hasta la exasperacin, an cuando Jack no estuviera all, porque l estaba all en su cabeza. Y ahora todo ello daba sus frutos, porque por el rabillo del ojo vio una barra negra y delgada deslizndose sobre el mostrador del local de Sylvie al otro lado de la calle. El can de un rifle! Y otra barra se desliz sobre la balaustrada del tejado del edificio de Sylvie. Otro francotirador. La caballera haba llegado de verdad. Ella haba aprendido de Jack lo suficiente sobre disparos como para saber que los francotiradores que estaban tras de esos rifles no fallaran a travs de una calle de dieciocho metros. Sin embargo, no podan disparar

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a lo que no podan ver, y el monstruo estaba en el lado pequeo de su tienda, que tena forma de L, escondido por una pared. Podran or sus bramidos, pero no podran verlo. Ella podra esperar. Tarde o temprano, los francotiradores lo conseguiran. Pero si pasaba ms tiempo, podra herir a Manuel. Matarlo con un golpecito de esa mueca carnosa. Ya se estaba excitando a un mayor grado de furia, soltando espumarajos por las comisuras de su boca. Saltaba debido a su agitacin y una delgada lnea roja apareci en el cuello de Manuel, comenzando a sangrar lentamente. Era aterrador ver la expresin calmada del pequeo Manuel. Haba visto a este hombre golpear a su madre incontables veces. Sus ojos castaos se elevaron al techo al cielo y sus labios blancos se movieron ms rpidamente. Se estaba preparando para morir. Este pequeo e inocente nio esperaba morir a manos de ese monstruo. Hey! Caroline se puso de pie, agitando las manos. Al otro lado de la calle, a travs de un descanso en la nieve, vio la cabeza de Sylvie por encima del mostrador. Los ojos de Sylvie se abrieron de par en par por el susto. Pero Caroline saba lo que estaba haciendo. Tena un plan y todo dependa de la habilidad y los nervios de los francotiradores de la polica. Confiaba en ellos. Jack tena amistad ms o menos con todo el cuerpo y deca que eran todos buenos tipos y buenos polis. Sera mejor que lo fueran, porque ella estaba a punto de poner su vida en manos de ellos. Hey! grit de nuevo. Deja marchar a ese nio, hijo de puta! Los ojos de l se ampliaron. Evidentemente, nadie le hablaba de esa manera. Al menos, ninguna mujer. Se hizo un silencio absoluto en su librera mientras Caroline caminaba hacia el hombre. Se detuvo en el centro de la habitacin. l era un matn. Utilizaba su envergadura para intimidar. Querra llegar hasta ella, amenazarla. Asustarla. Si no hubiera estado tan encendida por la rabia, tal vez se hubiera asustado, porque mientras caminaba hacia ella con Manuel tropezando por delante de l y la sangre manchando su camiseta beige se dio cuenta una vez ms de lo enorme que era. Al menos uno noventa y ocho, y tal vez ciento treinta y cinco kilos. Ms bien gordo, pero una parte eran msculos. Ciertamente lo suficiente como para lastimarla. Tal vez matarla.

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Qu es lo que quiere de M? Ella casi dijo el nombre de Manuel y se detuvo justo a tiempo. Si el hombre-monstruo notaba que ella tena una conexin con el nio, l la usara. Del nio? Este pedazo de basura sin valor? De este marica? Gimotea cada vez que le enseo lo que est bien y lo que est mal. No es cierto, chico? Le dio a Manuel una cruel sacudida. Manuel qued total y completamente callado. Slo sus labios se movieron. No es cierto, chico? A ella le sud todo el cuerpo cuando l tir de la cabeza de Manuel hacia atrs con ms fuerza, exponiendo la garganta como la de un cordero en el matadero. El pequeo cabrn har que ella vuelva conmigo. Ella me dej. Mi jodida esposa me dej! La polica me dijo que no puedo dar un paso hacia ella o el nio. Bien, y ahora qu? Tengo al nio y la tendr a ella. Ahora estaban en el centro de la habitacin, iluminados desde arriba como actores en un escenario. Todo el mundo afuera poda ver exactamente cul era la situacin. Caroline era completamente consciente de que no se atrevan a disparar, porque el hombre era tan enorme que podra caer sobre Manuel, o podra rebanarle la garganta al nio mientras caa. l tambin estaba lo bastante cerca de Caroline como para conseguir golpearla de nuevo. Era demasiado peligroso disparar ahora. Estaran observando cuidadosamente a travs de sus mirillas. Si el asunto se precipitaba, si l presionaba el cuchillo ms estrechamente, ellos simplemente dispararan. Y podran matar a Manuel. Caroline se asegur de estar francotiradores un disparo claro. Quieres que la llame? pregunt. Eh? l frunci el ceo, las palabras se abrieron camino lentamente a travs de la putrefaccin y el pus en su cabeza desconcertada por la droga. Ella sac su smartphone del bolsillo, con el dedo gravitando sobre la pantalla. Quieres llame a tu esposa? Qu le diga que venga? Sin ser visto por el monstruo, Manuel se puso an ms plido, intentando negar con la cabeza, aunque su cabeza estaba sujeta con un agarre de hierro. a un lado, permitiendo a los

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La idea se haba abierto camino a travs del cerebro del hombre. Se le escap una amplia sonrisa. S. Joder, s. Dile a esa perra que venga pronto. Tengo cosas que decirle. Dnde est? En el hospital dijo l hoscamente. Fingiendo. Slo haba un hospital en la ciudad. Caroline asinti. Da la casualidad que tengo el nmero del hospital en marcacin rpida minti ella. Entonces... cmo se llama? Puta! grit. Su nombre es Puta! Porque es justo eso! Estoy segura de que lo es dijo Caroline suavemente. Pero an as necesito un nombre. Anna. La palabra fue expulsada en un gruido. Anna Ramrez Pedersen. Algunas veces ella omite mi apellido, la cabrona. Simplemente se llama a s misma Ramrez. Vale. Ahora mismo llamo. Fingi marcar un nmero y se llev el telfono a la oreja. S dijo animadamente, como si hablara con un recepcionista. Soy Caroline Prescott de la librera Primera Pgina. Me gustara hablar con Anna Ramrez Pedersen, por favor. Cario. La voz de Jack surgi, profunda y baja. Estoy justo afuera. Tenemos rifles apuntando a ese tipo. En el mismo instante en que t y el nio os dejis caer al suelo, dispararn. Oh Dios. Sus rodillas casi se doblaron por el alivio al or la voz de Jack, una soga salvavidas hacia la cordura. De acuerdo, s contest ella, como respondiera alguien en el hospital. Entiendo. Esperar. Intenta apartarte de la ventana, habr cristales por todas partes, dijo Jack. Aj. Ella mir hacia el hombre-monstruo. S, creo que s. Jack estaba en su cabeza ahora. Todas las miles de horas de lecciones que haba absorbido. El combate ocurre a cmara lenta. Todo se desacelera, incluyendo tu ritmo cardaco. No tengas visin de tnel. Mantn todos tus sentidos abiertos. Observa antes de actuar. Y vaya si el tiempo se ralentiz. Ella asimil todo: la postura del hombre, el ngulo en que sujetaba el cuchillo contra la garganta de Manuel, su distancia hasta la ventana.

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Comenz a hiperventilar, forzando la entrada de oxgeno y su cabeza evaluando los tres elementos formando un tringulo: ella misma, el monstruo sujetando a Manuel y los francotiradores de afuera. Recorri en su cabeza las cosas que tenan que ocurrir para liberar al niito de su loco padrastro las visualiz y actu. Caroline nunca fue particularmente atltica en su infancia, pero le gustaba el bisbol y haba sido una lanzadora excelente. S dijo ella, enderezndose de repente como si hubiera una voz nueva en la lnea. Seora Pedersen? S, hay alguien que quiere hablar con usted. Los ojos del hombre-monstruo brillaron. Por fin. La mujer que se mora por atormentar. Al telfono, y con su hijo bajo amenaza, as ella sera vera obligada a obedecer y a sufrir. l estaba en el cielo de los monstruos. Con su mano libre curv sus gruesos dedos hacia arriba en el gesto universal de dame. Oh, vale. Todo se ralentiz an ms, sus movimientos se volvieron calculados y precisos. Lanz el telfono hacia el hombre, asegurndose de quedarse corta, para que l tuviera que abalanzarse para recogerlo. l afloj su agarre sobre Manuel, apartando la mano del cuchillo. Mientras el telfono estaba todava en el aire, Caroline se lanz hacia Manuel, tirndolo al suelo y rodando con l, detenindose, cubrindolo con su propio cuerpo, escudando la pequea cabeza con sus brazos. El mundo explot. El cristal vol en brillantes pedazos de vidrio casi indistinguibles de los copos de nieve que flotaron dentro de la tienda. Alz la mirada horrorizada hacia la niebla roja en medio de la blancura de cristales y nieve, luego la baj hacia el hombre que haba cado como un costal de carne. Muerto y bien muerto, como dira Jack. Bien! pens ella con crueldad. Y luego no tuvo tiempo de pensar en nada en absoluto, porque un billn de hombres vestidos de negro y esgrimiendo grandes armas negras inundaron la librera gritando, y un Jack plido la haba levantado y estrechado en un abrazo tan apretado que no poda respirar. l estaba temblando. Su marido, el dursimo Jack Prescott, temblaba, y sus mejillas estaban mojadas.

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Dios mo gimi l y tuvo una enorme sacudida. Creo que acabo de perder unos cincuenta aos de vida. Caroline se estir para besarle, luego luch por liberarse. Cuatro hombres estaban en cuclillas alrededor del cadver macizo, apoyados en los caones de sus rifles. La sangre se extenda desde la parte de atrs de la cabeza del monstruo. Caroline baj la mirada hacia l, con furia y odio en su corazn, una mezcla de emociones que nunca haba sentido antes. Ni siquiera saba que era capaz de tenerla. Estaba muerto y ella se alegraba de que estuviera muerto. Tal vez, simplemente tal vez, Manuel y su madre podran dejar todo aquello atrs y construirse una nueva vida. Una imagen surgi en su cabeza un Manuel diminuto y tembloroso, inmvil, congelado por el terror, porque saba que su padrastro era perfectamente capaz de rebanarle la garganta y se liber de un tirn y le dio al cadver una patada en el costado tan fuerte como pudo. Cuatro duros rostros masculinos la miraron con sorpresa. Lo siento rechin. Dganle al forense que se cay sobre algo. Un tipo, que pareca como si comiese clavos para desayunar, le hizo un gesto con dos dedos. S, seora. Caroline se dej caer de rodillas al lado de Manuel, que todava estaba encogido formando una pequea bola. Se le encogi el corazn. Pareca tan humillado, tan vulnerable. Cmo poda alguien hacerle esto a un nio? Le toc la parte de atrs de la cabeza, ahuecndola ligeramente, sin saber si querra siquiera que lo tocaran. Los nios maltratados a menudo no podan soportar ser tocados por un adulto. Est bien susurr. Se ha acabado. Levant la cabeza e intent volver la mirada atrs, hacia el cadver de su padrastro, pero ella amablemente le gir la cara de regreso a la de ella. La tristeza en su mirada le retorci el corazn. l no lloraba, a pesar de todo. Sus ojos estaban secos. Era un soldadito fuerte. Quiero a mi mam susurr. El oficial de polica de aspecto rudo se levant y se acerc a ellos, tendiendo una mano enorme. Caroline se levant tambin, con la ayuda de la fuerte mano de Jack, porque sus piernas se sentan dbiles. Se senta dbil por todas partes, particularmente en su cabeza. Era como un globo lleno de helio, que saldra flotando si no estuviera pegado a su cuello.

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El oficial grande mantuvo la mano extendida hacia Manuel, esperando pacientemente. Te llevaremos con tu madre dijo en voz baja. Te est esperando. Su gran mano no se movi. Finalmente, Manuel meti su mano diminuta en la de l. Caroline solt el aliento reprimido. Los ojos del oficial de polica se encontraron con los de ella. Para ser un hombretn tan grande, tena ojos amables. Los servicios sociales estn en camino, seora. l agit su mano libre. Para todos los dems, tambin. Todos los dems nios estn a salvo afuera, en la parte de atrs. Caroline tembl. La temperatura en su librera era la misma que la de afuera. Pueden esperar los nios ah enfrente, dnde hay magdalenas y chocolate caliente? pregunt ella. Hay suficientes magdalenas y chocolate caliente para sus hombres, tambin. Ella temblaba de nuevo. No era por el fro, o no slo por el fro. Era un efecto secundario del shock. S, seora. Gracias. Le tomaremos declaracin... Maana dijo Jack con voz dura. Le dar la declaracin maana. Ha pasado un infierno y ahora la llevo a casa. Ahora mismo. Los dos hombres se miraron mutuamente, dos machos alfa con dos intenciones diferentes. Caroline casi poda ver las ondas de voluntad masculina batallando adelante y atrs y el oficial cedi primero. Apart la mirada, luego volvi a mirar a Jack con un suspiro. De acuerdo, Prescott. Maana. La estar esperando no ms tarde de las once. A las doce respondi su esposo. Hizo un gesto con la mano hacia la destrozada librera. Voy a enviar a gente para que tapen las ventanas y limpien. Pasaremos la maana aqu. El poli puso los ojos en blanco. De acuerdo, a las doce. Espero que el chocolate caliente y esas magdalenas sean buenos. Los mejores prometi Caroline, luego se apoy contra Jack, las voces a su alrededor hacindose ms distantes y la habitacin volvindose negra.

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Jack levant a su esposa y sali con ella entre sus brazos, encontrndose con las miradas de todos los policas que llenaban la habitacin. Estaba inundado de miedo y ansiedad y le habra encantado que alguien hubiera intentado detenerle. Buscaba pelea puesto que el gilipollas con el cuchillo ya estaba muerto. Pero nadie dijo nada, slo se movieron silenciosamente y le hicieron sitio para que pasara entre la nieve que entraba a travs del escaparate hecho aicos. Era un milagro que su corazn no se le hubiera parado cuando contest al telfono mvil slo para or los gritos de los nios y a Caroline diciendo a voces baje ese cuchillo! Haba estado de regreso de una consultora con el Oficial Jefe Financiero de un banco sobre seguridad bancaria. Cada pelo de la cabeza se le haba puesto de punta y el sudor haba empezado a salirle por todo el cuerpo. Haba estado en batalla en incontables ocasiones, sobrevivido a docenas de tiroteos y haba mantenido su frialdad. Pero justo entonces todo su sistema nervioso se haba colapsado. Estaba perfectamente equipado, por naturaleza y por entrenamiento, para tratar con amenazas hacia s mismo. Pero no tena defensas para amenazas contra Caroline, ni una sola. No tena nada en su sistema que pudiera tratar con aquello. Haba empezado a nevar, pero l haba encendido el motor, corriendo a travs de semforos rojos, girando las esquinas tan cerradamente que habra pasado por encima si no hubiera sido instructor de conduccin en combate. Inteligente Caroline. Se las haba apaado para alertarle de la amenaza y de dnde estaba. Haba ido directo a la tienda de libros mientras escuchaba lo que estaba pasando dentro de Primera Pgina. Haba aparcado a medio bloque de distancia y haba sacado su Glock cargada que tena oculta en una pistolera bajo el asiento del conductor, bajndose del Explorer antes de que se detuviera del todo. Fue abordado antes de haber dado diez pasos y cre serios daos antes de comprender que estaba luchando con un oficial SWAT. Incluso entonces el retumbo de Caroline en peligro sigui sonando en su cabeza. Informe de la situacin! le ladr al primer rostro que reconoci, el Sargento Glenn Baker. Un buen to con una pistola, un buen to para

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tenerlo a tu lado, un buen to. Slo que en aquel momento le estaba impidiendo llegar a Caroline. Arne Pedersen, treinta y cuatro, historial tan largo como mi polla. Le gusta golpear a su esposa, Anna, que ahora mismo est en el hospital comarcal. Hay una orden de alejamiento contra l, que acaba de romper, as que con eso y por imprudencia temeraria va a estar a la sombra durante mucho tiempo, sin importar cmo acabe esto. Tiene a su hijastro de rehn. Quiere a su esposa. Que sigue en coma. Nuestro mdico dice que est chutado. Ah, echa un vistazo. Baker le puso una mano sobre el hombro a Jack, luego le mostr un vdeo en su mvil y Jack se paraliz. Un to grande que sostena un Ka-Bar contra la garganta de un niito. El cuchillo ya estaba rozndole la piel, le sala sangre de un corte. No le costara nada al atacante rajarle la garganta al nio. Y all estaba Caroline, a unos cuantos metros de distancia. La cara blanca, mirando al hombre enfadada. Ten. Jack le pas su telfono a Baker. Es una lnea abierta. Pusieron ambas cosas juntas, el vdeo y el audio, y siguieron lo que estaba sucediendo. Baker estaba hablando calmado a su equipo a travs de un micro en su odo. De repente oy la voz de Caroline claramente, hablando al mvil. Soy Caroline Prescott, estoy en Primera Pgina y quisiera hablar con Anna Ramirez Pedersen, por favor. Cario dijo Jack con voz baja, mirando a Baker a los ojos. Estoy justo afuera. Tenemos rifles apuntando al to. En el momento en que t y el chico os agachis, tendrn el disparo. Baker notific al equipo y Jack se apart de la lnea de visin, con el corazn latindole fuertemente, escuchando a Caroline orquestar el ataque. Admirando su coraje, deseando por su propio bien que ella no fuera endeble, comprendiendo muy bien que ella le estaba salvando la vida al jovencito. Arriesgando la suya propia. Pero ahora la estaba sosteniendo. Al pensar en que podra haberla perdido, volvi a temblar de nuevo. Una mano clida contra su rostro. Jack. Caroline le sonrea. No tengas esa expresin. Estoy bien. Pues yo no contest l, cambindola de posicin en sus brazos para poder abrir la puerta del acompaante en el coche. Llegaron a su SUV, la

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puerta del conductor todava estaba abierta, la nieve se acumulaba en el marco. l la coloc en el lado del pasajero, que le gan un corto gracias y rode el vehculo. Una vez estuvo tapada con una manta que tenan en el maletero, l arranc, intentando llegar a casa tan pronto como pudiera antes de que sus nervios cedieran. Bueno dijo Caroline aferrndose a la manta, mirndolo por el rabillo del ojo. Ha sido interesante. Cuando l apret fuertemente los dientes se oy el ruido. Qu sucede, Jack? Coloc su bonita mano sobre su antebrazo, como haba hecho miles de veces antes. Ella lo tocaba a menudo cuando le hablaba, como si mesurara sus reacciones a travs de su piel, y a l le encantaba. Le encantaba todo lo que ella haca. Le encantaba todo lo que deca. Le encantaba ella. Por poco te pierdo dijo a travs de los dientes apretados. Caroline suspir. S, pero no lo hiciste. Por poco slo vale para cuando juegas a las herraduras. Y con las granadas de manos respondi sin pensar, observndola. La frase completa es: Por poco slo vale con las herraduras y las granadas de mano2. Ah. S, tiene sentido3. Caroline alarg la mano para que girara la cara de vuelta a la carretera. Presta atencin. Slo porque haya burlado una vez a la muerte hoy no significa que no podamos morir. Ella tena razn, maldicin. Mantuvo el rostro vuelto a la carretera, aunque toda su atencin estaba en la mujer plida y frgil a su lado. Pens que iba a perderte dijo Jack, su voz tensa. No creo que pudiera vivir sin ti. No vas a tener que hacerlo. Su voz era amable y tranquilizadora, como si l fuera quien haba estado en peligro y no ella. Slo que Caroline pareca calmada y l estaba de los nervios. La piel demasiado tensa, los nervios retorcidos, el corazn galopando.
Refrn intraducible. Una traduccin por significado posible sera Casi y nada son lo mismo, refiriendo a que el casi no vale para nada. (N.T.) Tiene sentido porque en el juego de las herraduras, el que est ms cerca obtiene mejor puntuacin, y porque en las granadas, cuanto ms cerca del objetivo, mejor. (N.T.)
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Lisa Marie Rice Dangerous 05

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El Seor Frialdad, perdindola. Por poco la pierde a ella. El pensamiento estaba all, como un zumbido golpeando contra su piel, hacindole sudar, hacindole sangrar. Por poco la pierde. Jack no poda siquiera contemplar el vivir sin Caroline a su lado. El ao que haban pasado haba sido el ms feliz de su existencia. Regresar al total vaco de Antes de Caroline era impensable. No poda hacerlo, sencillamente no poda. Sus manos resbalaban sobre el volante para cuando entr en el garaje. Algo le estaba sucediendo, algo grande. Se senta como si estuviera a punto de explotar si no haca algo, algo... justo... en ese momento. Pero qu? La respuesta le lleg cuando le dio a Caroline la mano para ayudarla a salir del vehculo y su piel ardi contra la suya. Qu hacer? Follarla. Meterse en ella y quedarse ah tanto como le fuera posible, porque mientras estuviera en ella nada malo podra sucederle. Podra mantenerla a salvo, quedrsela. Nada ms servira. Estaba duro como una roca, cada terminacin nerviosa chispeando como pinchos de electricidad. Jack? la voz de Caroline se alz, sorprendida, cuando l se dirigi por la casa con ella sobre el hombro. Casi corriendo por las escaleras, cruzando rpidamente el pasillo hasta su dormitorio, donde cerr la puerta de golpe tras de s con su bota y se qued en mitad de la habitacin, respirando duramente, sostenindole ambas manos con las suyas. Jack, querido, qu te pasa? Caroline mantuvo su voz baja y calmante como si l fuera un animal salvaje, y as era exactamente cmo se senta en aquel momento. Estaba seguro de que sus ojos mostraban los blancos de alrededor como lo hara un pony aterrorizado. Jack la mir, su esposa, su milagro. Gracia, bondad y belleza. Una mujer entre un milln, y por poco la pierde. Le dijo su ms profunda verdad. Te necesito susurr con voz ronca. Ahora mismo. Si no te tengo ahora mismo, creo que me morir.

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Lisa Marie Rice Dangerous 05

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Ella dio un paso para acercarse a l, todava ms cerca, hasta que sus pechos le tocaron la chaqueta, mirndole a los ojos al mismo tiempo. Mi querido Jack. Se puso de puntillas y torpemente le bes el lado de la boca. Soy tuya. Ya lo sabes. Su control se rompi. Sus manos formaron puos en su cabello y la bes duramente, casi salvajemente. Saba que le haca dao en la boca pero no poda detenerse. Era como si su boca le estuviera dando la vida. Estara vivo mientras la besara. La levant y la llev a la cama, tumbndose sobre ella, todava besndola. De alguna manera los desnud a ambos, destrozando su ropa interior pero no importaba porque para entonces le estaba tocando su piel suave como la seda por todas partes, en particular la piel suave como la seda y hmeda entre sus piernas, y eso le cortocircuit. No poda esperar, ni un segundo ms, y entr en ella con una larga y dura estocada. Siempre era muy cuidadoso con ella, pero aquella vez no poda serlo, no poda ser gentil; necesitaba poseerla de la misma manera que necesitaba respirar. La bombe, empujones fuertes y rpidos que hicieron que el cabezal golpeara contra la pared, y observ que su rostro se mova arriba y abajo, los pechos menendose con cada golpe suyo. Ella tena la cabeza arqueada hacia atrs, los ojos cerrados y respiraba pesadamente. Sus brazos y piernas lo envolvan, sostenindolo fuertemente. Ella tambin estaba celebrando su huida del peligro con sexo. Jack gimi, le acun las nalgas, movi sus manos hacia abajo por los muslos, levantndoselos todava ms. El encaje se hizo ms profundo, ms apretado. La foll con toda la fuerza de su cuerpo, calor sin sentido llenndole la cabeza. No poda ir ms despacio, no poda hacer nada ms excepto montarla tan fuerte y rpido como fuera capaz. Caroline gimi y se tens alrededor de l, con una fuerte pulsacin. Eso le encendi y lo hizo moverse incluso ms fuerte y ms rpido, con un ritmo casi brutal que le avergonzara ms tarde pero que ahora pareca ser tan inevitable como las olas del mar. Simplemente era como era. Otra fuerte pulsacin, y luego otra. Caroline grit y l se hinch en su interior y entonces explot, su cuerpo entero electrificado por algo que era ms que sexo, ms que un orgasmo. Era algo que nunca antes haba sentido, como si el universo mismo se moviera a travs suyo. Puso el rostro sobre la almohada y grit mientras se corra y se corra sin fin con el orgasmo ms fuerte que jams haba tenido.

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Cuando acab comprendi que estaba pegado a su amor con su propio sudor. Estaba jadeando, completamente apagado. Gir la cabeza para ver si ella estaba bien, pero jams complet el movimiento porque se haba dormido tan profundamente que bien podra haber estado en coma.

Da de Navidad Levntate, dormiln! Tenemos entrenamiento que hacer. Hoy vas a empezar a ensearme a cmo disparar. Quiero ser Annie Oakley! Aquellas palabras le llegaron desde varios universos de distancia y apenas tenan sentido para l. Alguien le mene el hombro. Jack no tena ni la fuerza para abrir los ojos. Estaba bajo alguna clase de pedrusco que le impeda mover los msculos. Jack, despierta! Un dedo le subi un prpado y vio de reojo a Caroline, que lo observaba con ojos brillantes. Cmo poda tener los ojos tan brillantes cuando l se senta como si le hubiera pasado un tren por encima? Abre esos dos ojitos castaos le murmur ella. Eso es. Buen chico. Pudo abrir los ojos, apenas, pero no pudo mover nada ms. Estaba total y completamente destrozado. Los ojos recorrieron la habitacin. Era por la maana, la plida luz perlada de una maana nevada filtrndose por las ventanas. Cmo poda ser ya por la maana cuando haca dos segundos que se haba dormido? Levntate, levntate! Tenemos trabajo que hacer! grit su esposa . Entrenamiento, limpieza de la librera, celebrar las navidades... y celebrar algo incluso ms importante. Pero primero... Rambette4! Estaba sonriendo. l parpade. Los ojos de Caroline estaban brillantes y su color reluca. Estaba vestida para salir fuera, los mitones colgando de su parca por los cordones. Ella bailoteaba sin moverse como un boxeador. Jack se lami los labios secos.

Rambette como femenino de Rambo (N.T.)

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Trabajar? cro. Cmo poda tener ella toda aquella energa cuando l se senta como si se hubiera muerto haca una semana? Voy a empezar a entrenarme en serio, y por dios, cunta razn tenas! Jack parpade, sus procesos de pensamiento aturullados y lentos. S? Del todo! Necesito entrenarme ms duramente y necesito saber cmo disparar. Y voy a llevar un arma! Me voy a comprar una pistolera rosa para el hombro y nadie va a volver a meterse conmigo jams. l sonri. Estaba tan asombrosamente hermosa en aquel momento. Ah s? Sip. Asinti, feroz. Y hoy, hoy voy a derribarte. En serio. Y lo hizo.

Fi n

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