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Primer Congreso Internacional en Ciencia y Tecnología Aeroespacial.

CICTA 2007 1

Francisco José de Caldas. El Astrónomo.


José Antonio Mesa Reyes. Presidente Asociación Colombiana de Estudios Astronómicos ACDA.
Ing. de Sistemas Universidad Distrital, Especialista Ing. de Producción Universidad Distrital, Estudiante
Maestría en Ing. Industrial, Universidad Distrital “Francisco José De Caldas”, Bogotá, Colombia.

Palabras Clave— Astronomía, Ciencias Sociales Expedición


Abstract—Caldas, “El sabio”, was a person of gigantic
Botánica, Geografía, Hipsometría, Independencia Colombia,
proportions in Colombian History. From Popayán, went to
Santafé de Bogota to study laws, but it is in the natural and exact Observatorio Astronómico, Zoología.
Sciences field, botanics, zoology, anthropology, but specially
astronomy where he becomes as a Scientist who interacts with the
most important Scientists of his time in Europe (Alexander Von I. INTRODUCCION
Humboldt, Lalande, Bonpland and José Celestino Mutis between
La situación de las colonias españolas en el momento del
others). He developed hypsometry, a technique to determine
altitude of an observing location and made the very first maps of ascenso a la monarquía de los borbones en 1700 con Felipe V,
the Virreynato of Nueva Granada. Finally he stablished the basis luego de la guerra de Sucesión española en la que España
for the development of Astronomy in Colombia by building the perdió parte de sus territorios italianos y flamencos y
very first observatory in America, stablishing the beginning of especialmente el trono de Francia, era caótica en cuanto a las
technological and scientific independence. finanzas y los llevó a establecer un plan tendiente a que
The Article is a tour over the scientific and political conditions of
his times, his first works, interaction with European scientifics
―América debía ser Rentable, autoabastecible y
and the acknowledgement of Colombia to one of her greatest sons. autodefendible. Sus productos debían ser encontrados y
conocidos‖, por lo cual establecieron los que en España es
Index Terms—Astronomy, Astronomical Observatory, conocido como las Expediciones científicas [1].
Botanical Expeditions, Geography, Hypsometry, Colombia ―La actividad científica habría de hacer el inventario, la
Independence, Social Sciences, Zoology. descripción y la utilidad de los productos de la naturaleza,
conocer sus tierras y levantar la cartografía y despertar el
Resumen— El sabio Caldas es una figura de dimensiones interés de sus súbditos por sus terruños y reinos‖ [1].
gigantescas en la historia de Colombia. De Popayán, se traslada a La expedición Botánica de la Nueva Granada fue aprobada
Santafé de Bogotá a estudiar derecho, sin embargo es en el campo mediante Real Cédula en noviembre 11 de 1.783 y fue liderada
de las ciencias exactas, la botánica, la zoología, la antropología y por José Celestino Mutis, un jesuita, médico y filósofo. La
especialmente la Astronomía donde se erige como un científico Expedición botánica se ubicó inicialmente en La Mesa y
que interactúa con los pares más importantes de su época en posteriormente se trasladó a Bogotá, en donde se mantenían
Europa (Alexander Von Humboldt y José Celestino Mutis entre las muestras en viveros mientras eran enviadas al Jardín
otros). Desarrolló la hipsometría, una técnica para medir la altura botánico en Madrid.
con respecto al nivel del mar de una ubicación geográfica Las investigaciones astronómicas, de los afectos de Mutis,
específica e hizo los primeros mapas del virreinato. Finalmente, no fueron aprobadas como objetivo de la expedición, sin
estableció las bases para el desarrollo de la Astronomía en embargo se aprobaron ―las que se hicieran de paso‖, de
Colombia, con la construcción del primer observatorio manera que se aprobó un número limitado de instrumentos que
astronómico de América, marcando así el inicio de la tuvieron que ser reenviados debido a que naufragaron.
independencia científica y tecnológica. Para la época, a pesar de que los jesuitas llevaban 75 años
El artículo hace un recorrido por las condiciones políticas y explicando el heliocentrismo, la educación había sido devuelta
científicas de la época, los primeros trabajos, la interacción con a otras órdenes religiosas que restablecieron las cátedras de
los sabios europeos y el reconocimiento que hoy día hace geocentrismo.
Colombia a uno de sus más grandes hijos. Con los instrumentos recibidos se estableció la latitud y
longitud de Bogotá, se observó un eclipse y un tránsito de
Venus.
Manuscript received September 9, 2007. Author, José Antonio Hasta el momento se habían realizado numerosas
Mesa Reyes, has been President of ACDA, The Colombian
observaciones por españoles residentes en la Nueva Granada,
Association of Astronomical Studies, for several terms. Is a
pero los nacidos de los colonizadores o los nativos no habían
Computer Science Engineer, Production Engineering specialist
tenido acceso ni producción relacionada con la astronomía.
and is a current Master of Sciences student. Author has
presented Astronomy and Science History lectures, like this,
throu different scenarios in his work as Science divulgator
during more than twenty years (email :
josemesa@hotmail.com).
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II. FRANCISCO JOSÉ DE CALDAS Y TENORIO (1768 - ―Observaciones Astronómicas‖ de Jorge Juan formaron parte
1816) de su biblioteca.
Para 1.785, calculaba los meridianos locales e intentó
A. Orígenes y primeros años. determinar el solsticio. De la misma manera midió la eclíptica,
Francisco José de Caldas y Tenorio Nació en Popayán en construyó relojes de sol y comenzó a construirse sus propios
una familia de un Terrateniente español (Galicia) y una criolla instrumentos en madera, entre los cuales estaban sextantes,
en 1.768. cuartos de círculo, gnomones, octantes y barómetros.
Su primera instrucción fue recibida de Don José Felix En 1.795 mandó construir en Popayán, bajo su supervisión,
Restrepo en Filosofía, ciencias, física y matemáticas. su primer cuarto de Círculo.
A los veinte años ingresó al Colegio Mayor de Nuestra Para 1.808 obtuvo y complementó un Almanaque
señora del Rosario a estudiar derecho, por lo cual se graduó Astronómico, determinó la altura de Guadalupe y publicó el
como Bachiller en Jurisprudencia en 1.788, sin alcanzar la mapa del curso del Rio Prado. No sobra recordar que hasta
licenciatura ni el doctorado, por su ―mala salud‖. hace poco, mediados del siglo XX, la geografía se hacia con
A su regreso a Popayán fungió como Juez de menores y base en la Astronomía, por lo cual algunos consideran a
Profesor de Derecho hasta 1.795. Caldas el padre de la Geografía Colombiana.
Ocupado de los negocios de la familia, se dedicó a recorrer También adquirió su primer telescopio acromático para
la ruta Popayán – Santafé – Popayán llevando algodón, hilos y determinar la latitud, al tiempo que continuaba su recolección
tejidos de la región y regresando con telas europeas. Ésta sistemática de datos meteorológicos, botánicos y de zoología.
actividad le demandaba tiempo los fines de semana, cuando se Fue contratado para determinar los hitos limítrofes de la
realizaban las ferias o mercados en las poblaciones, dándole provincia de Timaná, para lo cual hubo de realizar latitudes,
tiempo entre semana para dedicarse a la observación de la triangulaciones y algunas longitudes. Se valió para ello del
fauna y flora, clasificándola por clima y altura y haciendo eclipse de Luna de 3 al 4 de diciembre de 1.797 que observó
mapas cada vez mas exactos de sus recorridos. en Gigante (ésta medición fue usada como referencia por
B. Caldas y la Ciencia Humboldt). En 1.798 decidió hacer el primer mapa de la
Nueva Granada. Usando los fenómenos de los satélites de
Ya por ésta época comenzó su relación epistolar con
Júpiter del ―almanaque náutico de Cádiz‖ y su telescopio, con
Alexander Von Humboldt y José Celestino Mutis. Como
los cuales fue incrementando su inventario de longitudes. El
resultado del ánimo que recibía de sus aventajados colegas
22 de diciembre de 1.798 observa emerger el primer satélite de
europeos hizo investigaciones Agropecuarias, analizó la
Júpiter y determina la longitud de Popayán. Al observar
relación de animales y plantas con la altura, la salud humana y
algunas inexactitudes, propias de la aplicación en el nuevo
la altura, la construcción de un posible canal entre los ríos
continente de tablas calculadas para Europa, decide hacer sus
Atrato y Truandó, meteorología, economía y sociología e
propias tablas, diferentes a las de Cádiz, para conocer
incluso un estudio acerca del bocio y su relación con la calidad
efemérides y ocultaciones en su virreinato.
del agua.
Obtuvo las lentes para construir un telescopio en 1799, con
Uno de sus mas importantes aportes fue la hipsometría, una
el cual pudo observar los satélites de Júpiter y los anillos de
técnica que permite, aún hoy, determinar la altura de un puesto
Saturno. Posteriormente adquirió un telescopio acromático de
de observación con base en la temperatura a la cual se produce
mayor tamaño.
el punto de ebullición del agua, el cual es una relación inversa
En 1801, Humboldt ayudó a Caldas en meteorología y
con la altura y dependiente de la presión atmosférica. La
astronomía, le dio tablas y catálogos, le enseñó cálculo, lo
técnica fue desarrollada por Caldas al intentar reparar un
proveyó de un cuadrante y un octante con lo cual tuvo gran
termómetro roto en Puracé, y aprovechando los desniveles de
influencia sobre él. Antes de dejar a Caldas, Humboldt le
las travesías de Popayán a Quito, intentó hallar un factor lineal
vendió un cuadrante de 18 pulgadas con un micrómetro, con
para los cambios en alturas y temperaturas
este instrumento Caldas observó el solsticio de verano de 1802
y planeó realizar una carta celeste del hemisferio sur, medir la
refracción atmosférica y derivar la longitud.
III. CALDAS Y LA ASTRONOMIA
Después de la decepción con Humboldt, de la cual
La observación de los astros, la actividad que acompañó a hablaremos mas adelante, convenció a Mutis de redescubrir
Caldas de manera meramente lúdica en sus viajes de trabajo, Quito y viajo acompañado de otros expedicionarios. En 1.802
fue siendo realizada de una manera cada vez más metódica, al va a Ibarra y Otavalo, observa el Tránsito de Mercurio el 9 de
punto de que se le conocía como ―el mercader que escrutaba noviembre (Humboldt lo registró en el Callao). Realiza la
las estrellas‖. ubicación astronómica de varias localidades y en 1804, en
Su interés lo llevó a encargar de Europa, los libros básicos Barnuevo, observó el solsticio1. En diciembre aproximó la
de los astrónomos de la época que le llevarían a dominar el
cielo al punto que se dice que sincronizaba su reloj con las 1
Solsticio, cualquiera de los dos puntos de la eclíptica en los que el Sol
estrellas. Obras como ―La astronomía‖ de Lalande, y está en el punto más alejado del ecuador celeste. El solsticio en el norte
del ecuador celeste se denomina solsticio de verano porque el Sol está
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oblicuidad de la eclíptica. Lalande en Paris, para que le recibieran como alumno.


El Observatorio de Santafé de Bogotá se comenzó a Además incluyó en sus obras el mapa del Alto Magdalena de
construir en la ―Casa de la botánica‖ el 24 de mayo de 1.802 y Caldas y entregó a Oltmans las observaciones realizadas por
hasta el 20 de Agosto de 1.803. Es el origen de longitudes para Caldas.
la cartografía colombiana, lo cual a su vez representa el primer
signo de independencia, se basó en un diseño de Fray Sin embargo es famosa la frase de Humboldt: ―Este Caldas
Domingo de Petres, referenciando a los observatorios de es un prodigioso en la Astronomía. Nacido en las tinieblas de
Greenwich y París. Popayán ha sabido elevarse, hacerse barómetros, octantes,
Mutis había elegido a Caldas para dirigir el observatorio en sectores, cuartos de circulo de madera!, mide latitudes con
1.802 por recomendación de Humboldt ―que elogiaba y gnómones de 15 a 20 pies. !Qué habría hecho este genio en
certificaba la existencia del trabajo de Caldas en Astronomía‖. medio de un pueblo culto y que no debíamos esperar de él en
―El sabio‖ fue incorporado a la expedición Botánica en 1802 un país en que no se necesita hacerlo todo por si mismo!‖[6].
en calidad de meritorio, aunque se dice que el 27 de marzo de
1.783, Mutis ya lo había mencionado al virrey como ―un jóven
con capacidad para la geografía y la astronomía‖. V. CALDAS Y LA INDEPENDENCIA
En 1805 Mutis confió a Caldas la dirección del Caldas participó en el periódico Semanario del Nuevo
Observatorio Astronómico. Al morir Mutis, Caldas es Reino de Granada, en el cual publicó “El estado de la
expulsado de la expedición botánica y queda como único geografía en el Virreinato de Santafé de Bogotá con relación
director del observatorio. Los trabajos en astronomía fueron a la economía y el comercio” y ―Del influjo del clima sobre
muy importantes, aunque finalmente se dedicó más a la los seres organizados‖. Luego escribiría para el Diario
botánica. Caldas aportó a la biblioteca del observatorio su Político de Santafé de Bogotá, con don Joaquín Camacho
biblioteca personal y su colección herbal. Caldas y su primo Camilo Torres, otro insigne
Al asumir Caldas evidenció las deficiencias arquitectónicas, revolucionario, se alinearon con los Federalistas, grupo
estructurales y de orientación de la edificación, determinó la político de tendencias descentralizadoras, en contra de
altura de Bogotá sobre el nivel del mar y su latitud, fijándola Antonio Nariño, que era centralista, en un periodo de la
en 4 grados 36 minutos 36 segundos Con base en el eclipse historia de Colombia conocido como “la patria boba”, pues
lunar del 9 de mayo de 1808 y la observación de las lunas inmediatamente liberados de España, la independencia no se
galileanas calcula la latitud: 77 grados 45 minutos. puede materializar por guerras intestinas y por una fiera
Desde el observatorio Caldas documentó el transito de reconquista española a manos del General Sámano.
Mercurio del 9 de noviembre de 1.803 y un seguimiento de los Caldas deja en 1.812 el Observatorio astronómico a cargo
nevados. Lamentablemente el registro de algunas de sus de Benedicto Domínguez y se dedica a la actividad militar,
observaciones se ha perdido. desarrollando un reloj de campaña con brújula, fábricas de
pólvora, sistemas de producción de armamento y una academia
IV. CALDAS Y HUMBOLDT de Ingenieros por la cual hoy se le reconoce como el fundador
Caldas finalmente conoció a Humboldt en Quito en 1802. del arma de ingenieros militares en Colombia.
Cuándo éste optó por llegar a lo que hoy es Ecuador a través
de la Nueva Granada. Compartieron en la Hacienda de Chillo VI. SACRIFICIO DE CALDAS
un tiempo relativamente largo con Humboldt y Bonpland, El sabio es capturado en su hacienda en Popayán y
Caldas tuvo la oportunidad de conocer la biblioteca con la que trasladado a Santafé, espacio en el cual su madre envía tres
viajaba el Alemán, y compartir mutuamente conocimientos y súplicas por el perdón de su vida de las cuales un es aceptada
métodos. De acuerdo con lo ofrecido por Humboldt viajarían por el presidente Montes pero ignorada por Pablo Morillo,
hasta el extremo sur del continente, lamentablemente el quien finalmente lo fusila el 28 de julio de 1.816, al frente de
ofrecimiento no se materializó y el equipo partió sin Caldas, lo la Iglesia de la Veracruz, ubicada al norte de Santafé, en el
cual lo sumio temporalmente en un estado de depresión. camino a Tunja y convertida en patíbulo de revolucionarios al
Alexander von Humboldt partió, no sin antes recomendar punto que en 1910 se le declaró el Panteón Nacional.
epistolarmente a Caldas con Maskelyne en Greenwich y con La descripción del fusilamiento según documento de
publicación de la alcaldía Mayor de Bogotá, ―En consecuencia
(la iglesia de la veracruz) presenció el fusilamiento de Caldas
en su declinación máxima, hacia el 21 de junio (el principio del verano
en el hemisferio norte); el solsticio en el sur del ecuador celeste, llamado y Ulloa (Francisco Antonio), y fue testigo del horror con que
solsticio de invierno, tiene lugar hacia el 21 de diciembre. Para los murió el primero, y de la arrogancia que en el patíbulo
habitantes del hemisferio sur la situación se invierte: el solsticio de desplegó el último. Caldas murió a la primera descarga, cuyos
verano tiene lugar hacia el 21 de diciembre y el de invierno hacia el 21
de junio. El término solsticio significa 'Sol inmóvil'; en esos momentos ocho tiros le entraron por la espalda y le abrieron una inmensa
el Sol cambia muy poco su declinación de un día a otro y parece tronera en el pecho. El taco de uno de ellos incendió el
permanecer inmóvil en un lugar al norte o al sur del ecuador celeste. vestido, y Ojeda apagó el fuego con agua que tomó en la pila
Fuente: Microsoft Encarta.
vecina. Los cadáveres fueron colocados en sendas parihuelas;
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el de Caldas quedó como a horcajadas y lo taparon con un presentación asociada a éste escrito, a los responsables de la
paño de frisa de la que aún se estila usar entre nuestro pueblo; Casa Museo Caldas, a la Universidad del Rosario y a todas las
al conducir el cadáver de Caldas a la iglesia de la Veracruz, y instituciones que han preservado la memoria del sabio.
ya en el vestíbulo de esta, Ojeda, que estaba enfermo de
disentería y además muy conmovido, flaqueó y cayó en tierra, REFERENCIAS
arrastrando consigo el cadáver y manchándose con la sangre [1] J. Arias de Greiff, “La Astronomía en Colombia”, Academia
que de este salía en abundancia. Según el veterano, los dos Colombiana de Ciencias Exactas, Físicas y Naturales, Colección
Enrique Pérez Arbeláez. Número 8, 1993, pp. 44–77.
cadáveres fueron sepultados hacía la parte baja de la nave, al [2] F. J. de Caldas, Viajes (Viaje al Corazón de Barnuevo). Villegas
doblar de la puerta principal. Detalle profundamente editores 1993, pp. 123–135.
conmovedor y curioso: después del estampido de la descarga [3] Universidad del Rosario, sede Claustro.
homicida, oyeron distintamente un largo alarido del sabio [4] Universidad Javeriana, Facultad de Ingeniería.
[5] Casa Museo Caldas.
ilustre. Ulloa fue atravesado por dos tiros disparados a boca de [6] A. Bateman, Alfredo. ―Francisco José de Caldas, el hombre y el
jarro‖ [7]. sabio”. Biblioteca del Banco Popular, Cali, 1978.
[7] Alcaldía Mayor de Bogotá, D. C. Instituto Distrital de Cultura y
Turismo. BOGOTÁ, Panorama turístico de 12 localidades, Ficha técnica
VII. RECONOCIMIENTOS A CALDAS turística, Localidad de Santa Fe. 2.004
La actividad científica y académica de Caldas ha sido
reconocida ampliamente por Colombia. Un municipio José A. Mesa R. (Bogotá, 1969) fue miembro de la Rama estudiantil del
antioqueño y un departamento fueron bautizados con su IEEE durante sus estudios de pregrado en Ing. de Sistemas en la Universidad
Apellido. Fue la efigie del billete de medio peso que circuló a Distrital (1992), en donde luego se hizo especialista en Ing. de producción
(2001) y actualmente (2007) termina su maestría en Ing. Industrial.
finales de la década de los treinta y el billete de veinte pesos
Él ha ocupado diferentes cargos en compañías relacionadas con
que circuló hasta los años ochenta en el siglo pasado. Los Producción de bienes y ha dirigido varios grupos funcionales de Sistemas de
Correos de Colombia lo plasmaron en estampillas y Información y Tecnología de comunicaciones, actualmente trabaja con
recientemente Villegas Editores ha reeditado las memorias de Alcaldía Mayor de Bogotá UAESP.
Su actividad dentro de la astronomía con ACDA (www.acda.info), de la
sus múltiples viajes. cual es actualmente Presidente, le ha permitido presentar diferentes ponencias
La Orden al mérito militar ―Francisco José de Caldas‖ es a nivel nacional e internacional e innumerables presentaciones a nivel
otorgada hoy en día a los mejores alumnos cada promoción de divulgativo para público con escasos o nulos conocimientos en astronomía y
visitar centros de investigaciones en Astronomía en Europa y Norteamérica.
las escuelas de formación de oficiales de las tres armas y
varias instituciones educativas entre ellas la Universidad
Distrital, institución Universitaria de carácter público de
Bogotá, Distrito Capital de Colombia.

VIII. CONCLUSION
Los extensos trabajos de Caldas, en las más diversas áreas
de la ciencia, fueron truncados por su participación en la
Guerra de independencia de la Nueva Granada del Imperio
Español.
Sin embargo su vida es un ejemplo de perseverancia y
alcance de logros con el mínimo de recursos disponibles y de
una visión universal acompañada de una metódica descripción
de sus técnicas, observaciones y resultados.
En momentos en que Colombia se enfrenta a retos políticos,
comerciales y especialmente científicos, de insospechadas
dimensiones y repercusiones vale la pena recordar, por un
momento, la tenacidad y disposición de un hombre como
Francisco José de Caldas, que puso todo su conocimiento
científico al servicio de sus ideales para lograr una patria
mejor y autosuficiente,

RECONOCIMIENTOS
El Autor desea expresar sus agradecimientos a todos los
miembros de la Asociación Colombiana de Estudios
Astronómicos ACDA, quienes han hecho comentarios a la