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Tecnologa Qumica

ISSN: 0041-8420
revista.tec.quimica@fiq.uo.edu.cu
Universidad de Oriente
Cuba

Aguilera-Gonzlez, Elsa Nadia; Snchez-Castro, Mara Esther; Ortiz-Reyes, Julia Mara


Adsorbentes para la deshidratacin de gas hmedo dulce: avances y tendencias
Tecnologa Qumica, vol. XXXIII, nm. 1, enero-abril, 2013, pp. 47-63
Universidad de Oriente
Santiago de Cuba, Cuba

Disponible en: http://www.redalyc.org/articulo.oa?id=445543778007

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Fecha recepcin: mayo/2012; aceptacin/publicacin: nov./2012, pgs. 47-63

Adsorbentes para la deshidratacin de gas hmedo


dulce: avances y tendencias
Adsorbents for Dehydration of Sweet Wet Gas: Advances and Trends
Dra. Elsa Nadia Aguilera-GonzlezI, elsa.aguilera@comimsa.com, Dra. Mara Esther
Snchez-CastroII, esther.sanchez.gamero@cinvestav.edu.mx, Ms.C. Julia Mara
Ortiz-ReyesI, juliaortiz@comimsa.com
I
Corporacin Mexicana de Investigacin en Materiales S.A. de C.V. Ciencia y Tecnologa, Mxico, IICINVESTAV
UNIDAD SALTILLO, Monterrey, Mxico

Despus que el gas natural pasa por un proceso de eliminacin de gases cidos, es necesaria la
deshidratacin. Existen diferentes tcnicas para la deshidratacin del gas natural, entre las se
encuentran la absorcin mediante el empleo de lquidos desecantes, la adsorcin con slidos, el
uso de inhibidores de formacin de hidratos y la deshidratacin por refrigeracin. Entre los
diferentes materiales desecantes utilizados para la deshidratacin del gas natural, las zeolitas
sintticas han sido ampliamente explotadas debido a su gran rea superficial, alta capacidad para
retener molculas de agua y su fcil regeneracin. Asimismo, este tipo de adsorbente tienen la
ventaja de que puede ser sintetizado a partir de materiales considerados como deshechos, siendo
sta una ventaja competitiva sobre otros materiales. En la actualidad, existen otros materiales
disponibles como los polmeros hidroflicos, las membranas polimricas, los adsorbentes selectivos
de agua (SWS), diseados para la adsorcin de molculas de agua en gases.
Palabras clave: gas natural, deshidratacin de gas natural, zeolitas, hidratos, criognica.
_____________________

After acid gases are eliminated, dehydration is a basic operation in natural gas conditioning as
it prevents the acid gases formation, the corrosion of pipelines and valves and the formation of
natural gas hydrates. There are different techniques to dehydrate natural gas, for example:
absorption using drying fluids, adsorption using solid adsorbents, inhibitors of hydrates formation
and dehydration by cooling. Between the different drying materials used to dehydrate natural gas,
synthetic zeolites have been widely used due to its large surface area, high ability to retain water
and easy regeneration. Moreover, these adsorbents can be synthesized from waste materials, have
being this fact a competitive advantage over other materials. Currently, there are other available
materials such as hydrophilic polymers, polymeric membranes and selective water sorbents (SWS),
designed for adsorption of water molecules contained in gas.
Key words: natural gas, natural gas dehydration, zeolites, hydrates, cryogenic.

Introduccin (cristales slidos formados por agua e hidrocarburos),


uno de los problemas principales que se presentan en
El vapor de agua asociado al gas natural, es el acondicionamiento del gas natural /1-5/.
uno de los contaminantes ms comunes en el gas, La cantidad de agua removida durante el
dado los inconvenientes que puede ocasionar tanto acondicionamiento del gas natural depende de los
en procesos posteriores a los que pudiere estar requerimientos de contrato, las limitaciones
sometido, como para su transporte a reas de econmicas y el tipo de deshidratacin usado.
tratamiento y consumo /1/. Entre las tcnicas que se utilizan para la
La deshidratacin del gas natural no es ms que deshidratacin del gas natural se encuentran la
la remocin del agua en estado vapor que est absorcin mediante el empleo de lquidos
asociada con el gas. Este proceso, constituye una desecantes, la adsorcin utilizando slidos
operacin bsica en el acondicionamiento del gas desecantes, el uso de inhibidores de formacin de
natural, ya que previene la formacin de gases hidratos y la deshidratacin por refrigeracin
cidos, la corrosin de las tuberas, la obstruccin de (enfriamiento-expansin) /1, 6, 7/. Las dos primeras
las lneas de transmisin y la formacin de hidratos son las tcnicas ms usadas en la industria.

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Para la remocin del agua a niveles de gran componentes. La presencia de agua en una
exigencia, como en el caso de tratamiento de corriente de gas natural tiene varios efectos, los
corrientes de alimentacin a procesos criognicos, cuales son perjudiciales a las lneas de transmisin
los sistemas de deshidratacin ms usados son y equipos encargados del manejo y procesamiento
los que emplean adsorbentes slidos /1,8/. En de la corriente de gas natural. El primero de estos
estos sistemas, algunos componentes del gas se efectos es la condensacin. Cuando por una u
adsorben sobre la superficie de slidos por otra razn la temperatura en la corriente de gas
adsorcin qumica o fsica, obtenindose niveles disminuye y el vapor de agua presente se condensa
tan bajos de humedad como de 1 ppm o menor. depositndose en el fondo de las secciones de
Entre los materiales desecantes que tiene una
menor elevacin de una lnea de tubera; este
capacidad alta para remover agua se encuentran
mismo efecto puede ocasionar la formacin de
la almina, los geles de slice y las mallas
hidratos reduciendo y taponando sustancialmente
moleculares. Estas ltimas han sido ampliamente
el rea de flujo de esas secciones de tubera y por
utilizadas en la deshidratacin del gas natural
debido a su gran rea superficial, alta capacidad consecuencia disminuyendo la capacidad de
para retener molculas de agua y su fcil transporte de la lnea de transmisin. Un segundo
regeneracin /9/. efecto nocivo que causa la presencia de agua en
la corriente de gas, es la de brindar un medio
El presente trabajo tiene como propsito acuoso apropiado en el seno del cual ocurren
presentar el estado del arte en cuanto al desarrollo reacciones qumicas (particularmente si contiene
de adsorbentes para la deshidratacin de gas
CO2) que conducen a la formacin de cidos, los
hmedo dulce, as como los avances y tendencias
cuales son causantes directos de la corrosin de
en esta materia. Asimismo se describe en forma
paredes metlicas de tuberas, recipientes y
breve los procesos industriales utilizados para la
equipos de manejo y proceso del gas. Existen
deshidratacin del gas natural.
otras consecuencias perjudiciales que acarrea la
presencia de agua como daos por el impacto en
Procesos industriales para la deshidratacin los compresores, peligros de explosin en las
de gas natural calderas, formacin de hielo en los procesos
criognicos, entre otros /1-5,10/.
El gas natural constituye una de varias e
importantes fuentes de energa no renovables. Es por esta razn que el gas natural bruto
Est formado por una mezcla de gases ligeros que requiere acondicionamiento, principalmente la
se encuentra en yacimientos de petrleo, ya sea remocin de los gases cidos y la deshidratacin
disuelto o asociado con ste /10/. antes de distribuirlo a las lneas de transportacin.

El gas natural es una mezcla de hidrocarburos


simples que se encuentra en estado gaseoso, en Endulzamiento
condiciones ambientales normales de presin y
temperatura /11/. La mayora de los hidrocarburos El proceso de endulzamiento de gas consiste en
encontrados en el gas natural son mezclas remover los contaminantes, H2S y CO2 del gas
complejas de ciento de diferentes compuestos. hmedo amargo recibido de los pozos productores.
Una corriente de gas natural tpica es una mezcla Este proceso consiste en la absorcin selectiva de
de metano, etano, propano, butano y pentano. los contaminantes, mediante una solucin acuosa, a
Adems de estos hidrocarburos, el gas natural base de una formulacin de amina, la cual circula en
tambin contiene vapor de agua, sulfuro de un circuito cerrado donde es regenerada para su
hidrgeno (H2S), dixido de carbono (CO2), helio, continua utilizacin. Durante el proceso, el gas cido
nitrgeno y algunos otros compuestos /2-4,10/. (H2S) es convertido en azufre elemental en reactores
El gas natural, tal como se extrae de los pozos, catalticos, para almacenamiento, transporte y
viene cargado de vapor de agua junto con otros entrega en estado lquido.

Deshidratacin
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La deshidratacin del gas natural se define temperatura a la cual podran aparecer los
como la remocin del agua en forma de vapor que problemas mediante el uso de un inhibidor que se
se encuentra asociada con el gas desde el mezcle con el agua que se ha condensado.
yacimiento /1-6/. Este proceso es necesario para Normalmente las plantas de procesamiento de
asegurar una operacin eficiente en las lneas de gas, cuyo objetivo es recuperar lquidos del gas
transporte de gas. Los niveles hasta donde se natural (LGN), utilizan procesos a bajas
puede deshidratar dependern del propsito o temperaturas. En estos casos, es necesario
destino que se tenga para ese gas. deshidratar el gas natural para que la planta pueda
operar sin peligro de formacin de slidos.
La presencia de agua en una corriente de gas
natural tiene varios efectos, todos ellos
perjudiciales a las lneas de transmisin y equipos Tcnicas para deshidratar el gas natural
encargados del manejo y procesamiento de la
corriente de gas. La deshidratacin del gas natural La deshidratacin del gas natural puede
es un proceso importante por varias razones /1-6/: hacerse con los siguientes procesos: /1,6/
El agua en estado lquido y el gas natural Absorcin: separacin utilizando los diferentes
pueden formar hidratos parecidos al hielo que grados de solubilidad en un lquido, empleando
pueden obstruir vlvulas, tubera, etctera. sustancias higroscpicas.
El gas natural que contiene agua en estado Adsorcin: Separacin de acuerdo al tamao
lquido es corrosivo, particularmente si contiene o tipo de molculas, haciendo uso de los
CO2 o H2S. diferentes grados de adhesin a materiales
El vapor de agua utilizado en los gasoductos de slidos porosos (sistemas gas/slido y lquido/
gas natural pueden condensarse causando slido).
condiciones lentas de flujo. Expansin: Reduciendo la presin de vapor
El vapor de agua aumenta el volumen y del gas con vlvulas de expansin y luego
disminuye el valor calorfico del gas natural, por separando la fase lquida que se forma.
lo tanto se reduce la capacidad de la lnea. Inyeccin: Bombeando un lquido reductor del
La deshidratacin del gas natural antes del punto de roco como el metanol.
procesamiento criognico es vital para prevenir El secado del gas natural mediante la absorcin
la formacin de hielo en los intercambiadores del agua en un lquido adsorbente ha dominado el
de calor de baja temperatura. campo de la deshidratacin del gas natural durante
La principal razn por lo que se desea eliminar los ltimos 30 aos. Esta tcnica se lleva a cabo
agua de las corrientes de gas natural es evitar la utilizando principalmente soluciones de glicoles.
formacin de hidratos /1-6/. Los hidratos son Los glicoles son buenos absorbedores de agua, ya
compuestos slidos que se forman como cristales, que son compuestos que tienen grupos hidroxilos
tomando apariencia de nieve, se producen por una en su estructura, que les permiten fcilmente
combinacin de agua con hidrocarburos livianos formar asociaciones con molculas de agua. Entre
(butanos, propano, etano y metano) y/o gases los diferentes glicoles usados como lquidos
cidos (CO 2 y H 2 S) y su composicin es desecantes se encuentran el dietilenglicol (DEG),
aproximadamente un 10% de hidrocarburo y un trietilenglicol (TEG) y el tetra-etilenglicol (TREG).
90 % de agua, su gravedad especfica es de 0,98 El TEG es el lquido desecante ms utilizado para
y flotan en el agua pero se hunden en los la deshidratacin de gas /2, 4, 6, 7, 12/.
hidrocarburos lquidos. La formacin de hidratos
El proceso de deshidratacin del gas por
en el gas natural ocurrir si existe agua libre y se
absorcin se lleva a cabo mediante el paso a
enfra el gas /1, 6/.
contra corriente del gas hmedo a travs del
La formacin de hidratos puede evitarse solvente utilizado para el secado. Una vez que el
removiendo el agua del gas o del lquido antes del solvente absorbe la humedad, el gas seco pasa a
enfriamiento de los hidrocarburos por debajo de la las redes de distribucin para su venta. El solvente

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enriquecido (TEG con agua y algo de metano) materiales de carbn microporoso). Las zeolitas
pasa a un regenerador donde se le extrae el agua, sintticas son ampliamente usadas en el
el metano y otros contaminantes absorbidos. Los acondicionamiento del gas natural debido a su alta
sistemas que emplean lquidos desecantes son habilidad de regeneracin sucesiva y a la alta
fciles de operar y mantener y es posible selectividad que presentan para la adsorcin de
automatizarlos /7,12/. materiales especficos /9/. Otros slidos
desecantes que han sido utilizados por ms de 70
Uno de los inconvenientes del empleo de glicoles
aos para la deshidratacin del gas natural son las
en el proceso de deshidratacin del gas, es el
sales delicuescentes como los cloruros de calcio,
mantenimiento del estado del solvente, el cual,
potasio y litio /7/.
debe estar en condiciones ptimas para la
operacin. Gran parte de los problemas Una de las ventajas del empleo de slidos
encontrados en plantas de deshidratacin con desecantes es la alta capacidad que tienen para
glicoles estn asociados al estado de salud del regenerarse. Esta propiedad representa indudables
solvente, por lo cual resulta imprescindible ventajas sobre el manejo de lquidos desecantes, ya
mantenerlo en las mejores condiciones operativas que es mucho ms seguro transportar y liberar las
posibles. Entre los problemas relacionados con el sustancias adsorbidas, comprimidas dentro de los
solvente se destacan la presencia de hidrocarburos adsorbentes porosos, que trabajar directamente con
en ste, los cuales potencian la formacin de fluidos almacenados en grandes contenedores /9/.
espuma y por ende prdidas innecesarias de
Algunas de las propiedades deseables en un
solvente en el proceso /2/.
agente desecante se enumeran a continuacin /13/:
Por otra parte, el proceso de deshidratacin por Superficie grande, para una alta capacidad de
medio de glicoles, desperdicia gas, cuesta dinero y adsorcin (500-800 m2/g)
contribuye a agravar los problemas locales de calidad Actividad hacia los componentes que se desea
de aire, ya que el trietilenglicol no slo absorbe el eliminar (con el tiempo y uso)
agua del gas, sino que tambin adsorbe otros Velocidad de transferencia de masa alta (para
componentes como el metano, compuestos orgnicos la remocin)
voltiles (COV) y los contaminantes peligrosos del Regeneracin fcil y econmica
aire (CPA), los cuales posteriormente son hervidos Alta resistencia mecnica a la trituracin y al
o regenerados y ventilados a la atmsfera /7/. Este humedecimiento
hecho constituye una gran desventaja. Costo efectivo, no corrosivo, no txico,
Para la remocin del agua a niveles de gran qumicamente inerte, densidad aparente alta
exigencia, como en el caso de tratamiento de Volumen constante con la adsorcin y desorcin
corrientes de alimentacin a procesos criognicos, de agua
se emplean procesos de adsorcin.
El proceso de adsorcin ha sido ampliamente
Adsorbentes usados para la deshidratacin
usado en la industria, para la separacin y de gas hmedo dulce
purificacin del gas. Comparado con otros
procesos de separacin es econmica y Los adsorbentes slidos comnmente usados
tecnolgicamente plausible /8/. En este proceso para la deshidratacin del gas natural son los
algunos componentes del gas se separan y geles de slice, las camas o lechos de slice, la
adsorben sobre la superficie de slidos adsorbentes almina activada, la bauxita activada y las mallas
por adsorcin qumica o fsica. Con esta tcnica moleculares.
se pueden obtener niveles tan bajos de humedad
como de 1 ppm o menor. Entre los materiales Geles de slice
desecantes que tienen una capacidad alta para
remover agua se encuentran la almina, geles de La gel de slice es una forma granular y porosa
slice y las mallas moleculares (zeolita y algunos de dixido de silicio hecho a partir de silicato

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sdico (SiO2. nH 2O). La del tipo Davison 03 es carbonato sdico como impureza, pero en algunas
99,71 % wt de SiO2 con trazas de Al2O3, CaO, Na2O, variedades solo llega al 0,1 % o menos. Los tipos
ZrO2, TiO2 y Fe2O3. A pesar de su nombre es un gel muy adsorbentes o alminas activadas se expanden
slido y duro. El trmino gel indica que la fabricacin en forma granular y de tabletas de tamao
involucra la formacin de un precipitado gelatinoso apropiado para lechos catalizadores fijos, poseen
que es entonces coagulado, lavado y secado para una resistencia excepcional al calor y conservan
formar un slido o partculas duras /14/. su rea a 800 C /15,16/.
La gel de slice es un material duro, rugoso, con Una de las aplicaciones ms importantes ms
buena resistencia al desgaste. Posee propiedades importante de la almina activada es la desecacin
qumicas estables y una excelente capacidad de de gases y lquidos. La almina activada tiene la
deshumedificacin debido a su amplia rea propiedad de secar el aire hasta dejarle muy poca
superficial (800 m2/g) y estructura hidroflica. Es humedad. Las alminas activadas se emplean en
un producto fcil de manejar y puede ser reacciones de deshidratacin, como la conversin
regenerada fcilmente a condiciones especficas de alcohol etlico en etileno, y en otras reacciones en
(entre 120-180 oC) /14/. las que el agua es el reactante o el producto /16/.
La gel de slice es uno de los desecantes La almina activada es un producto que no se
slidos ms usado para la deshidratacin normal produce en el pas y su adquisicin resulta
del gas natural para cumplir con las prohibitiva para algunas aplicaciones, como las de
especificaciones del gas de lnea, as como tambin salud pblica. La mayora de las alminas se
para la recuperacin de las unidades de producen a partir de la precipitacin de una solucin
hidrocarburos. Est disponible comercialmente de aluminato usando el bien conocido proceso
tanto en polvo, en forma granular y en camas Bayer. Numerosas formas estables y de transicin,
esfricas de varios tamaos. como la almina alfa, son poco usadas para
aplicaciones de secado debido a su baja rea
Las camas a base de slice (por ejemplo las superficial y porosidad. No obstante, las alminas
Sorbead de Mobil) consisten esencialmente de 97 % de transicin como la gamma y la eta, que se
de slice (SiO2) y 3 % de almina (Al2O3). La forman por la deshidratacin trmica de hidrxidos
capacidad de adsorcin de agua es esencialmente la de aluminio son usadas principalmente como
misma que la del gel de slice convencional, no desecantes /15,16/.
obstante, la densidad y la capacidad de adsorcin por La naturaleza qumica de los sitios de la almina
unidad de volumen es algo ms grande que la de los para la adsorcin de agua no se ha entendido
geles de slice /14/. claramente. Algunos posibles mecanismos son
quimisorcin del agua mediante la disociacin del
Almina activada agua en iones H+ y OH- los cuales se adhieren a
la superficie de la almina, formacin de puentes
La almina activada es una forma porosa y de hidrgeno de agua con los grupos oxgeno e
adsorbente de la almina parcialmente hidratada hidroxilo superficiales, interacciones de van der
(Al2O3. nH2O). Se produce calentando los hidratos Waals y polo-polo entre las molculas del agua y
a temperatura superficie para expulsar la mayor la superficie de la almina, y condensacin del
parte del agua combinada /15,16/. agua en los mesoporos de la almina /15/.

La almina activada es un material con buenas Las diferencias en la estructura del poro y la
propiedades de adsorcin. Posee una gran rea qumica superficial de las diferentes alminas
superficial y una alta capacidad para remover activadas se manifiestan en las caractersticas de
agua. La magnitud de su superficie depende del adsorcin de agua, las cuales son significativamente
mtodo de preparacin y del grado de activacin diferentes en funcin del tipo de almina /15/.
/15/. Las formas comerciales tienen entre 100 y La almina activada puede extraer y absorber
400m 2/g. La mayora de los tipos contienen el 36 % de su propio peso en agua y puede ser

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utilizada fcilmente en la presencia de gases el intercambio de los iones y/o molculas de agua
cidos y alcalinos. La almina activada es de las zeolitas, as como la deshidratacin
simplemente reactivada utilizando el calor para reversible. La composicin de las zeolitas, puede
regenerar cuando est en plena forma hidratada ser mejor descrita con base a tres componentes:
y saturada. Es capaz de captar ms agua, en una estructura tetradrica, un catin de
funcin del peso que cualquier otro agente compensacin y una fase adsorbida (en este caso
adsorbente. Produce una excelente relacin de molculas de agua) /18/.
calidad y depresin del punto de roco. Tiene la
Las zeolitas poseen propiedades nicas, las cuales
ventaja de ser capaz de soportar malos tratos y
dependen de su estructura cristalina, as como del
golpes y calor sin la desintegracin, mientras que
tipo de cavidades internas, como tamao y forma de
otros desecantes slidos, tales como el gel de
slice tienden a romperse en pequeas partculas los poros. Entre las propiedades que tienen las
al ser sometidos a las crisis de agua /16/. zeolitas se encuentran la capacidad de intercambio
catinico, propiedades de adsorcin, estabilidad cida,
capacidad de intercambio amnico y resistencia al
Zeolitas agotamiento con humedad /18/.
Las zeolitas son aluminosilicatos cristalinos La relacin Si/Al de las zeolitas determina un
formados por redes estructurales tetradricas nmero importante de propiedades tiles para la
TO4 (T=Si, Al), conectadas una a la otra por adsorcin, catlisis e intercambio inico /18/.
tomos de oxgeno /17,18/. Las redes estructurales
Las zeolitas pueden encontrarse en la
de las zeolitas poseen una gran cantidad de huecos
naturaleza (zeolitas naturales) o pueden ser
y espacios vacos de dimensiones moleculares
fabricadas o modificadas para cambiar algunas
(con dimetros que oscilan entre 2 y 10 ) que
de sus propiedades (zeolitas sintticas). Se
impiden el paso de molculas voluminosas a travs
conocen alrededor de 45 zeolitas naturales (ver
de ellas. Es por esta razn que se consideran
tabla 1); no obstante, tan slo algunas especies
tamices moleculares.
son utilizadas /19-21/. La sntesis de zeolitas
Los huecos de las zeolitas estn ocupados por permite controlar el tamao y la uniformidad de
iones y/ molculas de agua, los cuales poseen una los poros de las zeolitas. Asimismo se pueden
libertad de movimiento considerable dentro de la obtener diferentes estructuras variando el tipo de
estructura de las zeolitas. Esta movilidad permite catin metlico (Na, K o Ca) y la relacin Si/Al.

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Tabla 1
Principales tipos de zeolitas naturales /21/

Existen ms de 150 zeolitas que han sido Las dimensiones de los canales de las zeolitas
sintetizadas, las ms comunes son las zeolitas A, y su capacidad para absorber gases y agua han
X, Y y ZMS-5 /18-21/.
convertido a las zeolitas en tamices moleculares
Las zeolitas tanto naturales como sintticas para un nmero de aplicaciones. En la tabla 2 se
han sido usadas principalmente en tres tipos de
describen las aplicaciones de la zeolita como
aplicaciones: como adsorbentes, en catlisis e
intercambio inico. Asimismo, las zeolitas material adsorbente y en la tabla 3 las zeolitas o
naturales debido a su bajo costo son usadas en mallas moleculares diseados y usados como
aplicaciones minerales gruesas. adsorbentes para la industria del petrleo.

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Tabla 2
Aplicaciones de las zeolitas como adsorbentes /18/

Tabla 3
Zeolitas o mallas moleculares diseados y usados como adsorbentes /22/

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Las zeolitas tipo A y las zeolitas tipo X son las La adsorcin ocurre en dos pasos: (1) la formacin
ms usadas en el procesamiento del gas natural de agregados de molculas de agua sobre los
principalmente para la remocin del vapor de cationes Na+, que son los sitios de adsorcin, y (2)
agua del gas. Este tipo de zeolitas presentan una la condensacin capilar del agua entre las cadenas
relacin Si/Al baja que le confiere una alta polimricas acompaadas con el hinchamiento
capacidad hidroflica. Estos materiales han sido del adsorbente, el cual se incrementa a medida
producidos comercialmente a gran escala debido que decrece el grado de sulfonacin del polmero.
a su gran aplicabilidad. Las zeolitas tipo A (4A y La regeneracin de estos adsorbentes es sencilla
5A) y 13X son tambin bien conocidas como y puede lograrse con simple calentamiento (313
adsorbentes de CO2 /23/. K), su estabilidad hidrotrmica es buena y sus
propiedades de adsorcin no se degradan con los
Las zeolitas sintticas son los desecantes
ciclos de adsorcindesorcin. Las propiedades
slidos ms empleados para la deshidratacin del
de adsorcin de agua de estos materiales han sido
gas natural en los procesos criognicos. En nuestro
bien aprovechadas en los procesos de
pas, no existen proveedores de estos materiales,
deshumidificacin de aire /37/.
por lo que tienen que ser importadas del extranjero,
principalmente de Europa. No obstante, en la
literatura se reporta nmero importante de patentes Membranas polimricas
y artculos tcnicos que han propuesto diferentes
mtodos para la sntesis de zeolitas a partir de Los procesos de separacin de gas basados en
materiales considerados como desechos (slice el uso de membranas han probado su potencial
geotrmica y ceniza volante) /23-36/, los cuales como una mejor alternativa que los procesos de
pueden ser explotados para el abastecimiento de separacin tradicionales para el acondicionamiento
este producto. y procesamiento del gas natural, debido a su
efectividad, en cuanto a requerimientos de energa
y costo; asimismo son amigables con el medio
Materiales adsorbentes con potencial para
ambiente, verstiles y simples /38/. Otras ventajas
ser usados en el secado del gas natural potenciales del uso de separacin con membranas
son requerimientos de poco espacio y peso y fcil
Polmeros hidroflicos operacin.
Recientes estudios han mostrado que los Las membranas se dividen en dos grupos:
polmeros hidroflicos, como los polmeros orgnicas (polimricas) e inorgnicas. Los materiales
sulfnicos, pudieran tener un alto desempeo en inorgnicos generalmente poseen estabilidad qumica
la adsorcin de agua en gas. Entre los diferentes y trmica superior a las membranas polimricas. No
slidos adsorbentes, los polmeros hidroflicos obstante, son varios rdenes de magnitud ms caras
parecen ser particularmente eficientes para la que los polmeros, por lo que no tienen aplicacin
adsorcin de agua comparada con los compuestos comercial en la industria del gas natural. Los
minerales usuales como las zeolitas y los geles de materiales polimricos son los materiales ms usados
slice. Un ejemplo son las sales de sodio del cido en la fabricacin de membranas. La capacidad de
sulfnico de poliestireno que tienen una capacidad los polmeros para separar o concentrar hidrocarburos
de adsorcin de agua superior al 80 % peso a 80 % se conoce desde hace muchos aos. Casi todos los
de humedad relativa en el equilibrio, con un calor de tipos de membranas de polmeros tienen una
adsorcin aproximado de -80kJ.mol-1. Este material permeabilidad alta para el vapor de agua y han sido
pudiera ser considerado como un buen candidato probadas para aplicaciones en el acondicionamiento
para propsitos de deshumidificacin /37/. del gas natural /38/.
El proceso de adsorcin de vapor de agua Las membranas polimricas se clasifican en
sobre las sales de sodio del cido sulfnico de dos categoras: membranas vtreas (rgidas) y
poliestireno es similar al de las arcillas minerales. membranas plsticas (elsticas). Los polmeros

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vtreos poseen esqueletos rgidos, y permean factores provocan la plastificacin de la membrana.
preferentemente gases con molculas pequeas. Esta es una limitante para su uso a gran escala.
Pueden ser usadas para remover gases cidos del Otra limitante es la prdidas de metano junto con
gas natural. Por otro lado los polmeros plsticos el agua permeada /38/.
como el caucho de silicona permean preferentemente
La deshidratacin del gas natural mediante el uso
los gases ms pesados que los ligeros. Tanto las
de membranas pudiera ser una tecnologa emergente
membranas rgidas como las elsticas pueden ser
para la separacin de gas. El potencial de aplicacin
usadas para la deshidratacin del gas natural.
de las membranas es alto; y hasta el momento son
Los materiales ms utilizados para la fabricacin pocas las unidades que han reportado su empleo.
de membranas polimricas son las poli-imidas y Las poli-imidas y los polmeros sulfonados son los
los polmeros sulfonados. El acetato de celulosa materiales ms usados en las membranas vtreas
tambin ha sido usado para fabricar este tipo de para la deshidratacin del gas natural. Las poli-
membranas. Las poli-imidas poseen una estabilidad imidas poseen una estabilidad trmica y resistencia
trmica y una resistencia mecnica robusta, una mecnica robusta. Tambin tienen una permeabilidad
permeabilidad al vapor de agua alta, as como una y una selectividad H2O/N2 alta /38/.
alta selectividad al H 2 O/N 2. Los polmeros
sulfonados son permeables al vapor de agua y Los polmeros sulfonados son otra clase de
aumentan su permeabilidad marcadamente con material utilizado para la deshidratacin del gas
el incremento de la sulfonacin /38/. natural. Puesto que existen muchos materiales
polimricos que tienen una alta permeabilidad al
Las membranas polimricas no slo son agua y selectividades agua/metano de cientos,
permeables al agua, sino que son tambin altamente este tipo de materiales no representan un problema
sensibles a contaminantes y a los hidrocarburos tcnico para remover vapor de agua del gas
ms altos del gas natural, comparadas con otra natural. El reto es encontrar materiales menos
tecnologas de deshidratacin. Las altas presiones, susceptibles a la plastificacin para que el proceso
la presencia de CO2 y de hidrocarburos pesados de deshidratacin por membranas se lleve a gran
provocan cambios en la estructura de la membrana escala. Las aplicaciones de la tecnologa de
polimrica, provocando su hinchamiento y prdida membranas para el acondicionamiento del gas
en la habilidad de separacin. Asimismo estos natural se resumen en el tabla 4.

Tabla 4
Resumen de las aplicaciones del uso de la tecnologa de
membranas para el procesamiento y acondicionamiento del gas natural /38/

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Adsorbentes selectivos de agua (SWSs) adsorbentes de materiales como la slice, la almina,
los carbonos porosos en propiedades en una
Los adsorbentes selectivos de agua (selective direccin deseable /39/.
water sorbents, en ingls) son una nueva familia
Los adsorbentes selectivos de agua ofrecen la
de materiales que se utilizan para la refrigeracin
posibilidad de modificar en una forma controlada
adsorbente. Estos materiales tienen un
comportamiento intermedio entre los slidos las propiedades de adsorcin del agua en una
adsorbentes, los hidratos de sales y los lquidos amplio rango, variando la naturaleza qumica de la
adsorbentes. Son materiales compositos, ya que sal impregnada, la estructura porosa de la matriz
estn compuestos por ms de un material, en este husped, la cantidad de la sal confinada y las
caso de una sal dentro de una matriz husped condiciones de preparacin. En la tabla 5 se
porosa. La idea general de un adsorbente enlistan algunos materiales SWS que han sido
composito es la de modificar las propiedades estudiados y sintetizados.

Tabla 5
Lista de materiales SWS sintetizados y estudiados /39/

Entre las sales utilizadas en estos compositos se Avances y tendencias en el desarrollo de


encuentran los haluros, los sulfatos y los nitratos. adsorbentes
Los haluros son muy higroscpicos pero tambin
son corrosivos. Los sulfatos y los nitratos casi no son El uso de zeolitas (mallas moleculares) sigue
corrosivos, y captan grandes cantidades de agua. siendo una prctica comn en los mtodos de
Los materiales huspedes son principalmente xidos purificacin de gas, particularmente para remover
porosos (slica y almina) los cuales estn en forma selectiva molculas como agua y H2S.
comercialmente disponibles y son baratos. Tambin Entre los desarrollos tecnolgicos en cuanto al
se han utilizado arcillas y silicatos mesoporosos uso de zeolitas como adsorbentes para la
compuestos (MCM-41) /39/. deshidratacin y purificacin del gas natural se

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reporta, los adsorbentes con diferentes Una ventaja de los adsorbentes compositos sobre
composiciones zeolticas /40/. Estos adsorbentes otros slidos desecantes como las zeolitas, la almina
son una mezcla de zeolitas sintticas y naturales y los geles de slice, es que su calor de adsorcin no
en una proporcin determinada. Las zeolitas es tan alto como el de las zeolitas (18 kcal/mol) por
sintticas que pueden ser utilizadas son las zeolitas lo que su regeneracin no requiere de grandes
A, X y/o Y. Asimismo se emplean las zeolitas del cantidades de energa. Por otra parte, estos materiales
tipo clinoptilolita o chabazita (independientemente son menos susceptibles al envejecimiento que las
del catin o cationes que tengan asociados) como alminas, y no se fracturan con la exposicin al agua
zeolitas naturales. Las proporciones que pueden lquida como los geles de slice /42/.
ser usadas son 70 y 90 % de la masa total de
La separacin de gases o vapores o lquidos
zeolita de al menos una zeolita sinttica, y del 10
va membranas es una tecnologa comercial
y 30 % de la masa total de una de las zeolitas
arraigada con muchas aplicaciones y contina
naturales. Las zeolitas pueden ser utilizadas en
encontrando aceptacin en nuevas aplicaciones.
polvo o en aglomerados (pueden ser camas,
Entre las aplicaciones estn: (a) separacin de
extrudados o cuentas) con una distribucin de
hidrgeno de nitrgeno, metano, o monxido de
tamaos de 0,4 y 0,5 mm. Con este tipo de
carbono en aplicaciones tales como recuperacin
adsorbente es posible remover principalmente
de gas de purga del amoniaco, refinacin de
H2O y opcionalmente CO2 y H2S presentes en
petrleo y fabricacin de gas de sntesis; (b)
gas natural y/o gases cidos /40/.
separacin de CO2 y H2S de metano en la mejora
Una de las ventajas del empleo de los del gas natural; separacin de compuestos
adsorbentes con diferente composicin zeoltica orgnicos voltiles (COV) del aire o nitrgeno;
es que se pueden evitar reacciones paralelas, (d) la separacin de vapor de agua del aire
particularmente aquellas en las que se forma COS comprimido o del gas natural para obtener un gas
(sulfuro de carbonilo), las cuales ocurren cuando seco, entre otros /43/. En cada una de estas
el gas contiene H2S y CO2 /40/. aplicaciones, las membranas compiten con otras
Otro ejemplo del empleo de materiales tecnologas de separacin, por ejemplo, absorcin
adsorbentes en forma combinada, es el desarrollo de en disolventes, adsorcin en tamices moleculares
un adsorbente compuesto de almina y una malla u otros adsorbentes, destilacin o refrigeracin.
molecular /41/. Las mallas moleculares se deterioran Las membranas de material compuesto, son
rpidamente debido a la presencia de los llamados particularmente apropiadas para la deshidratacin
insolubles, que son lquidos, por ejemplo el agua en de gases o vapores. Estas membranas constan de
gases. Para evitar esto, se protege las mallas un soporte poroso (polmero) revestido con una
moleculares con una capa de almina, slica gel o dispersin, emulsin o suspensin coloidal de un
carbn activado, para adsorber el agua lquida. La polmero de acetato de vinilo /43/. El
combinacin de capas de almina y de las mallas perfeccionamiento de la tecnologa en el desarrollo
moleculares extiende la vida de las mallas moleculares de las membranas para la separacin de gases,
y asegura un buen secado de los gases. lquidos o vapores an sigue en proceso.
Los adsorbentes compositos son otro desarrollo
tecnolgico de materiales adsorbentes para el secado Sntesis de zeolitas
del gas natural. Estos adsorbentes compositos son
materiales compuestos de slice y un xido metlico Uno de los principales retos que enfrenta la
(0,1 a10 % en peso), Los xidos metlicos pueden industria del petrleo y en especial la industria del
ser de aluminio, hierro, zinc, vanadio y titanio, aunque gas natural es el abastecimiento de este tipo de
el xido metlico ms usado es la almina. Estos materiales. En nuestro pas, no existen empresas
materiales adsorbentes tienen un rea superficial que se dediquen a la fabricacin de zeolitas
especfica de al menos 600m2/g con dimetro de sintticas, por lo que estos materiales tienen que
poro promedio de 3nm o menos /42/. ser importados.

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La sntesis de zeolitas es un campo activo de trminos de la alta reactividad de los reactantes,
investigacin debido a la importancia de estos fcil control de la solucin y de las interfases,
materiales en muchos procesos industriales. Los reduccin de las emisiones de contaminantes y
esfuerzos por sintetizar zeolitas se remontan a bajo consumo de energa.
principios del ao 1848, cuando Whler recristaliz En la literatura se han descrito numerosos
por primera vez apphoohylita mediante su mtodos para sintetizar zeolitas a escala industrial.
calentamiento en soluciones de agua de 180-190 oC No obstante, todos ellos pueden agruparse en tres
de 10-12 atm /44/. Sin embargo, no fue hasta los aos grupos /44/:
1940, que la sntesis de zeolitas gan terreno, gracias
a los trabajos pioneros de Milton y colaboradores y - Preparacin de zeolitas a partir de reactivos de
desde entonces se ha registrado un gran progreso en alta pureza.
esta materia en los ltimos 70 aos. - Conversin de arcillas en zeolitas. Los procesos
ms conocidos son los que emplean caoln
Un gran nmero de zeolitas con nuevas topologas como fuente de Si y Al.
de red, composiciones y propiedades han sido - Procesos basados en el uso de otras materias
exitosamente preparadas a travs de continuos primas, como vidrio o cenizas volantes de
esfuerzos sintticos. Ms an, se han alcanzado centrales trmicas de carbn.
grandes mejoras en la sntesis de zeolitas.
La sntesis de zeolitas a partir de ceniza volante
La sntesis de zeolitas se lleva a cabo mediante un de carbn ha recibido gran atencin en la ltima
proceso hidrotrmico con reactivos que sean fuentes dcada. La ceniza volante es un subproducto de
de slice y de almina, un agente mineralizante como las centrales trmicas particularmente usado en
OH- o F-, y molculas orgnicas como agentes la fabricacin de concretos y cementos. La ceniza
plantilla para zeolitas de relaciones Si/Al altas. El volante est compuesta principalmente de SiO2 y
proceso se lleva a cabo en recipientes cerrados Al2O3 compuestos similares a algunos materiales
(comnmente autoclaves) /44-46/. volcnicos precursores de las zeolitas y de algunos
La sntesis hidrotrmica de zeolitas es la tcnica xidos derivados de compuestos inorgnicos que
que ha sido aplicada para la preparacin de zeolitas permanecen despus de la combustin de carbn.
/44/ y ha llegado a ser la ruta bsica para sintetizar La abundancia de SiO2 y Al 2O3 hace de la ceniza
estos materiales. El incremento del inters en el volante una importante fuente de material para la
empleo de esta tcnica deriva de sus ventajas en sntesis de zeolitas (ver tabla 6).

Tabla 6
Composicin qumica de la ceniza volante /47/

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Sntesis de zeolitas a partir de ceniza volante material zeoltico. Los mtodos ms conocidos y
generalmente empleados para sintetizar zeolitas
Un nmero importante de patentes y artculos a partir de ceniza volante son: i) mtodo directo
tcnicos han propuesto diferentes mtodos para la (conversin alcalina), ii) mtodo de fusin y iii)
sntesis de zeolitas a partir de ceniza volante /45, 46, extraccin de slice /46/. Los mtodos difieren uno
47, 48/. Todos estos mtodos se basan en la disolucin de otro, en la solucin alcalina utilizada, la molaridad
de las fases Al-Si que tiene la ceniza volante con de los agentes alcalinos, la relacin solucin/slido,
soluciones alcalinas (principalmente soluciones de temperatura, tiempo de reaccin, presin y tipo de
NaOH y KOH) y la subsecuente precipitacin del incubacin (ver tabla 7).

Tabla 7
Mtodos para la sntesis de zeolitas a partir de ceniza volante

Los tiempos de reaccin para la sntesis de Las propiedades de adsorcin de las zeolitas
zeolitas son largos (pueden variar de 3 hasta 48 h). pueden ser mejoradas por la modificacin de las
La aplicacin de microondas a los parmetros de propiedades de la superficie, la forma de los
sntesis convencional a nivel laboratorio reportan poros, y composicin qumica de su red estructural.
altos rendimientos y una disminucin considerable
del tiempo de reaccin comparado con los reportados La red estructural de las zeolitas consiste
usando calentamiento convencional /47/. principalmente de Si y Al, los cuales ayudan al
intercambio de varios cationes metlicos. El tipo de
Una variacin al mtodo directo o de conversin catin en la estructura de la zeolita tiene una influencia
alcalina es la introduccin de una etapa de fusin significativa en la adsorcin de gas /49/.
alcalina antes del proceso convencional para la
sntesis de zeolitas. Esta modificacin resulta en La tabla 8 muestra los tipos de zeolitas que
un incremento en la velocidad de conversin en la han sido sintetizados a partir de ceniza volante
sntesis de zeolitas /48/. de carbn.

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Tabla 8
Zeolitas y otras fases neomrficas sintetizadas a partir de ceniza volante /46/

Los primeros materiales zeolticos sintetizados materiales, lo que permite obtener productos
a partir de ceniza volante fueron utilizados para la diseados a la medida. La obtencin de zeolitas a
remocin de contaminantes en aguas de desecho partir de materiales de desecho es una de las
(principalmente remocin de metales pesados). alternativas para abastecer la demanda de estos
No obstante, estos materiales tienen aplicaciones materiales a nivel nacional.
como adsorbentes, principalmente para la
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