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PUNTO

DE VISTA

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AVENTURAS
DEL PENSAMIENTO

LA BIOTECNOLOGA Y LOS ALIMENTOS TRANSGNICOS


Organismos modificados genticamente (OMG)

NORMA HERRERA DAZ y JOS LUIS GMEZ SOLS Facultad de Ciencias Qumicas/Universidad Autnoma de Chihuahua

e conoce como alimentos transgnicos a aquellos alimentos


obtenidos de un organismo al cual se le han incorporado genes de otro para
producir una caracterstica deseada. En
la actualidad nos encontramos con un gran
nmero de alimentos procedentes de plantas transgnicas tales como el maz, la cebada o la soya.

Un gran reto de este nuevo milenio est en la produccin de una suficiente cantidad de alimentos sanos e inocuos con la cual alimentar a la creciente poblacin mundial que se encuentra en condiciones de insuficiencia alimentaria, ya que segn datos reportados, esta poblacin aument de 849 a 982 millones hasta la segunda mitad del ao 2008 y se pronostica que para el ao 2017 aumentar a mil doscientos millones. En este contexto es en el que se desarrollan los alimentos transgnicos (organismos modificados genticamente, OMG), promovidos para coadyuvar en la lucha contra el hambre y la desnutricin. Los alimentos transgnicos, producidos mediante la ingeniera gentica, forman parte ya de nuestra alimentacin diaria. Alrededor de 14 millones de agricultores de 25 pases producen y comercializan cultivos transgnicos (o llamados tambin biotecnolgicos) al cierre del ao 2009, lo que signific un incremento del 7.2 por ciento con respecto al 2008, representando un total de 134 millones de hectreas sembradas, segn informe del Servicio Internacional para la Adquisicin de Aplicaciones Agrobiotecnolgicos (ISAAA por sus siglas en ingls), que detall que el 52 por ciento de esa superficie se destina a la siembra de soya.
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La soya transgnica ocup en el 2009 ms de las tres cuartas partes de los 90 millones de hectreas destinadas a su produccin; el algodn ocupa casi el 50 por ciento de los 33 millones de hectreas destinadas a ese cultivo y el maz biogentico ocupa ms de una cuarta parte de los 158 millones de hectreas globales existentes. Otros cultivos transgnicos de gran produccin en el mundo son la papa, el tomate y el algodn. Estados Unidos se mantuvo como el pas que siembra una mayor extensin de cultivos genticamente modificados, con 64 millones de hectreas; seguido por Brasil, con 21.4 millones, que el ao pasado desplaz la tercera posicin a Argentina, con 21.3 millones de hectreas. Mxico ocupa el sitio 15 con aproximadamente 100 mil hectreas sembradas de algodn y soya. Amrica latina en su conjunto cultiv 46.8 millones de hectreas, lo que equivale al 35 por ciento de la extensin total de estos cultivos, principalmente soya, maz y algodn. A pesar de que en Mxico es poca la produccin de cultivos transgnicos, se importan granos y alimentos provenientes de Estados Unidos, primer productor de cultivos y alimentos transgnicos, por lo que es probable que los productos que ofrece la industria alimentaria sean alimentos elaborados a partir de materias primas transgnicas. Las tortillas, tamales, atoles y otros productos basados en el maz, consumidos en grandes cantidades por los mexicanos, pueden ser tambin la va de ingestin de alimentos transgnicos. Con respecto a la seguridad de este tipo de alimentos, son pocos los estudios cientficos que se han realizado, algunos de ellos con resultados opuestos o muy diferentes a los obtenidos por organizaciones que se dedican al desarrollo de cultivos transgnicos. Por otra parte, ha sido prcticamente imposible dar seguimiento a casos de seres humanos que se han alimentado con ellos, sobre todo en pases en los que dichos alimentos no estn debidamente etiquetados. Es muy importante prestar atencin al etiquetado de los alimentos transgnicos: las etiquetas deben indicar cmo han sido obtenidos los productos y qu caractersticas especiales incorporan frente a los convencionales. De no hacerlo se estara violando el artculo 4 del captulo II de la ley n. 24.240 de la Defensa del Consumidor, que dice:
El proveedor est obligado a suministrar al consumidor en forma cierta, clara y detallada todo lo relacionado con las caractersticas esenciales de los bienes y servicios que provee, y las condiciones de su comercializacin. La informacin debe ser siempre gratuita para el consumidor y proporcionada con claridad necesaria que permita su comprensin.
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Los cultivos transgnicos comercializados hasta el momento y que son utilizados en la industria alimentaria han sido modificados genticamente en dos rasgos principales: Cultivos ms resistentes a los ataques de virus, hongos o insectos sin la necesidad de emplear productos qumicos, lo que supone un menor dao al medio ambiente. Cultivos resistentes a los herbicidas, de forma que se pueden mantener los rendimientos reduciendo el nmero y la cantidad de productos empleados y usando aquellos con caractersticas ambientales ms deseables. Los productores de estos cultivos afirman que ambos rasgos agronmicos tienen como propsito aumentar los rendimientos de los cultivos, reducir los costos de produccin y disminuir el uso de agroqumicos. Aunque el consumidor no es el beneficiario directo de estas variedades transgnicas, podra serlo a largo plazo si realmente se producen ms alimentos a menor costo.

Riesgos potenciales
Pueden enumerarse algunos riesgos asociados al consumo de alimentos transgnicos, lo cual no implica que existan suficientes evidencias cientficas. Esto se debe a que son muy pocos los estudios cientficos divulgados sobre el efecto en la salud humana del consumo de alimentos transgnicos. Sin embargo, la falta de suficientes evidencias cientficas no debe interpretarse como ausencia de riesgo. Los riesgos potenciales son reales y requieren de mayor investigacin. A continuacin se enunciarn los principales de estos: 1. Protenas causantes de procesos alrgicos: los alrgenos alimentarios ms comunes son los productos con alto contenido de protena, sobre todo los de origen vegetal o marino. Uno de los riesgos para la salud asociado a los alimentos transgnicos es la aparicin de nuevas alergias, ya que estos alimentos introducen en la cadena alimentaria nuevas protenas que nunca antes habamos ingerido. Si la protena es una enzima, pueden ocurrir importantes cambios en el metabolismo de la clula y con ello formar de nuevo sustancias txicas y alergnicas. 2. Produccin de sustancias txicas: este riesgo est directamente relacionado con la incertidumbre del mtodo de obtencin de los transgnicos. Existe el riesgo de que la insercin del transgen en el genoma del organismo a transformar conduzca a la activacin o desactivacin de genes aleda23

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os a la insercin. Si as ocurre, pueden generarse procesos desconocidos que conduzcan a la aparicin de toxicidad. Para evaluar estos riesgos son requeridos ensayos de toxicidad, los cuales implican la experimentacin con animales de laboratorio a corto, mediano y largo plazo. 3. Resistencia a los antibiticos: existe la posibilidad de que los cultivos transgnicos promuevan la prdida de nuestra capacidad de tratar las enfermedades con antibiticos. Ello se debe a la transferencia de un gen de resistencia a antibitico proveniente de un alimento transgnico a los microorganismos que normalmente se alojan en nuestra boca, estmago e intestinos, o a bacterias que ingerimos junto con los alimentos. Si estos microorganismos adquieren el gen de resistencia a antibiticos, sobrevivirn a una dosis oral de un antibitico, lo que har difcil el tratamiento de ciertas enfermedades. 4. Alteraciones de las propiedades nutritivas: debido a los efectos no esperados, se ha visto la necesidad de evaluar si la insercin del transgen genera cambios en la composicin nutrimental de los alimentos transgnicos, ya que los estudios que se han realizado no aclaran si, por ejemplo, los cultivos de soya tolerante a herbicidas tienen las mismas cantidades de nutrientes que las variedades tradicionales. 5. Toxicidad por la presencia de residuos de herbicidas: el glifosato es uno de los herbicidas ms utilizados en la agricultura y a l son tolerantes muchas plantas modificadas genticamente. Debido a que las plantas tolerantes a herbicida son rociadas por el glifosato, residuos de este agroqumico estn presentes en los cultivos transgnicos y existen temores acerca de su inocuidad.

cantidad de estudios cientficos en el mbito internacional. Se requieren mtodos y conceptos nuevos para analizar las diferencias de origen toxicolgico, metablico y nutricional entre los alimentos transgnicos y sus equivalentes convencionales. Aunque el etiquetado de los productos transgnicos es importante, no es en s el problema fundamental. Este radica en el control monoplico de las empresas trasnacionales sobre los productos del campo, en el impacto ambiental y en la salud humana. Solo consumiendo alimentos orgnicos podremos estar seguros de que no nos alimentamos con productos transgnicos. La biotecnologa, que utiliza tcnicas de ingeniera gentica, ha brindado a la sociedad en los ltimos aos una serie de productos verdaderamente tiles en el rea farmacutica. Un ejemplo es la produccin de insulina, que ha permitido poner a disposicin de los pacientes diabticos un producto casi exactamente igual a la hormona humana a un precio ms accesible. Estas aplicaciones farmacuticas de la biotecnologa han tenido una amplia aceptacin en la sociedad, lo cual no ha ocurrido con la misma tecnologa aplicada a la produccin de alimentos transgnicos. No cabe duda que la biotecnologa puede ayudar a paliar el hambre en el mundo. El problema quiz es cmo hacerlo. Y cunta razn tena el poeta, Morir de hambre es el ms amargo de los destinos (Homero, La Odisea).

Bibliografa
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Conclusiones
Desafortunadamente, los propsitos para los que fueron introducidos al mercado los cultivos y alimentos transgnicos no se han cumplido, la insuficiencia alimentaria persiste y contina an en aumento. Los conocimientos actuales son insuficientes para evaluar los beneficios y riesgos de los alimentos transgnicos, especialmente a la luz de las consecuencias a largo plazo que estas tecnologas puedan en la salud humana y en el medio ambiente. Ante ciertas evidencias de posibles efectos adversos sobre la salud humana como consecuencia del consumo de alimentos transgnicos, es urgente una mayor
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