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Universidad Alberto Hurtado Facultad de Filosofa y Humanidades Magster en Estudios de la Imagen

La imagen del indio americano en la pintura de George Catlin.


por Natalia Cariaga M.

Seminario: Imagen y Alteridad Profesor: Gastn Carreo

Introduccin El presente ensayo busca establecer, a partir de un anlisis pictrico en relacin a la evidencia en texto sobre el perodo y su trabajo, cmo opera la construccin de imagen del indio norteamericano en la pintura de George Catlin, y bajo qu pautas ideolgicas dicha imagen se construye, a travs del acto mediado del artista etngrafo. Este texto se basar en trminos concretos, sobre los textos de Lpez (2005) y Herring (2007) sobre la figura de George Catlin y su obra. El objetivo, es adentrarnos en los mecanismos pictricos de la pintura del artista, que sustentan las ideas que stos dos autores exponen en sus respectivos trabajos, sobre qu pretensiones y discursos culturales se encontraban detrs de sta particular representacin del indio norteamericano: Una donde la imagen promovida por Catlin del oeste norteamericano y sus habitantes autctonos, se construy a partir de la oportunidad comercial que significaba esta figura arquetpica del indio como el buen salvaje, para la sociedad europea del siglo XIX. Para esto, primero ser necesario revisar algunos postulados fundamentales sobre imagen y alteridad expuestos por Amodio (1993) y el fenmeno de la literatura de viajes del siglo XIX desarrollado por Pratt (2010), sobre todo en relacin al problema de la significacin, cuando ha sido histricamente estampada por una ideologa eurocntrica dominante.

Imagen y Alteridad: Problemtica en la representacin del indio americano. Apenas descubierto el nuevo mundo surge la fascinacin por un conocimiento sobre aquel mundo extico y desconocido, que parece desafiar todas las leyes bajo las cuales se sustenta la moral y el progreso europeo. La relativamente reciente invencin de la prensa en papel hacia mediados del siglo XV permite toda una produccin y circulacin de escritos sobre las experiencias de los viajeros que se atrevieron a adentrar estas misteriosas tierras, imposible de haber ocurrido el descubrimiento siglos atrs. Aun as, y siendo incluso hasta el da de hoy el texto escrito, aquella fuente por excelencia para un conocimiento apropiado sobre cualquier tema de inters social y cientfico, siempre ha existido la fascinacin del humano por las imgenes, por aquel deseo de aproximarnos a lo desconocido o incluso a lo fantstico, como si lo estuviramos viendo. Los individuos vemos el mundo con nuestros ojos, y desde los inicios, ha existido el impulso de reproducir aquel mundo de diversas formas (cada una ms perfeccionada que la anterior) en imgenes. Ahora, segn Amodio (1993), en una sociedad dividida en grupos sociales diferenciados, las imgenes pueden utilizarse para los fines de un grupo especfico (crtica, dominacin, propagacin de ideologa, por ejemplo), y una de ellas es la creacin de una diferencia cultural en la constitucin de identidad. Las categoras de identidad operan de acuerdo a oposiciones: nosotros/ellos, adentro/afuera, etc. ste proceso vivi una de sus mximas expresiones durante el siglo XVI-XVII, ya que en el contexto de descubrimiento de todo un continente sustancialmente distinto, los europeos deben generar lgicas de auto identificacin, ahora a partir del surgimiento un nuevo otro, que ha llegado a ocupar parte de su espacio en el mundo. Dentro de este proceso de identificacin tnica, el descubrimiento de similitudes con el otro provoca una reaccin de alejamiento con el otro menos civilizado. Es dentro de sta lgica que surge el otro como monstruo, que surge primero en texto y despus en imagen. Segn Carreo (2008), ste monstruo es en primera instancia fsico, y posteriormente cultural, a travs de sus prcticas. Dicha transicin debi ocurrir, ya que aquella construccin fantasiosa no poda luchar por mucho tiempo con los datos cada vez ms precisos y numerosos que llegaban al viejo mundo. Ahora, al ya no poder posicionarse el hombre blanco como digno de dominar a otro monstruo, basta construir una imagen de otro con una cultura monstruosa que corresponde dominar. Ms adentrado al siglo XVIII y XIX, el problema se complejiza. Ms que descubridores, los europeos han llegado a instalarse en los espacios ocupados previamente por los nativos americanos, y la historia de este proceso comienza a escribirse. Durante la segunda mitad del siglo XX, stas construcciones de discurso comienzan a ser cuestionadas bajo la problemtica de la Alteridad, esto es, el problema

fenomenolgico de la existencia de un otro, y por ende, de otro discurso de verdad. En el presente ensayo nos ceiremos a una idea ms cerrada de Alteridad, especficamente desde la Antropologa, y en concreto desde los postulados de Pratt (2010), como forma de criticar una ideologa imperialista. La tesis de la autora sostiene que los libros de viaje escritos por europeos acerca de partes no europeas del mundo creaban (y crean) el tema domstico del euroimperialismo; y que esos libros captaron a pblicos lectores metropolitanos con (o para) empresas expansionistas cuyos beneficios materiales correspondieron sobre todo a poca gente. (Pratt, 2012: 22) Si bien, en el caso de George Catlin no estamos hablando de un europeo (naci y fue criado en Norteamrica), su posicin como hijo de colonos ingleses radicado en una ciudad sin mucha presencia nativa, y educado a los modos de la sociedad europea, nos permite hablar de un otro respecto del indio norteamericano que pint en su obra y describi en sus textos. Y en este caso, podemos hablar no de un individuo, sino de una ideologa que, a travs de un sujeto, produce una representacin de un otro salvaje, que contribuy a la creacin de un imaginario masivo con respecto al nativo americano. Catlin, dira Pratt, produjo un otro desde una ideologa.

George Catlin: El productor de Imagen. George Catlin (1796-1872) fue un pintor norteamericano de origen colono, reconocido por sus retratos del oeste norteamericano del siglo XIX, que distinguieron por su visin romntica de ste espacio salvaje y sus habitantes, an virgen de la decadencia de la civilizacin. A su obra, constituida por ms de trescientos retratos al leo de los nativos en su pose guerrera o con atuendos tradicionales, mayoritariamente- y ms de otras 200 de paisajes de sus aldeas, costumbres y paisajes, se suman las numerosas cartas y entradas de diario que relataron su experiencia con los indios, y la obra reflexiva que posteriormente gener a partir de estos textos y otros informes y documentos de campo. Fue este trabajo sistemtico y prolfico lo que le dio a Catlin la oportunidad de exponer su obra conocida como la Galera India- primero en Norteamrica y despus en Europa, a donde se traslad definitivamente en 1839, momento en que recin deja su trabajo de campo para usufructuar de sta imagen mtica del nativo, construida por l y otros de sus contemporneos de raza blanca. As lo expone Herring en su ensayo Selling the Noble Savage Myth: George Catlin and the Iowa Indians in Europe 1843-1845: Catlin aprovech su cercana con las tribus y su trabajo, cargado de un romanticismo que defenda el honor y la pureza del indio y sus costumbres, para generar una mercanca que atrajo a las burguesa

europea de la poca. Incluso, su trabajo inicial meramente expositivo y cargado de un componente cientfico (podramos situar su obra como perteneciente a una antropologa de la urgencia), ms tarde se transformara en todo un espectculo, donde un grupo de indios Iowa fue llevado a Londres para su exhibicin, en el contexto de los circos humanos. Un buen trato entre Catlin y los indios, segn Herring, quienes vieron un oportunidad de legitimar su imagen frente a las autoridades colonas, dentro de la vorgine que significaba la Norteamrica pre Guerra Civil, donde cada tribu poda sufrir la expulsin de sus tierras. Al respecto, seala el autor: They presented themselves as noble savages, a fictitious image, to advance their own ends, and they silently conspired with George Catlin to confirm what Europeans already believed to be true about Indians. Ironically, the false image they projected on Catlins shows provided an implicit critique of contemporary European society and culture. The apparently simple lives of the Iowas served as a counterpoint to an industrial society that was losing touch with nature and the pristine as it embraced the ways of the city, industry, and the search for wealth. (Herring, 2007: 226-227) Esta imagen, si bien no podemos saber era realmente creda por Catlin o no, fue vista por el artista como su oportunidad para alcanzar la fama y fortuna, que segn Herring, siempre lo haba eludido. As, se convirti en el mximo exponente de un celebrado mito, necesario tras tantas atrocidades hacia los indios norteamericanos, y que tambin toma sentido dentro de sociedades que, inmersas en procesos de industrializacin y globalizacin, se vinculan desde la nostalgia con el imaginario idlico de la naturaleza. Este mito described American Indians as independent beings of stately bearing, brave but honorable warriors and beautiful princesses, gifted orators, and creatures of innocence and simplicity living from the bounty of nature. (Herring, 2007: 228).

(Imagen 1)

(Imagen 2)

Gran parte de las imgenes de Catlin, cargadas de belleza y solemnidad, constituyen retratos de indios en sus mejores vestimentas tpicas. Sus imgenes costumbristas al mismo tiempo, suelen situar al indio dentro de un gran paisaje frtil y calmo; incluso sus imgenes de caza, acto necesariamente cargado de violencia, que en Catlin se promueve en armona con el espacio, y donde predominan el verde y el caf de la vida (tierra). En su caso el exotismo primitivista hace que el oeste sea visto como un refugio ante los vicios de la civilizacin y la frontera como una lnea mvil e irreversible que divide la claridad de la vida primitiva de los vicios de una porcin de la sociedad civilizada que segn Catlin carece de todo principio tico-moral. (Lpez, 2005: 700)

(Imagen 3)

En efecto, uno de los aspectos claves para mirar la imagen de Catlin, es su total negacin de un fenmeno que, por lo que conocemos hoy, padecieron fuertemente los nativos en Norteamrica y fue documentado por muchos otros viajeros: el tema de las enfermedades, particularmente la viruela y el alcoholismo. Herring menciona varias citas del mismo perodo en que Catlin realiz sus retratos, que daban cuenta de las nefastas consecuencias que trajo para los indios la llegada de los vicios y enfermedades del hombre blanco y la expulsin de sus tierras, a partir de las cuales trazaron sus economas, religiones y modos de vida. Estos otros indios, distaban bastante de aquel glorioso personaje visto por Catlin: Mostraban marcas de la viruela en su piel, se vean sucios y miserables, y permanecan bajo la influencia del alcohol gran parte del tiempo, y esto por supuesto acarre disturbios y escenas vergonzosas. Tomando esto en consideracin, hoy podramos sostener que la imagen de Catlin estaba cargada de romanticismo e idealizacin frente a la figura del indio, sus costumbres y sus tierras. Segn Herring, su fascinacin con la literatura de James Fenimore Cooper contribuy a este imaginario, y a partir de este antecedente podemos decir que el declarado realismo de su obra, asentado en su relacin cara a

cara con el referente retratado, finalmente s estuvo mediado por un imaginario anterior y externo, tambin construido ideolgicamente. Las historias de Cooper significan un primer quiebre en el retrato del indio (literario), ya que fue uno de los primeros escritores publicado masivamente que incluyeron personajes de ste origen en sus novelas. Aun as, su trato no fue siempre el ms benevolente, por la tensa relacin todava existente entre nativos y colonos en disputa por los territorios. George Catlin fue seducido por este otro que encuentra en los libros y decide salir en su bsqueda. Pero, si bien el trabajo de Catlin fue distinto al de su inspiracin, al igual que ste estuvo condicionado por la ideologa de su tiempo. Primero, a este discurso idealizado sobre el nativo que comenz a rondar en la literatura y el teatro, y posteriormente como consecuencia- en la visin colectiva, como respuesta a la expulsin de tantos de ellos ms all de las fronteras del Ro Mississipi declarada por el Acta de Remocin de los Indios de 1830, y en el que se instala la imagen de Catlin. Segundo, est tambin la clara influencia del trabajo etnogrfico, que movi al artista a generar una imagen debidamente catalogada, informativa y descriptiva, que diera cuenta al hombre blanco no slo sobre la maravilla de este imaginario, sino tambin que dejara testimonio de valor cientfico sobre culturas en peligro de extincin.

(Imagen 4)

(Imagen 5)

sta segunda caracterstica tambin puede ser vinculada a la pretensin comercial que mencionamos anteriormente, y no slo est presente en la pintura de Catlin. Lpez (2005) seala que esto es visible sobre todo en su escritura. La reedicin de su libro The Manners, Customs and Condition of the North American Indians en 1844 bajo un ttulo algo distinto, coincide con el perodo en que su popularidad junto a la de su Galera India comienza a decaer, y en ella se evidencia una literatura de pretensiones comerciales: Lpez recoge comentarios de la poca al texto de Catlin que lo describe

como hipnotizante, didctico y dueo de una retrica persuasiva que comunica al lector que estuvo all y que sus observaciones (y por ende imgenes) son verdicas. El recurso favorito del autor para lograr tal cometido en su tendencia al relato detallista, y aqu por supuesto podemos hacer un vnculo con su pintura. Igual que en sus pinturas, su intencin es realista, pero su estilo es romntico. La metfora, en el caso de sus escritos mediante palabras y en el de sus pinturas mediante los colores, el suspense constante de sus cartas, el componente exhortativo dirigido a la confianza del lector, etc., forman parte de una estrategia retrica que pretende que el lector empatice con l. (Lpez, 2005: 698) Dichas estrategias son claro, complementarias al esfuerzo previo que Catlin realiz en campo, tomando notas, registrando el dato de cada ilustracin, generando certificados de autenticidad firmados por l mismo, etc. La figura del etngrafo tambin tiene relacin a esta marca que le entrega veracidad y valor a su obra: La imagen romntica del viajero, seducido por lo salvaje, que se adentra a lo desconocido y se somete a la dura vida fuera de la civilizacin, con el peligro incluso de no volver. Finalmente, por ms cerca que haya estado Catlin de su referente, sigue observndolo y por consiguiente, produce cierta imagen- con ojos imperiales. De sta forma, podemos entender la obra pictrica de Catlin como secundaria a sus escritos. Si bien, su produccin de cierta forma escapa a la clasificacin de Amodio sobre la produccin iconogrfica sobre Amrica, que era de alguna u otra forma mediada, el hecho de que su texto producido independiente de su imagen nos sirva para posicionar un discurso explcito que sirva para generar lecturas en su obra pictrica, nos habla de una subordinacin al menos en su decodificacin- de la imagen hacia el texto. En efecto, podemos recrear un discurso sobre el indio en la pintura de Catlin, pero dicho discurso ya est presente adems fuera de sus imgenes. Slo resta vincularlos. En palabras de Lpez, haciendo uso del lienzo y el pincel, Catlin cae en una alegora pictrica que reafirma su posicin terica. (Lpez, 2005: 701) En efecto, la tcnica de George Catlin pone de manifiesto su pensamiento (y quizs, sus propsitos): Su preferencia por el leo en vez de la acuarela, para Lpez sugiere que el mayor manejo sobre los colores que supone ste material, le permite al pintor representar las acciones con ms viveza; aquello que tambin persegua su retrica literaria. Su uso de los colores tambin le permite hacer nfasis en ciertos elementos de la indumentaria india, donde probablemente querr que se centre la atencin del espectador. Por el otro lado, su uso particular del trazo opera de forma distinta cuando se trata de retratos, con un trazo ms definido, orientado a reafirmar sobre los rasgos faciales, que dotan de personalidad y presencia al indio, a cuando se trata de paisajes, donde las lneas suaves y rpidas se posicionan al servicio del movimiento y la viveza.

(Imagen 6)

(Imagen 7)

El predominio del verde, el caf, colores asociados al paisaje natural, y tambin del rojo y el negro, sobre todo en los retratos guerreros, expresa una pintura cargada de vitalidad, en contraposicin a la paleta neutra que predominaba en el arte naturalista y realista de la Europa de mediados del S. XIX, evidenciada por ejemplo en los leos de Millet, Courbet y Camille Corot, en consistencia a las expectativas que una imagen extica deba llenar desde el pensamiento eurocntrico. Tambin, la imagen idlica del indio no slo se hace manifiesta en la tcnica de Catlin, sino tambin en su contenido. En las pinturas, el indio norteamericano se posiciona como parte de un todo trascendental, en armona con su mundo. Esto se logra por supuesto a partir de la tcnica -sobre todo en una consistencia de color y trazo entre el personaje y el espacio-, pero no deja de llamar la atencin que al momento de retratar sus costumbres, Catlin haya optado por mirar a estos grupos desde el gran ngulo, en vez de centrarse en sus utensilios o en la privacidad de los tipis, que rara vez fue considerada. Las imgenes 2, 3 y 7 son ejemplo de ello. El indio de Catlin por cierto, al parecer vive en un mundo libre de la colonizacin del hombre blanco. A su vez, y en relacin tambin a esto ltimo, cabe sealar cmo el artista suprimi la presencia de artefactos de origen europeo en las comunidades indias. Bien es sabido (y retratado en otras representaciones pictricas), que el nativo americano aprovech e hizo uso de los recursos trados por el colono, entre ellos la indumentaria y sobre todo las armas. En efecto los indios norteamericanos no batallaron a los conquistadores de sus territorios con lanzas y flechas, como lo sugerira la imagen de guerrero promovida por Catlin, sino que hicieron igual uso del rifle para combatir al hombre blanco en igualdad de condiciones, e incluso pas a incorporar parte de sus ritos, como lo demuestra la Danza del Bisonte de los Indios Mandan de Bonder (Figura 9), producida por los mismos aos que la obra de Catlin.

(Figura 8)

(Figura 9)

A partir de esto, Lpez identifica dos componentes clave en la representacin de lo extico al interior de la obra del artista: exageracin y omisin. Catlin puede haber exagerado u omitido en este caso lo que vio, pero no debemos suponer, al menos conclusivamente, que falseara totalmente lo visto. Que los indios porten rifles o no, pese a ser importante, no es determinante. (Lpez, 2005: 703) El autor deja en claro que en ningn momento pretende descalificar a Catlin, a quien considera uno de los representantes ms importantes de la etnografa norteamericana del siglo XIX. El propsito de su anlisis est orientado a examinar los presupuestos bajo los cuales el etngrafo teoriza sobre los usos y costumbres de las tribus aborgenes del continente norteamericano (Lpez, 2005: 704). Concluyendo, algunos de estos presupuestos ya estn trazados: Desde las ideas claves sobre lo que fue la produccin pictrica temprana sobre la imagen del indio en Amrica para Europa que nos remontan a Amodio y la problemtica de la alteridad, hasta cmo la literatura de viajes produjo un resto del mundo para Europa, cuya colonizacin tanto prctica como ideolgica permiti que los mismos colonizados asumieran tal discurso imperialista, como lo seal Pratt; la interrogante por la influencia del componente ideolgico en la representacin visual apunta a que, si bien podemos hablar de imgenes ms o menos mediadas por un otro dominante, hasta el momento nada indica que podemos hablar de una imagen real, por ms benevolencia, cercana y admiracin sienta el productor de imagen hacia su referente. A su vez, si bien anterior a la imagen reproducida masivamente gracias a la tcnica, la pintura de Catlin de todas formas pertenece a un contexto de la imagen como mercanca, que se instala en un contexto marcado por el entusiasmo del conocimiento cientfico abierto a la sociedad, y la legitimacin del uno mismo eurocntrico frente al otro salvaje. Por eso, es una imagen que responde a un arquetipo de imagen situada histrica, y por ende materialmente, y as tambin lo sern los mecanismos que operarn para su construccin.

ndice de Imgenes Imagen 1: Buffalo Bull A Grand Pawnee Warrior 1832. Imagen 2: Sioux Camp Scene, 1841. Imagen 3: Sioux Indians hunting buffalo, 1835. Imagen 4: The War Dance by Ojibbeway Indians. Imagen 5: Scalping and decorative use of scalps. Imagen 6: Seminole Chief Osceola. Imagen 7: Prairie Meadows Burning. Imagen 8: Mandan Archery Contest, c.1832. Imagen 9: Mandan Bison Dance, print and as observed by Karl Bodmer (1809-1893). Unknown date.

Bibliografa Amodio, Emanuele. Formas de la alteridad: Construccin y difusin de la imagen del indio americano en Europa durante el primer siglo de la conquista de Amrica. Quito, Ecuador: Ediciones ABYA-YALA, 1993. Carreo, Gastn. El Pecado de Ser Otro. Anlisis a Algunas Representaciones Monstruosas del Indgena Americano (Siglos XVI XVII). En Revista Chilena de Antropologa Visual N12, 2008: 127-146. Herring, Joseph B. Selling the Noble Savage Myth: George Catlin and the Iowa Indians in Europe, 1843-1845. En Kansas History: A Journal of the Central Plains. N29 (Winter 2006-2007): 226-245. Lpez Sanz, Hassan Germn. Alcances y lmites de la pintura de George Catlin como una etnografa de los indios de Norteamrica. En Thmata. Debate sobre las Antropologas Temticas. N35, 2005: 695-704. Pratt, Mey-Louise. Ojos imperiales : literatura de viajes y transculturacin. Argentina: Fondo de Cultura Econo mica, 2011.