El atomismo: un sistema filosófico y una cosmovisión científica

Constituye el atomismo una línea de pensamiento que se liga a la historia de las ciencias desde los orígenes del pensamiento científico, y que afirma, básicamente, la idea que el universo está constituido por combinaciones de pequeñas partículas indivisibles, denominadas átomos (del latín atomum, y éste del griego ἄτομον, sin partes; también, se deriva de "a" (no) y "tomo" (divisible); no divisible). Nuestra intención es exponer el desarrollo de esta concepción, que ha estado ligada tanto a la filosofía como a la ciencia, y que, frente a los múltiples saltos epistemológicos que ha experimentado el conocimiento sobre la materia y el cosmos, ha permanecido por más de tres milenios como una concepción invariable, que sólo se ha profundizado con el avance del conocimiento científico y de la técnica, a diferencia de otras cosmovisiones referidas al universo, como el geocentrismo, o el heliocentrismo, como las ideas sobre la forma de nuestro planeta, o las ideas que han guiado a la medicina. Esta concepción atómica o atomista del universo la encontramos tanto en los orígenes del pensamiento oriental como en el occidental. Los antecedentes más remotos parecen remontarse al siglo XIV A.C., donde encontramos al tal vez legendario sabio y pensador de origen fenicio Mosco de Sidón, o Sidonio Mosco, a quien tanto el filósofo, historiador y geógrafo griego Estrabón de Ponto (h.-64/-58 - h 19/25) como el médico y filósofo escéptico griego Sexto Empírico (siglos II y III), le atribuyen el haber sido el primero en concebir un pensamiento atomista o corpuscular, un milenio antes de los filósofos presocráticos denominados físicos, como los pluralistas Anaxágoras de Clazomene (h-500 - h-428), Empédocles de Acragas (h-493/-490 - h-433/-430), y Leucipo (de Abdera, de Mileto, de Melos, de Clazomene o de Elea) (s.-V), maestro del filósofo Demócrito de Abdera (h.-470/-460 – h.-370360), siendo estos dos últimos quienes son habitualmente considerados como los padres del atomismo griego. Anaxágoras de Clazomene, para explicar la pluralidad de objetos en el mundo dotados de cualidades diferentes, recurre a la suposición de que todas las cosas estarían formadas por partículas elementales, que llama con el nombre de "semillas" (spermata, en griego). Según Aristóteles, Anaxágoras concibe el nous como origen del universo y causa de la existencia, pero a la vez trata de explicarse y llama a encontrar las cosas cotidianas de lo que ocurre en el mundo. Por otro lado, hizo formar parte de su explicación de la realidad al concepto de nous, inteligencia, la cual, siendo un «fluido» extremadamente sutil, se filtra por entre los recovecos de la materia, a la que anima con su movimiento. El nous penetra algunas cosas y otras no, con lo que se explica, siguiendo a Anaxágoras, la existencia de objetos animados e inertes. Empédocles de Acragas, o Agrigento, por su parte, concibe la realidad como una esfera, que equivale al Ser de Parménides, aunque a diferencia de éste último, no niega el valor de las apariencias porque para él, hay movimiento y hay pluralidad de seres. Lo que hace es introducir dentro de la esfera a la variedad: en su interior se encuentran los cuatro elementos: agua-aire-fuegotierra, agregando este último elemento a las concepciones anteriores de en Tales, Anaxímenes y Heráclito. Cada uno de estos elementos es eterno e imperecedero, pero al mezclarse entre sí dan lugar a la diversidad de seres y cambios que se observan en el mundo. La mezcla de los elementos es producido por dos fuerzas cósmicas: el amor y el odio. Son fuerzas que también se encuentran en el hombre y que al explicar en su lucha todo cuanto sucede, determinan la visión trágica que Empédocles tiene de la existencia. La teoría de los cuatro elementos que han de estar en armonía, permite elaborar una concepción de salud, que tendrá amplia repercusión en la medicina griega posterior. Utilizando otros términos Empédocles considera al hombre un microcosmos, una suerte de mundo microscópico (dado que contiene los mismos elementos) y ello le permite formular una El atomismo Página 1

la que se explica mediante razonamientos lógicos. Para Demócrito. con lo que la libertad queda asegurada. homogéneos. Epicuro. indivisibles. un hecho irreductible a su existencia. Se cree que la distinción por peso. y que se puede esquematizar así:    Los átomos son eternos. la realidad está compuesta por dos causas (o elementos): το ον (lo que es). los átomos que quedan libres chocan con otros y se ensamblan o siguen desplazándose hasta volver a encontrar otro cuerpo. Leucipo y Demócrito parten de que el movimiento existe en sí. concebidos como entidades infinitamente pequeñas y. por tanto. Por ello. postula. que volverán a separarse. infinito. Así. que el alma está formada por átomos más esféricos que los componentes de las demás cosas. y το μηον (lo que no es). yendo a encontrar lo semejante que en éste hay: Leucipo fue maestro de Demócrito de Abdera y a ellos dos se les atribuye la fundación del atomismo mecanicista. las emanaciones que proceden de las cosas entran por los poros del cuerpo humano. incompresibles e invisibles. siendo imprescindible para que exista movimiento. Demócrito desarrolló la “teoría atómica del universo”. aquello que no es átomo.explicación de conocimiento por "simpatía": "lo semejante conoce a lo semejante". y se distinguen por forma. tamaño. como dirían los eleatas. una desviación de la cadena de las causas y efectos. pero no por cualidades internas. introduce un elemento de azar en el movimiento de los átomos. posteriormente. eterno e indestructible. modifica la filosofía de Demócrito. El atomismo Página 2 . Los átomos estuvieron y estarán siempre en movimiento y son eternos. Así. Demócrito pone como realidades primordiales a los átomos y al vacío. «que existe no menos que el ser». Habla por primera vez de la fuerza de la inercia. Demócrito pensaba y postulaba que los átomos son indivisibles. según el cual la realidad está formada tanto por partículas infinitas. indivisibles. Este último es un no-ser no-absoluto. formas de cambio que eran aceptadas casi por la unanimidad entre los filósofos presocráticos. Los átomos de un cuerpo se separan cuando colisionan con otro conjunto de átomos. representado por los átomos homogéneos e indivisibles. sino como fenómeno. pues mientras los eleatas no aceptaban el movimiento como realidad. Particularmente. afirma que existe tanto el ser como el no-ser: el primero está representado por los átomos y el segundo por el vacío. El movimiento de los átomos en el vacío es un rasgo inherente a ellos. Gracias a la forma que tiene cada átomo es que pueden ensamblarse —aunque nunca fusionarse (siempre subsiste una cantidad mínima de vacío entre ellos que permite su diferenciación)— y formar cuerpos. los átomos. de formas variadas y siempre en movimiento. fue introducida por Epicuro años más tarde o que Demócrito mencionó esta cualidad sin desarrollarla demasiado. al ser y al no ser. orden y posición. Las propiedades de la materia varían según el agrupamiento de los átomos. representado por el vacío. Defiende que toda la materia no es más que una mezcla de elementos originarios que poseen las características de inmutabilidad y eternidad. pues no acepta el determinismo que el atomismo conllevaba en su forma original. el elemento que permite la pluralidad de partículas diferenciadas y el espacio en el cual se mueven. Los atomicistas pensaban distinto a los eleatas. como por el vacío. imperceptibles para los sentidos. Niega la génesis y la corrupción. a las que llamó átomos. al igual que Demócrito. quedando libres los átomos de nuevo hasta que se junten con otros. o. Los átomos se diferencian solo en forma y tamaño. de su maestro Leucipo.

con la interacción entre los átomos que emanan desde el objeto percibido hasta los organismos receptores. Kanada creía que los seres vivos estaban compuestos de cinco elementos básicos: tierra. sus colisiones. Pero Kanada llegó más lejos y ajustó la composición de cada tipo de ser vivo:      los vegetales tendrían sólo tierra y agua los insectos tendrían tierra. son explicables por la interacción entre los átomos de los efluvios que parten de la cosa percibida y los átomos del receptor. El verificacionismo no podía ser un requisito esencial a la hora de dar credibilidad a su explicación y confeccionarla como ley. Esto último es lo que prueba con fuerza la relatividad de las sensaciones. una propuesta. y depositaba escasa fe en la experiencia sensorial. Cada objeto que surge en el universo y cada suceso que se produce. fuego. fuego. antes de adquirir la condición de ley. sus escritos enfatizan en la necesidad. relegaba la relevancia del empirismo a un último plano. agua. Ya en el siglo II A. órdenes y posiciones. es decir la que apreciaba por los sentidos. lo superficial. Las percepciones sensibles. ‘chispa (de fuego)’ y ada: ‘comer’). Esto último justifica la relatividad de las sensaciones. y Demócrito era consciente de ello: "La mente del hombre estaría formada por átomos esféricos livianos. en el caso de Demócrito el desarrollo se invirtió. por necesidad. Pues bien. agua. refinados y el cuerpo. parte de ser una mera generalización empírica que aspira a alcanzar un requisito crucial: ser explicada. De acuerdo con las protociencias hinduistas (desarrolladas a lo largo del primer milenio antes de la era vulgar). explica muy bien el por qué: en el atomismo Demócrito defendía que la materia está compuesta por dos elementos: lo que es. la filosofía oriental formulaba concepciones semejantes. Aunque la cita "todo cuanto existe es fruto del azar y la necesidad" se atribuye a Demócrito.C. Página 3 El atomismo . en consecuencia. lo que percibimos. uniones y separaciones forman los diferentes objetos y seres y la realidad con toda su diversidad. Sus premisas dejan de albergar la posibilidad de que la conclusión no se cumpla. suaves. el vacío. ni. aire y éter los humanos (lo máximo de la creación) tendrían tierra. tales como la audición o la visión. agua. dado que el azar y las reacciones en cadena son las únicas formas de interpretarlo. el pensamiento racional. representado por los átomos homogéneos e indivisibles. Demócrito comenzó ofreciendo una explicación a una parcela de la realidad la cual no tuvo la oportunidad de observar. y lo que no es.. la estadística inductiva concreta su idea. agua." Las deducciones de Demócrito y los otros filósofos se realizaban desde la lógica. fuego. y verificar como cupo en su momento. un vórtice o remolino (dine). Generalmente. por átomos más pesados. aire. Demócrito explicaba las percepciones sensibles tales como la audición o la visión. y constituyan así la totalidad de la physis. Una vez hecho esto. fuego. autor de la rama vaisheshika de la filosofía niaiá. aire y éter." "El conocimiento verdadero y profundo es el de los átomos y el vacío.Al formar los átomos. agua. tenía una idea de que deberían existir partículas mínimas de tierra. lo que permite que esos átomos adquieran formas. fuego y aire las bestias tendrían tierra. al contrario de Epicuro que enfatizó en el azar. El modelo atomista constituye un claro ejemplo de modelo materialista. éter y mente. En su teoría del atomismo. pues son ellos los que generan las apariencias. tamaños. agua y fuego las aves tendrían tierra. falsar si hubiese cabido. sería el resultado de colisiones o reacciones entre átomos. El filósofo indio Kanada (posiblemente un apodo basado en sus teorías: etimología: ‘que come partículas’. aire y éter. ‘gota (de agua)’. y de este modo se constituye la ley. siendo káṇa: ‘grano (de polvo)’.

El poeta y filósofo romano Tito Lucrecio Caro (99 a. El primero (Conches-enOuche. El alma es material y no sobrevive al cuerpo. de acuerdo con seis causas (material. con las ideas de Nicolás de Cusa y Giordano Bruno. estos no intervienen en los asuntos de los mortales. La teoría cobra nuevo auge en los siglos XV y XVI. Pierre Gassendi (22 de enero de 1592 . Metz ) fue un filósofo medieval y teólogo escolástico . no porque nos alegremos del mal ajeno. formal. Escribió glosas en textos de Macrobio. Se puede destacar también su concepto de naturaleza. es liberar al hombre del miedo a los dioses y a la muerte. Decidió dedicarse a las ciencias cuando atacaron algunas de sus doctrinas sobre la Trinidad. Distinguía entre lo que Dios hace inmediatamente. espacio y tiempo). Los cuatro elementos son agrupaciones de átomos creados por Dios. La intención de Lucrecio. « instrumento de operación divina ». terminando con un sombrío panorama sobre los estragos de la peste en Atenas. es conocido por haber tratado de reconciliar El atomismo Página 4 . El primer libro comienza con una invocación a Venus como fuerza germinadora de la naturaleza y trata de cómo todo está compuesto de átomos y de vacío. alma del mundo.24 de octubre de 1655) fue un sacerdote católico. En la Edad Media. de Boecio. Autrecourt . C. ("Está bien ver al navegante lejano luchar contra la borrasca y naufragar. el quinto sobre el mundo y el sexto sobre diversos fenómenos atmosféricos y las enfermedades. Divide el mundo. filósofo. El tercer libro habla sobre el alma. El cuarto sobre la teoría de la sensación. C. final. « por propia voluntad ». Además era conocedor de obras de médicos árabes y griegos. en deliberado contraste con el inicio. Las formas (imágenes de las ideas) sobrevienen a los cuatro elementos para formar los cuerpos. y que toda la generación y la corrupción se llevaron a cabo por el reordenamiento de los átomos de la materia. en el que se divulga la filosofía y la física atomista de Epicuro y la física atomista de Demócrito. alcanzando un punto culminante con la renovación de Gassendi. como Galeno. el espacio y el tiempo se hicieron todos de átomos indivisibles. Sus conclusiones fueron condenadas por el Papa Clemente VI como heréticas y sus libros quemados en público.55 a. sino porque es bueno hallarse libre de tormentos"). En ocasiones ha sido considerado el único filósofo genuinamente escéptico de la época medieval. especialmente eminente en gramática y en el cuadrivio y definía la filosofía como la verdadera comprensión. de Prisciano y al Timeo de Platón. . concebido o manera de huevo en el que los cuatro elementos ocupan su lugar y función. nada vuelve a la nada"). Estudió en la Escuela de Chartres donde fue discípulo de Bernardo de Chartres y enseñó en París. Nacido en Autrecourt .16 o 17 de julio 1369. y difundió las Quaestiones naturales de la filosofía estoica de Séneca. fue conocido sobre todo por el desarrollo del escepticismo. causas. eficiente. coincidiendo con la crítica al aristotelismo. por traducciones del siglo XI de Constantino el Africano. como ya señaló Virgilio. Normandía. puntos e instantes. y sobre todo por la fuerte influencia de Aristóteles. cerca de Verdún . 1080/1090-1145/1150) fue un gramático y filósofo platónico francés del siglo XII. Nicolás de Autrecourt considera que la materia. El libro segundo trata del movimiento y agrupaciones de los átomos. y demonios) y visible o sensible. 1299. esta doctrina fue mantenida por Guillermo de Conches y Nicolás de Autrecourt. que es mortal. y lo que hace por mediación de la naturaleza. siguiendo a Platón y Calcidio. que considera el atomismo como la hipótesis más razonable para la explicación de los fenómenos de la naturaleza. De rerum natura (Sobre la naturaleza de las cosas) distribuidos en seis libros. a pesar de la oposición general al atomismo basada en consideraciones teológicas. Si existen los dioses.) es autor de un largo poema didáctico en algo más de 7400 hexámetros. de la infelicidad humana. en invisible (Dios. Representa el cosmos como un conjunto fortuito de átomos que se mueven en el vacío ("Nada nace de la nada. acaso la mayor obra de la poesía de Roma. astrónomo y matemático. Los fenómenos tienen todos causa natural. según él. Nicolás de Autrecourt (c. «fuerza dentro de las cosas que produce semejantes a partir de semejantes ».

eternos y semovientes de Epicuro por un número finito de átomos creados e impulsados por Dios. 4. creía que los átomos de oxígeno eran 5. Las relaciones encontradas se conocen como leyes de la química. Los átomos de un mismo elemento son iguales entre sí. sustituyendo los átomos infinitos. aún cuando se combinen en las reacciones químicas. John Dalton desarrolló su modelo atómico. Dalton publicó su primera lista de pesos atómicos relativos para cierta cantidad de sustancias. estas podían ser explicadas en términos de una cantidad más bien pequeña de constituyentes elementales o elementos. Por ejemplo. En esencia. dada una cantidad fija de uno de ellos. Entre sus obras destacan Anotaciones al décimo libro de Diógenes Laercio y. Fue adversario del cartesianismo y del aristotelismo escolástico. La materia está formada por partículas muy pequeñas llamadas átomos. situarse de lleno en el ámbito del desarrollo del conocimiento científico. Los compuestos químicos se forman al unirse átomos de dos o más elementos distintos. Entre las leyes fundamentales de la Química. 2. durante los siglos siguientes. están en relación de números enteros sencillos. Además el modelo aclaraba que aún existiendo una gran variedad de sustancias. un extenso tratado atomista que contiene un tratado de lógica (Institutio logica) donde Gassendi explica cómo forma la mente los universales a partir de los singulares sensibles por unión o separación. Los átomos de los diferentes elementos tienen pesos diferentes. Los átomos de elementos diferentes se pueden combinar en proporciones distintas y formar más de un compuesto. 6. Basándose en estos estudios. denominadas leyes volumétricas.5 gramos de oxígeno por cada gramo de hidrógeno y creía que la fórmula del agua era HO (en realidad. tienen su propio peso y cualidades propias. Resucitó el atomismo materialista de Epicuro y Lucrecio. porque en el agua midió 5. Los átomos. las diferentes cantidades del otro se combinan con dicha cantidad fija para dar como producto los compuestos. Los átomos permanecen sin división.5 veces más pesados que los átomos de hidrógeno. En 1803. que son indivisibles y no se pueden destruir. Los primeros pasos en esta dirección los dieron el filósofo. Esto. sobre todo. 1658).el atomismo de Epicuro con el pensamiento cristiano. Disquisición metafísica (Sintagma philosophicum. el modelo explicaba la mayor parte de la química orgánica del siglo XIX. Joseph Louis Proust en 1799. el químico francés Antoine-Laurent de Lavoisier (1743 — 1794 ) y el químico. los científicos estudiaron intensamente las reacciones químicas mediante numerosos experimentos. 3. Durante el siglo XVIII y los primeros años del siglo XIX. El atomismo Página 5 . unido a su rudimentario material. hizo que su tabla fuese muy poco precisa. químico y físico irlandés Robert Boyle (1627-1691). en su afán por conocer e interpretar la naturaleza. un átomo de oxígeno es 16 veces más pesado que un átomo de hidrógeno). reduciendo una serie de hechos complejos a una teoría combinatoria. al combinarse para formar compuestos guardan relaciones simples. importantes precursores de la química moderna. el ámbito propio de la filosofía para. cuyos estudios permitieron hallar relaciones muy precisas entre las masas de las sustancias sólidas o entre los volúmenes de los gases que intervienen en las reacciones químicas. 5. El modelo atómico de Dalton explicaba por qué las sustancias se combinaban químicamente entre sí sólo en ciertas proporciones. también francés. La concepción atomista de la materia abandona. Dalton estudió y amplió el trabajo de Proust para desarrollar la ley de las proporciones múltiples: cuando dos elementos se combinan para originar diferentes compuestos. llamadas leyes gravimétricas y otras que relacionan volúmenes. Ilustración mediante. sobre una serie de enunciados simples: 1. hay algunas que establecen las relaciones entre masas.

El atomismo Página 6 .La ley de Avogadro le permitió deducir la naturaleza diatómica de numerosos gases. Para explicar la carga neutra del átomo. Mediante la experimentación. más que ondas. Afirmó que estos rayos. otros científicos las rebautizarían como electrones). estudiando los volúmenes en los que reaccionaban. significaba que una única molécula de oxígeno se divide en dos para formar dos partículas de agua. estipuló que los átomos eran divisibles. Albert Einstein tenía la teoría de que este movimiento browniano lo causaban las moléculas de agua que "bombardeaban" constantemente las partículas. El tubo de rayos catódicos que usó Thomson era un recipiente cerrado de vidrio. los físicos inventaron más tarde el término "partículas elementales" para designar a las partículas indivisibles. y desarrolló un modelo matemático hipotético para describirlo. cosa que ya se sabía). y estableció la distinción entre moléculas y átomos. estaban compuestos por partículas cargadas negativamente a las que llamó "corpúsculos" (más tarde. proporcionando además la validación a la teoría de partículas (y por extensión. que crean un resplandor fosforescente cuando chocan con el extremo opuesto del tubo de cristal. Hasta 1897. se generan rayos catódicos. En 1905. Ya que se vio que los átomos eran realmente divisibles. Por ejemplo: el hecho de que dos litros de hidrógeno reaccionasen con un litro de oxígeno para producir dos litros de vapor de agua (a presión y temperatura constantes). el botánico escocés Robert Brown. De esta forma. propuso que los corpúsculos se distribuían en estructuras anilladas dentro de una nube positiva uniforme. y que los corpúsculos eran sus componentes. cuando J. De esta forma. se creía que los átomos eran la división más pequeña de la materia. Thomson creía que los corpúsculos surgían de los átomos del electrodo. a la teoría atómica). éste era el modelo atómico de Thomson o "modelo del plum cake". Cuando se aplica una diferencia de tensión a los electrodos. Ya en 1784. en el cual los dos electrodos estaban separados por un vacío.J Thomson descubrió el electrón mediante su experimento con el tubo de rayos catódicos. había observado que las partículas de polvo que flotaban en el agua se movían al azar sin ninguna razón aparente. Avogadro podía calcular estimaciones más exactas de la masa atómica del oxígeno y de otros elementos. El físico francés Jean Perrin demostró experimentalmente este modelo en 1911. Thomson descubrió que los rayos se desviaban al aplicar un campo eléctrico (además de desviarse con los campos magnéticos.

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