LA LITOSFERA

La litosfera o litósfera (del griego litos, "piedra" y , "esfera") es la capa superficial de la Tierra sólida, caracterizada por su rigidez. Está formada por la corteza terrestre y por la zona contigua, la más externa, del manto residual, y «flota» sobre la astenósfera, una capa «blanda» que forma parte del manto superior. Es la zona donde se produce, en interacción con la astenósfera, la tectónica de placas.

La litosfera está fragmentada en una serie de placas tectónicas o litosféricas, en cuyos bordes se concentran los fenómenos geológicos endógenos, como el magmatismo (incluido el vulcanismo), la sismicidad o la orogénesis. Las placas pueden ser oceánicas o mixtas, cubiertas en parte por corteza de tipo continental

a distinción u oposición litosfera/astenósfera se basa en las propiedades geológicas, de carácter físico, a diferencia de la distinción corteza/manto, que se basa en la composición química. Mientras el límite corteza/manto, la discontinuidad de Mohorovicic, es en casi todas las partes una interfase nítida que separa rocas de diferente composición química, el límite litosfera/astenósfera corresponde a una transición de fase relacionada con ciertos valores críticos de presión y temperatura que se alcanza a una profundidad que varía con el carácter de los materiales que están encima. Así, la transición es más profunda bajo los materiales relativamente poco densos de los continentes que bajo los más densos de la Litosfera oceánica. La astenósfera (del griego , astenos, sin resistencia) es la zona del manto que subyace a la litosfera, de la que se distingue por un comportamiento mucho más plástico. En la práctica no es fácil traducir esta interpretación teórica a un espesor concreto. Se aplican distintas aproximaciones a: Litosfera térmica. Bajo este concepto la litosfera constituye la capa límite superior fría de la convección del manto. En otras palabras la litosfera se diferencia térmicamente de la astenósfera por ser conductiva (y no convectiva) y por poseer un gradiente geotérmico elevado. Algunos autores proponen que el límite inferior de la litosfera se encuentra en la isoterma 600 °C, debido a que a partir de esta temperatura el olivino comienza a ser dúctil (o plástico).

en cuyos bordes se concentran los fenómenos geológicos endógenos. el espesor de la litosfera elástica es mayor a los otros dos.Litosfera sísmica. La base de la litosfera se caracteriza por una reducción en la velocidad de propagación de las ondas S y una elevada atenuación de las ondas P. pese a las enormes presiones que soporta.900 y los 5. Está formada por la corteza terrestre y por una zona externa del manto y "flota" sobre la astenosfera.000-6. Tiene altas temperaturas (5. la litosfera es la capa elástica que flota sobre la astenósfera. La litosfera está fragmentada en una serie de placas tectónicas o litosféricas.321 km de profundidad media. Las placas pueden ser oceánicas o mixtas. Esta definición tiene la ventaja que es fácilmente detectable a través de estudios sismológicos.900 km hasta el interior de la Tierra. y El núcleo interno: Es sólido y en él las densidades aumentan hasta los 13g/cm3. la sismicidad o la orogénesis (La orogénesis es la formación o rejuvenecimiento de montañas y cordilleras causada por la deformación compresiva de regiones más o menos extensas de litosfera continental.120 km de profundidad y. Las ondas sísmicas permiten subdividirlo en dos partes. Las litosferas térmica y sísmica tienen espesores equivalentes. La litosfera (de la palabra del griego que significa literalmente "esfera de piedra") es la capa más superficial de la Tierra sólida. fallamiento y también el corrimiento de mantos).000°C). Núcleo: Es la capa mas interna del planeta se extiende desde los 2. se interpreta que debe encontrarse en estado líquido. Litosfera elástica. El núcleo externo: se sitúa entre los 2. Manto: . caracterizada por su rigidez. como el magmatismo (incluido el vulcanismo). incluido plegamiento. El núcleo representa el 61% del volumen terrestre y el 31% de la masa planetaria. Desde el punto de vista de la reología. la glaciación y desglaciación (midiendo el rebote posglacial) o la erosión de los continentes. cubiertas en parte por corteza de tipo continental. Tiene un espesor que varía entre aproximadamente 100 km para los océanos y 150 km para los continentes y es la zona donde se produce. en interacción con la astenosfera. En general. Gracias al principio de isostasia regional o flexión litosférica. una capa ³blanda´ que forma parte del manto superior. la tectónica de placas. situado a 6. es posible calcular el espesor elástico de la litosfera a partir de su curvamiento bajo cargas. Se produce un engrosamiento cortical y los materiales sufren diversas deformaciones tectónicas de carácter compresivo.

engloba la corteza continental. La corteza continental: cubre un 47% de la tierra y se encuentra a la vez. y la corteza oceánica o parte superficial del manto consolidado. . de espesor. capa de material fluido que se encuentra sobre el manto superior. Corteza: Es la capa más superficial y delgada. de espesor. Es mas profunda por debajo de las grandes cordilleras. de unos 10 Km.Se encuentra por debajo de la corteza y se extiende en la profundidad con un grosor aproximado de unos 2.865 km. Se presenta dividida en placas tectónicas que se desplazan lentamente sobre la astenosfera. en las zonas emergidas del planeta y en las partes sumergidas de algunos continentes. concentrándose principalmente en el Hemisferio Norte o continental. En el manto superior se puede distinguir una capa llamada astenosfera El manto inferior: parece tener una composición más homogénea. se extiende de Este a Oeste en el Hemisferio Norte. Tiene un espesor que oscila entre los 6 y 12 km. En ella se distinguen dos conjuntos de distinto espesor y composición: la corteza oceánica y continental. aunque su parte meridional se interna en la zona tropical. Su papel es fundamental en la dinámica de la tierra y en sostenimiento de la biosfera. Las tierras emergidas se hallan repartidas en seis continentes: Asia: Es el continente de más superficie. Su estructura y composición son bastantes complejas La litosfera es la capa externa de la Tierra y está formada por materiales sólidos. Su grosor se sitúa entre los 25 y 70 km. dominando los océanos en el Hemisferio Sur o marítimo. Su distribución es muy irregular. Las tierras emergidas son las que se hallan situadas sobre el nivel del mar y ocupan el 29% de la superficie del planeta. En el manto se pueden distinguir dos partes: y y El manto superior: tiene un espesor aproximado de unos 1000 km. y y La corteza oceánica: se encuentra en el fondo de las zonas mas profundas de los océanos. Cubren un 53% de la superficie del planeta. de entre 20 y 70 Km. Este conjunto rocoso presenta el 84% del volumen del planeta y el 69% de su masa total.

América: Este continente se organiza en sentido de los meridianos y se distribuye tanto en el Hemisferio Norte como en el Hemisferio Sur. Oceanía: No es un conjunto continuo de tierras emergidas como el resto de los continentes. Debido a esta distinta situación de sus partes y a sus formas diferenciadas. a pesar de la continuidad de los procesos de erosión. no desmentido. suele hablarse de dos subcontinentes o incluso de dos continentes. La Antártida: Es el único continente cubierto permanentemente por una gran masa de hielo. no deja de haber en la Tierra relieves elevados y abruptos. La convergencia arranca cuando la litosfera oceánica se rompe. Se trata de explicar por qué. Se observa precisamente en el carácter sedimentario pero deformado de las formaciones rocosas de las más altas cumbres montañosas. está formado por un número muy elevado de islas de tamaños y formas muy distintas. para terminar frecuentemente con una fase en la que la . Lo que faltaba en esas teorías tectónicas era una explicación satisfactoria del origen de las inmensas fuerzas de compresión necesarias para convertir un geosinclinal en un orógeno. La Teoría de la Tectónica de Placas explica el levantamiento como un efecto derivado de la convergencia de placas litosféricas. ya que se sitúa en su totalidad en el Polo Sur. La separación entre Asia y Europa se ha fijado de forma convencional en los montes Urales. situadas al Sureste de Asia y en el océano Pacífico. pero es mucho más ancho en el Hemisferio Norte que en el Hemisferio Sur. generalmente junto al margen continental. OROGENESIS Interpretación actual El problema de la interpretación de la orogénesis ha sido el problema teórico mayor de la Geología desde su origen. América del Norte y América del Sur. Consiste durante mucho tiempo en la subducción de esa litosfera oceánica bajo el margen continental. el río Ural y la cordillera del Cáucaso. Hasta entonces las diversas teorías podían en su mayoría encuadrarse dentro de un conjunto conocido como teorías del geosinclinal/orógeno. predominantemente en la zona intertropical. en el lado externo de un geosinclinal.Europa: En realidad es una gran península situada al Oeste del continente asiático o euroasiático. El desarrollo y aceptación de la teoría de la Tectónica de Placas a partir de la década de 1960 ofreció un nuevo marco teórico para la comprensión de este enigma. a las que se llama geosinclinales. África: Situado al Suroeste de Asia y Sur de Europa. de que las grandes cordilleras se levantan sobre todo con materiales sedimentarios acumulados en grandes cuencas marginales a los continentes. Esta denominación alude al reconocimiento.

Cuando se alcanza. clima. Se llama orogénesis térmica por la importancia de los fenómenos magmáticos. se ha desarrollado la idea de que el crecimiento del orógeno y su deformación interna es sensible a la distribución superficial de la erosión. controlada por el clima. inyectando además en el manto agua.convergencia termina dando lugar a la colisión de dos fragmentos continentales. con escasa actividad volcánica. si es que ocurre. Tipos de orogénesis y de orógenos La orogénesis se produce siempre en bordes convergentes de placa. deformación de la litosfera. la fase de colisión. incluidos los volcánicos. Continúa habiendo debate en torno al peso relativo de cada proceso natural involucrado en la orogénesis (fuerzas tectónicas. La litosfera que subduce es invariablemente de tipo oceánico y arrastra y deforma los materiales acumulados en un geosinclinal. los orógenos que se forman son muy extensos y abruptos. de los que los horizontales son subsidiarios. En el límite entre las dos placas se encontrará normalmente una fosa oceánica. Se produce cuando una placa subduce por debajo de otra. pero no existe aún consenso sobre la relevancia de este efecto. El adjetivo «ortotectónica» alude al predominio de los desplazamientos verticales. Formación de un arco de islas por la subducción bajo litosfera oceánica. por ejemplo. Orogénesis térmica u ortotectónica. y de ello dependen las dos modalidades de orógenos térmico que debemos reconocer: . erosión y transporte de sedimento. Desde finales de los años 90. que se ponen en marcha como consecuencia de la fricción entre placas en el plano de Benioff. Formación de una cordillera marginal por la subducción bajo el borde continental. la orogénesis produce cordilleras ricas en fenómenos volcánicos. los cuáles subducen en parte con la litosfera oceánica. magmatismo. Mientras se trata de subducción. este tipo viene ejemplificado por el Himalaya o los Alpes. es el caso de los Andes.) en determinar la estructura actual de los orógenos. En la otra placa la litosfera puede ser inicialmente oceánica o directamente continental. etc. carbonatos y otros materiales que contribuyen a mantener su estado relativamente fluido. es decir en las regiones contiguas al límite entre dos placas litosféricas cuyos desplazamientos convergen.

Ocurre cuando el movimiento convergente de dos placas tectónicas arrastra un fragmento continental contra otro. Para que la colisión pueda llegar a producirse es preciso primero que la subducción absorba la cuenca oceánica entre dos placas continentales. La subducción puede arrancar cuando la compresión rompe la litosfera oceánica junto al borde de un continente. lo que implica que siempre hay una fase de orogénesis térmica antes de que se produzca la colisión continental. Las costas de Sudamérica aparecen bordeadas. ampliando la cuenca continental. en su cara cóncava. del cual el mar Mediterráneo. Están formados por islas volcánicas. En el proceso desapareció el mar de Tetis. el mar Negro y los lagos mar Caspio. con el continente eurasiático. la fosa del Perú. con muy pequeña participación de procesos específicamente volcánicos o. la propia subducción puede desencadenar procesos generadores de litosfera oceánica. más generalmente. donde son contiguas a la placa de Nazca. aunque en realidad la placa que inicialmente subduce es la que termina cabalgando sobre la otra. magmáticos. el formado por los Himalayas y la Meseta del Tibet. Se llama orógenos de colisión a los que se forman por este mecanismo. Orogénesis mecánica o paratectónica. mar de Aral o el LopNor son sus restos. La orogénesis de tipo mecánico ha producido el relieve más importante del planeta. que se han levantado por el choque de la placa que ahora forma la India. Las fuerzas y movimientos predominantes son horizontales (patatectónicos) y de origen propiamente tectónico (mecánico). . El caso más típico aparece representado ahora por los Andes. después de que se separara de África Oriental. Las Antillas. por una extensa fosa oceánica. Levantamiento de un orógeno por colisión continental.Arcos de islas. las Aleutianas o el arco de Insulindia son ejemplos nítidos de esta estructura. poniendo en marcha una convergencia y una subducción que levantan una cordillera en el borde del continente. Cordilleras marginales. Son archipiélagos en arco rodeados por el lado convexo por una fosa que marca el límite entre las dos placas. Por detrás del arco. Esa «extensión tras arco» se observa por ejemplo en el Mar del Japón.

a través de las islas del Comandante. es rico en actividad volcánica. Cinturón orogenéticoperipacífico Se extiende en torno al océano Pacífico y está formado por orógenos térmicos. las Rocosas y los Andes. En relación con la modalidad de orogénesis que lo caracteriza. junto a Fiji y Tonga y en torno a las Marianas. Recorre las Américas desde el arco de las Aleutianas y explica los relieves jóvenes de su margen occidental. Filipinas y hacia el Norte hasta Japón. El Cinturón peripacífico rodea a las placas del Pacífico. . asociado a la subducción de litosfera de tipo oceánico bajo arcos de islas o bajo el margen continental.En esta fase de la evolución geológica la orogénesis se concentra en dos grandes líneas o cinturones orogenéticos. En primer lugar. que pertenecen. En un par de puntos del Pacífico occidental el arco se desdobla. es decir. El Cinturón Mesogeico discurre por el borde meridional de las placas Eurasiática y Norteamericana. con muchos de los volcanes activos más importantes en derredor suyo. Nueva Guinea. En el lado occidental recorre la cuenca pacífica desde Nueva Zelanda hacia el Norte. al mismo arco. enlazan con las Aleutianas. pasando por los archipiélagos de Micronesia. el cinturón peripacífico está marcado por dos rasgos característicos. En relación con este rasgo se explica la alusión a este concepto con la expresión cinturón de fuego del Pacífico. las islas Kuriles y la península de Kamchatka desde donde. Estos conectan entre sí en el Caribe y el Sudeste asiático.

lo que da lugar a una progresiva evolución de sus . continúa con las cordilleras Béticas. al norte de la depresión de Tarim y el más importante relieve de la Tierra. los Alpes. como se ven en el Mediterráneo o bajo Indonesia. Del choque de un fragmento de Gondwana. y de colisión continental. la península indostánica. en forma de arcos de islas. cuyo fondo está siendo tragado por procesos de subducción en todos sus bordes. el Meditarráneo o Insulindia se manifiestan los fenómenos que caracterizan a la orogénesis térmica o marginal. los Cárpatos y las islas volcánicas del Mediterráneo.En segundo lugar. se manifiesta en líneas paralelas y complejas en los Alpes. Podemos considerar parte de él los relieves. sus márgenes aparecen extensamente señalados por fosas oceánicas. y que no se han mantenido totalmente uniformes en su intensidad y. con cordilleras sin volcanes (o casi) como el Atlas. Más al este el corresponden el Cáucaso. Aquí sin embargo se producen los más intensos terremotos. por la convergencia entre Sudamérica y Norteamérica. el TianShan. Cinturón orogenéticomesogeico Se extiende entre los continentes meridionales y septentrionales. las montañas del Asia Central. estando localizadas aquí. más al este. cuya convergencia provoca fenómenos de subducción. hasta cierto punto. como el HinduKush. Los procesos volcánicos provocan la desgasificación del interior. su mecánica. las más importantes. como Sicilia. Además en cada momento de la historia de la Tierra han sido diferentes las partes de la corteza continental afectadas por procesos orogenéticos. Al este del Atlántico el cinturón arranca con el Atlas. la del Japón o la del Perú. En el Caribe. El cinturón refleja la reducción sistemática en extensión que está sufriendo el Pacífico. con el núcleo de Eurasia. con importantes volcanes y fosas como las de Puerto Rico o la Sonda. a medida que el planeta va perdiendo energía interna. provocados. En primer lugar hay que suponer que los procesos característicos de la tectónica global arrancaron en un determinado momento de la evolución planetaria. como el istmo de Panamá. Creta o las islas del Egeo. pero lo más notable en este cinturón son los levantamientos debidos a colisión continental. Orogénesis en la Historia de la Tierra La intensidad de la orogénesis no se ha mantenido homogénea en el tiempo. salvo el antártico. que va perdiendo agua y otros volátiles. derivan el HinduKush. por su disipación como calor en el espacio. formado por los Himalayas y la meseta del Tibet. De la misma manera sabemos que. de las Antillas. el Cáucaso o el Himalaya. como la de las Marianas. las fuerzas necesarias para la orogénesis se van debilitando. las montañas y mesetas iraníes y.

Ocurre por la intensificación de la carbonatación. pasando por el Cáucaso. Efectos sobre el ambiente Las historias climática y ecológica recientes de la Tierra han sido muy influidas por las vicisitudes de la orogénesis. o las Montañas Rocosas y los Andes en el continente americano. ocurridas todas en el Fanerozoico: Orogenia caledoniana: movimientos tectónicos ocurridos hace aproximadamente 400 millones de años. se producen una meteorización y una erosión más intensas. Este plegamiento afectó a gran parte de Europa Centro-occidental. como las Cordilleras Béticas y el Atlas. Orogenia hercínica o varisca: ocurrió en numerosos puntos del globo terrestre hace 300 millones de años y fue más importante que el plegamiento caledoniano. con el que se formaron. . los Andes. y la distribución de la humedad. hasta unirse con el mayor núcleo orogénico de ese momento. entre otros. de silicatos que la erosión somete a la intemperie. los Urales. a la larga los procesos geotectónicos mayores. De este plegamiento orogénico surgió la cadena caledoniana. Se inició hace 62 millones de años. el resultado es un secuestramiento de CO2 que reduce su concentración en la atmósfera y da lugar a un enfriamiento del clima global. como la expansión oceánica y la orogénesis. Orogenia alpina: plegamiento orogénico del período terciario. También tienen su origen en esta orogénesis las cordilleras mediterráneas meridionales. Tasmania. Se llama orogenias o períodos orogenéticos a épocas en la construcción global del relieve. Canadá.propiedades mecánicas hacia una mayor rigidez. el que todavía no ha cesado. el Himalaya. que provocan una disminución del CO2 atmosférico. tendrán que detenerse. que se extiende desde la Cordillera Cantábrica. El levantamiento de grandes relieves modifica la circulación atmosférica. los Pirineos y los Alpes hacia el Este. etc. Además en las fases en que se acelera el levantamiento. Brasil. por ese componente del aire. península Escandinava. de la que se conservan vestigios en Escocia. lo mismo que por la redistribución de las masas continentales. Las tradicionalmente reconocidas son recientes. el régimen de vientos. Norte de Asia y Australia. el sistema alpino-himalayo. los Apalaches en América del Norte.

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