LA LITOSFERA

La litosfera o litósfera (del griego litos, "piedra" y , "esfera") es la capa superficial de la Tierra sólida, caracterizada por su rigidez. Está formada por la corteza terrestre y por la zona contigua, la más externa, del manto residual, y «flota» sobre la astenósfera, una capa «blanda» que forma parte del manto superior. Es la zona donde se produce, en interacción con la astenósfera, la tectónica de placas.

La litosfera está fragmentada en una serie de placas tectónicas o litosféricas, en cuyos bordes se concentran los fenómenos geológicos endógenos, como el magmatismo (incluido el vulcanismo), la sismicidad o la orogénesis. Las placas pueden ser oceánicas o mixtas, cubiertas en parte por corteza de tipo continental

a distinción u oposición litosfera/astenósfera se basa en las propiedades geológicas, de carácter físico, a diferencia de la distinción corteza/manto, que se basa en la composición química. Mientras el límite corteza/manto, la discontinuidad de Mohorovicic, es en casi todas las partes una interfase nítida que separa rocas de diferente composición química, el límite litosfera/astenósfera corresponde a una transición de fase relacionada con ciertos valores críticos de presión y temperatura que se alcanza a una profundidad que varía con el carácter de los materiales que están encima. Así, la transición es más profunda bajo los materiales relativamente poco densos de los continentes que bajo los más densos de la Litosfera oceánica. La astenósfera (del griego , astenos, sin resistencia) es la zona del manto que subyace a la litosfera, de la que se distingue por un comportamiento mucho más plástico. En la práctica no es fácil traducir esta interpretación teórica a un espesor concreto. Se aplican distintas aproximaciones a: Litosfera térmica. Bajo este concepto la litosfera constituye la capa límite superior fría de la convección del manto. En otras palabras la litosfera se diferencia térmicamente de la astenósfera por ser conductiva (y no convectiva) y por poseer un gradiente geotérmico elevado. Algunos autores proponen que el límite inferior de la litosfera se encuentra en la isoterma 600 °C, debido a que a partir de esta temperatura el olivino comienza a ser dúctil (o plástico).

caracterizada por su rigidez. Las placas pueden ser oceánicas o mixtas. la tectónica de placas. como el magmatismo (incluido el vulcanismo). Las ondas sísmicas permiten subdividirlo en dos partes.120 km de profundidad y. Gracias al principio de isostasia regional o flexión litosférica. se interpreta que debe encontrarse en estado líquido. el espesor de la litosfera elástica es mayor a los otros dos. incluido plegamiento. situado a 6.900 km hasta el interior de la Tierra. Esta definición tiene la ventaja que es fácilmente detectable a través de estudios sismológicos. fallamiento y también el corrimiento de mantos).000°C). una capa ³blanda´ que forma parte del manto superior. La litosfera está fragmentada en una serie de placas tectónicas o litosféricas.000-6. Núcleo: Es la capa mas interna del planeta se extiende desde los 2. Las litosferas térmica y sísmica tienen espesores equivalentes. en cuyos bordes se concentran los fenómenos geológicos endógenos. la sismicidad o la orogénesis (La orogénesis es la formación o rejuvenecimiento de montañas y cordilleras causada por la deformación compresiva de regiones más o menos extensas de litosfera continental. Está formada por la corteza terrestre y por una zona externa del manto y "flota" sobre la astenosfera.900 y los 5. Tiene altas temperaturas (5.321 km de profundidad media. en interacción con la astenosfera. El núcleo externo: se sitúa entre los 2. Se produce un engrosamiento cortical y los materiales sufren diversas deformaciones tectónicas de carácter compresivo. El núcleo representa el 61% del volumen terrestre y el 31% de la masa planetaria. La litosfera (de la palabra del griego que significa literalmente "esfera de piedra") es la capa más superficial de la Tierra sólida.Litosfera sísmica. La base de la litosfera se caracteriza por una reducción en la velocidad de propagación de las ondas S y una elevada atenuación de las ondas P. pese a las enormes presiones que soporta. la litosfera es la capa elástica que flota sobre la astenósfera. la glaciación y desglaciación (midiendo el rebote posglacial) o la erosión de los continentes. Manto: . Desde el punto de vista de la reología. cubiertas en parte por corteza de tipo continental. En general. Tiene un espesor que varía entre aproximadamente 100 km para los océanos y 150 km para los continentes y es la zona donde se produce. Litosfera elástica. y El núcleo interno: Es sólido y en él las densidades aumentan hasta los 13g/cm3. es posible calcular el espesor elástico de la litosfera a partir de su curvamiento bajo cargas.

concentrándose principalmente en el Hemisferio Norte o continental. Es mas profunda por debajo de las grandes cordilleras. Tiene un espesor que oscila entre los 6 y 12 km. Este conjunto rocoso presenta el 84% del volumen del planeta y el 69% de su masa total. en las zonas emergidas del planeta y en las partes sumergidas de algunos continentes. engloba la corteza continental. aunque su parte meridional se interna en la zona tropical. Su papel es fundamental en la dinámica de la tierra y en sostenimiento de la biosfera. Se presenta dividida en placas tectónicas que se desplazan lentamente sobre la astenosfera. En el manto se pueden distinguir dos partes: y y El manto superior: tiene un espesor aproximado de unos 1000 km. Su grosor se sitúa entre los 25 y 70 km. dominando los océanos en el Hemisferio Sur o marítimo. Su distribución es muy irregular. Las tierras emergidas se hallan repartidas en seis continentes: Asia: Es el continente de más superficie. Las tierras emergidas son las que se hallan situadas sobre el nivel del mar y ocupan el 29% de la superficie del planeta. de espesor. y y La corteza oceánica: se encuentra en el fondo de las zonas mas profundas de los océanos.865 km. Cubren un 53% de la superficie del planeta. . se extiende de Este a Oeste en el Hemisferio Norte.Se encuentra por debajo de la corteza y se extiende en la profundidad con un grosor aproximado de unos 2. de entre 20 y 70 Km. capa de material fluido que se encuentra sobre el manto superior. de espesor. y la corteza oceánica o parte superficial del manto consolidado. La corteza continental: cubre un 47% de la tierra y se encuentra a la vez. En el manto superior se puede distinguir una capa llamada astenosfera El manto inferior: parece tener una composición más homogénea. de unos 10 Km. Su estructura y composición son bastantes complejas La litosfera es la capa externa de la Tierra y está formada por materiales sólidos. Corteza: Es la capa más superficial y delgada. En ella se distinguen dos conjuntos de distinto espesor y composición: la corteza oceánica y continental.

OROGENESIS Interpretación actual El problema de la interpretación de la orogénesis ha sido el problema teórico mayor de la Geología desde su origen. está formado por un número muy elevado de islas de tamaños y formas muy distintas. situadas al Sureste de Asia y en el océano Pacífico.Europa: En realidad es una gran península situada al Oeste del continente asiático o euroasiático. a las que se llama geosinclinales. Lo que faltaba en esas teorías tectónicas era una explicación satisfactoria del origen de las inmensas fuerzas de compresión necesarias para convertir un geosinclinal en un orógeno. no desmentido. América del Norte y América del Sur. Oceanía: No es un conjunto continuo de tierras emergidas como el resto de los continentes. El desarrollo y aceptación de la teoría de la Tectónica de Placas a partir de la década de 1960 ofreció un nuevo marco teórico para la comprensión de este enigma. Hasta entonces las diversas teorías podían en su mayoría encuadrarse dentro de un conjunto conocido como teorías del geosinclinal/orógeno. pero es mucho más ancho en el Hemisferio Norte que en el Hemisferio Sur. Debido a esta distinta situación de sus partes y a sus formas diferenciadas. en el lado externo de un geosinclinal. suele hablarse de dos subcontinentes o incluso de dos continentes. Se observa precisamente en el carácter sedimentario pero deformado de las formaciones rocosas de las más altas cumbres montañosas. a pesar de la continuidad de los procesos de erosión. Consiste durante mucho tiempo en la subducción de esa litosfera oceánica bajo el margen continental. América: Este continente se organiza en sentido de los meridianos y se distribuye tanto en el Hemisferio Norte como en el Hemisferio Sur. ya que se sitúa en su totalidad en el Polo Sur. África: Situado al Suroeste de Asia y Sur de Europa. La separación entre Asia y Europa se ha fijado de forma convencional en los montes Urales. La Teoría de la Tectónica de Placas explica el levantamiento como un efecto derivado de la convergencia de placas litosféricas. generalmente junto al margen continental. no deja de haber en la Tierra relieves elevados y abruptos. Se trata de explicar por qué. el río Ural y la cordillera del Cáucaso. Esta denominación alude al reconocimiento. para terminar frecuentemente con una fase en la que la . La Antártida: Es el único continente cubierto permanentemente por una gran masa de hielo. de que las grandes cordilleras se levantan sobre todo con materiales sedimentarios acumulados en grandes cuencas marginales a los continentes. predominantemente en la zona intertropical. La convergencia arranca cuando la litosfera oceánica se rompe.

deformación de la litosfera. la orogénesis produce cordilleras ricas en fenómenos volcánicos. es decir en las regiones contiguas al límite entre dos placas litosféricas cuyos desplazamientos convergen. inyectando además en el manto agua. Cuando se alcanza. erosión y transporte de sedimento. La litosfera que subduce es invariablemente de tipo oceánico y arrastra y deforma los materiales acumulados en un geosinclinal. magmatismo. controlada por el clima. incluidos los volcánicos. En el límite entre las dos placas se encontrará normalmente una fosa oceánica. Formación de una cordillera marginal por la subducción bajo el borde continental. Orogénesis térmica u ortotectónica. Mientras se trata de subducción. El adjetivo «ortotectónica» alude al predominio de los desplazamientos verticales. clima.) en determinar la estructura actual de los orógenos. los orógenos que se forman son muy extensos y abruptos. Continúa habiendo debate en torno al peso relativo de cada proceso natural involucrado en la orogénesis (fuerzas tectónicas. Formación de un arco de islas por la subducción bajo litosfera oceánica.convergencia termina dando lugar a la colisión de dos fragmentos continentales. si es que ocurre. de los que los horizontales son subsidiarios. se ha desarrollado la idea de que el crecimiento del orógeno y su deformación interna es sensible a la distribución superficial de la erosión. Tipos de orogénesis y de orógenos La orogénesis se produce siempre en bordes convergentes de placa. los cuáles subducen en parte con la litosfera oceánica. Desde finales de los años 90. es el caso de los Andes. Se produce cuando una placa subduce por debajo de otra. etc. por ejemplo. este tipo viene ejemplificado por el Himalaya o los Alpes. con escasa actividad volcánica. pero no existe aún consenso sobre la relevancia de este efecto. la fase de colisión. Se llama orogénesis térmica por la importancia de los fenómenos magmáticos. y de ello dependen las dos modalidades de orógenos térmico que debemos reconocer: . En la otra placa la litosfera puede ser inicialmente oceánica o directamente continental. que se ponen en marcha como consecuencia de la fricción entre placas en el plano de Benioff. carbonatos y otros materiales que contribuyen a mantener su estado relativamente fluido.

Las Antillas. más generalmente. en su cara cóncava. La subducción puede arrancar cuando la compresión rompe la litosfera oceánica junto al borde de un continente. del cual el mar Mediterráneo. El caso más típico aparece representado ahora por los Andes. Para que la colisión pueda llegar a producirse es preciso primero que la subducción absorba la cuenca oceánica entre dos placas continentales. el formado por los Himalayas y la Meseta del Tibet.Arcos de islas. Las costas de Sudamérica aparecen bordeadas. las Aleutianas o el arco de Insulindia son ejemplos nítidos de esta estructura. que se han levantado por el choque de la placa que ahora forma la India. el mar Negro y los lagos mar Caspio. aunque en realidad la placa que inicialmente subduce es la que termina cabalgando sobre la otra. magmáticos. mar de Aral o el LopNor son sus restos. Por detrás del arco. Orogénesis mecánica o paratectónica. la fosa del Perú. Se llama orógenos de colisión a los que se forman por este mecanismo. la propia subducción puede desencadenar procesos generadores de litosfera oceánica. Están formados por islas volcánicas. Son archipiélagos en arco rodeados por el lado convexo por una fosa que marca el límite entre las dos placas. Ocurre cuando el movimiento convergente de dos placas tectónicas arrastra un fragmento continental contra otro. por una extensa fosa oceánica. poniendo en marcha una convergencia y una subducción que levantan una cordillera en el borde del continente. Levantamiento de un orógeno por colisión continental. La orogénesis de tipo mecánico ha producido el relieve más importante del planeta. después de que se separara de África Oriental. ampliando la cuenca continental. . con el continente eurasiático. Esa «extensión tras arco» se observa por ejemplo en el Mar del Japón. con muy pequeña participación de procesos específicamente volcánicos o. En el proceso desapareció el mar de Tetis. Las fuerzas y movimientos predominantes son horizontales (patatectónicos) y de origen propiamente tectónico (mecánico). Cordilleras marginales. lo que implica que siempre hay una fase de orogénesis térmica antes de que se produzca la colisión continental. donde son contiguas a la placa de Nazca.

pasando por los archipiélagos de Micronesia. Estos conectan entre sí en el Caribe y el Sudeste asiático. En el lado occidental recorre la cuenca pacífica desde Nueva Zelanda hacia el Norte. En relación con este rasgo se explica la alusión a este concepto con la expresión cinturón de fuego del Pacífico. el cinturón peripacífico está marcado por dos rasgos característicos. enlazan con las Aleutianas. El Cinturón peripacífico rodea a las placas del Pacífico. Nueva Guinea. En primer lugar. es decir. junto a Fiji y Tonga y en torno a las Marianas. Recorre las Américas desde el arco de las Aleutianas y explica los relieves jóvenes de su margen occidental.En esta fase de la evolución geológica la orogénesis se concentra en dos grandes líneas o cinturones orogenéticos. que pertenecen. al mismo arco. es rico en actividad volcánica. El Cinturón Mesogeico discurre por el borde meridional de las placas Eurasiática y Norteamericana. con muchos de los volcanes activos más importantes en derredor suyo. las islas Kuriles y la península de Kamchatka desde donde. las Rocosas y los Andes. a través de las islas del Comandante. En un par de puntos del Pacífico occidental el arco se desdobla. Filipinas y hacia el Norte hasta Japón. En relación con la modalidad de orogénesis que lo caracteriza. Cinturón orogenéticoperipacífico Se extiende en torno al océano Pacífico y está formado por orógenos térmicos. asociado a la subducción de litosfera de tipo oceánico bajo arcos de islas o bajo el margen continental. .

Al este del Atlántico el cinturón arranca con el Atlas. lo que da lugar a una progresiva evolución de sus . como se ven en el Mediterráneo o bajo Indonesia. como el istmo de Panamá. las fuerzas necesarias para la orogénesis se van debilitando. los Alpes. la península indostánica. Más al este el corresponden el Cáucaso. en forma de arcos de islas. como el HinduKush. Los procesos volcánicos provocan la desgasificación del interior. el TianShan. las más importantes. continúa con las cordilleras Béticas. el Cáucaso o el Himalaya. con el núcleo de Eurasia. El cinturón refleja la reducción sistemática en extensión que está sufriendo el Pacífico. como la de las Marianas. Orogénesis en la Historia de la Tierra La intensidad de la orogénesis no se ha mantenido homogénea en el tiempo. cuyo fondo está siendo tragado por procesos de subducción en todos sus bordes. al norte de la depresión de Tarim y el más importante relieve de la Tierra. Creta o las islas del Egeo. cuya convergencia provoca fenómenos de subducción. las montañas y mesetas iraníes y. por la convergencia entre Sudamérica y Norteamérica. estando localizadas aquí. de las Antillas. sus márgenes aparecen extensamente señalados por fosas oceánicas. y que no se han mantenido totalmente uniformes en su intensidad y. más al este. De la misma manera sabemos que. hasta cierto punto. como Sicilia. En primer lugar hay que suponer que los procesos característicos de la tectónica global arrancaron en un determinado momento de la evolución planetaria. derivan el HinduKush. las montañas del Asia Central. y de colisión continental. la del Japón o la del Perú. formado por los Himalayas y la meseta del Tibet. Aquí sin embargo se producen los más intensos terremotos. con cordilleras sin volcanes (o casi) como el Atlas. En el Caribe. pero lo más notable en este cinturón son los levantamientos debidos a colisión continental. por su disipación como calor en el espacio. Cinturón orogenéticomesogeico Se extiende entre los continentes meridionales y septentrionales. su mecánica. Además en cada momento de la historia de la Tierra han sido diferentes las partes de la corteza continental afectadas por procesos orogenéticos. el Meditarráneo o Insulindia se manifiestan los fenómenos que caracterizan a la orogénesis térmica o marginal. Podemos considerar parte de él los relieves.En segundo lugar. los Cárpatos y las islas volcánicas del Mediterráneo. salvo el antártico. provocados. con importantes volcanes y fosas como las de Puerto Rico o la Sonda. se manifiesta en líneas paralelas y complejas en los Alpes. que va perdiendo agua y otros volátiles. a medida que el planeta va perdiendo energía interna. Del choque de un fragmento de Gondwana.

de silicatos que la erosión somete a la intemperie. entre otros. el régimen de vientos. Este plegamiento afectó a gran parte de Europa Centro-occidental. con el que se formaron. tendrán que detenerse. . el sistema alpino-himalayo. Orogenia alpina: plegamiento orogénico del período terciario. como la expansión oceánica y la orogénesis. etc. pasando por el Cáucaso. de la que se conservan vestigios en Escocia. Canadá. el que todavía no ha cesado. hasta unirse con el mayor núcleo orogénico de ese momento. Tasmania. a la larga los procesos geotectónicos mayores. Ocurre por la intensificación de la carbonatación. Las tradicionalmente reconocidas son recientes. lo mismo que por la redistribución de las masas continentales. se producen una meteorización y una erosión más intensas. los Andes. De este plegamiento orogénico surgió la cadena caledoniana. por ese componente del aire. que provocan una disminución del CO2 atmosférico. Orogenia hercínica o varisca: ocurrió en numerosos puntos del globo terrestre hace 300 millones de años y fue más importante que el plegamiento caledoniano. Se llama orogenias o períodos orogenéticos a épocas en la construcción global del relieve. los Apalaches en América del Norte. el resultado es un secuestramiento de CO2 que reduce su concentración en la atmósfera y da lugar a un enfriamiento del clima global. los Urales. el Himalaya. y la distribución de la humedad. Efectos sobre el ambiente Las historias climática y ecológica recientes de la Tierra han sido muy influidas por las vicisitudes de la orogénesis. o las Montañas Rocosas y los Andes en el continente americano.propiedades mecánicas hacia una mayor rigidez. que se extiende desde la Cordillera Cantábrica. El levantamiento de grandes relieves modifica la circulación atmosférica. Brasil. ocurridas todas en el Fanerozoico: Orogenia caledoniana: movimientos tectónicos ocurridos hace aproximadamente 400 millones de años. Además en las fases en que se acelera el levantamiento. península Escandinava. También tienen su origen en esta orogénesis las cordilleras mediterráneas meridionales. como las Cordilleras Béticas y el Atlas. Se inició hace 62 millones de años. los Pirineos y los Alpes hacia el Este. Norte de Asia y Australia.

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