LA LITOSFERA

La litosfera o litósfera (del griego litos, "piedra" y , "esfera") es la capa superficial de la Tierra sólida, caracterizada por su rigidez. Está formada por la corteza terrestre y por la zona contigua, la más externa, del manto residual, y «flota» sobre la astenósfera, una capa «blanda» que forma parte del manto superior. Es la zona donde se produce, en interacción con la astenósfera, la tectónica de placas.

La litosfera está fragmentada en una serie de placas tectónicas o litosféricas, en cuyos bordes se concentran los fenómenos geológicos endógenos, como el magmatismo (incluido el vulcanismo), la sismicidad o la orogénesis. Las placas pueden ser oceánicas o mixtas, cubiertas en parte por corteza de tipo continental

a distinción u oposición litosfera/astenósfera se basa en las propiedades geológicas, de carácter físico, a diferencia de la distinción corteza/manto, que se basa en la composición química. Mientras el límite corteza/manto, la discontinuidad de Mohorovicic, es en casi todas las partes una interfase nítida que separa rocas de diferente composición química, el límite litosfera/astenósfera corresponde a una transición de fase relacionada con ciertos valores críticos de presión y temperatura que se alcanza a una profundidad que varía con el carácter de los materiales que están encima. Así, la transición es más profunda bajo los materiales relativamente poco densos de los continentes que bajo los más densos de la Litosfera oceánica. La astenósfera (del griego , astenos, sin resistencia) es la zona del manto que subyace a la litosfera, de la que se distingue por un comportamiento mucho más plástico. En la práctica no es fácil traducir esta interpretación teórica a un espesor concreto. Se aplican distintas aproximaciones a: Litosfera térmica. Bajo este concepto la litosfera constituye la capa límite superior fría de la convección del manto. En otras palabras la litosfera se diferencia térmicamente de la astenósfera por ser conductiva (y no convectiva) y por poseer un gradiente geotérmico elevado. Algunos autores proponen que el límite inferior de la litosfera se encuentra en la isoterma 600 °C, debido a que a partir de esta temperatura el olivino comienza a ser dúctil (o plástico).

caracterizada por su rigidez. fallamiento y también el corrimiento de mantos). el espesor de la litosfera elástica es mayor a los otros dos. situado a 6. Gracias al principio de isostasia regional o flexión litosférica. El núcleo representa el 61% del volumen terrestre y el 31% de la masa planetaria. Litosfera elástica. la litosfera es la capa elástica que flota sobre la astenósfera. Tiene altas temperaturas (5.900 y los 5. una capa ³blanda´ que forma parte del manto superior. Las ondas sísmicas permiten subdividirlo en dos partes.900 km hasta el interior de la Tierra. La litosfera está fragmentada en una serie de placas tectónicas o litosféricas. Desde el punto de vista de la reología. Las litosferas térmica y sísmica tienen espesores equivalentes. Las placas pueden ser oceánicas o mixtas. en interacción con la astenosfera. cubiertas en parte por corteza de tipo continental. La litosfera (de la palabra del griego que significa literalmente "esfera de piedra") es la capa más superficial de la Tierra sólida. Manto: . Núcleo: Es la capa mas interna del planeta se extiende desde los 2. la glaciación y desglaciación (midiendo el rebote posglacial) o la erosión de los continentes. en cuyos bordes se concentran los fenómenos geológicos endógenos. como el magmatismo (incluido el vulcanismo). Se produce un engrosamiento cortical y los materiales sufren diversas deformaciones tectónicas de carácter compresivo. pese a las enormes presiones que soporta. El núcleo externo: se sitúa entre los 2.Litosfera sísmica. incluido plegamiento. Esta definición tiene la ventaja que es fácilmente detectable a través de estudios sismológicos.321 km de profundidad media.120 km de profundidad y.000°C). y El núcleo interno: Es sólido y en él las densidades aumentan hasta los 13g/cm3. se interpreta que debe encontrarse en estado líquido. En general.000-6. Está formada por la corteza terrestre y por una zona externa del manto y "flota" sobre la astenosfera. la tectónica de placas. Tiene un espesor que varía entre aproximadamente 100 km para los océanos y 150 km para los continentes y es la zona donde se produce. La base de la litosfera se caracteriza por una reducción en la velocidad de propagación de las ondas S y una elevada atenuación de las ondas P. la sismicidad o la orogénesis (La orogénesis es la formación o rejuvenecimiento de montañas y cordilleras causada por la deformación compresiva de regiones más o menos extensas de litosfera continental. es posible calcular el espesor elástico de la litosfera a partir de su curvamiento bajo cargas.

en las zonas emergidas del planeta y en las partes sumergidas de algunos continentes. Las tierras emergidas son las que se hallan situadas sobre el nivel del mar y ocupan el 29% de la superficie del planeta. se extiende de Este a Oeste en el Hemisferio Norte. concentrándose principalmente en el Hemisferio Norte o continental. de unos 10 Km. Su grosor se sitúa entre los 25 y 70 km.865 km. Su estructura y composición son bastantes complejas La litosfera es la capa externa de la Tierra y está formada por materiales sólidos. . Su distribución es muy irregular. y la corteza oceánica o parte superficial del manto consolidado. engloba la corteza continental. Las tierras emergidas se hallan repartidas en seis continentes: Asia: Es el continente de más superficie. Se presenta dividida en placas tectónicas que se desplazan lentamente sobre la astenosfera.Se encuentra por debajo de la corteza y se extiende en la profundidad con un grosor aproximado de unos 2. aunque su parte meridional se interna en la zona tropical. Cubren un 53% de la superficie del planeta. de espesor. Tiene un espesor que oscila entre los 6 y 12 km. de espesor. y y La corteza oceánica: se encuentra en el fondo de las zonas mas profundas de los océanos. Corteza: Es la capa más superficial y delgada. En el manto superior se puede distinguir una capa llamada astenosfera El manto inferior: parece tener una composición más homogénea. Su papel es fundamental en la dinámica de la tierra y en sostenimiento de la biosfera. Este conjunto rocoso presenta el 84% del volumen del planeta y el 69% de su masa total. capa de material fluido que se encuentra sobre el manto superior. La corteza continental: cubre un 47% de la tierra y se encuentra a la vez. dominando los océanos en el Hemisferio Sur o marítimo. Es mas profunda por debajo de las grandes cordilleras. En el manto se pueden distinguir dos partes: y y El manto superior: tiene un espesor aproximado de unos 1000 km. En ella se distinguen dos conjuntos de distinto espesor y composición: la corteza oceánica y continental. de entre 20 y 70 Km.

La separación entre Asia y Europa se ha fijado de forma convencional en los montes Urales. Se trata de explicar por qué. El desarrollo y aceptación de la teoría de la Tectónica de Placas a partir de la década de 1960 ofreció un nuevo marco teórico para la comprensión de este enigma. ya que se sitúa en su totalidad en el Polo Sur. no desmentido. de que las grandes cordilleras se levantan sobre todo con materiales sedimentarios acumulados en grandes cuencas marginales a los continentes. OROGENESIS Interpretación actual El problema de la interpretación de la orogénesis ha sido el problema teórico mayor de la Geología desde su origen. Oceanía: No es un conjunto continuo de tierras emergidas como el resto de los continentes. a pesar de la continuidad de los procesos de erosión. el río Ural y la cordillera del Cáucaso. Consiste durante mucho tiempo en la subducción de esa litosfera oceánica bajo el margen continental. en el lado externo de un geosinclinal. suele hablarse de dos subcontinentes o incluso de dos continentes. Lo que faltaba en esas teorías tectónicas era una explicación satisfactoria del origen de las inmensas fuerzas de compresión necesarias para convertir un geosinclinal en un orógeno. África: Situado al Suroeste de Asia y Sur de Europa. generalmente junto al margen continental. La convergencia arranca cuando la litosfera oceánica se rompe. Debido a esta distinta situación de sus partes y a sus formas diferenciadas. La Antártida: Es el único continente cubierto permanentemente por una gran masa de hielo. no deja de haber en la Tierra relieves elevados y abruptos. Hasta entonces las diversas teorías podían en su mayoría encuadrarse dentro de un conjunto conocido como teorías del geosinclinal/orógeno.Europa: En realidad es una gran península situada al Oeste del continente asiático o euroasiático. situadas al Sureste de Asia y en el océano Pacífico. América: Este continente se organiza en sentido de los meridianos y se distribuye tanto en el Hemisferio Norte como en el Hemisferio Sur. pero es mucho más ancho en el Hemisferio Norte que en el Hemisferio Sur. Se observa precisamente en el carácter sedimentario pero deformado de las formaciones rocosas de las más altas cumbres montañosas. América del Norte y América del Sur. para terminar frecuentemente con una fase en la que la . predominantemente en la zona intertropical. está formado por un número muy elevado de islas de tamaños y formas muy distintas. Esta denominación alude al reconocimiento. a las que se llama geosinclinales. La Teoría de la Tectónica de Placas explica el levantamiento como un efecto derivado de la convergencia de placas litosféricas.

incluidos los volcánicos. etc. magmatismo. La litosfera que subduce es invariablemente de tipo oceánico y arrastra y deforma los materiales acumulados en un geosinclinal. Orogénesis térmica u ortotectónica. En la otra placa la litosfera puede ser inicialmente oceánica o directamente continental. El adjetivo «ortotectónica» alude al predominio de los desplazamientos verticales. la orogénesis produce cordilleras ricas en fenómenos volcánicos. la fase de colisión. En el límite entre las dos placas se encontrará normalmente una fosa oceánica. se ha desarrollado la idea de que el crecimiento del orógeno y su deformación interna es sensible a la distribución superficial de la erosión. es decir en las regiones contiguas al límite entre dos placas litosféricas cuyos desplazamientos convergen. deformación de la litosfera. los cuáles subducen en parte con la litosfera oceánica. Desde finales de los años 90. que se ponen en marcha como consecuencia de la fricción entre placas en el plano de Benioff. Mientras se trata de subducción. con escasa actividad volcánica. pero no existe aún consenso sobre la relevancia de este efecto. de los que los horizontales son subsidiarios. Formación de una cordillera marginal por la subducción bajo el borde continental. es el caso de los Andes. inyectando además en el manto agua. Cuando se alcanza. por ejemplo. Se produce cuando una placa subduce por debajo de otra. controlada por el clima.convergencia termina dando lugar a la colisión de dos fragmentos continentales. Se llama orogénesis térmica por la importancia de los fenómenos magmáticos. y de ello dependen las dos modalidades de orógenos térmico que debemos reconocer: .) en determinar la estructura actual de los orógenos. los orógenos que se forman son muy extensos y abruptos. si es que ocurre. carbonatos y otros materiales que contribuyen a mantener su estado relativamente fluido. este tipo viene ejemplificado por el Himalaya o los Alpes. Formación de un arco de islas por la subducción bajo litosfera oceánica. Continúa habiendo debate en torno al peso relativo de cada proceso natural involucrado en la orogénesis (fuerzas tectónicas. clima. erosión y transporte de sedimento. Tipos de orogénesis y de orógenos La orogénesis se produce siempre en bordes convergentes de placa.

La subducción puede arrancar cuando la compresión rompe la litosfera oceánica junto al borde de un continente. con el continente eurasiático. el formado por los Himalayas y la Meseta del Tibet. Están formados por islas volcánicas. las Aleutianas o el arco de Insulindia son ejemplos nítidos de esta estructura. poniendo en marcha una convergencia y una subducción que levantan una cordillera en el borde del continente. ampliando la cuenca continental. . Por detrás del arco. más generalmente. En el proceso desapareció el mar de Tetis. con muy pequeña participación de procesos específicamente volcánicos o. Levantamiento de un orógeno por colisión continental. después de que se separara de África Oriental. por una extensa fosa oceánica. el mar Negro y los lagos mar Caspio. Las fuerzas y movimientos predominantes son horizontales (patatectónicos) y de origen propiamente tectónico (mecánico). la propia subducción puede desencadenar procesos generadores de litosfera oceánica. magmáticos. Para que la colisión pueda llegar a producirse es preciso primero que la subducción absorba la cuenca oceánica entre dos placas continentales. Orogénesis mecánica o paratectónica. Ocurre cuando el movimiento convergente de dos placas tectónicas arrastra un fragmento continental contra otro. del cual el mar Mediterráneo.Arcos de islas. Son archipiélagos en arco rodeados por el lado convexo por una fosa que marca el límite entre las dos placas. mar de Aral o el LopNor son sus restos. Las costas de Sudamérica aparecen bordeadas. lo que implica que siempre hay una fase de orogénesis térmica antes de que se produzca la colisión continental. que se han levantado por el choque de la placa que ahora forma la India. Cordilleras marginales. aunque en realidad la placa que inicialmente subduce es la que termina cabalgando sobre la otra. la fosa del Perú. donde son contiguas a la placa de Nazca. La orogénesis de tipo mecánico ha producido el relieve más importante del planeta. en su cara cóncava. Las Antillas. El caso más típico aparece representado ahora por los Andes. Esa «extensión tras arco» se observa por ejemplo en el Mar del Japón. Se llama orógenos de colisión a los que se forman por este mecanismo.

junto a Fiji y Tonga y en torno a las Marianas. las Rocosas y los Andes. a través de las islas del Comandante. las islas Kuriles y la península de Kamchatka desde donde. es decir. En un par de puntos del Pacífico occidental el arco se desdobla.En esta fase de la evolución geológica la orogénesis se concentra en dos grandes líneas o cinturones orogenéticos. Cinturón orogenéticoperipacífico Se extiende en torno al océano Pacífico y está formado por orógenos térmicos. al mismo arco. . Estos conectan entre sí en el Caribe y el Sudeste asiático. pasando por los archipiélagos de Micronesia. asociado a la subducción de litosfera de tipo oceánico bajo arcos de islas o bajo el margen continental. es rico en actividad volcánica. Recorre las Américas desde el arco de las Aleutianas y explica los relieves jóvenes de su margen occidental. El Cinturón peripacífico rodea a las placas del Pacífico. el cinturón peripacífico está marcado por dos rasgos característicos. enlazan con las Aleutianas. que pertenecen. En relación con este rasgo se explica la alusión a este concepto con la expresión cinturón de fuego del Pacífico. con muchos de los volcanes activos más importantes en derredor suyo. Filipinas y hacia el Norte hasta Japón. El Cinturón Mesogeico discurre por el borde meridional de las placas Eurasiática y Norteamericana. Nueva Guinea. En primer lugar. En el lado occidental recorre la cuenca pacífica desde Nueva Zelanda hacia el Norte. En relación con la modalidad de orogénesis que lo caracteriza.

con el núcleo de Eurasia. cuya convergencia provoca fenómenos de subducción. y que no se han mantenido totalmente uniformes en su intensidad y. al norte de la depresión de Tarim y el más importante relieve de la Tierra. lo que da lugar a una progresiva evolución de sus . con cordilleras sin volcanes (o casi) como el Atlas. el Cáucaso o el Himalaya. estando localizadas aquí. como la de las Marianas. El cinturón refleja la reducción sistemática en extensión que está sufriendo el Pacífico.En segundo lugar. más al este. las montañas del Asia Central. se manifiesta en líneas paralelas y complejas en los Alpes. con importantes volcanes y fosas como las de Puerto Rico o la Sonda. Más al este el corresponden el Cáucaso. las más importantes. Aquí sin embargo se producen los más intensos terremotos. como el HinduKush. Además en cada momento de la historia de la Tierra han sido diferentes las partes de la corteza continental afectadas por procesos orogenéticos. como Sicilia. de las Antillas. el Meditarráneo o Insulindia se manifiestan los fenómenos que caracterizan a la orogénesis térmica o marginal. Cinturón orogenéticomesogeico Se extiende entre los continentes meridionales y septentrionales. En primer lugar hay que suponer que los procesos característicos de la tectónica global arrancaron en un determinado momento de la evolución planetaria. En el Caribe. los Cárpatos y las islas volcánicas del Mediterráneo. Del choque de un fragmento de Gondwana. pero lo más notable en este cinturón son los levantamientos debidos a colisión continental. las montañas y mesetas iraníes y. salvo el antártico. la del Japón o la del Perú. Al este del Atlántico el cinturón arranca con el Atlas. hasta cierto punto. los Alpes. derivan el HinduKush. la península indostánica. provocados. formado por los Himalayas y la meseta del Tibet. Orogénesis en la Historia de la Tierra La intensidad de la orogénesis no se ha mantenido homogénea en el tiempo. por su disipación como calor en el espacio. Podemos considerar parte de él los relieves. Los procesos volcánicos provocan la desgasificación del interior. el TianShan. las fuerzas necesarias para la orogénesis se van debilitando. como el istmo de Panamá. sus márgenes aparecen extensamente señalados por fosas oceánicas. y de colisión continental. que va perdiendo agua y otros volátiles. a medida que el planeta va perdiendo energía interna. Creta o las islas del Egeo. en forma de arcos de islas. por la convergencia entre Sudamérica y Norteamérica. como se ven en el Mediterráneo o bajo Indonesia. cuyo fondo está siendo tragado por procesos de subducción en todos sus bordes. su mecánica. De la misma manera sabemos que. continúa con las cordilleras Béticas.

Orogenia hercínica o varisca: ocurrió en numerosos puntos del globo terrestre hace 300 millones de años y fue más importante que el plegamiento caledoniano. Efectos sobre el ambiente Las historias climática y ecológica recientes de la Tierra han sido muy influidas por las vicisitudes de la orogénesis. Se inició hace 62 millones de años. Este plegamiento afectó a gran parte de Europa Centro-occidental. Tasmania. los Andes. los Pirineos y los Alpes hacia el Este. los Urales. tendrán que detenerse. de la que se conservan vestigios en Escocia. que se extiende desde la Cordillera Cantábrica. con el que se formaron. se producen una meteorización y una erosión más intensas. ocurridas todas en el Fanerozoico: Orogenia caledoniana: movimientos tectónicos ocurridos hace aproximadamente 400 millones de años. hasta unirse con el mayor núcleo orogénico de ese momento. el régimen de vientos. o las Montañas Rocosas y los Andes en el continente americano. Ocurre por la intensificación de la carbonatación. Brasil. de silicatos que la erosión somete a la intemperie. El levantamiento de grandes relieves modifica la circulación atmosférica. entre otros. Además en las fases en que se acelera el levantamiento. Norte de Asia y Australia. península Escandinava. que provocan una disminución del CO2 atmosférico. como la expansión oceánica y la orogénesis. De este plegamiento orogénico surgió la cadena caledoniana. Se llama orogenias o períodos orogenéticos a épocas en la construcción global del relieve. por ese componente del aire. como las Cordilleras Béticas y el Atlas. También tienen su origen en esta orogénesis las cordilleras mediterráneas meridionales. .propiedades mecánicas hacia una mayor rigidez. etc. Las tradicionalmente reconocidas son recientes. y la distribución de la humedad. el sistema alpino-himalayo. el que todavía no ha cesado. el resultado es un secuestramiento de CO2 que reduce su concentración en la atmósfera y da lugar a un enfriamiento del clima global. el Himalaya. lo mismo que por la redistribución de las masas continentales. pasando por el Cáucaso. Orogenia alpina: plegamiento orogénico del período terciario. a la larga los procesos geotectónicos mayores. Canadá. los Apalaches en América del Norte.

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