LA LITOSFERA

La litosfera o litósfera (del griego litos, "piedra" y , "esfera") es la capa superficial de la Tierra sólida, caracterizada por su rigidez. Está formada por la corteza terrestre y por la zona contigua, la más externa, del manto residual, y «flota» sobre la astenósfera, una capa «blanda» que forma parte del manto superior. Es la zona donde se produce, en interacción con la astenósfera, la tectónica de placas.

La litosfera está fragmentada en una serie de placas tectónicas o litosféricas, en cuyos bordes se concentran los fenómenos geológicos endógenos, como el magmatismo (incluido el vulcanismo), la sismicidad o la orogénesis. Las placas pueden ser oceánicas o mixtas, cubiertas en parte por corteza de tipo continental

a distinción u oposición litosfera/astenósfera se basa en las propiedades geológicas, de carácter físico, a diferencia de la distinción corteza/manto, que se basa en la composición química. Mientras el límite corteza/manto, la discontinuidad de Mohorovicic, es en casi todas las partes una interfase nítida que separa rocas de diferente composición química, el límite litosfera/astenósfera corresponde a una transición de fase relacionada con ciertos valores críticos de presión y temperatura que se alcanza a una profundidad que varía con el carácter de los materiales que están encima. Así, la transición es más profunda bajo los materiales relativamente poco densos de los continentes que bajo los más densos de la Litosfera oceánica. La astenósfera (del griego , astenos, sin resistencia) es la zona del manto que subyace a la litosfera, de la que se distingue por un comportamiento mucho más plástico. En la práctica no es fácil traducir esta interpretación teórica a un espesor concreto. Se aplican distintas aproximaciones a: Litosfera térmica. Bajo este concepto la litosfera constituye la capa límite superior fría de la convección del manto. En otras palabras la litosfera se diferencia térmicamente de la astenósfera por ser conductiva (y no convectiva) y por poseer un gradiente geotérmico elevado. Algunos autores proponen que el límite inferior de la litosfera se encuentra en la isoterma 600 °C, debido a que a partir de esta temperatura el olivino comienza a ser dúctil (o plástico).

Está formada por la corteza terrestre y por una zona externa del manto y "flota" sobre la astenosfera. Las placas pueden ser oceánicas o mixtas. Desde el punto de vista de la reología. la litosfera es la capa elástica que flota sobre la astenósfera.120 km de profundidad y. Núcleo: Es la capa mas interna del planeta se extiende desde los 2. como el magmatismo (incluido el vulcanismo).000°C). el espesor de la litosfera elástica es mayor a los otros dos. El núcleo representa el 61% del volumen terrestre y el 31% de la masa planetaria. incluido plegamiento. En general.321 km de profundidad media. Gracias al principio de isostasia regional o flexión litosférica. El núcleo externo: se sitúa entre los 2. la sismicidad o la orogénesis (La orogénesis es la formación o rejuvenecimiento de montañas y cordilleras causada por la deformación compresiva de regiones más o menos extensas de litosfera continental.000-6. cubiertas en parte por corteza de tipo continental. caracterizada por su rigidez. Las litosferas térmica y sísmica tienen espesores equivalentes. La litosfera está fragmentada en una serie de placas tectónicas o litosféricas. en cuyos bordes se concentran los fenómenos geológicos endógenos. es posible calcular el espesor elástico de la litosfera a partir de su curvamiento bajo cargas.Litosfera sísmica. Manto: . Tiene un espesor que varía entre aproximadamente 100 km para los océanos y 150 km para los continentes y es la zona donde se produce. Las ondas sísmicas permiten subdividirlo en dos partes. una capa ³blanda´ que forma parte del manto superior. fallamiento y también el corrimiento de mantos).900 km hasta el interior de la Tierra. situado a 6. en interacción con la astenosfera. Se produce un engrosamiento cortical y los materiales sufren diversas deformaciones tectónicas de carácter compresivo. Tiene altas temperaturas (5. la glaciación y desglaciación (midiendo el rebote posglacial) o la erosión de los continentes. y El núcleo interno: Es sólido y en él las densidades aumentan hasta los 13g/cm3.900 y los 5. La base de la litosfera se caracteriza por una reducción en la velocidad de propagación de las ondas S y una elevada atenuación de las ondas P. la tectónica de placas. pese a las enormes presiones que soporta. Litosfera elástica. La litosfera (de la palabra del griego que significa literalmente "esfera de piedra") es la capa más superficial de la Tierra sólida. se interpreta que debe encontrarse en estado líquido. Esta definición tiene la ventaja que es fácilmente detectable a través de estudios sismológicos.

En el manto se pueden distinguir dos partes: y y El manto superior: tiene un espesor aproximado de unos 1000 km. Tiene un espesor que oscila entre los 6 y 12 km. En ella se distinguen dos conjuntos de distinto espesor y composición: la corteza oceánica y continental. En el manto superior se puede distinguir una capa llamada astenosfera El manto inferior: parece tener una composición más homogénea. . Su estructura y composición son bastantes complejas La litosfera es la capa externa de la Tierra y está formada por materiales sólidos. La corteza continental: cubre un 47% de la tierra y se encuentra a la vez. capa de material fluido que se encuentra sobre el manto superior. de espesor. de espesor. Corteza: Es la capa más superficial y delgada. Es mas profunda por debajo de las grandes cordilleras. Se presenta dividida en placas tectónicas que se desplazan lentamente sobre la astenosfera. Su distribución es muy irregular. Las tierras emergidas se hallan repartidas en seis continentes: Asia: Es el continente de más superficie. y y La corteza oceánica: se encuentra en el fondo de las zonas mas profundas de los océanos. aunque su parte meridional se interna en la zona tropical. Su grosor se sitúa entre los 25 y 70 km. se extiende de Este a Oeste en el Hemisferio Norte. de entre 20 y 70 Km. Su papel es fundamental en la dinámica de la tierra y en sostenimiento de la biosfera. dominando los océanos en el Hemisferio Sur o marítimo. engloba la corteza continental. concentrándose principalmente en el Hemisferio Norte o continental.865 km. Este conjunto rocoso presenta el 84% del volumen del planeta y el 69% de su masa total. Cubren un 53% de la superficie del planeta. y la corteza oceánica o parte superficial del manto consolidado. de unos 10 Km. Las tierras emergidas son las que se hallan situadas sobre el nivel del mar y ocupan el 29% de la superficie del planeta. en las zonas emergidas del planeta y en las partes sumergidas de algunos continentes.Se encuentra por debajo de la corteza y se extiende en la profundidad con un grosor aproximado de unos 2.

OROGENESIS Interpretación actual El problema de la interpretación de la orogénesis ha sido el problema teórico mayor de la Geología desde su origen. La convergencia arranca cuando la litosfera oceánica se rompe. no desmentido. generalmente junto al margen continental. La separación entre Asia y Europa se ha fijado de forma convencional en los montes Urales. ya que se sitúa en su totalidad en el Polo Sur. a las que se llama geosinclinales. está formado por un número muy elevado de islas de tamaños y formas muy distintas. a pesar de la continuidad de los procesos de erosión. La Antártida: Es el único continente cubierto permanentemente por una gran masa de hielo. Se observa precisamente en el carácter sedimentario pero deformado de las formaciones rocosas de las más altas cumbres montañosas. para terminar frecuentemente con una fase en la que la .Europa: En realidad es una gran península situada al Oeste del continente asiático o euroasiático. Esta denominación alude al reconocimiento. Debido a esta distinta situación de sus partes y a sus formas diferenciadas. Oceanía: No es un conjunto continuo de tierras emergidas como el resto de los continentes. Hasta entonces las diversas teorías podían en su mayoría encuadrarse dentro de un conjunto conocido como teorías del geosinclinal/orógeno. América: Este continente se organiza en sentido de los meridianos y se distribuye tanto en el Hemisferio Norte como en el Hemisferio Sur. el río Ural y la cordillera del Cáucaso. Lo que faltaba en esas teorías tectónicas era una explicación satisfactoria del origen de las inmensas fuerzas de compresión necesarias para convertir un geosinclinal en un orógeno. predominantemente en la zona intertropical. Se trata de explicar por qué. no deja de haber en la Tierra relieves elevados y abruptos. suele hablarse de dos subcontinentes o incluso de dos continentes. América del Norte y América del Sur. La Teoría de la Tectónica de Placas explica el levantamiento como un efecto derivado de la convergencia de placas litosféricas. África: Situado al Suroeste de Asia y Sur de Europa. de que las grandes cordilleras se levantan sobre todo con materiales sedimentarios acumulados en grandes cuencas marginales a los continentes. El desarrollo y aceptación de la teoría de la Tectónica de Placas a partir de la década de 1960 ofreció un nuevo marco teórico para la comprensión de este enigma. pero es mucho más ancho en el Hemisferio Norte que en el Hemisferio Sur. Consiste durante mucho tiempo en la subducción de esa litosfera oceánica bajo el margen continental. en el lado externo de un geosinclinal. situadas al Sureste de Asia y en el océano Pacífico.

En la otra placa la litosfera puede ser inicialmente oceánica o directamente continental. Desde finales de los años 90. y de ello dependen las dos modalidades de orógenos térmico que debemos reconocer: . Continúa habiendo debate en torno al peso relativo de cada proceso natural involucrado en la orogénesis (fuerzas tectónicas. es decir en las regiones contiguas al límite entre dos placas litosféricas cuyos desplazamientos convergen. En el límite entre las dos placas se encontrará normalmente una fosa oceánica. La litosfera que subduce es invariablemente de tipo oceánico y arrastra y deforma los materiales acumulados en un geosinclinal. si es que ocurre. Se llama orogénesis térmica por la importancia de los fenómenos magmáticos. erosión y transporte de sedimento. Orogénesis térmica u ortotectónica. deformación de la litosfera. inyectando además en el manto agua. magmatismo. carbonatos y otros materiales que contribuyen a mantener su estado relativamente fluido. Formación de un arco de islas por la subducción bajo litosfera oceánica. los cuáles subducen en parte con la litosfera oceánica. los orógenos que se forman son muy extensos y abruptos. la orogénesis produce cordilleras ricas en fenómenos volcánicos. Formación de una cordillera marginal por la subducción bajo el borde continental. por ejemplo. clima. este tipo viene ejemplificado por el Himalaya o los Alpes.convergencia termina dando lugar a la colisión de dos fragmentos continentales. Tipos de orogénesis y de orógenos La orogénesis se produce siempre en bordes convergentes de placa. con escasa actividad volcánica. es el caso de los Andes. de los que los horizontales son subsidiarios. Se produce cuando una placa subduce por debajo de otra. la fase de colisión.) en determinar la estructura actual de los orógenos. que se ponen en marcha como consecuencia de la fricción entre placas en el plano de Benioff. etc. incluidos los volcánicos. Cuando se alcanza. pero no existe aún consenso sobre la relevancia de este efecto. se ha desarrollado la idea de que el crecimiento del orógeno y su deformación interna es sensible a la distribución superficial de la erosión. controlada por el clima. Mientras se trata de subducción. El adjetivo «ortotectónica» alude al predominio de los desplazamientos verticales.

la fosa del Perú. Orogénesis mecánica o paratectónica. del cual el mar Mediterráneo. el formado por los Himalayas y la Meseta del Tibet. La subducción puede arrancar cuando la compresión rompe la litosfera oceánica junto al borde de un continente. La orogénesis de tipo mecánico ha producido el relieve más importante del planeta. Están formados por islas volcánicas. Se llama orógenos de colisión a los que se forman por este mecanismo. mar de Aral o el LopNor son sus restos. poniendo en marcha una convergencia y una subducción que levantan una cordillera en el borde del continente. las Aleutianas o el arco de Insulindia son ejemplos nítidos de esta estructura. en su cara cóncava. después de que se separara de África Oriental. ampliando la cuenca continental. Cordilleras marginales. magmáticos. Por detrás del arco. Son archipiélagos en arco rodeados por el lado convexo por una fosa que marca el límite entre las dos placas. Las costas de Sudamérica aparecen bordeadas. que se han levantado por el choque de la placa que ahora forma la India. donde son contiguas a la placa de Nazca. Esa «extensión tras arco» se observa por ejemplo en el Mar del Japón. aunque en realidad la placa que inicialmente subduce es la que termina cabalgando sobre la otra. Las Antillas. El caso más típico aparece representado ahora por los Andes. más generalmente. lo que implica que siempre hay una fase de orogénesis térmica antes de que se produzca la colisión continental. Las fuerzas y movimientos predominantes son horizontales (patatectónicos) y de origen propiamente tectónico (mecánico). con el continente eurasiático.Arcos de islas. la propia subducción puede desencadenar procesos generadores de litosfera oceánica. Para que la colisión pueda llegar a producirse es preciso primero que la subducción absorba la cuenca oceánica entre dos placas continentales. En el proceso desapareció el mar de Tetis. por una extensa fosa oceánica. . Ocurre cuando el movimiento convergente de dos placas tectónicas arrastra un fragmento continental contra otro. el mar Negro y los lagos mar Caspio. con muy pequeña participación de procesos específicamente volcánicos o. Levantamiento de un orógeno por colisión continental.

las Rocosas y los Andes. Recorre las Américas desde el arco de las Aleutianas y explica los relieves jóvenes de su margen occidental. El Cinturón peripacífico rodea a las placas del Pacífico. Filipinas y hacia el Norte hasta Japón.En esta fase de la evolución geológica la orogénesis se concentra en dos grandes líneas o cinturones orogenéticos. Estos conectan entre sí en el Caribe y el Sudeste asiático. a través de las islas del Comandante. Cinturón orogenéticoperipacífico Se extiende en torno al océano Pacífico y está formado por orógenos térmicos. pasando por los archipiélagos de Micronesia. con muchos de los volcanes activos más importantes en derredor suyo. las islas Kuriles y la península de Kamchatka desde donde. asociado a la subducción de litosfera de tipo oceánico bajo arcos de islas o bajo el margen continental. En el lado occidental recorre la cuenca pacífica desde Nueva Zelanda hacia el Norte. En relación con la modalidad de orogénesis que lo caracteriza. el cinturón peripacífico está marcado por dos rasgos característicos. al mismo arco. junto a Fiji y Tonga y en torno a las Marianas. . En un par de puntos del Pacífico occidental el arco se desdobla. En relación con este rasgo se explica la alusión a este concepto con la expresión cinturón de fuego del Pacífico. es decir. Nueva Guinea. es rico en actividad volcánica. El Cinturón Mesogeico discurre por el borde meridional de las placas Eurasiática y Norteamericana. enlazan con las Aleutianas. que pertenecen. En primer lugar.

Además en cada momento de la historia de la Tierra han sido diferentes las partes de la corteza continental afectadas por procesos orogenéticos. formado por los Himalayas y la meseta del Tibet. por su disipación como calor en el espacio. provocados. estando localizadas aquí. El cinturón refleja la reducción sistemática en extensión que está sufriendo el Pacífico. En primer lugar hay que suponer que los procesos característicos de la tectónica global arrancaron en un determinado momento de la evolución planetaria. su mecánica. y que no se han mantenido totalmente uniformes en su intensidad y. con el núcleo de Eurasia. Del choque de un fragmento de Gondwana. el Cáucaso o el Himalaya. Cinturón orogenéticomesogeico Se extiende entre los continentes meridionales y septentrionales. como el istmo de Panamá. De la misma manera sabemos que. como la de las Marianas. con importantes volcanes y fosas como las de Puerto Rico o la Sonda. derivan el HinduKush.En segundo lugar. las más importantes. en forma de arcos de islas. sus márgenes aparecen extensamente señalados por fosas oceánicas. como el HinduKush. Creta o las islas del Egeo. al norte de la depresión de Tarim y el más importante relieve de la Tierra. cuyo fondo está siendo tragado por procesos de subducción en todos sus bordes. las montañas y mesetas iraníes y. hasta cierto punto. continúa con las cordilleras Béticas. Orogénesis en la Historia de la Tierra La intensidad de la orogénesis no se ha mantenido homogénea en el tiempo. más al este. las fuerzas necesarias para la orogénesis se van debilitando. se manifiesta en líneas paralelas y complejas en los Alpes. Aquí sin embargo se producen los más intensos terremotos. el Meditarráneo o Insulindia se manifiestan los fenómenos que caracterizan a la orogénesis térmica o marginal. con cordilleras sin volcanes (o casi) como el Atlas. salvo el antártico. Más al este el corresponden el Cáucaso. el TianShan. como se ven en el Mediterráneo o bajo Indonesia. Los procesos volcánicos provocan la desgasificación del interior. que va perdiendo agua y otros volátiles. las montañas del Asia Central. lo que da lugar a una progresiva evolución de sus . la península indostánica. los Cárpatos y las islas volcánicas del Mediterráneo. a medida que el planeta va perdiendo energía interna. de las Antillas. los Alpes. y de colisión continental. Podemos considerar parte de él los relieves. En el Caribe. cuya convergencia provoca fenómenos de subducción. pero lo más notable en este cinturón son los levantamientos debidos a colisión continental. por la convergencia entre Sudamérica y Norteamérica. Al este del Atlántico el cinturón arranca con el Atlas. como Sicilia. la del Japón o la del Perú.

que se extiende desde la Cordillera Cantábrica. como las Cordilleras Béticas y el Atlas. Canadá. península Escandinava. pasando por el Cáucaso. el Himalaya. el sistema alpino-himalayo. el que todavía no ha cesado. tendrán que detenerse. por ese componente del aire. Tasmania. o las Montañas Rocosas y los Andes en el continente americano. y la distribución de la humedad. los Apalaches en América del Norte. Brasil. Efectos sobre el ambiente Las historias climática y ecológica recientes de la Tierra han sido muy influidas por las vicisitudes de la orogénesis. los Urales. Orogenia hercínica o varisca: ocurrió en numerosos puntos del globo terrestre hace 300 millones de años y fue más importante que el plegamiento caledoniano. Además en las fases en que se acelera el levantamiento. de la que se conservan vestigios en Escocia. que provocan una disminución del CO2 atmosférico. el régimen de vientos. Orogenia alpina: plegamiento orogénico del período terciario. De este plegamiento orogénico surgió la cadena caledoniana. entre otros. Este plegamiento afectó a gran parte de Europa Centro-occidental. el resultado es un secuestramiento de CO2 que reduce su concentración en la atmósfera y da lugar a un enfriamiento del clima global. Las tradicionalmente reconocidas son recientes. El levantamiento de grandes relieves modifica la circulación atmosférica. Se llama orogenias o períodos orogenéticos a épocas en la construcción global del relieve. de silicatos que la erosión somete a la intemperie. a la larga los procesos geotectónicos mayores. . se producen una meteorización y una erosión más intensas. ocurridas todas en el Fanerozoico: Orogenia caledoniana: movimientos tectónicos ocurridos hace aproximadamente 400 millones de años. Se inició hace 62 millones de años. los Andes. lo mismo que por la redistribución de las masas continentales. También tienen su origen en esta orogénesis las cordilleras mediterráneas meridionales. etc. hasta unirse con el mayor núcleo orogénico de ese momento. Norte de Asia y Australia. los Pirineos y los Alpes hacia el Este. como la expansión oceánica y la orogénesis. Ocurre por la intensificación de la carbonatación. con el que se formaron.propiedades mecánicas hacia una mayor rigidez.