LA LITOSFERA

La litosfera o litósfera (del griego litos, "piedra" y , "esfera") es la capa superficial de la Tierra sólida, caracterizada por su rigidez. Está formada por la corteza terrestre y por la zona contigua, la más externa, del manto residual, y «flota» sobre la astenósfera, una capa «blanda» que forma parte del manto superior. Es la zona donde se produce, en interacción con la astenósfera, la tectónica de placas.

La litosfera está fragmentada en una serie de placas tectónicas o litosféricas, en cuyos bordes se concentran los fenómenos geológicos endógenos, como el magmatismo (incluido el vulcanismo), la sismicidad o la orogénesis. Las placas pueden ser oceánicas o mixtas, cubiertas en parte por corteza de tipo continental

a distinción u oposición litosfera/astenósfera se basa en las propiedades geológicas, de carácter físico, a diferencia de la distinción corteza/manto, que se basa en la composición química. Mientras el límite corteza/manto, la discontinuidad de Mohorovicic, es en casi todas las partes una interfase nítida que separa rocas de diferente composición química, el límite litosfera/astenósfera corresponde a una transición de fase relacionada con ciertos valores críticos de presión y temperatura que se alcanza a una profundidad que varía con el carácter de los materiales que están encima. Así, la transición es más profunda bajo los materiales relativamente poco densos de los continentes que bajo los más densos de la Litosfera oceánica. La astenósfera (del griego , astenos, sin resistencia) es la zona del manto que subyace a la litosfera, de la que se distingue por un comportamiento mucho más plástico. En la práctica no es fácil traducir esta interpretación teórica a un espesor concreto. Se aplican distintas aproximaciones a: Litosfera térmica. Bajo este concepto la litosfera constituye la capa límite superior fría de la convección del manto. En otras palabras la litosfera se diferencia térmicamente de la astenósfera por ser conductiva (y no convectiva) y por poseer un gradiente geotérmico elevado. Algunos autores proponen que el límite inferior de la litosfera se encuentra en la isoterma 600 °C, debido a que a partir de esta temperatura el olivino comienza a ser dúctil (o plástico).

900 y los 5. El núcleo externo: se sitúa entre los 2. Está formada por la corteza terrestre y por una zona externa del manto y "flota" sobre la astenosfera. La base de la litosfera se caracteriza por una reducción en la velocidad de propagación de las ondas S y una elevada atenuación de las ondas P. Esta definición tiene la ventaja que es fácilmente detectable a través de estudios sismológicos. Desde el punto de vista de la reología.900 km hasta el interior de la Tierra. Las ondas sísmicas permiten subdividirlo en dos partes. situado a 6. Manto: . como el magmatismo (incluido el vulcanismo). es posible calcular el espesor elástico de la litosfera a partir de su curvamiento bajo cargas. Gracias al principio de isostasia regional o flexión litosférica. incluido plegamiento. En general.000°C). la litosfera es la capa elástica que flota sobre la astenósfera. y El núcleo interno: Es sólido y en él las densidades aumentan hasta los 13g/cm3. caracterizada por su rigidez. Tiene altas temperaturas (5.Litosfera sísmica. la tectónica de placas. la glaciación y desglaciación (midiendo el rebote posglacial) o la erosión de los continentes. la sismicidad o la orogénesis (La orogénesis es la formación o rejuvenecimiento de montañas y cordilleras causada por la deformación compresiva de regiones más o menos extensas de litosfera continental. pese a las enormes presiones que soporta. Litosfera elástica. Tiene un espesor que varía entre aproximadamente 100 km para los océanos y 150 km para los continentes y es la zona donde se produce. Núcleo: Es la capa mas interna del planeta se extiende desde los 2. en cuyos bordes se concentran los fenómenos geológicos endógenos. cubiertas en parte por corteza de tipo continental. Las placas pueden ser oceánicas o mixtas. fallamiento y también el corrimiento de mantos).000-6. El núcleo representa el 61% del volumen terrestre y el 31% de la masa planetaria. en interacción con la astenosfera. La litosfera está fragmentada en una serie de placas tectónicas o litosféricas. se interpreta que debe encontrarse en estado líquido. Se produce un engrosamiento cortical y los materiales sufren diversas deformaciones tectónicas de carácter compresivo. el espesor de la litosfera elástica es mayor a los otros dos.321 km de profundidad media. una capa ³blanda´ que forma parte del manto superior.120 km de profundidad y. La litosfera (de la palabra del griego que significa literalmente "esfera de piedra") es la capa más superficial de la Tierra sólida. Las litosferas térmica y sísmica tienen espesores equivalentes.

865 km. Se presenta dividida en placas tectónicas que se desplazan lentamente sobre la astenosfera. en las zonas emergidas del planeta y en las partes sumergidas de algunos continentes. Es mas profunda por debajo de las grandes cordilleras. . La corteza continental: cubre un 47% de la tierra y se encuentra a la vez. Cubren un 53% de la superficie del planeta. Las tierras emergidas son las que se hallan situadas sobre el nivel del mar y ocupan el 29% de la superficie del planeta. de unos 10 Km. Su estructura y composición son bastantes complejas La litosfera es la capa externa de la Tierra y está formada por materiales sólidos. Corteza: Es la capa más superficial y delgada.Se encuentra por debajo de la corteza y se extiende en la profundidad con un grosor aproximado de unos 2. En el manto se pueden distinguir dos partes: y y El manto superior: tiene un espesor aproximado de unos 1000 km. de espesor. de espesor. Su papel es fundamental en la dinámica de la tierra y en sostenimiento de la biosfera. Tiene un espesor que oscila entre los 6 y 12 km. concentrándose principalmente en el Hemisferio Norte o continental. engloba la corteza continental. Este conjunto rocoso presenta el 84% del volumen del planeta y el 69% de su masa total. En ella se distinguen dos conjuntos de distinto espesor y composición: la corteza oceánica y continental. Su grosor se sitúa entre los 25 y 70 km. de entre 20 y 70 Km. Las tierras emergidas se hallan repartidas en seis continentes: Asia: Es el continente de más superficie. Su distribución es muy irregular. y la corteza oceánica o parte superficial del manto consolidado. capa de material fluido que se encuentra sobre el manto superior. aunque su parte meridional se interna en la zona tropical. se extiende de Este a Oeste en el Hemisferio Norte. y y La corteza oceánica: se encuentra en el fondo de las zonas mas profundas de los océanos. En el manto superior se puede distinguir una capa llamada astenosfera El manto inferior: parece tener una composición más homogénea. dominando los océanos en el Hemisferio Sur o marítimo.

pero es mucho más ancho en el Hemisferio Norte que en el Hemisferio Sur. a pesar de la continuidad de los procesos de erosión. en el lado externo de un geosinclinal. Se observa precisamente en el carácter sedimentario pero deformado de las formaciones rocosas de las más altas cumbres montañosas. El desarrollo y aceptación de la teoría de la Tectónica de Placas a partir de la década de 1960 ofreció un nuevo marco teórico para la comprensión de este enigma. generalmente junto al margen continental. está formado por un número muy elevado de islas de tamaños y formas muy distintas. Debido a esta distinta situación de sus partes y a sus formas diferenciadas. Hasta entonces las diversas teorías podían en su mayoría encuadrarse dentro de un conjunto conocido como teorías del geosinclinal/orógeno. Oceanía: No es un conjunto continuo de tierras emergidas como el resto de los continentes. para terminar frecuentemente con una fase en la que la . no deja de haber en la Tierra relieves elevados y abruptos. predominantemente en la zona intertropical. el río Ural y la cordillera del Cáucaso. La Antártida: Es el único continente cubierto permanentemente por una gran masa de hielo. ya que se sitúa en su totalidad en el Polo Sur. La separación entre Asia y Europa se ha fijado de forma convencional en los montes Urales. América del Norte y América del Sur. a las que se llama geosinclinales. La convergencia arranca cuando la litosfera oceánica se rompe. Lo que faltaba en esas teorías tectónicas era una explicación satisfactoria del origen de las inmensas fuerzas de compresión necesarias para convertir un geosinclinal en un orógeno. Esta denominación alude al reconocimiento. África: Situado al Suroeste de Asia y Sur de Europa. situadas al Sureste de Asia y en el océano Pacífico. de que las grandes cordilleras se levantan sobre todo con materiales sedimentarios acumulados en grandes cuencas marginales a los continentes.Europa: En realidad es una gran península situada al Oeste del continente asiático o euroasiático. no desmentido. Consiste durante mucho tiempo en la subducción de esa litosfera oceánica bajo el margen continental. OROGENESIS Interpretación actual El problema de la interpretación de la orogénesis ha sido el problema teórico mayor de la Geología desde su origen. suele hablarse de dos subcontinentes o incluso de dos continentes. La Teoría de la Tectónica de Placas explica el levantamiento como un efecto derivado de la convergencia de placas litosféricas. América: Este continente se organiza en sentido de los meridianos y se distribuye tanto en el Hemisferio Norte como en el Hemisferio Sur. Se trata de explicar por qué.

Tipos de orogénesis y de orógenos La orogénesis se produce siempre en bordes convergentes de placa. carbonatos y otros materiales que contribuyen a mantener su estado relativamente fluido. se ha desarrollado la idea de que el crecimiento del orógeno y su deformación interna es sensible a la distribución superficial de la erosión. si es que ocurre. En la otra placa la litosfera puede ser inicialmente oceánica o directamente continental. de los que los horizontales son subsidiarios. Se llama orogénesis térmica por la importancia de los fenómenos magmáticos. erosión y transporte de sedimento. controlada por el clima. Se produce cuando una placa subduce por debajo de otra. con escasa actividad volcánica. Continúa habiendo debate en torno al peso relativo de cada proceso natural involucrado en la orogénesis (fuerzas tectónicas.) en determinar la estructura actual de los orógenos. los orógenos que se forman son muy extensos y abruptos. por ejemplo. El adjetivo «ortotectónica» alude al predominio de los desplazamientos verticales. pero no existe aún consenso sobre la relevancia de este efecto. y de ello dependen las dos modalidades de orógenos térmico que debemos reconocer: . que se ponen en marcha como consecuencia de la fricción entre placas en el plano de Benioff. En el límite entre las dos placas se encontrará normalmente una fosa oceánica. incluidos los volcánicos. la fase de colisión. deformación de la litosfera. es decir en las regiones contiguas al límite entre dos placas litosféricas cuyos desplazamientos convergen. Orogénesis térmica u ortotectónica. Cuando se alcanza. inyectando además en el manto agua. Mientras se trata de subducción. los cuáles subducen en parte con la litosfera oceánica. etc. magmatismo. es el caso de los Andes. este tipo viene ejemplificado por el Himalaya o los Alpes. Formación de una cordillera marginal por la subducción bajo el borde continental. la orogénesis produce cordilleras ricas en fenómenos volcánicos.convergencia termina dando lugar a la colisión de dos fragmentos continentales. Desde finales de los años 90. La litosfera que subduce es invariablemente de tipo oceánico y arrastra y deforma los materiales acumulados en un geosinclinal. clima. Formación de un arco de islas por la subducción bajo litosfera oceánica.

Las Antillas. Cordilleras marginales. la propia subducción puede desencadenar procesos generadores de litosfera oceánica. la fosa del Perú. Están formados por islas volcánicas. En el proceso desapareció el mar de Tetis. La subducción puede arrancar cuando la compresión rompe la litosfera oceánica junto al borde de un continente. el formado por los Himalayas y la Meseta del Tibet. Las costas de Sudamérica aparecen bordeadas. por una extensa fosa oceánica. después de que se separara de África Oriental. poniendo en marcha una convergencia y una subducción que levantan una cordillera en el borde del continente.Arcos de islas. Las fuerzas y movimientos predominantes son horizontales (patatectónicos) y de origen propiamente tectónico (mecánico). con muy pequeña participación de procesos específicamente volcánicos o. lo que implica que siempre hay una fase de orogénesis térmica antes de que se produzca la colisión continental. que se han levantado por el choque de la placa que ahora forma la India. Se llama orógenos de colisión a los que se forman por este mecanismo. magmáticos. Son archipiélagos en arco rodeados por el lado convexo por una fosa que marca el límite entre las dos placas. del cual el mar Mediterráneo. El caso más típico aparece representado ahora por los Andes. . Por detrás del arco. Esa «extensión tras arco» se observa por ejemplo en el Mar del Japón. ampliando la cuenca continental. el mar Negro y los lagos mar Caspio. Orogénesis mecánica o paratectónica. Ocurre cuando el movimiento convergente de dos placas tectónicas arrastra un fragmento continental contra otro. aunque en realidad la placa que inicialmente subduce es la que termina cabalgando sobre la otra. Para que la colisión pueda llegar a producirse es preciso primero que la subducción absorba la cuenca oceánica entre dos placas continentales. las Aleutianas o el arco de Insulindia son ejemplos nítidos de esta estructura. La orogénesis de tipo mecánico ha producido el relieve más importante del planeta. en su cara cóncava. donde son contiguas a la placa de Nazca. con el continente eurasiático. más generalmente. Levantamiento de un orógeno por colisión continental. mar de Aral o el LopNor son sus restos.

que pertenecen. es rico en actividad volcánica. Cinturón orogenéticoperipacífico Se extiende en torno al océano Pacífico y está formado por orógenos térmicos. Estos conectan entre sí en el Caribe y el Sudeste asiático. es decir.En esta fase de la evolución geológica la orogénesis se concentra en dos grandes líneas o cinturones orogenéticos. con muchos de los volcanes activos más importantes en derredor suyo. . En un par de puntos del Pacífico occidental el arco se desdobla. El Cinturón Mesogeico discurre por el borde meridional de las placas Eurasiática y Norteamericana. En relación con la modalidad de orogénesis que lo caracteriza. a través de las islas del Comandante. Filipinas y hacia el Norte hasta Japón. las islas Kuriles y la península de Kamchatka desde donde. En primer lugar. pasando por los archipiélagos de Micronesia. enlazan con las Aleutianas. las Rocosas y los Andes. al mismo arco. Nueva Guinea. El Cinturón peripacífico rodea a las placas del Pacífico. el cinturón peripacífico está marcado por dos rasgos característicos. En relación con este rasgo se explica la alusión a este concepto con la expresión cinturón de fuego del Pacífico. asociado a la subducción de litosfera de tipo oceánico bajo arcos de islas o bajo el margen continental. junto a Fiji y Tonga y en torno a las Marianas. Recorre las Américas desde el arco de las Aleutianas y explica los relieves jóvenes de su margen occidental. En el lado occidental recorre la cuenca pacífica desde Nueva Zelanda hacia el Norte.

cuyo fondo está siendo tragado por procesos de subducción en todos sus bordes. las montañas y mesetas iraníes y. la península indostánica. sus márgenes aparecen extensamente señalados por fosas oceánicas. Orogénesis en la Historia de la Tierra La intensidad de la orogénesis no se ha mantenido homogénea en el tiempo. las fuerzas necesarias para la orogénesis se van debilitando. formado por los Himalayas y la meseta del Tibet. lo que da lugar a una progresiva evolución de sus . En primer lugar hay que suponer que los procesos característicos de la tectónica global arrancaron en un determinado momento de la evolución planetaria. las más importantes. al norte de la depresión de Tarim y el más importante relieve de la Tierra. En el Caribe. el Meditarráneo o Insulindia se manifiestan los fenómenos que caracterizan a la orogénesis térmica o marginal. por la convergencia entre Sudamérica y Norteamérica. Al este del Atlántico el cinturón arranca con el Atlas. Podemos considerar parte de él los relieves. derivan el HinduKush. Creta o las islas del Egeo. El cinturón refleja la reducción sistemática en extensión que está sufriendo el Pacífico. provocados. como la de las Marianas. Además en cada momento de la historia de la Tierra han sido diferentes las partes de la corteza continental afectadas por procesos orogenéticos.En segundo lugar. como el istmo de Panamá. Del choque de un fragmento de Gondwana. continúa con las cordilleras Béticas. los Alpes. como se ven en el Mediterráneo o bajo Indonesia. la del Japón o la del Perú. el TianShan. De la misma manera sabemos que. en forma de arcos de islas. y de colisión continental. Los procesos volcánicos provocan la desgasificación del interior. hasta cierto punto. las montañas del Asia Central. por su disipación como calor en el espacio. con el núcleo de Eurasia. como Sicilia. salvo el antártico. los Cárpatos y las islas volcánicas del Mediterráneo. estando localizadas aquí. Más al este el corresponden el Cáucaso. Cinturón orogenéticomesogeico Se extiende entre los continentes meridionales y septentrionales. a medida que el planeta va perdiendo energía interna. se manifiesta en líneas paralelas y complejas en los Alpes. como el HinduKush. pero lo más notable en este cinturón son los levantamientos debidos a colisión continental. con importantes volcanes y fosas como las de Puerto Rico o la Sonda. Aquí sin embargo se producen los más intensos terremotos. y que no se han mantenido totalmente uniformes en su intensidad y. de las Antillas. más al este. su mecánica. cuya convergencia provoca fenómenos de subducción. con cordilleras sin volcanes (o casi) como el Atlas. el Cáucaso o el Himalaya. que va perdiendo agua y otros volátiles.

el régimen de vientos. Ocurre por la intensificación de la carbonatación. se producen una meteorización y una erosión más intensas. Efectos sobre el ambiente Las historias climática y ecológica recientes de la Tierra han sido muy influidas por las vicisitudes de la orogénesis. . Se inició hace 62 millones de años. con el que se formaron. Se llama orogenias o períodos orogenéticos a épocas en la construcción global del relieve. el sistema alpino-himalayo. que se extiende desde la Cordillera Cantábrica. Tasmania. De este plegamiento orogénico surgió la cadena caledoniana. y la distribución de la humedad. que provocan una disminución del CO2 atmosférico.propiedades mecánicas hacia una mayor rigidez. como la expansión oceánica y la orogénesis. los Apalaches en América del Norte. como las Cordilleras Béticas y el Atlas. El levantamiento de grandes relieves modifica la circulación atmosférica. por ese componente del aire. península Escandinava. de la que se conservan vestigios en Escocia. de silicatos que la erosión somete a la intemperie. pasando por el Cáucaso. Norte de Asia y Australia. hasta unirse con el mayor núcleo orogénico de ese momento. el resultado es un secuestramiento de CO2 que reduce su concentración en la atmósfera y da lugar a un enfriamiento del clima global. los Andes. el que todavía no ha cesado. También tienen su origen en esta orogénesis las cordilleras mediterráneas meridionales. tendrán que detenerse. Además en las fases en que se acelera el levantamiento. o las Montañas Rocosas y los Andes en el continente americano. ocurridas todas en el Fanerozoico: Orogenia caledoniana: movimientos tectónicos ocurridos hace aproximadamente 400 millones de años. a la larga los procesos geotectónicos mayores. Canadá. etc. los Urales. Orogenia alpina: plegamiento orogénico del período terciario. Orogenia hercínica o varisca: ocurrió en numerosos puntos del globo terrestre hace 300 millones de años y fue más importante que el plegamiento caledoniano. el Himalaya. los Pirineos y los Alpes hacia el Este. lo mismo que por la redistribución de las masas continentales. Brasil. entre otros. Las tradicionalmente reconocidas son recientes. Este plegamiento afectó a gran parte de Europa Centro-occidental.