LA LITOSFERA

La litosfera o litósfera (del griego litos, "piedra" y , "esfera") es la capa superficial de la Tierra sólida, caracterizada por su rigidez. Está formada por la corteza terrestre y por la zona contigua, la más externa, del manto residual, y «flota» sobre la astenósfera, una capa «blanda» que forma parte del manto superior. Es la zona donde se produce, en interacción con la astenósfera, la tectónica de placas.

La litosfera está fragmentada en una serie de placas tectónicas o litosféricas, en cuyos bordes se concentran los fenómenos geológicos endógenos, como el magmatismo (incluido el vulcanismo), la sismicidad o la orogénesis. Las placas pueden ser oceánicas o mixtas, cubiertas en parte por corteza de tipo continental

a distinción u oposición litosfera/astenósfera se basa en las propiedades geológicas, de carácter físico, a diferencia de la distinción corteza/manto, que se basa en la composición química. Mientras el límite corteza/manto, la discontinuidad de Mohorovicic, es en casi todas las partes una interfase nítida que separa rocas de diferente composición química, el límite litosfera/astenósfera corresponde a una transición de fase relacionada con ciertos valores críticos de presión y temperatura que se alcanza a una profundidad que varía con el carácter de los materiales que están encima. Así, la transición es más profunda bajo los materiales relativamente poco densos de los continentes que bajo los más densos de la Litosfera oceánica. La astenósfera (del griego , astenos, sin resistencia) es la zona del manto que subyace a la litosfera, de la que se distingue por un comportamiento mucho más plástico. En la práctica no es fácil traducir esta interpretación teórica a un espesor concreto. Se aplican distintas aproximaciones a: Litosfera térmica. Bajo este concepto la litosfera constituye la capa límite superior fría de la convección del manto. En otras palabras la litosfera se diferencia térmicamente de la astenósfera por ser conductiva (y no convectiva) y por poseer un gradiente geotérmico elevado. Algunos autores proponen que el límite inferior de la litosfera se encuentra en la isoterma 600 °C, debido a que a partir de esta temperatura el olivino comienza a ser dúctil (o plástico).

000°C). fallamiento y también el corrimiento de mantos). en cuyos bordes se concentran los fenómenos geológicos endógenos.321 km de profundidad media. la sismicidad o la orogénesis (La orogénesis es la formación o rejuvenecimiento de montañas y cordilleras causada por la deformación compresiva de regiones más o menos extensas de litosfera continental. Esta definición tiene la ventaja que es fácilmente detectable a través de estudios sismológicos.120 km de profundidad y. El núcleo representa el 61% del volumen terrestre y el 31% de la masa planetaria. Está formada por la corteza terrestre y por una zona externa del manto y "flota" sobre la astenosfera. caracterizada por su rigidez. Las placas pueden ser oceánicas o mixtas. En general. como el magmatismo (incluido el vulcanismo). la glaciación y desglaciación (midiendo el rebote posglacial) o la erosión de los continentes. se interpreta que debe encontrarse en estado líquido. pese a las enormes presiones que soporta. La litosfera (de la palabra del griego que significa literalmente "esfera de piedra") es la capa más superficial de la Tierra sólida. Tiene altas temperaturas (5. una capa ³blanda´ que forma parte del manto superior.900 km hasta el interior de la Tierra.900 y los 5. es posible calcular el espesor elástico de la litosfera a partir de su curvamiento bajo cargas. La litosfera está fragmentada en una serie de placas tectónicas o litosféricas. Litosfera elástica. la litosfera es la capa elástica que flota sobre la astenósfera. situado a 6. Núcleo: Es la capa mas interna del planeta se extiende desde los 2. el espesor de la litosfera elástica es mayor a los otros dos. Manto: . la tectónica de placas. Tiene un espesor que varía entre aproximadamente 100 km para los océanos y 150 km para los continentes y es la zona donde se produce. y El núcleo interno: Es sólido y en él las densidades aumentan hasta los 13g/cm3. La base de la litosfera se caracteriza por una reducción en la velocidad de propagación de las ondas S y una elevada atenuación de las ondas P.Litosfera sísmica. cubiertas en parte por corteza de tipo continental. Se produce un engrosamiento cortical y los materiales sufren diversas deformaciones tectónicas de carácter compresivo. Gracias al principio de isostasia regional o flexión litosférica. Las litosferas térmica y sísmica tienen espesores equivalentes. El núcleo externo: se sitúa entre los 2. en interacción con la astenosfera.000-6. Desde el punto de vista de la reología. Las ondas sísmicas permiten subdividirlo en dos partes. incluido plegamiento.

Este conjunto rocoso presenta el 84% del volumen del planeta y el 69% de su masa total. se extiende de Este a Oeste en el Hemisferio Norte. Es mas profunda por debajo de las grandes cordilleras. Se presenta dividida en placas tectónicas que se desplazan lentamente sobre la astenosfera. Su grosor se sitúa entre los 25 y 70 km. Su distribución es muy irregular. aunque su parte meridional se interna en la zona tropical. de espesor. Su estructura y composición son bastantes complejas La litosfera es la capa externa de la Tierra y está formada por materiales sólidos. engloba la corteza continental. de unos 10 Km. y y La corteza oceánica: se encuentra en el fondo de las zonas mas profundas de los océanos.Se encuentra por debajo de la corteza y se extiende en la profundidad con un grosor aproximado de unos 2. En el manto se pueden distinguir dos partes: y y El manto superior: tiene un espesor aproximado de unos 1000 km. La corteza continental: cubre un 47% de la tierra y se encuentra a la vez. de espesor. Corteza: Es la capa más superficial y delgada. capa de material fluido que se encuentra sobre el manto superior.865 km. y la corteza oceánica o parte superficial del manto consolidado. Las tierras emergidas son las que se hallan situadas sobre el nivel del mar y ocupan el 29% de la superficie del planeta. Las tierras emergidas se hallan repartidas en seis continentes: Asia: Es el continente de más superficie. Cubren un 53% de la superficie del planeta. . En el manto superior se puede distinguir una capa llamada astenosfera El manto inferior: parece tener una composición más homogénea. concentrándose principalmente en el Hemisferio Norte o continental. Tiene un espesor que oscila entre los 6 y 12 km. en las zonas emergidas del planeta y en las partes sumergidas de algunos continentes. Su papel es fundamental en la dinámica de la tierra y en sostenimiento de la biosfera. En ella se distinguen dos conjuntos de distinto espesor y composición: la corteza oceánica y continental. dominando los océanos en el Hemisferio Sur o marítimo. de entre 20 y 70 Km.

ya que se sitúa en su totalidad en el Polo Sur. pero es mucho más ancho en el Hemisferio Norte que en el Hemisferio Sur. de que las grandes cordilleras se levantan sobre todo con materiales sedimentarios acumulados en grandes cuencas marginales a los continentes. Consiste durante mucho tiempo en la subducción de esa litosfera oceánica bajo el margen continental. La Teoría de la Tectónica de Placas explica el levantamiento como un efecto derivado de la convergencia de placas litosféricas. La separación entre Asia y Europa se ha fijado de forma convencional en los montes Urales. en el lado externo de un geosinclinal.Europa: En realidad es una gran península situada al Oeste del continente asiático o euroasiático. Se observa precisamente en el carácter sedimentario pero deformado de las formaciones rocosas de las más altas cumbres montañosas. no desmentido. generalmente junto al margen continental. OROGENESIS Interpretación actual El problema de la interpretación de la orogénesis ha sido el problema teórico mayor de la Geología desde su origen. Hasta entonces las diversas teorías podían en su mayoría encuadrarse dentro de un conjunto conocido como teorías del geosinclinal/orógeno. no deja de haber en la Tierra relieves elevados y abruptos. La convergencia arranca cuando la litosfera oceánica se rompe. Se trata de explicar por qué. para terminar frecuentemente con una fase en la que la . Lo que faltaba en esas teorías tectónicas era una explicación satisfactoria del origen de las inmensas fuerzas de compresión necesarias para convertir un geosinclinal en un orógeno. a las que se llama geosinclinales. está formado por un número muy elevado de islas de tamaños y formas muy distintas. a pesar de la continuidad de los procesos de erosión. Oceanía: No es un conjunto continuo de tierras emergidas como el resto de los continentes. América: Este continente se organiza en sentido de los meridianos y se distribuye tanto en el Hemisferio Norte como en el Hemisferio Sur. predominantemente en la zona intertropical. El desarrollo y aceptación de la teoría de la Tectónica de Placas a partir de la década de 1960 ofreció un nuevo marco teórico para la comprensión de este enigma. suele hablarse de dos subcontinentes o incluso de dos continentes. situadas al Sureste de Asia y en el océano Pacífico. Debido a esta distinta situación de sus partes y a sus formas diferenciadas. América del Norte y América del Sur. el río Ural y la cordillera del Cáucaso. La Antártida: Es el único continente cubierto permanentemente por una gran masa de hielo. Esta denominación alude al reconocimiento. África: Situado al Suroeste de Asia y Sur de Europa.

Continúa habiendo debate en torno al peso relativo de cada proceso natural involucrado en la orogénesis (fuerzas tectónicas. Orogénesis térmica u ortotectónica. deformación de la litosfera. la orogénesis produce cordilleras ricas en fenómenos volcánicos.convergencia termina dando lugar a la colisión de dos fragmentos continentales. controlada por el clima. La litosfera que subduce es invariablemente de tipo oceánico y arrastra y deforma los materiales acumulados en un geosinclinal. Cuando se alcanza. etc. inyectando además en el manto agua. carbonatos y otros materiales que contribuyen a mantener su estado relativamente fluido. En la otra placa la litosfera puede ser inicialmente oceánica o directamente continental.) en determinar la estructura actual de los orógenos. Mientras se trata de subducción. Se llama orogénesis térmica por la importancia de los fenómenos magmáticos. por ejemplo. la fase de colisión. Tipos de orogénesis y de orógenos La orogénesis se produce siempre en bordes convergentes de placa. El adjetivo «ortotectónica» alude al predominio de los desplazamientos verticales. incluidos los volcánicos. clima. los cuáles subducen en parte con la litosfera oceánica. y de ello dependen las dos modalidades de orógenos térmico que debemos reconocer: . Desde finales de los años 90. se ha desarrollado la idea de que el crecimiento del orógeno y su deformación interna es sensible a la distribución superficial de la erosión. este tipo viene ejemplificado por el Himalaya o los Alpes. erosión y transporte de sedimento. que se ponen en marcha como consecuencia de la fricción entre placas en el plano de Benioff. es decir en las regiones contiguas al límite entre dos placas litosféricas cuyos desplazamientos convergen. En el límite entre las dos placas se encontrará normalmente una fosa oceánica. los orógenos que se forman son muy extensos y abruptos. pero no existe aún consenso sobre la relevancia de este efecto. si es que ocurre. Formación de un arco de islas por la subducción bajo litosfera oceánica. Se produce cuando una placa subduce por debajo de otra. con escasa actividad volcánica. magmatismo. de los que los horizontales son subsidiarios. es el caso de los Andes. Formación de una cordillera marginal por la subducción bajo el borde continental.

Cordilleras marginales. La subducción puede arrancar cuando la compresión rompe la litosfera oceánica junto al borde de un continente.Arcos de islas. donde son contiguas a la placa de Nazca. . La orogénesis de tipo mecánico ha producido el relieve más importante del planeta. Las costas de Sudamérica aparecen bordeadas. en su cara cóncava. con muy pequeña participación de procesos específicamente volcánicos o. la fosa del Perú. el formado por los Himalayas y la Meseta del Tibet. Las fuerzas y movimientos predominantes son horizontales (patatectónicos) y de origen propiamente tectónico (mecánico). poniendo en marcha una convergencia y una subducción que levantan una cordillera en el borde del continente. Esa «extensión tras arco» se observa por ejemplo en el Mar del Japón. que se han levantado por el choque de la placa que ahora forma la India. mar de Aral o el LopNor son sus restos. Ocurre cuando el movimiento convergente de dos placas tectónicas arrastra un fragmento continental contra otro. Para que la colisión pueda llegar a producirse es preciso primero que la subducción absorba la cuenca oceánica entre dos placas continentales. Levantamiento de un orógeno por colisión continental. del cual el mar Mediterráneo. En el proceso desapareció el mar de Tetis. las Aleutianas o el arco de Insulindia son ejemplos nítidos de esta estructura. ampliando la cuenca continental. Son archipiélagos en arco rodeados por el lado convexo por una fosa que marca el límite entre las dos placas. magmáticos. Se llama orógenos de colisión a los que se forman por este mecanismo. Las Antillas. el mar Negro y los lagos mar Caspio. después de que se separara de África Oriental. El caso más típico aparece representado ahora por los Andes. con el continente eurasiático. Por detrás del arco. Están formados por islas volcánicas. aunque en realidad la placa que inicialmente subduce es la que termina cabalgando sobre la otra. más generalmente. lo que implica que siempre hay una fase de orogénesis térmica antes de que se produzca la colisión continental. por una extensa fosa oceánica. la propia subducción puede desencadenar procesos generadores de litosfera oceánica. Orogénesis mecánica o paratectónica.

Cinturón orogenéticoperipacífico Se extiende en torno al océano Pacífico y está formado por orógenos térmicos. El Cinturón Mesogeico discurre por el borde meridional de las placas Eurasiática y Norteamericana. asociado a la subducción de litosfera de tipo oceánico bajo arcos de islas o bajo el margen continental. Recorre las Américas desde el arco de las Aleutianas y explica los relieves jóvenes de su margen occidental. el cinturón peripacífico está marcado por dos rasgos característicos. Nueva Guinea. es decir. al mismo arco. . que pertenecen. las islas Kuriles y la península de Kamchatka desde donde. junto a Fiji y Tonga y en torno a las Marianas.En esta fase de la evolución geológica la orogénesis se concentra en dos grandes líneas o cinturones orogenéticos. En el lado occidental recorre la cuenca pacífica desde Nueva Zelanda hacia el Norte. las Rocosas y los Andes. En primer lugar. enlazan con las Aleutianas. pasando por los archipiélagos de Micronesia. En relación con este rasgo se explica la alusión a este concepto con la expresión cinturón de fuego del Pacífico. Filipinas y hacia el Norte hasta Japón. El Cinturón peripacífico rodea a las placas del Pacífico. En relación con la modalidad de orogénesis que lo caracteriza. En un par de puntos del Pacífico occidental el arco se desdobla. con muchos de los volcanes activos más importantes en derredor suyo. a través de las islas del Comandante. Estos conectan entre sí en el Caribe y el Sudeste asiático. es rico en actividad volcánica.

Los procesos volcánicos provocan la desgasificación del interior. como el HinduKush. Podemos considerar parte de él los relieves. De la misma manera sabemos que. como el istmo de Panamá. como la de las Marianas. con cordilleras sin volcanes (o casi) como el Atlas. las montañas del Asia Central. estando localizadas aquí. su mecánica.En segundo lugar. En primer lugar hay que suponer que los procesos característicos de la tectónica global arrancaron en un determinado momento de la evolución planetaria. y de colisión continental. a medida que el planeta va perdiendo energía interna. la península indostánica. se manifiesta en líneas paralelas y complejas en los Alpes. los Alpes. en forma de arcos de islas. más al este. que va perdiendo agua y otros volátiles. como Sicilia. El cinturón refleja la reducción sistemática en extensión que está sufriendo el Pacífico. como se ven en el Mediterráneo o bajo Indonesia. sus márgenes aparecen extensamente señalados por fosas oceánicas. Aquí sin embargo se producen los más intensos terremotos. la del Japón o la del Perú. En el Caribe. lo que da lugar a una progresiva evolución de sus . Cinturón orogenéticomesogeico Se extiende entre los continentes meridionales y septentrionales. formado por los Himalayas y la meseta del Tibet. salvo el antártico. los Cárpatos y las islas volcánicas del Mediterráneo. pero lo más notable en este cinturón son los levantamientos debidos a colisión continental. cuya convergencia provoca fenómenos de subducción. hasta cierto punto. al norte de la depresión de Tarim y el más importante relieve de la Tierra. las más importantes. Al este del Atlántico el cinturón arranca con el Atlas. el TianShan. por la convergencia entre Sudamérica y Norteamérica. Además en cada momento de la historia de la Tierra han sido diferentes las partes de la corteza continental afectadas por procesos orogenéticos. cuyo fondo está siendo tragado por procesos de subducción en todos sus bordes. Creta o las islas del Egeo. Más al este el corresponden el Cáucaso. las fuerzas necesarias para la orogénesis se van debilitando. continúa con las cordilleras Béticas. y que no se han mantenido totalmente uniformes en su intensidad y. derivan el HinduKush. con importantes volcanes y fosas como las de Puerto Rico o la Sonda. por su disipación como calor en el espacio. provocados. el Cáucaso o el Himalaya. Orogénesis en la Historia de la Tierra La intensidad de la orogénesis no se ha mantenido homogénea en el tiempo. de las Antillas. con el núcleo de Eurasia. el Meditarráneo o Insulindia se manifiestan los fenómenos que caracterizan a la orogénesis térmica o marginal. Del choque de un fragmento de Gondwana. las montañas y mesetas iraníes y.

que se extiende desde la Cordillera Cantábrica. a la larga los procesos geotectónicos mayores. lo mismo que por la redistribución de las masas continentales. que provocan una disminución del CO2 atmosférico. Se llama orogenias o períodos orogenéticos a épocas en la construcción global del relieve. Este plegamiento afectó a gran parte de Europa Centro-occidental. Tasmania. Además en las fases en que se acelera el levantamiento. Orogenia alpina: plegamiento orogénico del período terciario. pasando por el Cáucaso. hasta unirse con el mayor núcleo orogénico de ese momento.propiedades mecánicas hacia una mayor rigidez. El levantamiento de grandes relieves modifica la circulación atmosférica. se producen una meteorización y una erosión más intensas. Se inició hace 62 millones de años. De este plegamiento orogénico surgió la cadena caledoniana. de silicatos que la erosión somete a la intemperie. el régimen de vientos. Las tradicionalmente reconocidas son recientes. de la que se conservan vestigios en Escocia. o las Montañas Rocosas y los Andes en el continente americano. el sistema alpino-himalayo. . Norte de Asia y Australia. por ese componente del aire. como las Cordilleras Béticas y el Atlas. Brasil. etc. Ocurre por la intensificación de la carbonatación. el que todavía no ha cesado. el resultado es un secuestramiento de CO2 que reduce su concentración en la atmósfera y da lugar a un enfriamiento del clima global. península Escandinava. Canadá. como la expansión oceánica y la orogénesis. con el que se formaron. el Himalaya. También tienen su origen en esta orogénesis las cordilleras mediterráneas meridionales. y la distribución de la humedad. ocurridas todas en el Fanerozoico: Orogenia caledoniana: movimientos tectónicos ocurridos hace aproximadamente 400 millones de años. los Andes. los Pirineos y los Alpes hacia el Este. los Urales. los Apalaches en América del Norte. tendrán que detenerse. Orogenia hercínica o varisca: ocurrió en numerosos puntos del globo terrestre hace 300 millones de años y fue más importante que el plegamiento caledoniano. entre otros. Efectos sobre el ambiente Las historias climática y ecológica recientes de la Tierra han sido muy influidas por las vicisitudes de la orogénesis.

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