LA LITOSFERA

La litosfera o litósfera (del griego litos, "piedra" y , "esfera") es la capa superficial de la Tierra sólida, caracterizada por su rigidez. Está formada por la corteza terrestre y por la zona contigua, la más externa, del manto residual, y «flota» sobre la astenósfera, una capa «blanda» que forma parte del manto superior. Es la zona donde se produce, en interacción con la astenósfera, la tectónica de placas.

La litosfera está fragmentada en una serie de placas tectónicas o litosféricas, en cuyos bordes se concentran los fenómenos geológicos endógenos, como el magmatismo (incluido el vulcanismo), la sismicidad o la orogénesis. Las placas pueden ser oceánicas o mixtas, cubiertas en parte por corteza de tipo continental

a distinción u oposición litosfera/astenósfera se basa en las propiedades geológicas, de carácter físico, a diferencia de la distinción corteza/manto, que se basa en la composición química. Mientras el límite corteza/manto, la discontinuidad de Mohorovicic, es en casi todas las partes una interfase nítida que separa rocas de diferente composición química, el límite litosfera/astenósfera corresponde a una transición de fase relacionada con ciertos valores críticos de presión y temperatura que se alcanza a una profundidad que varía con el carácter de los materiales que están encima. Así, la transición es más profunda bajo los materiales relativamente poco densos de los continentes que bajo los más densos de la Litosfera oceánica. La astenósfera (del griego , astenos, sin resistencia) es la zona del manto que subyace a la litosfera, de la que se distingue por un comportamiento mucho más plástico. En la práctica no es fácil traducir esta interpretación teórica a un espesor concreto. Se aplican distintas aproximaciones a: Litosfera térmica. Bajo este concepto la litosfera constituye la capa límite superior fría de la convección del manto. En otras palabras la litosfera se diferencia térmicamente de la astenósfera por ser conductiva (y no convectiva) y por poseer un gradiente geotérmico elevado. Algunos autores proponen que el límite inferior de la litosfera se encuentra en la isoterma 600 °C, debido a que a partir de esta temperatura el olivino comienza a ser dúctil (o plástico).

Las placas pueden ser oceánicas o mixtas. Núcleo: Es la capa mas interna del planeta se extiende desde los 2. una capa ³blanda´ que forma parte del manto superior. la litosfera es la capa elástica que flota sobre la astenósfera.900 km hasta el interior de la Tierra. y El núcleo interno: Es sólido y en él las densidades aumentan hasta los 13g/cm3. Esta definición tiene la ventaja que es fácilmente detectable a través de estudios sismológicos. caracterizada por su rigidez.900 y los 5. La litosfera (de la palabra del griego que significa literalmente "esfera de piedra") es la capa más superficial de la Tierra sólida. en cuyos bordes se concentran los fenómenos geológicos endógenos. Tiene un espesor que varía entre aproximadamente 100 km para los océanos y 150 km para los continentes y es la zona donde se produce. la sismicidad o la orogénesis (La orogénesis es la formación o rejuvenecimiento de montañas y cordilleras causada por la deformación compresiva de regiones más o menos extensas de litosfera continental. se interpreta que debe encontrarse en estado líquido.000-6. incluido plegamiento. en interacción con la astenosfera. Las litosferas térmica y sísmica tienen espesores equivalentes. La litosfera está fragmentada en una serie de placas tectónicas o litosféricas.Litosfera sísmica. cubiertas en parte por corteza de tipo continental. el espesor de la litosfera elástica es mayor a los otros dos. Desde el punto de vista de la reología. Está formada por la corteza terrestre y por una zona externa del manto y "flota" sobre la astenosfera. pese a las enormes presiones que soporta.120 km de profundidad y.000°C). la glaciación y desglaciación (midiendo el rebote posglacial) o la erosión de los continentes. como el magmatismo (incluido el vulcanismo). Manto: . es posible calcular el espesor elástico de la litosfera a partir de su curvamiento bajo cargas. La base de la litosfera se caracteriza por una reducción en la velocidad de propagación de las ondas S y una elevada atenuación de las ondas P. Las ondas sísmicas permiten subdividirlo en dos partes. situado a 6.321 km de profundidad media. fallamiento y también el corrimiento de mantos). El núcleo representa el 61% del volumen terrestre y el 31% de la masa planetaria. Tiene altas temperaturas (5. Litosfera elástica. En general. El núcleo externo: se sitúa entre los 2. Gracias al principio de isostasia regional o flexión litosférica. Se produce un engrosamiento cortical y los materiales sufren diversas deformaciones tectónicas de carácter compresivo. la tectónica de placas.

dominando los océanos en el Hemisferio Sur o marítimo. Cubren un 53% de la superficie del planeta. Las tierras emergidas son las que se hallan situadas sobre el nivel del mar y ocupan el 29% de la superficie del planeta.865 km. y la corteza oceánica o parte superficial del manto consolidado. La corteza continental: cubre un 47% de la tierra y se encuentra a la vez. Tiene un espesor que oscila entre los 6 y 12 km. Su estructura y composición son bastantes complejas La litosfera es la capa externa de la Tierra y está formada por materiales sólidos. aunque su parte meridional se interna en la zona tropical. de espesor. engloba la corteza continental. En el manto superior se puede distinguir una capa llamada astenosfera El manto inferior: parece tener una composición más homogénea. Las tierras emergidas se hallan repartidas en seis continentes: Asia: Es el continente de más superficie. capa de material fluido que se encuentra sobre el manto superior. concentrándose principalmente en el Hemisferio Norte o continental. de entre 20 y 70 Km. de unos 10 Km. Este conjunto rocoso presenta el 84% del volumen del planeta y el 69% de su masa total. se extiende de Este a Oeste en el Hemisferio Norte.Se encuentra por debajo de la corteza y se extiende en la profundidad con un grosor aproximado de unos 2. Se presenta dividida en placas tectónicas que se desplazan lentamente sobre la astenosfera. Su papel es fundamental en la dinámica de la tierra y en sostenimiento de la biosfera. Su grosor se sitúa entre los 25 y 70 km. Su distribución es muy irregular. En el manto se pueden distinguir dos partes: y y El manto superior: tiene un espesor aproximado de unos 1000 km. Corteza: Es la capa más superficial y delgada. Es mas profunda por debajo de las grandes cordilleras. y y La corteza oceánica: se encuentra en el fondo de las zonas mas profundas de los océanos. En ella se distinguen dos conjuntos de distinto espesor y composición: la corteza oceánica y continental. de espesor. . en las zonas emergidas del planeta y en las partes sumergidas de algunos continentes.

está formado por un número muy elevado de islas de tamaños y formas muy distintas. América: Este continente se organiza en sentido de los meridianos y se distribuye tanto en el Hemisferio Norte como en el Hemisferio Sur. Esta denominación alude al reconocimiento. el río Ural y la cordillera del Cáucaso. en el lado externo de un geosinclinal. Oceanía: No es un conjunto continuo de tierras emergidas como el resto de los continentes. La convergencia arranca cuando la litosfera oceánica se rompe. a pesar de la continuidad de los procesos de erosión. ya que se sitúa en su totalidad en el Polo Sur. Debido a esta distinta situación de sus partes y a sus formas diferenciadas.Europa: En realidad es una gran península situada al Oeste del continente asiático o euroasiático. América del Norte y América del Sur. generalmente junto al margen continental. no deja de haber en la Tierra relieves elevados y abruptos. a las que se llama geosinclinales. suele hablarse de dos subcontinentes o incluso de dos continentes. pero es mucho más ancho en el Hemisferio Norte que en el Hemisferio Sur. Hasta entonces las diversas teorías podían en su mayoría encuadrarse dentro de un conjunto conocido como teorías del geosinclinal/orógeno. El desarrollo y aceptación de la teoría de la Tectónica de Placas a partir de la década de 1960 ofreció un nuevo marco teórico para la comprensión de este enigma. situadas al Sureste de Asia y en el océano Pacífico. La separación entre Asia y Europa se ha fijado de forma convencional en los montes Urales. predominantemente en la zona intertropical. La Teoría de la Tectónica de Placas explica el levantamiento como un efecto derivado de la convergencia de placas litosféricas. para terminar frecuentemente con una fase en la que la . Se observa precisamente en el carácter sedimentario pero deformado de las formaciones rocosas de las más altas cumbres montañosas. OROGENESIS Interpretación actual El problema de la interpretación de la orogénesis ha sido el problema teórico mayor de la Geología desde su origen. Lo que faltaba en esas teorías tectónicas era una explicación satisfactoria del origen de las inmensas fuerzas de compresión necesarias para convertir un geosinclinal en un orógeno. La Antártida: Es el único continente cubierto permanentemente por una gran masa de hielo. de que las grandes cordilleras se levantan sobre todo con materiales sedimentarios acumulados en grandes cuencas marginales a los continentes. Se trata de explicar por qué. Consiste durante mucho tiempo en la subducción de esa litosfera oceánica bajo el margen continental. no desmentido. África: Situado al Suroeste de Asia y Sur de Europa.

es decir en las regiones contiguas al límite entre dos placas litosféricas cuyos desplazamientos convergen. En el límite entre las dos placas se encontrará normalmente una fosa oceánica. Cuando se alcanza. Se produce cuando una placa subduce por debajo de otra. la fase de colisión. Desde finales de los años 90. pero no existe aún consenso sobre la relevancia de este efecto.convergencia termina dando lugar a la colisión de dos fragmentos continentales. se ha desarrollado la idea de que el crecimiento del orógeno y su deformación interna es sensible a la distribución superficial de la erosión. los orógenos que se forman son muy extensos y abruptos. este tipo viene ejemplificado por el Himalaya o los Alpes. de los que los horizontales son subsidiarios. por ejemplo. deformación de la litosfera. Se llama orogénesis térmica por la importancia de los fenómenos magmáticos. controlada por el clima. magmatismo. es el caso de los Andes. si es que ocurre. Mientras se trata de subducción.) en determinar la estructura actual de los orógenos. y de ello dependen las dos modalidades de orógenos térmico que debemos reconocer: . En la otra placa la litosfera puede ser inicialmente oceánica o directamente continental. Orogénesis térmica u ortotectónica. etc. El adjetivo «ortotectónica» alude al predominio de los desplazamientos verticales. erosión y transporte de sedimento. Formación de una cordillera marginal por la subducción bajo el borde continental. La litosfera que subduce es invariablemente de tipo oceánico y arrastra y deforma los materiales acumulados en un geosinclinal. Tipos de orogénesis y de orógenos La orogénesis se produce siempre en bordes convergentes de placa. la orogénesis produce cordilleras ricas en fenómenos volcánicos. inyectando además en el manto agua. con escasa actividad volcánica. Formación de un arco de islas por la subducción bajo litosfera oceánica. incluidos los volcánicos. los cuáles subducen en parte con la litosfera oceánica. que se ponen en marcha como consecuencia de la fricción entre placas en el plano de Benioff. carbonatos y otros materiales que contribuyen a mantener su estado relativamente fluido. Continúa habiendo debate en torno al peso relativo de cada proceso natural involucrado en la orogénesis (fuerzas tectónicas. clima.

La orogénesis de tipo mecánico ha producido el relieve más importante del planeta. magmáticos. más generalmente. En el proceso desapareció el mar de Tetis. aunque en realidad la placa que inicialmente subduce es la que termina cabalgando sobre la otra. lo que implica que siempre hay una fase de orogénesis térmica antes de que se produzca la colisión continental. Cordilleras marginales. Esa «extensión tras arco» se observa por ejemplo en el Mar del Japón. Levantamiento de un orógeno por colisión continental. Para que la colisión pueda llegar a producirse es preciso primero que la subducción absorba la cuenca oceánica entre dos placas continentales. Por detrás del arco. por una extensa fosa oceánica. mar de Aral o el LopNor son sus restos. Las costas de Sudamérica aparecen bordeadas.Arcos de islas. donde son contiguas a la placa de Nazca. Las fuerzas y movimientos predominantes son horizontales (patatectónicos) y de origen propiamente tectónico (mecánico). el formado por los Himalayas y la Meseta del Tibet. Se llama orógenos de colisión a los que se forman por este mecanismo. Orogénesis mecánica o paratectónica. Están formados por islas volcánicas. con muy pequeña participación de procesos específicamente volcánicos o. con el continente eurasiático. la propia subducción puede desencadenar procesos generadores de litosfera oceánica. El caso más típico aparece representado ahora por los Andes. La subducción puede arrancar cuando la compresión rompe la litosfera oceánica junto al borde de un continente. Ocurre cuando el movimiento convergente de dos placas tectónicas arrastra un fragmento continental contra otro. el mar Negro y los lagos mar Caspio. poniendo en marcha una convergencia y una subducción que levantan una cordillera en el borde del continente. la fosa del Perú. . Son archipiélagos en arco rodeados por el lado convexo por una fosa que marca el límite entre las dos placas. que se han levantado por el choque de la placa que ahora forma la India. las Aleutianas o el arco de Insulindia son ejemplos nítidos de esta estructura. Las Antillas. ampliando la cuenca continental. en su cara cóncava. después de que se separara de África Oriental. del cual el mar Mediterráneo.

En relación con este rasgo se explica la alusión a este concepto con la expresión cinturón de fuego del Pacífico. junto a Fiji y Tonga y en torno a las Marianas. El Cinturón peripacífico rodea a las placas del Pacífico. Filipinas y hacia el Norte hasta Japón. enlazan con las Aleutianas. el cinturón peripacífico está marcado por dos rasgos característicos. . es rico en actividad volcánica. que pertenecen. las islas Kuriles y la península de Kamchatka desde donde. las Rocosas y los Andes. al mismo arco. con muchos de los volcanes activos más importantes en derredor suyo. En primer lugar.En esta fase de la evolución geológica la orogénesis se concentra en dos grandes líneas o cinturones orogenéticos. Estos conectan entre sí en el Caribe y el Sudeste asiático. En el lado occidental recorre la cuenca pacífica desde Nueva Zelanda hacia el Norte. Nueva Guinea. En relación con la modalidad de orogénesis que lo caracteriza. pasando por los archipiélagos de Micronesia. En un par de puntos del Pacífico occidental el arco se desdobla. a través de las islas del Comandante. Cinturón orogenéticoperipacífico Se extiende en torno al océano Pacífico y está formado por orógenos térmicos. El Cinturón Mesogeico discurre por el borde meridional de las placas Eurasiática y Norteamericana. asociado a la subducción de litosfera de tipo oceánico bajo arcos de islas o bajo el margen continental. Recorre las Américas desde el arco de las Aleutianas y explica los relieves jóvenes de su margen occidental. es decir.

cuya convergencia provoca fenómenos de subducción. el Cáucaso o el Himalaya. y de colisión continental. Cinturón orogenéticomesogeico Se extiende entre los continentes meridionales y septentrionales. y que no se han mantenido totalmente uniformes en su intensidad y. Podemos considerar parte de él los relieves.En segundo lugar. sus márgenes aparecen extensamente señalados por fosas oceánicas. las más importantes. que va perdiendo agua y otros volátiles. cuyo fondo está siendo tragado por procesos de subducción en todos sus bordes. a medida que el planeta va perdiendo energía interna. los Cárpatos y las islas volcánicas del Mediterráneo. derivan el HinduKush. En el Caribe. el TianShan. las fuerzas necesarias para la orogénesis se van debilitando. Al este del Atlántico el cinturón arranca con el Atlas. las montañas del Asia Central. El cinturón refleja la reducción sistemática en extensión que está sufriendo el Pacífico. más al este. como la de las Marianas. como el istmo de Panamá. pero lo más notable en este cinturón son los levantamientos debidos a colisión continental. la del Japón o la del Perú. Orogénesis en la Historia de la Tierra La intensidad de la orogénesis no se ha mantenido homogénea en el tiempo. los Alpes. como Sicilia. como se ven en el Mediterráneo o bajo Indonesia. En primer lugar hay que suponer que los procesos característicos de la tectónica global arrancaron en un determinado momento de la evolución planetaria. salvo el antártico. se manifiesta en líneas paralelas y complejas en los Alpes. como el HinduKush. al norte de la depresión de Tarim y el más importante relieve de la Tierra. las montañas y mesetas iraníes y. su mecánica. De la misma manera sabemos que. Los procesos volcánicos provocan la desgasificación del interior. provocados. con el núcleo de Eurasia. Del choque de un fragmento de Gondwana. en forma de arcos de islas. Creta o las islas del Egeo. de las Antillas. Además en cada momento de la historia de la Tierra han sido diferentes las partes de la corteza continental afectadas por procesos orogenéticos. con importantes volcanes y fosas como las de Puerto Rico o la Sonda. Más al este el corresponden el Cáucaso. Aquí sin embargo se producen los más intensos terremotos. lo que da lugar a una progresiva evolución de sus . estando localizadas aquí. hasta cierto punto. continúa con las cordilleras Béticas. con cordilleras sin volcanes (o casi) como el Atlas. el Meditarráneo o Insulindia se manifiestan los fenómenos que caracterizan a la orogénesis térmica o marginal. por su disipación como calor en el espacio. formado por los Himalayas y la meseta del Tibet. la península indostánica. por la convergencia entre Sudamérica y Norteamérica.

con el que se formaron. Además en las fases en que se acelera el levantamiento. Se llama orogenias o períodos orogenéticos a épocas en la construcción global del relieve. Tasmania. . pasando por el Cáucaso. etc. el Himalaya. como las Cordilleras Béticas y el Atlas. el sistema alpino-himalayo. el régimen de vientos. Brasil. se producen una meteorización y una erosión más intensas. los Urales. península Escandinava. de silicatos que la erosión somete a la intemperie. El levantamiento de grandes relieves modifica la circulación atmosférica. Norte de Asia y Australia. como la expansión oceánica y la orogénesis. Canadá. tendrán que detenerse. los Apalaches en América del Norte. hasta unirse con el mayor núcleo orogénico de ese momento. entre otros. el que todavía no ha cesado. Las tradicionalmente reconocidas son recientes. o las Montañas Rocosas y los Andes en el continente americano. y la distribución de la humedad. Orogenia hercínica o varisca: ocurrió en numerosos puntos del globo terrestre hace 300 millones de años y fue más importante que el plegamiento caledoniano. el resultado es un secuestramiento de CO2 que reduce su concentración en la atmósfera y da lugar a un enfriamiento del clima global. Se inició hace 62 millones de años. Ocurre por la intensificación de la carbonatación. lo mismo que por la redistribución de las masas continentales. De este plegamiento orogénico surgió la cadena caledoniana. que se extiende desde la Cordillera Cantábrica. los Andes. Orogenia alpina: plegamiento orogénico del período terciario. de la que se conservan vestigios en Escocia. los Pirineos y los Alpes hacia el Este. por ese componente del aire. También tienen su origen en esta orogénesis las cordilleras mediterráneas meridionales. Este plegamiento afectó a gran parte de Europa Centro-occidental. que provocan una disminución del CO2 atmosférico. Efectos sobre el ambiente Las historias climática y ecológica recientes de la Tierra han sido muy influidas por las vicisitudes de la orogénesis. ocurridas todas en el Fanerozoico: Orogenia caledoniana: movimientos tectónicos ocurridos hace aproximadamente 400 millones de años.propiedades mecánicas hacia una mayor rigidez. a la larga los procesos geotectónicos mayores.

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