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Lat. Am. J. Phys. Educ. Vol. 2, No. 3, Sept. 2008 336 http://www.journal.lapen.org.

mx

El potencial redox y la espontaneidad de las
reacciones electroqumicas


Erik Albarrn-Zavala
Facultad de Ingeniera, Direccin Acadmica de Ingeniera Qumica,
Universidad Tecnolgica de Mxico, Campus Atizapn, C.P. 52999, Mxico, Edo. Mex.

E-mail: caesar_erik@yahoo.com

(Recibido el 31 de Mayo de 2008; aceptado el 20 de Agosto de 2008)


Resumen
Dentro de la Electroqumica y la teora de la corrosin es importante identificar claramente la direccin espontnea de
las reacciones cuando stas ocurren, para as conocer los compuestos que se oxidan y los que se reducen. Sin
embargo, los alumnos presentan muchos problemas para entender y aplicar los criterios cuando se busca la direccin
espontnea de las reacciones redox.

Palabras clave: Oxidacin, reduccin, potencial redox, reaccin espontnea.

Abstract
Into Electrochemistry and Corrosions Theory it is important to identify clearly the spontaneous direction of the
reactions when they happened, in this way, we can know the compounds that suffer oxidation and the others that suffer
reduction. However, the students show a lot of problems to understand and to use the criteria when they search the
spontaneous direction of the redox reactions.

Keywords: Oxidation, reduction, redox potential, spontaneous reactions. ISSN 1870-9095

PACS: 82.60.-s, 82.47.-a, 82.45.Bb


I. INTRODUCCIN

En los variados planes de estudio de distintas ingenieras
es necesario abordar temas de Electroqumica y corrosin,
ya sea como un curso que se estudia durante uno o dos
semestres completos o bien como unidades o captulos que
se encuentran dentro de un curso de Qumica general o
dentro de algn otro curso. Durante el estudio de la
Electroqumica, el estudiante promedio presenta problemas
para aprender a identificar claramente la direccin
espontnea de las reacciones redox.
Como lo afirma [1], la Electroqumica es uno de los
temas ms difciles de abordar dentro de los cursos de
Qumica correspondientes a los planes de estudio del nivel
medio superior. De J ong, et. al. [1] realizaron un estudio
sobre los problemas que surgen durante el proceso de
enseanza del tema de Reacciones Redox. Dicho estudio
fue enfocado hacia los estudiantes del nivel medio
superior, encontrndose algunos conceptos o temas que
presentan dificultades, los cuales son: a) Transferencia de
electrones, b) Identificacin de los reactivos como agentes
oxidantes o reductores, c) Nmeros de oxidacin y sus
valores, d) Balanceo de ecuaciones redox, y e) Fuerza
relativa de los agentes oxidantes y reductores.
De igual forma, De J ong, et. al. [1] identificaron ocho
errores cometidos por parte del profesor durante la
exposicin del tema, de los cuales queremos destacar slo
tres: i) dar explicaciones superficiales, ii) usar lenguaje o
terminologa confusa, y iii) dar demasiada importancia a
los procedimientos utilizados por los expertos en la
materia, (procedimientos de los libros de texto).
Por otro lado, sterlund, et. al. [2] hicieron un estudio
a nivel medio superior para analizar el desempeo de los
alumnos en el anlisis de reacciones redox espontneas,
donde observaron que algunos alumnos llegaban a
confundir las definiciones de oxidacin y reduccin.
Al impartir clases en el nivel superior (ingeniera
qumica), el autor de este artculo ha observado que los
alumnos tienen muchos problemas al tratar de entender y
utilizar correctamente los criterios para seleccionar la
direccin espontnea de las reacciones electroqumicas. La
deficiencia radica en que el alumno no domina ni entiende
claramente los conceptos de oxidacin, reduccin,
potencial redox y espontaneidad. As mismo, el alumno
en la mayora de las veces se confunde porque no sabe leer
o interpretar las flechas que conectan a los reactivos con
los productos y que indican la direccin en la que ocurre
una reaccin electroqumica dada.
Otro de los problemas a los que se tiene que enfrentar
el alumno cuando estudia Electroqumica es que sta rama
del conocimiento es una interseccin entre la Qumica, la
Termodinmica y la Electricidad. Por lo general, el alumno
de ingeniera solamente tiene preferencia o slo est
familiarizado con una de estas reas del conocimiento,
dependiendo de los gustos y de la preparacin previa
adquiridos durante la carrera que est estudiando. Cabe
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hacer la aclaracin de que existen enormes diferencias
entre los conocimientos que tiene un estudiante de
ingeniera en alimentos, uno de ingeniera qumica, uno de
ingeniera metalrgica, uno de Fsica, uno de Qumica, etc.
En este artculo presentamos y desarrollamos cada
tema involucrado con las reacciones redox, planteando y
tratando de dar una explicacin clara y detallada de
algunos errores conceptuales clsicos que cometen los
estudiantes cuando tienen que abordar los temas de
corrosin y/o Electroqumica.


II. ESPONTANEIDAD DE UN FENMENO

Todos los fenmenos fsicos pueden ocurrir en dos
direcciones: una de ellas es la forma natural del fenmeno,
a la cual se le conoce como la direccin espontnea. Por
otro lado el fenmeno tambin puede ocurrir en direccin
contraria a la natural, la cual se denomina direccin no
espontnea. La condicin de espontaneidad para un
fenmeno fsico est dada por la transferencia de energa
entre el sistema de estudio y los alrededores. Para un
proceso espontneo, dicha condicin nos exige lo
siguiente: el sistema fsico de estudio forzosamente tiene
que pasar de un estado de mayor energa a otro estado de
menor energa. En otras palabras, el fenmeno que ocurre
en forma espontnea siempre provocar la liberacin de
energa, la cual eventualmente se convertir y disipar
como calor. Por el contrario, para que un fenmeno ocurra
como un proceso no espontneo, es necesario que los
alrededores realicen trabajo sobre el sistema fsico de
estudio, suministrndole energa. Dicho de otro modo, el
fenmeno que ocurre en forma no espontnea siempre
recibe energa, misma que almacena en forma de trabajo
mecnico, qumico, elctrico, etc.
En el caso de las reacciones qumicas es necesario
contar con un criterio termodinmico para decidir si las
mismas ocurren en la direccin espontnea, por lo cual se
debe recurrir a la energa libre de Gibbs [3, 4, 5]:

ST PV U G + = , (1)

donde G es la energa libre de Gibbs, U es la energa
interna, P es la presin, V es el volumen, S es la entropa y
T es la temperatura.
Segn ste criterio, un proceso es espontneo cuando la
variacin en la energa libre de Gibbs es negativa y es no
espontneo cuando el cambio en la energa libre de Gibbs
es positivo, [3, 4, 5]:

Proceso espontneo G
Sistema
< 0, (2)
Proceso no espontneo G
Sistema
> 0. (3)

Cuando se consideran reacciones qumicas que ocurren en
condiciones de temperatura y presin constantes, entonces
la variacin en la energa libre de Gibbs corresponde
exactamente con la energa qumica de la reaccin, la cual
puede ser considerada como trabajo qumico (direccin no
espontnea) o como calor liberado (direccin espontnea),
segn se comporte el fenmeno.
III. POTENCIAL GRAVITACIONAL

La energa potencial gravitacional se presenta cuando una
masa es sumergida dentro de un campo gravitacional.
Dicha energa depende de la posicin de la masa dentro del
campo antes mencionado. Si se deja que dicha masa se
mueva libremente, entonces la forma espontnea de este
movimiento ser siempre en la direccin hacia la cual
disminuye la energa potencial gravitacional. Otra forma
de describir esto es considerando que el sistema siempre
tratar de minimizar la energa potencial gravitacional.
Segn [6], la frmula conocida para calcular la energa
potencial gravitacional E
grav
almacenada en un objeto de
masa m, en una posicin definida por la coordenada
vertical z y sometido a una aceleracin de la gravedad g es:

mgz =
grav
E . (4)

A partir de la frmula anterior es conveniente definir la
funcin potencial gravitacional U:

gz U = . (5)

Por lo tanto, la energa potencial gravitacional para una
masa dada se puede expresar como la masa multiplicada
por el potencial gravitacional:

mU =
grav
E . (6)

El proceso natural se lleva a cabo cuando los cuerpos se
mueven desde una posicin z superior (altura mayor) hacia
una posicin z inferior (altura menor). En trminos de la
funcin potencial gravitacional, el movimiento espontneo
ocurre cuando la masa se ha desplazado desde un potencial
gravitacional mayor hacia un potencial gravitacional
menor. La figura 1 muestra grficamente el movimiento.
Para calcular la diferencia de energa durante el proceso, es
necesario hacer la resta entre las condiciones iniciales y
finales, referidas por los subndices i y f respectivamente:


f f i i
mU mU = =
grav grav
E E , (7)

U m =
grav
E . (8)

Donde definimos la diferencia de energa potencial
gravitacional como E
grav
= E
f
grav
E
i
grav
, y por otro lado
definimos la diferencia de potencial gravitacional como
U = U
f
U
i
. La ecuacin (8) adquiere valores negativos
cuando el objeto se mueve en direccin espontnea, de esta
forma, el signo menos nos dice que el sistema est
perdiendo energa, la cual se convertir y disipara como
calor. Por el contrario, el signo positivo implica que el
objeto se est moviendo en la direccin no espontnea y
que se est haciendo trabajo sobre l, de esta forma el
sistema adquiere y almacena energa.

Proceso espontneo E
grav
< 0, (9)
Proceso no espontneo E
grav
> 0. (10)
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FIGURA 1. Cada espontnea de una masa sometida a la accin
de un potencial gravitacional. Los cuerpos caen movindose
desde un potencial gravitacional mayor hacia uno menor.


IV. POTENCIAL ELCTRICO

Por otro lado, un cuerpo cargado elctricamente con una
carga q puede almacenar energa potencial elctrica debido
a su posicin espacial dentro de un campo elctrico.
Durante un proceso espontneo, las partculas cargadas
siempre se movern en la direccin hacia la cual
disminuya la energa potencial elctrica. Sin embargo, el
movimiento de las cargas positivas ser opuesto al de las
cargas negativas.
La energa potencial elctrica E
elect
se puede definir de
manera anloga a la energa potencial gravitacional al
introducir la funcin potencial elctrico segn la
siguiente expresin [7]:

= q
elect
E . (11)

De igual forma que la masa, una partcula cargada se
mover desde una posicin inicial hasta una posicin final,
referidas por los subndices i y f respectivamente:


f f i i
q q = =
elect elect
E E . (12)

Si definimos la diferencia de energa potencial elctrica
como E
elect
= E
f
elect
E
i
elect
y la diferencia de potencial
elctrico como =
f

i
, entonces se obtiene la
siguiente expresin:

= q
elect
E . (13)

El criterio para decidir la direccin del proceso es el
mismo y consiste en prestar atencin al signo del cambio
de energa potencial elctrica, donde el signo negativo nos
indica que el proceso es espontneo y el signo positivo nos
indica que el proceso ocurre en direccin no espontnea:

Proceso espontneo E
elect
< 0, (14)
Proceso no espontneo E
elect
> 0. (15)

Debido a que las partculas pueden tener carga negativa o
positiva, el movimiento puede llegar a ser confuso. Si
consideramos una partcula con carga positiva, entonces
sta se mover espontneamente desde un potencial
elctrico mayor hacia un potencial elctrico menor, por lo
que ser negativo. Si por el contrario, la carga es
negativa y se desea mantener el proceso como espontneo,
entonces dicha carga est obligada a moverse en sentido
contrario, es decir, debe moverse desde un potencial
elctrico menor hacia uno mayor, entonces debe ser
positivo tal y como lo muestra la figura 2.
Entonces, los Procesos Espontneos para las cargas
elctricas deben cumplir con E
elect
< 0 y adems:

CARGAS POSITIVAS I

< 0, (16)
CARGAS NEGATIVAS

> 0. (17)



FIGURA 2. Movimiento espontneo de las cargas elctricas
sometidas a un potencial elctrico. Las cargas positivas se
mueven desde un potencial elctrico mayor hacia uno menor,
mientras que las cargas negativas se mueven a la inversa.


V. OXIDACIN Y REDUCCIN

Antes de explicar el concepto de potencial redox, es
necesario explicar los conceptos de oxidacin y reduccin.
Aunque estos conceptos tienen definiciones muy sencillas,
el alumno promedio olvida las definiciones y las confunde
con mucha frecuencia.

Reduccin: Ganancia de electrones por parte de un tomo,
molcula, grupo de tomos o grupo de molculas.
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Oxidacin: Prdida de electrones por parte de un tomo,
molcula, grupo de tomos o grupo de molculas.

Quiz las definiciones anteriores sean correctas, pero
seguramente son difciles de imaginar, comprender y
memorizar para un alumno promedio y comnmente ste
confunde la primera con la segunda. Por lo tanto es
altamente recomendable ensearle al alumno alguna
nemotecnia para recordar fcilmente las definiciones
anteriores. A continuacin presentaremos una nemotecnia
que es de utilidad slo para los iones formados por tomos
individuales.

El que se reduce es el que se reduce.
El que se oxida es el que se incrementa.

Los enunciados anteriores deben ser utilizados para
analizar la valencia del compuesto en cuestin desde el
punto de vista de la recta numrica. Un ejemplo sera la
siguiente semi-reaccin para el zinc:


0 2
Zn 2e Zn +
+
. (18)

En este ejemplo, el zinc tiene inicialmente una valencia de
+2, pero al final de la semi-reaccin la valencia es 0, desde
el punto de vista de los nmeros reales en la recta
numrica, vemos que la valencia del zinc se ha reducido,
entonces el zinc se ha reducido. Y en efecto, el zinc ha
sufrido una ganancia de dos electrones, por lo que cumple
con la definicin de reduccin.
Un segundo ejemplo podra ser la siguiente semi-
reaccin para el cloro:


1 3
Cl 4e Cl
+
+ . (19)

Claramente se ve que la valencia del cloro se ha reducido
desde +3 hasta 1, por lo tanto el cloro se ha reducido. Se
puede observar fcilmente que el cloro ha ganado cuatro
electrones, por lo que tambin cumple con la definicin de
reduccin.
Ahora utilizaremos al hierro como ejemplo:


+
+ e 3 Fe Fe
3 0
. (20)

Observamos que al inicio de la semi-reaccin el hierro
tiene una valencia de 0 y al final la valencia es +3, por lo
tanto decimos que desde el punto de vista de la recta
numrica la valencia del hierro se ha incrementado, lo
que implica que el hierro se ha oxidado. De hecho, el
hierro ha sufrido la prdida de tres electrones por lo cual
cumple con la definicin de oxidacin.
Otro ejemplo es la semi-reaccin del azufre:


+
+ 6e S S
4 2
. (21)

Vemos que la valencia del azufre se ha incrementado
desde 2 hasta +4, por lo que el azufre se ha oxidado.
Nuevamente se cumple con la definicin de oxidacin ya
que el azufre ha perdido seis electrones.
La gran utilidad de esta tcnica radica en la facilidad
para memorizar las combinaciones de palabras reduce-
reduce y oxida-incrementa.
Finalmente, analicemos un ejemplo donde se presente
una reaccin redox completa:


2 2
H ZnCl Zn 2HCl + + . (22)

Podemos observar que el cloro mantiene su valencia sin
cambios y con el valor de 1. Pero la valencia del
hidrgeno se redujo de +1 a 0 y la valencia del zinc se
increment de 0 a +2, por lo tanto el hidrgeno se redujo y
el zinc se oxid.


VI. LECTURA DE REACCIONES QUMICAS

Quiz el error conceptual ms comn que presentan los
alumnos cuando se enfrentan a las reacciones qumicas es
el interpretar equivocadamente el sentido de las reacciones
qumicas cuando las leen de un libro o cuando las escriben,
es decir, no saben leer una ecuacin qumica.
Como sabemos, las reacciones qumicas se escriben
conectando mediante una flecha a los grupos de reactivos
con los grupos de productos. Desafortunadamente, en los
cursos de Qumica de secundaria y de preparatoria se
ensea que las reacciones qumicas slo ocurren en una
direccin, de tal forma que siempre se escriben a la
izquierda los reactivos y a la derecha siempre se escriben
los productos. El estudiante acredita sus cursos de
secundaria y preparatoria sin saber que existen otras
posibilidades para escribir una reaccin qumica. Para
analizar este error tan comn, estudiaremos la reaccin que
ocurre en una batera de automvil, el acumulador de
plomo. Pensemos en la siguiente reaccin [5]:

O 2H 2PbSO SO 2H PbO Pb
2 4 4 2 2
+ + + . (23)

El alumno considera que la reaccin avanza de izquierda a
derecha donde el Pb, el PbO
2
y el H
2
SO
4
son reactivos y el
PbSO
4
y el H
2
O son productos. Sin embargo, aunque la
conclusin del alumno es correcta, el proceso mental para
llegar a ella es errneo.
Para dar una explicacin de lo dicho en el prrafo
anterior veamos las siguientes dos ecuaciones:

O 2H 2PbSO SO 2H PbO Pb
2 4 4 2 2
+ + + , (24)

O 2H 2PbSO SO 2H PbO Pb
2 4 4 2 2
+ + + . (25)

La ecuacin (24) nos indica que la reaccin puede ocurrir
en ambas direcciones, por lo que todas las especies
qumicas involucradas pueden ser productos y a la vez
pueden ser reactivos. En el caso de la ecuacin (25), la
reaccin est ocurriendo de derecha a izquierda por lo que
los papeles se han invertido respecto a la ecuacin (23), es
decir, el Pb, el PbO
2
y el H
2
SO
4
ahora son productos y por
otro lado, el PbSO
4
y el H
2
O ahora son reactivos.
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No obstante que las ecuaciones (23), (24) y (25) tienen
significados muy diferentes entre s, la experiencia dice
que el alumno mostrar una gran tendencia a creer que las
tres ecuaciones son idnticas a la ecuacin (23).
Este error en la lectura de las reacciones qumicas se
debe a que el estudiante no presta atencin a la flecha que
conecta ambos lados de la ecuacin, sino que slo observa
el orden en que estn escritos los smbolos qumicos de los
compuestos involucrados, llegando a la falsa creencia:
los reactivos siempre estn a la izquierda y los
productos siempre estn a la derecha.
Para eliminar dicho error conceptual es muy necesario
que el profesor dedique un tiempo de clase razonable para
ensear a los alumnos a observar la flecha y a leer las
ecuaciones en ambas direcciones. As mismo es
recomendable ensear a leer, escribir y reescribir los
distintos casos en los que dos ecuaciones son equivalentes
aunque aparenten ser lo contrario. Como ejemplo
escribiremos todas las posibles combinaciones para la
reaccin de la ecuacin (23) y simultneamente
analizaremos cuales de ellas son equivalentes entre s:

a) Produccin de PbSO
4
y H
2
O:

O 2H 2PbSO SO 2H PbO Pb
2 4 4 2 2
+ + + , (26)
4 2 2 2 4
SO 2H PbO Pb O 2H 2PbSO + + + . (27)

b) Todos son productos y todos son reactivos:

O 2H 2PbSO SO 2H PbO Pb
2 4 4 2 2
+ + + , (28)
4 2 2 2 4
SO 2H PbO Pb O 2H 2PbSO + + + . (29)

c) Produccin de Pb, PbO
2
y H
2
SO
4
:

O 2H 2PbSO SO 2H PbO Pb
2 4 4 2 2
+ + + , (30)
4 2 2 2 4
SO 2H PbO Pb O 2H 2PbSO + + + .| (31)

Observamos que existen seis posibles combinaciones, a
partir de las cuales se generan tres parejas de ecuaciones
equivalentes. Las ecuaciones (26) y (27) son equivalentes
pero un alumno promedio se confundir fcilmente al
observarlas, debido a que estn escritas en orden contrario.
Lo mismo ocurre con la pareja de ecuaciones (28) y (29) o
con la pareja (30) y (31). El alumno deber entender que la
parte ms importante de una reaccin es la flecha, dejando
en segundo plano el orden en que estn escritos los
compuestos qumicos.


VII. POTENCIAL REDOX

Dentro de una reaccin redox siempre existe una sustancia
que se oxida y otra que se reduce, lo que implica una
transferencia de electrones entre las mismas. La reaccin
redox va acompaada por un intercambio de energa
qumica, ya sea que se libere o que se almacene en los
compuestos qumicos implicados en el proceso.

La forma ms fcil de analizar la espontaneidad de una
reaccin qumica es utilizando la energa libre de Gibbs
como criterio [3, 4, 5]:

=
+ + =
N
k
k k
dn VdP SdT dG
1
, (32)

donde G es la energa libre de Gibbs, S es la entropa, T es
la temperatura, V es el volumen, P es la presin,
k
es el
potencial qumico de la k-sima especie qumica y n
k
es el
nmero de moles de la k-sima especie qumica. El ltimo
trmino corresponde a la energa qumica [3,4]:

=
=
N
k
k k
dn d
1
quim
E . (33)

En la mayora de los casos se hacen anlisis de las
reacciones qumicas en condiciones de temperatura y
presin constantes (dT = 0 y dP = 0), por tanto concluimos
que la energa libre de Gibbs corresponde exactamente con
la energa qumica [3, 4]:


quim
E d dG =
quim
E = G . (34)

Debido a que es muy difcil medir o calcular los
potenciales qumicos, entonces debemos encontrar una
forma ms fcil de hacer el clculo. Lo que se ha hecho es
conectar la energa qumica intercambiada durante una
reaccin con la carga elctrica transportada por los
electrones cuando stos se mueven desde una sustancia
que se oxida hacia una sustancia que se reduce. Esto se
hace suponiendo que la energa qumica se puede sustituir
por una energa potencial elctrica imaginaria o ficticia
referida especficamente al transporte de los electrones.
Para lograr esto, tambin es necesario creer en la
existencia de una diferencia de potencial elctrico
imaginaria.


elect
imag
quim
E E = , (35)
o bien:

imag
= q G . (36)

Esta diferencia de potencial elctrico imaginaria
corresponde exactamente con la diferencia de potencial
redox denotada por E, por lo tanto tenemos [5, 8]:

E = q G . (37)

Por lo anterior podemos decir que la diferencia en la
energa libre de Gibbs de una reaccin qumica se calcula
como el producto de la diferencia de potencial redox E
multiplicada por la carga elctrica q transportada por los
electrones. Por otro lado, las reacciones electroqumicas
siempre tratarn de liberar energa en forma anloga al
comportamiento del potencial gravitacional y del potencial
elctrico, por lo que los electrones siempre se movern
espontneamente desde un potencial redox menor hacia un
potencial redox mayor. En el caso de los electrones, stos
se comportan de la misma forma bajo la accin de un
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potencial elctrico que bajo la accin de un potencial
redox. Ver figuras 2 y 3.

Proceso espontneo G < 0, (38)
Proceso no espontneo G > 0. (39)

Se debe mencionar, que el potencial redox depende de las
condiciones de concentracin y de temperatura para una
especie qumica dada, por lo que si se alteran estas
condiciones, entonces el valor del potencial redox tambin
se ver alterado. Por lo anterior es necesario definir un
potencial redox en condiciones estndar, las cuales
consisten en tener al sistema de estudio a la temperatura de
25 C y a la presin de 1 bar. As mismo, es necesario que
la actividad termodinmica a
k
de cada una de las especies
qumicas sea igual a la unidad, a
k
= 1. El potencial redox
estndar se denota por E, [5, 8].



Figura 3. Los electrones y los iones positivos (cationes) se
mueven espontneamente desde un potencial redox menor hacia
un potencial redox mayor. Sin embargo, los iones negativos
(aniones) se mueven espontneamente en sentido contrario.


El comportamiento de los portadores de carga puede ser un
tanto confuso, ya que los electrones junto con los iones
positivos se mueven espontneamente desde un potencial
redox menor hacia un potencial redox mayor, pero los
iones negativos se mueven espontneamente en sentido
inverso, la figura 3 nos muestra dicho comportamiento.
Es necesario hacer nfasis en que el potencial redox
est definido exclusivamente en trminos de los electrones,
por lo cual slo los electrones se comportarn de la misma
forma en un potencial elctrico que en un potencial redox.
En cambio el comportamiento de los iones positivos y
negativos ser completamente diferente en un potencial
redox que en un potencial elctrico. Para aclarar mejor esta
idea, observe y relacione la figura 3 de esta seccin, con la
figura 4 de la seccin VIII y la figura 5 de la seccin X.
VIII. CELDA DE Cu / Zn

El ejemplo ms conocido y sencillo de abordar es la celda
de cobre-zinc, la cual consiste en sumergir un pedazo de
cobre metlico y un pedazo de zinc metlico en una
solucin acuosa de sulfato de cobre y sulfato de zinc. Este
arreglo nos permite observar la siguiente reaccin de
desplazamiento simple [5]:


4 4
ZnSO Cu Zn CuSO + + . (40)

Si deseamos considerar esta reaccin en forma inica,
entonces tenemos:


2
4
2 2
4
2
SO Zn Cu SO Cu Zn
+ +
+ + + + . (41)

Como se puede apreciar, el ion sulfato es slo un
observador de la reaccin entre el zinc y el cobre, por lo
que la reaccin puede ser expresada de la siguiente forma:


2 2
Zn Cu Cu Zn
+ +
+ + , (42)

y sta a su vez puede ser expresada en forma de dos semi-
reacciones [5, 8]:

| V 3370 . 0 E 2e Cu Cu
2
+ = +
+
,| (43)
V 7618 . 0 E 2e Zn Zn
2
= +
+
. (44)

A cada una de las semi-reacciones se le asocia un potencial
redox, y tambin a cada una de ellas se la llama
electrodo. Para decidir cul es el electrodo positivo y
cul es el electrodo negativo, se debe analizar los
valores numricos de los potenciales redox asociados
desde la perspectiva de la recta numrica. De esta forma, el
electrodo que se encuentre a al izquierda (potencial redox
menor) ser el negativo y el que se encuentre a la derecha
(potencial redox mayor) ser el positivo.


0 0
E E
+
< . (45)

Para lograr lo anterior, se recomienda hacer un grfico con
la recta numrica y observar el lugar que ocupa cada
electrodo en ella. En el caso del cobre y del zinc podemos
ver que:


0 0
Zn Cu
E E 0.7618 0.3370 < < +
. (46)

Por lo tanto el zinc es el electrodo negativo y el cobre es el
electrodo positivo.
Una vez identificado el electrodo positivo y el
negativo, se procede a elegir la direccin en la cual ocurre
cada una de las semi-reacciones. Para ello se debe tener en
mente en todo momento que los electrones siempre se
mueven espontneamente desde el electrodo negativo
hacia el electrodo positivo.
Por lo anterior, el electrodo negativo libera,
genera o pierde electrones, es decir, sufre una
oxidacin. La ecuacin de ste electrodo en forma
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espontnea debe ser escrita con la flecha apuntando hacia
la derecha y con los electrones en el lado derecho de la
misma. De esta forma, la ecuacin (44) se debe reescribir
como:

V 7618 . 0 E 2e Zn Zn
2
= +
+
. (47)

A su vez, el electrodo positivo captura, absorbe o
gana electrones, por lo que sufre una reduccin. La
ecuacin para este electrodo debe ser escrita con la flecha
apuntando hacia la derecha y con los electrones en el lado
izquierdo de la ecuacin. As, la ecuacin (43) se
reescribir como:

V 3370 . 0 E Cu 2e Cu
2
+ = +
+
. (48)

Entonces, sumando las ecuaciones (47) y (48) para obtener
la reaccin global se tiene:


+ +
+ + + + 2e Cu Zn 2e Cu Zn
2 2
. (49)

Como ltimo paso, necesitamos conocer la diferencia de
potencial redox, la cual se calcula como el electrodo final
menos el electrodo inicial.


0 0 0
E E E
i f
= . (50)

Recordando que en direccin espontnea la diferencia de
potencial redox siempre es positiva [5], y para el caso de la
celda de Cu/Zn que estamos estudiando se tiene:

( ) V 0988 . 1 V 7618 . 0 V 337 . 0 E
0
+ = + = . (51)

Podemos observar que las ecuaciones (47), (48) y (49) son
completamente compatibles con lo expresado en el
diagrama de la figura 3. El fenmeno que ocurre en esta
celda de Cu/Zn se muestra fsicamente en la figura 4.



FIGURA 4. Diagrama fsico de la celda de Cu/Zn. Se puede
observar que tanto los electrones como los iones positivos
(aniones) se mueven espontneamente desde el potencial redox
menor hacia el potencial redox mayor, siendo consistentes con lo
expresado en la figura 3.

IX. PROCEDIMIENTO DE ANLISIS REDOX

Para concluir este trabajo, utilizaremos los conocimientos
expuestos en el mismo y presentaremos un procedimiento
para escribir las reacciones redox en el sentido espontneo.
Si se realizan los siguientes pasos, el alumno podr
analizar correctamente la espontaneidad de las reacciones
redox de forma muy fcil. Slo se debe hace nfasis en la
memorizacin y en el manejo de los mismos.
Dadas dos semi-reacciones redox y sus respectivos
potenciales redox, el alumno debe seguir cuidadosamente
el procedimiento que se presenta a continuacin:

1. Identificar cul es el electrodo positivo y cul es el
electrodo negativo utilizando el criterio de la recta
numrica con los valores de los potenciales redox,
recordando que: . E E
0 0
+
<

2. En forma espontnea, la semi-reaccin del electrodo
negativo se escribe con la flecha apuntando de izquierda a
derecha y con los electrones en el lado derecho. Se debe
recordar que sta es una semi-reaccin de oxidacin.
Recuerde que: El que se oxida es el que se incrementa.

3. En forma espontnea, la semi-reaccin del electrodo
positivo se escribe con la flecha apuntando de izquierda a
derecha y con los electrones en el lado izquierdo. Se debe
recordar que sta es una semi-reaccin de reduccin.
Recuerde que: El que se reduce es el que se reduce.

4. Se balancea el sistema de ecuaciones utilizando el
mtodo del ion-electrn, asegurndose que ambas semi-
reacciones tengan el mismo nmero de electrones.
Posteriormente se suman dichas semi-reacciones para
obtener la reaccin global en la direccin espontnea.

5. Se calcula la diferencia de potencial redox al hacer la
resta entre el electrodo final (positivo) menos el electrodo
inicial (negativo). Siempre hay que tener en mente que la
diferencia de potencial redox en la direccin espontnea
debe ser positiva en todos los casos: . 0 E >

En las secciones X y XI expondremos dos ejemplos de
aplicacin de los pasos propuestos en esta seccin, los
cuales corresponden a la celda de combustin de
hidrgeno y a la celda de aluminio-zinc en medio alcalino.


X. CELDA DE COMBUSTIN DE H
2
/ O
2


Aplicaremos el procedimiento de la seccin IX estudiando
las semi-reacciones de la celda de combustin de
hidrgeno, las cuales se llevan a cabo en una solucin
alcalina.

Segn [5], las semi-reacciones para la celda de H
2
/O
2
son:

V 0.401 E 2OH 2e O H O
2 2 2
1
+ = + +

, | (52)
V 0.828 E OH 2 H 2e O 2H
2 2
= + +

. (53)
Erik Albarrn-Zavala
Lat. Am. J. Phys. Educ. Vol. 2, No. 3, Sept. 2008 343 http://www.journal.lapen.org.mx

Ahora utilizaremos los cinco pasos descritos en la seccin
anterior para poder identificar el sentido espontneo de
esta reaccin redox.

1. Vemos rpidamente que 0.828 <+0.401, por lo tanto el
electrodo del hidrgeno (ecuacin 53) es el electrodo
negativo y el electrodo del oxgeno (ecuacin 52) es el
electrodo positivo.

2. El electrodo del hidrgeno se oxida por lo tanto:



+ + 2e O 2H OH 2 H
2 2
. (54)

3. El electrodo del oxgeno se reduce por lo tanto:



+ + 2OH 2e O H O
2 2 2
1
. (55)

4. La reaccin global queda como:


+ + + + + + 2OH 2e O 2H 2e O H O OH 2 H
2 2 2 2
1
2
.

La cual podemos simplificar como:

O H O H
2 2 2
1
2
+ . (56)

5. La diferencia de potencial redox es:

( ) V 229 . 1 V 828 . 0 V 0.401 E + = + = . (57)




FIGURA 5. Celda de combustin de hidrgeno. La celda est
formada por un recipiente que contiene una solucin alcalina, que
puede ser de KOH. Debe contar con dos paredes hechas de un
metal poroso que sirva de conductor a los electrones y que
permita la difusin de los gases H
2
y O
2
para que puedan
reaccionar con los iones OH

. Observe que el flujo de cargas es


consistente con la figura 3.



XI. CELDA DE Al / Zn EN MEDIO ALCALINO

Como ltimo ejemplo estudiaremos la celda de aluminio-
zinc. Este ejemplo nos presenta la oportunidad de balacear
un sistema de semi-reacciones que inicialmente tienen
diferente nmero de electrones. Por otro lado, nos permite
trabajar con dos potenciales redox que tiene el mismo
signo (ambos son negativos). Este ejemplo es de particular
inters debido a que los alumnos se confunden a menudo
cuando tienen que trabajar con potenciales redox que
tienen el mismo signo y/o cuando necesitan balancear
semi-reacciones que tienen distinto nmero de electrones.
Segn [8], las semi-reacciones para la celda de Al/Zn son:

( ) V 245 . 1 E 2e OH Zn 2OH Zn
2
= + +

, (58)
( ) V 0 30 . 2 E e 3 OH Al 3OH Al
3
= + +

. (59)

Nuevamente, utilizaremos los cinco pasos descritos en la
seccin IX para identificar el sentido espontneo de esta
reaccin electroqumica.

1. Observamos que 2.300 < 1.245, por lo tanto el
electrodo del aluminio (ecuacin 59) es el electrodo
negativo y el electrodo del zinc (ecuacin 58) es el
electrodo positivo.

2. El electrodo del aluminio se oxida por lo tanto:

( )

+ + e 3 OH Al 3OH Al
3
. (60)

3. El electrodo del zinc se reduce por lo tanto:

( )

+ + 2OH Zn 2e OH Zn
2
. (61)

4. Debemos balancear el sistema formado por las
ecuaciones (60) y (61), asegurndonos que ambas tengan
el mismo nmero de electrones, por lo que es necesario
multiplicar por 2 la ecuacin (60) y multiplicar por 3 la
ecuacin (61):

( )

+ + e 6 OH 2Al OH 6 2Al
3
. (62)
( )

+ + OH 6 3Zn e 6 OH 3Zn
2
. (63)

Sumando las ecuaciones (62) y (63) obtenemos:

( ) + + +

6e OH 3Zn 6OH 2Al
2

( )

+ + + 6e 6OH 3Zn OH 2Al
3
,

la cual podemos simplificar como:

( ) ( ) 3Zn OH 2Al OH 3Zn 2Al
3 2
+ + . (64)

5. La diferencia de potencial redox es:

( ) V 055 . 1 V 300 . 2 V 245 . 1 E + = = . (65)


El potencial redox y la espontaneidad de las reacciones electroqumicas
Lat. Am. J. Phys. Educ. Vol. 2, No. 3, Sept. 2008 344 http://www.journal.lapen.org.mx

XII. CONCLUSIONES

El autor de este artculo, observ que los alumnos hacan
demasiadas preguntas durante la exposicin del tema. Al
finalizar la clase, los alumnos se quedaban con muchas
dudas. Despus de tres o cuatro clases, varios alumnos an
se confundan al seleccionar la direccin espontnea de
una reaccin redox. No importaba cuantas veces se
repitiera la explicacin, los alumnos sencillamente no
entendan. Podemos pensar que el profesor estaba
cometiendo los tres errores identificados por De J ong, et.
al. [1] que se sealaron en la introduccin, i) quiz el
profesor estaba explicando el tema rpida y
superficialmente de forma que la informacin era
insuficiente para el alumno, ii) quiz el lenguaje utilizado
era muy confuso o muy reciente para el alumno, de tal
forma no lo entenda, o iii) quiz el procedimiento
enseado por el profesor (procedimiento del libro de texto)
no era accesible para los alumnos. Cabe recordar que los
procedimientos de los libros de texto, en ocasiones omiten
algunos pasos y en otras ocasiones ofrecen ms pasos de
los necesarios, lo que puede causar confusin.
El porcentaje de xito de los alumnos al resolver
problemas en los exmenes estaba entre el 50% y el 60%.
Debido a que slo hay dos posibilidades para elegir la
direccin espontnea de una reaccin, se puede analizar el
resultado anterior como si fuera una pregunta de falso o
verdadero, restando el porcentaje que contest
errneamente al porcentaje que contest correctamente. En
el mejor de los casos podemos suponer que el 60% acert
y el 40% se equivoc, por lo que si hacemos 6040=20 se
observa que slo el 20% de los alumnos entendieron el
tema, y por otro lado, los alumnos correspondientes al
80% restante simplemente estaban adivinando.
Despus de prestar atencin al tipo de preguntas y al
tipo de errores de los alumnos, se pudo identificar las
siguientes deficiencias durante el anlisis de las reacciones
redox por parte de los estudiantes:

1. No saben leer ecuaciones qumicas.
2. Confunden los conceptos de oxidacin y reduccin.
3. Desconocen el concepto de potencial redox.
4. Desconocen el concepto de espontaneidad.

Las deficiencias antes mencionadas pueden intervenir
negativamente durante la exposicin de los cinco temas o
conceptos conflictivos identificados por De J ong. et. al.
[1]. En otras palabras, la deficiencia 1 puede causar
inconvenientes durante la exposicin del tema de
Balanceo de ecuaciones redox. La deficiencia 2 coincide
con lo dicho por sterlund, et. al. [2] y afecta la enseanza
de los tpicos: Identificacin de los reactivos como
agentes oxidantes o reductores y Nmeros de oxidacin y
sus valores. Por otro lado, las deficiencias 3 y 4 afectan la
enseanza de los conceptos: Transferencia de electrones y
Fuerza relativa de los agentes oxidantes y reductores.
Para neutralizar estos inconvenientes es necesario que
el profesor conozca un procedimiento que le permita
impartir la clase de una forma ordenada, clara y sencilla,
para lo cual se proponen las siguientes soluciones:

1. Hacer nfasis y dedicar tiempo en ensear a leer y a
escribir las ecuaciones qumicas con distintos sentidos de
la flecha y diferente orden en los reactivos y productos. El
profesor debe dedicar tiempo a este tpico, as como
ordenar al alumno la resolucin de numerosos y diferentes
ejercicios al respecto.
2. Hacer que el alumno se ayude de alguna nemotecnia
para memorizar y recordar fcilmente los conceptos de
oxidacin y reduccin.
3. Explicar al alumno el concepto de potencial redox
utilizando y haciendo analogas entre el potencial
gravitacional, el potencial elctrico y el potencial redox.
Ayuda mucho hacer uso de diagramas como los de las
figuras 1 a la 5.
4. Explicar al alumno el concepto de espontaneidad
utilizando las analogas entre los potenciales gravitacional,
elctrico y redox. Por otro lado, se debe ensear al alumno
el procedimiento de los cinco pasos para el anlisis de las
reacciones redox.

Los puntos anteriores fueron puestos a prueba en un grupo
de 8 alumnos de ingeniera qumica, que cursaron la
materia de Electroqumica. El grupo estaba formado por 5
mujeres y 3 hombres. Se observ que surgieron muy pocas
dudas durante la exposicin del tema. Los alumnos
adquirieron el conocimiento prcticamente desde la
primera clase, resolviendo problemas con bastante
facilidad. En clases posteriores, los alumnos casi no
realizaron preguntas relacionadas con el tema.
Posteriormente, se realiz un examen final donde se
pidi a los alumnos seleccionar la direccin espontnea de
dos reacciones redox. Dos de las mujeres del grupo se
equivocaron en ambos problemas, mientras que el resto de
los alumnos pudo resolver los dos problemas
correctamente. Es decir, el 75% de los estudiantes
respondi correctamente y el 25% se equivoc. Si
hacemos 7525=50, concluimos que el 50% del grupo
entendi correctamente el tema y por el otro lado, el 50%
restante estaba adivinando durante el examen.
Por lo anterior, podemos decir que se observ una
mejora durante el proceso de enseanza-aprendizaje. Con
este trabajo se espera ayudar a mejorar tanto el desempeo
del profesor en el momento de exponer el tema as como el
desempeo del alumno a la hora de aprenderlo.


XIII. REFERENCIAS

[1] De Jong, O., Acampo, J., Verdonk, A., Problems in
Teaching the Topic of Redox Reactions: Actions and
Conceptions of Chemistry Teachers, J . Res. Sci. Teach. 32,
1097-1110 (1995).
[2] sterlund, L. L., Ekborg, M., Students Reasoning of
Redox Reactions in Three Different Situations, Department
of Chemistry, Department of Mathematics Technology and
Science Education, University of Ume, Sweden, 2008 (no
publicado), disponible en:
<http://symposium9.khi.is/synopsis/nfsun9_submission_4
2.doc>, ltima consulta el da 17 de Agosto de 2008.
Erik Albarrn-Zavala
Lat. Am. J. Phys. Educ. Vol. 2, No. 3, Sept. 2008 345 http://www.journal.lapen.org.mx

[3] Garca-Coln Scherer, L., Introduccin a la
Termodinmica Clsica (Ed. Trillas, 4 Edicin, Mxico,
1990).
[4] Smith, J . M., Van Ness, H. C., Abbot, M. M.,
(Introduccin a la Termodinmica en Ingeniera Qumica
(Ed. McGrawHill, 5 Edicin, Mxico, 1997).
[5] Petrucci, R. H., Harwood, W. S., Herring, F. G.,
Qumica General (Ed. Pearson-Prentice Hall, 8 Edicin,
Madrid, 2003).




















































[6] Resnick, R., Halliday, D., Krane, K. S., Fsica Vol. I
(Ed. CECSA, Mxico, 2002).
[7] Resnick, R., Halliday, D., Krane, K. S., Fsica Vol. II
(Ed. CECSA, Mxico, 2002).
[8] Huheey, J. E., Qumica Inorgnica: Principios de
estructura y reactividad (Ed. Harla, 2 Edicin, Mxico,
1981).