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VIII. El precio de la longevidad


1 julio, 2015
Alan Knight
208

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Alan Knight

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La historia quizs avanza conforme una dialctica discernible; pero la historiografa es decir, el
investigar la historia claramente lo hace, sobre todo en la academia. Durante un tiempo reina una
ortodoxia dominante; entonces los historiadores rompen filas, la crtica revisionista cobra fuerza, y
finalmente se establece una nueva ortodoxia (tpicamente una sntesis de la tesis y su anttesis). Hasta que
aparezca la nueva anttesis. As sigue circulando la rueda historiogrfica; se multiplican las monografas y
las revistas acadmicas, se ganen o se pierdan las reputaciones, y en Mxico se llenan las jerarquas del
SNI.

Conforme Peter Novick, dos factores determinan este proceso dialctico: por un lado, las presiones
internas, dentro de la profesin (ms o menos la compulsin edipal para matar a su padre historiogrfico)
y, por otro lado, las influencias externas, que se filtran en la torre de marfil acadmica del mundo real
de afuera.
En el caso de Porfirio Daz y el periodo/rgimen que tiene su nombre, se ven ambas influencias. Durante un
largo periodo desde 1920 a 1970 reinaba la ortodoxia revolucionaria que retrata a Daz como un
vendepatrias autoritario y corrupto, finalmente derrocado por una heroica revolucin. Despus se volte la
marea y, desde los 1980, si no antes, la reputacin de Daz fue recuperndose y se cuestin cada vez ms
la de la Revolucin. Daz se volvi un estadista constructivo, algo paternalista, ms simptico; la
Revolucin, un motor de oportunismo, corrupcin y opresin. A veces este proceso involucr una sencilla
hasta ingenua inversin de la antigua dicotoma maniquea: los hroes de antao se volvieron los villanos
de hoy y viceversa, mientras que la vieja leyenda negra del porfiriato fue transferida, mutatis mutandis, a la

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Revolucin.
As, los turcos jvenes de la historiografa establecieron sus reputaciones y los venerables mitos de la
Revolucin mexicana se colapsaron. Influencias externas que favorecieron este proceso incluyeron la
deslegitimizacin del PRI, el autoproclamado partido de la Revolucin cuya prctica diverga cada vez ms
de su discurso, y la apertura neoliberal de los ochenta que, en estilo neoporfiriano, reintegr a Mxico en
el mercado mundial. Telenovelas como El vuelo del guila captaron y quizs contribuyeron a la
tendencia revisionista, mientras que la biografa de Daz de Paul Garner, obra valiosa si algo caritativa, se
volvi muy merecidamente un best-seller .
Ahora estamos en la fase de sntesis, cuando el asesinato de Edipo da lugar a la diseccin anatmica ms
objetiva, y podemos revisar el balance historiogrfico sobre Daz, su vida y su tiempo. Y esta ltima frase
es clave: no obstante su poder personal, Daz form parte de un sistema y, como todos los Grandes
Hombres de Carlyle no hizo la historia a su antojo; al contrario, estuvo cada vez ms enredado por fuerzas
que no control. La diseccin, entonces, debe distinguir entre su rol individual y en palabras de Tolstoi
las grandes fuerzas impersonales que tuvo que enfrentar.
Una segunda reserva es esencial: Daz gobern por casi 35 aos, mientras que el joven hroe liberal de los
1860, claramente mestizo y algo desaliado en aparencia, se volvi el corpulento paterfamilias de la patria,
de cabello y bigote blancos, cargado de medallas, festejado por aduladores tanto extranjeros como
mexicanos, y (re)casado con una joven seorita de la alta sociedad, una fiel catlica. Los aduladores
extranjeros ahora dudaron que Don Porfirio contuviera ms que una gotita de sangre indgena. Hacia
1911, cuando lo derroc la Revolucin, Daz no solamente estaba viejo (con 80 aos) y enfermo (sufriendo
de una mandbula sptica), sino que haba perdido contacto con y su conocimiento de la cambiante
sociedad mexicana. La poblacin se haba duplicado desde 1850; las ciudades haban crecido; y, como el
propio Daz reconoci en su entrevista con Creelman, la clase media se haba hinchado.
Para colmo, la economa mexicana se haba transformado, gracias al crecimiento de la infraestructura, de la
inversin (extranjera y mexicana) y de las exportaciones. Ahora, una nueva forma de crisis, como la de
1907-1908, producto del ciclo comercial y la integracin de Mxico en la economa mundial, poda ocurrir al
lado de las crisis tradicionales, conocidas desde hace siglos (mal tiempo, malas cosechas y caresta, como
se vieron en 1908-1909). La llamada cuestin social eufemismo conveniente para la miseria urbana y la
protesta obrera tambin exiga una respuesta constructiva.
ste era un universo sociopoltico distinto del que Daz haba conocido cuando joven y astuto caudillo a
mediados del siglo XIX, un universo cada vez ms reacio al antiguo estilo de poltica informal y caciquista.
Mtenlos en caliente haba funcionado como mtodo para aplastar a la disidencia poltica en 1879; pero
en Cananea (1906) y Ro Blanco (1907) la represin draconiana revel no la capacidad sino la bancarrota
poltica del rgimen. La creciente clase media tambin demandaba la representacin poltica y el fin del
caciquismo arbitrario (es decir, sufragio efectivo, no reeleccin); y hasta los ms ntimos socios polticos
de Daz, los cientficos, abogaron por una mayor institucionalizacin de su rgimen personalista. Pero la
Unin Liberal de 1892 fracas (ningn genuino partido positivista/porfirista se estableci) y, aun cuando
como admisin tarda de su propia mortalidad Daz acept crear una vicepresidencia, en 1904, se
asegur que el nombrado sera un compadre leal, gris e impopular. Sepp Blatter, gran cacique de la FIFA,
lo hubiera entendido
La prdida de tino poltico por parte de Daz reflej su largusima permanencia en el poder, aunada al
efecto capullo (cocoon effect) conforme el cual lderes autoritarios pierden contacto con su pueblo y se
aslan en una estrecha camarilla de asesores y aduladores. No es, como Acton dijo, que el poder absoluto
corrompe absolutamente, porque Daz de ninguna manera gozaba de poder absoluto, sino que el poder
personalista y autoritario asla y engatusa al autcrata, que comienza a creer lo que le dicen y la poltica se
parece a las intrigas de la corte otomana o zarista. (Hay administraciones mexicanas ms recientes, tipo
hiperpresidencialista, que tal vez han compartido estos rasgos.) Los informes de provincia, que llenan los
archivos, solan ser optimistas (las rebeliones del PLM fueron nada ms unas llamaradas de petate, no
sntomas de una creciente tensin social); y la entrevista con Creelman reflej la ingenuidad del presidente
y/o la intriga faccional.

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Tambin reflej un deseo de engraciarse con la opinin pblica norteamericana. He aqu un asunto clave en
el debate historiogrfico. La leyenda negra del porfiriato presenta a Daz como un vendepatrias que
traicion a su pas, entregando sus recursos al coloso del norte. Mxico se volvi la madre de extranjeros y
la madrastra de mexicanos. El desarrollo econmico fue distorsionado y las ganancias llenaron bolsillos
extranjeros. Los nuevos ferrocarriles servan al mercado exterior, no domstico. Por tanto, los mexicanos
sufrieron mayor destitucin, conforme la produccin alimentaria y los sueldos reales cayeron.
Pero hay que matizar. El porfiriato no era ningn milagro econmico. Si lo era, el milagro del periodo
priista fue mucho ms milagroso, aun si se toma en cuenta el acelerado crecimiento demogrfico. Bajo
Daz el crecimiento fue mayor que lo que haba sido a mediados del siglo XIX periodo de inestablidad y
guerra, pero eso no dice mucho; y fue modesto comparado con lo que vino despus. Es cierto que el
crecimiento dependi de la demanda y de la inversin extranjeras (ferrocarriles, minera, despus petrleo),
pero Daz no vendi a Mxico corrupta e impensadamente. Por qu lo hubiera hecho? Era un patriota
probado, como demuestra su carrera blica, y, en su diplomacia con Estados Unidos, como Daniel Coso
Villegas bien lo describi, no fue ningn pusilnime lacayo de los gringos. La poltica porfiriana concedi
amplio espacio a la inversin extranjera, en el cual respecto a Mxico emulaba a Argentina o Brasil, pero
los trminos del trato no fueron excesivamente generosos y Daz, como otros presidentes mexicanos, busc
balancear las influencias europeas y norteamericanas; de ah su estrecha relacin con Weetman Pearson,
que no fue un ejemplo de servilismo tercermundista frente a una empresa multinacional todopoderosa, sino
un arreglo pragmtico y mutuamente beneficioso.
Con respecto a los ferrocarriles, historiadores econmicos de inclinacin revisionista (Kuntz Ficker, Riguzzi,
Grunstein) sostienen con razn que el porfiriato persigui fines racionales y nacionales, que
beneficiaron al mercado interno, no solamente a las exportaciones. Como Mxico no tena ros navegables,
tampoco, en ese entonces, carreteras y camiones, los ferrocarriles fueron clave para el desarrollo
econmico; y, durante la fase inicial de construccin (hasta principios de los 1890), la demanda laboral
fortaleci los sueldos reales. En 1907 Limantour arm la nacionalizacin de gran parte de la red
ferrocarrilera y, poco despus, hubo un robusto debate sobre la nueva ley minera, evidencia del
nacionalismo econmico porfiriano. Nada sorprendente, ya que otros regmenes autoritarios
latinoamericanos fueron capaces de enfrentar a los intereses extranjeros y de renegociar el trato
colaborativo entre ellos y la nacin.
Daz poda fomentar la inversin extranjera, las exportaciones y el crecimiento porque estableci no
solamente por sus propios esfuerzos un rgimen estable, que fortaleci la confianza empresarial; al
mismo tiempo, como caudillo popular pero maquiavlico, haba granjeado el apoyo de un pueblo harto de
la guerra que, como Justo Sierra opin, anhelaba la paz y toleraba lo que hoy en da se llamara un dficit
democrtico. Y la iglesia catlica, jams gran admiradora del liberal Daz, dio la bienvenida a la distensin
y se aprovech de la paz porfiriana para consolidar su posicin sociocultural.
Este crculo virtuoso paz y estabilidad, distensin poltica y crecimiento econmico dur hasta mediados
de los 1890. Pero el porfiriato fue un partido de dos tiempos. Durante los 1890 el crculo virtuoso se volvi
vicioso, al menos para muchos mexicanos. El auge ferrocarrilero se termin y dos procesos de
proletarizacin la conversin de campesinos independientes en peones y la bancarrota de artesanos
arruinados por la produccin industrial aumentaron la oferta de trabajo y deprimieron los sueldos. Hacia
los 1900 el nivel de vida caa. Los datos estadsticos: una tasa de mortalidad ms alta, mayor mortalidad
infantil y una cada en los datos biomtricos confirman la evidencia anecdtica de artesanos indigentes en
el Bajo, obreros desempleados en Chihuahua o campesinos desposedos en Morelos. Adems, la
proletarizacin no fue simplemente un proceso material: amenaz los antiguos modos de vivir, las
identidades comunales y la dignidad personal. El cambio estructural provocador, aunado a las crisis
coyunturales, suministr as el combustible socioeconmico de la Revolucin.

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Pero Daz subestim estas tendencias o fue incapaz de frenarlas. Hubiera coincidido con el diplomtico
alemn que, haciendo eco de la opinin comn de los supuestos expertos extranjeros, a fines de 1910,
inform: considero una revolucin general como imposible, de la misma manera que la opinin pblica y la
prensa. Cuando reciba informes acerca de quejas y agravios sociales, Daz responda, pero su vieja
capacidad para la mediacin paternalista se haba marchitado. Intervino en la disputa industrial de Ro
Blanco, pero al final orden al ejrcito reprimir la protesta obrera. Concedi una entrevista a los
campesinos de Anenecuilco pero no poda, o no quera, frenar el avance de los hacendados azucareros,
quienes, en 1909, consiguieron la eleccin como gobernador de Morelos de uno de los suyos el arrogante
junior porfiriano, Pablo Escandn, que altivamente rechaz las quejas campesinas. Y cuando los
indgenas de Tamazunchale buscaron la ayuda del presidente en su lucha contra los hacendados de la
Huasteca, Daz trat de mediar, pero fue incapaz de restringir la expansin terrateniente.
Hacia 1910 Daz se encontr encerrado en una crcel poltico-econmica de su propia construccin, con el
ministro de Hacienda Limantour sirviendo como carcelero principal. Amortizar la deuda externa era cada vez
ms una prioridad: Limantour haba renegociado la deuda, al mismo tiempo que puso a Mxico en el
patrn oro, para as fortalecer el peso y reducir el costo de la amortizacin. Defender los derechos de la
propiedad y mantener la confianza empresarial mexicana y extranjera tambin fue clave, conforme las
prioridades del rgimen. La gestin financiera estaba en manos de cientficos y Daz, como ltimo gran
sobreviviente poltico de la generacin de la Reforma, estaba cada vez ms aislado en un pequeo mundo
de sofisticados financieros de edad mediana, ms los juniors oligrqicos porfirianos como Escandn. La
capacidad del rgimen porfiriano para la mediacin poltica, siempre informal y personalista, se haba
esfumado, y en una coyuntura cuando se acumulaban las tensiones sociales.
Esto no quiere decir que una revolucin era inevitable. Daz poda haber arreglado la sucesin presidencial,
nombrando a un vicepresidente popular como Reyes o, a ltimo momento, haciendo un trato con Madero.
Quizs as el porfiriato hubiera podido mutar en un rgimen representativo y socialmente responsable
(Uruguay y Argentina seran modelos contemporneos). Y, tal vez, hubiera sido posible contener las
tensiones sociales, limitando su expresin a brotes espordicos (como en Per o Bolivia), evitando una gran
explosin revolucionaria. Pero Daz se aferr al poder, exili a Reyes y oblig a Madero a lanzar una
rebelin armada, rebelin que rpidamente se transform en revolucin.

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Este desenlace desastroso es un problema serio para revisionistas, que buscan rehabilitar hasta el viejo
Daz de los 1900. Theda Skocpol ofrece una salida en su tesis que las grandes revoluciones, incluso la
mexicana, son producto de presiones de afuera, guerras internacionales y rivalidad geopoltica, que
socavan al Estado y permiten sublevaciones de abajo. Si tiene razn para Francia (1789) y Rusia (1917),
no sirve para Mxico, que no haba librado ninguna guerra y tampoco estaba involucrado en serias
rivalidades externas. La insurgencia de 1910 de ninguna manera fue provocada por agresin extranjera,
como la de 1810. La necesidad de pagar la deuda externa, mantener el peso y sostener la confianza
empresarial fue otro factor distinto, producto de la propia poltica del porfiriato, factor que haba fortalecido
al Estado en vez de debilitarlo.
Mientras tanto, la creciente polarizacin social, aunada a la falta de mediacin poltica, eran rasgos de la
economa poltica interna que Daz, los cientficos y la oligarqua porfirista haban construido, y de la cual se
haban beneficiado individual y colectivamente. El revisionismo enfatiza correctamente la popularidad y los
logros del Porfirio Daz de los 1880 y traza la exitosa trayectoria econmica, al menos hasta los 1890. Pero
todo rgimen que provoca la polarizacin social, mientras que niega la representacin poltica, ocasionando
as su propio derrumbe violento, no merece mucha caridad historiogrfica. En cuanto al propio Don Porfirio
y su carrera individual, parece confirmar el dicho del controvertido poltico britnico Enoch Powell: toda
carrera poltica termina en fracaso. Quizs no todas: el secreto, para asegurarse de una reputacin
positiva y exitosa es morir durante una lucha heroica (como Zapata en 1919) o poco despus de haber
triunfado (como Jurez en 1872). O retirarse a la vida annima despus de una gestin buena y cumplida
(cosa que pocos presidentes mexicanos han logrado). Pero Daz vivi demasiado tiempo, aferrado al poder,
y pag el precio de su longevidad, como tambin lo pag Mxico.

Alan Knight
Historiador. Acadmico de la Universidad de Oxford. Autor de The Mexican Revolution , The Mexican
Petroleum Industry in the Twentieth Century, entre otros.
2015 Julio, Ensayo.

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