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El universo

Que es?
El universo es la totalidad del espacio y del tiempo, de todas las formas de la materia, la energa y el impulso, las leyes y constantes fsicas que las gobiernan. Sin embargo, el trmino universo puede ser utilizado en sentidos contextuales ligeramente diferentes, para referirse a conceptos como el cosmos, el mundo o la naturaleza.

Materia, energa, espacio y tiempo, todo lo que existe forma parte del Universo. Es muy grande, pero no infinito. Si lo fuera, habra infinita materia en infinitas estrellas, y no es as. En cuanto a la materia, el universo es, sobre todo, espacio vaco. El Universo contiene galaxias, cmulos de galaxias y estructuras de mayor tamao llamadas supercmulos, adems de materia intergalctica. Todava no sabemos con exactitud la magnitud del Universo, a pesar de la avanzada tecnologa disponible en la actualidad.

Smbolo H He O C N Si Mg Ne Fe S

Elemento qumico Hidrgeno Helio Oxgeno Carbono Nitrgeno Silicio Magnesio Nen Hierro Azufre

tomos 1.000.000 63.000 690 420 87 45 40 37 32 16

Nuestro lugar en el Universo Nuestro mundo, la Tierra, es minsculo comparado con el Universo. Formamos parte del Sistema Solar, perdido en un brazo de una galaxia que tiene 100.000 millones de estrellas, pero slo es una entre los centenares de miles de millones de galaxias que forman el Universo.

La teora del Big Bang explica cmo se form


Dice que hace unos 15.000 millones de aos la materia tena una densidad y una temperatura infinitas. Hubo una explosin violenta y, desde entonces, el universo va perdiendo densidad y temperatura. El Big Bang es una singularidad, una excepcin que no pueden explicar las leyes de la fsica. Podemos saber qu pas desde el primer instante, pero el momento y tamao cero todava no tienen explicacin cientfica.

Desde sus orgenes, la especie humana ha observado el cielo. Primero, directamente, despus con instrumentos cada vez ms potentes. Las antiguas civilizaciones agrupaban las estrellas formando figuras. Nuestras constelaciones se inventaron en el Mediterrneo oriental hace unos 2.500 aos. Representan animales y mitos del lugar y la poca. La gente crea que los cuerpos del cielo influan la vida de reyes y sbditos. El estudio de los astros se mezclaba con supersticiones y rituales.

Las constelaciones que acompaan la trayectoria del Sol, la Luna y los planetas, en la franja llamada zodaco, nos resultan familiares: Aries, Tauro, Gminis, Cncer, Leo, Virgo, Libra, Escorpin, Sagitario, Capricornio, Acuario y Piscis.

A principios del siglo XVII se invent el telescopio. Primero se utilizaron lentes, despus espejos, tambin combinaciones de ambos. Actualmente hay telescopios de muy alta resolucin, como el VLT, formado por cuatro telescopios sincronizados.

Los radiotelescopios detectan radiaciones de muy diferentes longitudes de onda. Trabajan en grupos utilizando una tcnica llamada interferometra. La fotografa, la informtica, las comunicaciones y, en general, los avances tcnicos de los ltimos aos han ayudado muchsimo a la astronoma.

Gracias a los espectros, producidos por la descomposicin de la luz, podemos conocer informacin detallada sobre la composicin qumica de un objeto. Tambin se aplica al conocimiento del Universo.

Un hallazgo reciente, las lentes gravitacionales, aprovechan el hecho de que los objetos con masa pueden desviar los rayos de luz. Si se localiza un grupo de cuerpos con la configuracin apropiada, acta como una lente potentsima y muestra, en el centro, objetos distantes que no podramos ver.

Las estrellas que se pueden observar en una noche clara forman determinadas figuras que llamamos "constelaciones", y que sirven para localizar ms fcilmente la posicin de los astros. En total, hay 88 agrupaciones de estrellas que aparecen en la esfera celeste y que toman su nombre de figuras religiosas o mitolgicas, animales u objetos. Este trmino tambin se refiere a reas delimitadas de la esfera celeste que comprenden los grupos de estrellas con nombre.

Los dibujos de constelaciones ms antiguos que se conocen sealan que las constelaciones ya haban sido establecidas el 4000 a.C. Los sumerios le dieron el nombre a la constelacin Acuario, en honor a su dios An, que derrama el agua de la inmortalidad sobre la Tierra. Los babilonios ya haban dividido el zodaco en 12 signos iguales hacia el 450 a.C. Las actuales constelaciones del hemisferio norte se diferencian poco de las que conocan los caldeos y los antiguos egipcios. Homero y Hesodo mencionaron las constelaciones y el poeta griego Arato de Soli, dio una descripcin en verso de 44 constelaciones en su Phaenomena. Tolomeo, astrnomo y matemtico griego, en el Almagesto, describi 48 constelaciones, de las cuales, 47 se siguen conociendo por el mismo nombre.

A finales del siglo XVI, los primeros exploradores europeos de los mares del Sur trazaron mapas del hemisferio austral. El navegante holands Pieter Dirckz Keyser, que particip en la exploracin de las Indias orientales en 1595 aadi nuevas constelaciones. Ms tarde fueron aadidas otras constelaciones del hemisferio sur por el astrnomo alemn Johann Bayer,que public el primer atlas celeste extenso.

Muchos otros propusieron nuevas constelaciones, pero los astrnomos acordaron finalmente una lista de 88. No obstante, los lmites de las constelaciones siguieron siendo tema de discusin hasta 1930, cuando la Unin Astronmica Internacional fij dichos lmites.

Para designar las aproximadamente 1.300 estrellas brillantes, se utiliza el genitivo del nombre de las constelaciones, precedido por una letra griega; este sistema fue introducido por Johann Bayer. Por ejemplo, a la famosa estrella Algol, en la constelacin Perseo, se le llama Beta Persei.

Entre las constelaciones ms conocidas se hallan las que se encuentran en el plano de la rbita de la Tierra sobre el fondo de las estrellas fijas. Son las constelaciones del Zodaco. Ademas de estas, algunas muy conocidas son Cruz del Sur, visible desde el hemisferiosur, y Osa Mayor, visible desde el hemisferio Norte. Estas y otras constelaciones permiten ubicar la posicin de importantes puntos de referencia como, por ejemplo, los polos celestes.

La mayor constelacin de la esfera celeste es la de Hydra, que contiene 68 estrellas visibles a simple vista. La Cruz del Sur, por su parte, es la constelacin ms pequea.

Conceptos bsicos
Masa: es la cantidad de materia de un objeto.

Volumen: es el espacio ocupado por un objeto.


Densidad: se calcula dividiendo la masa de un objeto por su volumen. Temperatura: la cantidad de calor de un objeto. La temperatura ms baja posible en el Universo es de 273 C bajo cero (0 Kelvin), que es no tener ningn tipo de energa

Unidades para medir distancias


Medir el Universo es complicado. A menudo no sirven las unidades habituales. Las distancias, el tiempo y las fuerzas son enormes y, como es evidente, no se pueden medir directamente.

Para medir la distancia hasta las estrellas prximas se utiliza la tcnica del paralaje. Se trata de medir el ngulo que forman los objetos lejanos, la estrella que se observa y la Tierra, en los dos puntos opuestos de su rbita alrededor del Sol.

El brillo de los astros


El brillo (magnitud estelar) es un sistema de medida en que cada magnitud es 2,512 veces ms brillante que la siguiente. Una estrella de magnitud 1 es 100 veces ms brillante que una de magnitud 6. Las ms brillantes tienen magnitudes negativas.

nicamente hay 20 estrellas de magnitud igual o inferior a 1. La estrella ms dbil que se ha podido observar tiene una magnitud de 23.

Declinacin
La declinacin es la medida, en grados, del ngulo de un objeto del cielo por encima o por debajo del ecuador celeste. Cada objeto describe un "crculo de declinacin" aparente. La distancia, en horas, desde ste hasta el crculo de referencia (que pasa por los polos y la posicin de la Tierra al inicio de la primavera) es la ascensin del objeto. Combinando la ascensin, la declinacin y la distancia se determina la posicin relativa a la Tierra de un objecto.

Leyes de Kepler
Se trata de tres leyes acerca de los movimientos de los planetas formuladas por el astrnomo alemn Johannes Kepler a principios del siglo XVII. Kepler bas sus leyes en los datos planetarios reunidos por el astrnomo dans Tycho Brahe, de quien fue ayudante. Sus propuestas rompieron con una vieja creencia de siglos de que los planetas se movan en rbitas circulares.
Primera ley: Los planetas giran alrededor del Sol en rbitas elpticas en las que el Sol ocupa uno de los focos de la elipse. Segunda ley: Las reas barridas por el segmento que une al Sol con el planeta (radio vector) son proporcionales a los tiempos empleados para describirlas. Como consecuencia, cuanto ms cerca est el planeta del Sol con ms rapidez se mueve.

Tercera ley: Los cuadrados de los periodos siderales de revolucin de los planetas alrededor del Sol son proporcionales a los cubos de los semiejes mayores de sus rbitas elpticas. Esto permite deducir que los planetas ms lejanos al Sol orbitan a menor velocidad que los cercanos; dice que el perodo de revolucin depende de la distancia al Sol.
Estas leyes desempearon un papel importante en el trabajo del astrnomo, matemtico y fsico ingls del siglo XVII Isaac Newton, y son fundamentales para comprender las trayectorias orbitales de la Luna y de los satlites artificiales.

Gravitacin universal
La gravitacin es la propiedad de atraccin mutua que poseen todos los objetos compuestos de materia. A veces se usa como el trmino "gravedad", aunque este se refiere nicamente a la fuerza gravitacional que ejerce la Tierra

La gravitacin es una de las cuatro fuerzas bsicas que controlan las interacciones de la materia. Hasta ahora no han tenido los intentos de detectar las ondas gravitacionales que, segn sugiere la teora de la relatividad, podran observarse cuando se perturba el campo gravitacional de un objeto de gran masa.

El efecto Doppler
La variacin de la longitud de onda de la luz, radiacin electromagntica y sonido de los cuerpos informa sobre su movimiento. Cuando un vehculo se acerca omos su motor ms agudo que cuando se aleja. Igualmente, cuando una estrella o una galaxia se acercan, su espectro se desplaza hacia el azul y, si se alejan, hacia el rojo. De momento, todas las galaxias observadas se desplazan hacia el rojo, es decir, se alejan de aqu.

Aunque la mayor parte del espacio que podemos observar est vaco, es inevitable que nos fijemos en esos puntitos que brillan. No es que el espacio vaco carezca de inters. Simplemente, las estrellas llaman la atencin.

A causa de la atraccin gravitatoria, la materia de las estrellas tiende a concentrarse en su centro. Pero eso hace que aumente su temperatura y presin. A partir de ciertos lmites, este aumento provoca reacciones nucleares que liberan energa y equilibran la fuerza de la gravedad, con lo que el tamao de la estrella se mantiene ms o menos estable durante un tiempo, emitiendo al espacio grandes cantidades de radiacin, entre ellas, por supuesto, la luminosa.

Sin embargo, dependiendo de la cantidad de materia reunida en un astro y del momento del ciclo en el que se encuentra, se pueden dar fenmenos y comportamientos muy diversos. Enanas, gigantes, dobles, variables, cusares, plsares, agujeros negros, ... En este captulo vamos a dar una visin general sobre las estrellas, sus tipos, sus comportamientos y su evolucin.