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6.

1 TRANSPORTE DE CONTAMINANTES Y EL DESTINO EN EL AMBIENTE

Comprender el transporte y el destino de los contaminantes en el medio ambiente


es necesaria para evaluar el impacto potencial de los contaminantes sobre la
salud humana y el medio ambiente. Por ejemplo, tal conocimiento es necesario
para llevar a cabo evaluaciones de riesgo, tales como evaluar la probabilidad de
que un vertido contaminante dara lugar a la contaminacin de las aguas
subterrneas.
Tal conocimiento es necesario para desarrollar y evaluar mtodos para remediar la
contaminacin ambiental. Igual de importante, conocimiento de transporte de
contaminantes y el destino es necesario para ayudar a los productos qumicos del
diseo y procesos que reduzcan al mnimo los impactos adversos sobre la salud
humana y el medio ambiente para mejorar la prevencin de la contaminacin.
Los cuatro procesos generales que controlan el transporte y destino de los
contaminantes en el medio ambiente son adveccin, dispersin, transferencia de
masa de interfase y las reacciones de transformacin. Estos se definen en el
cuadro de informacin 6.1.
Muchos de los procesos que influyen en el transporte de contaminantes y el
destino se ilustran en la figura 6.1, que muestra la disposicin de un contaminante
orgnico lquido derramado en el subsuelo (DNAPL es un lquido de fase "ms
denso que el agua").

Figura 6.1 Disposicin del lquido orgnico derramado en el subsuelo. Esquema de


contaminacin solvente clorada: lquidos de fase densa migrar hacia abajo en el subsuelo
y servir como una fuente de contaminacin para las aguas subterrneas. Tambin se
muestran procesos de atenuacin natural. DNAPL, lquidos de fase densa; NAPL, lquidos
de fase. De los Estados Unidos EPA, 1999.

El destino de un contaminante especfico en el medio ambiente es una funcin de las


influencias combinadas de estos cuatro procesos generales. El impacto combinado de los
cuatro procesos determina el "potencial de contaminacin" y "persistencia" de un
contaminante en el medio ambiente. La contaminacin potencial caracteriza, en esencia,
la "capacidad" de la sustancia que contamine el medio de inters (suelo, agua, aire).
Compuestos que se transportan fcilmente (e.g., alta solubilidad en el agua, sorcin de
los), y que no se transforman en gran medida (es decir, son persistentes) generalmente
tienen grandes potenciales de contaminacin. Tarifas de transporte grande significan que
el contaminante se separa fcilmente desde el sitio donde primero entr en el medio
ambiente. Una potencial de transformacin baja significa que el producto qumico
persisten en el medio ambiente y as siguen siendo peligroso, por ms tiempo.
Los riesgos de salud por un contaminante especfico a los seres humanos u otros
organismos es, por supuesto, una funcin de sus caractersticas toxicolgicas (segn lo
discutido en el captulo 13), as como su potencial de contaminacin. Por lo tanto, es
importante entender ambos tipos de propiedades. Por ejemplo, el mayor riesgo de salud
potencial sern asociado con contaminantes altamente txicos y persistentes. Sin
embargo, efectos nocivos reales ocurrir solamente si el organismo es expuesto a los
contaminantes. As, las vas de exposicin son crticas para la evaluacin de riesgos por
contaminantes. Los procesos que influyen en el transporte y el destino de los
contaminantes en el medio ambiente tienen un impacto significativo en las vas y niveles
de exposicin.
Una vez que un producto qumico se aplica a (o derramado sobre) la superficie de la tierra,
puede permanecer en el lugar o puede transferir para el aire, escurrimientos superficiales
o del subsuelo. Productos qumicos con moderada a grandes presiones de vapor pueden
evaporarse o volatilizarse en la fase de gas, convirtindose as en sujeto a transporte
atmosfrico y los procesos de destino incluyendo la adveccin (llevada por el viento), la
dispersin y las reacciones de transformacin. Aire contaminado es una fuente potencial
de exposicin a los contaminantes peligrosos. Sin embargo, las concentraciones
atmosfricas de sustancias qumicas ms txicas son relativamente bajas debido a los
efectos de dilucin.
Transferencia de contaminantes al escurrimiento superficial durante eventos de
precipitacin o riego, es un motivo de preocupacin asociado con el tema de la
contaminacin de fuente no puntual. Una vez arrastrado en escurrimiento superficial, los
contaminantes pueden ser transportadas luego a cuerpos de agua superficial. Consumo
de agua de superficie contaminada es una va potencial de exposicin humana o animal a
sustancias qumicas txicas. Otra ruta de exposicin a sustancias qumicas txica para los
seres humanos es el consumo de agua subterrnea contaminada. Una vez aplicada a una
superficie de la tierra, un contaminante puede particionar al agua de poro del suelo. El
contaminante tiene el potencial para mover hacia abajo a una zona saturada (acufero),
contaminando as las aguas subterrneas. Si esto ocurrir, as como el tiempo que
tomar, y la magnitud resultante de la contaminacin, depende de numerosos factores.
Estos incluyen: la magnitud y la tasa de infiltracin o recarga; el tipo de suelo; la
profundidad del acufero; y la cantidad de contaminante y sus propiedades fisicoqumicas
(por ejemplo, solubilidad, grado de absorcin y transformacin potencial).
Contaminantes voltiles pueden mover por adveccin y difusin en la fase de gas de suelo
adems de la fase del agua de poro, que ofrece un medio adicional para viajar a un
acufero.

6.2 PROPIEDADES DEL CONTAMINANTE


Las propiedades fisicoqumicas del contaminante influyen en su comportamiento de
transporte y destino. Por ejemplo, como se seal anteriormente, productos qumicos
con moderada a grandes presiones de vapor pueden evaporarse o volatilizarse en la fase
de gas, convirtindose as en sujeto a transporte atmosfrico y los procesos de destino.
Estos productos qumicos tambin pueden sufrir transporte en la fase gaseosa en la zona
no saturada. Como otro ejemplo, productos qumicos con mayor solubilidad acuosa
transferir ms fcilmente al agua y as ser objeto de transporte por la corriente.
Las fisicoqumicas propiedadesPropiedades de contaminantes son controladas por su
estructura molecular (vase captulo 7). La biodegradabilidad de los contaminantes
depende tambin su estructura molecular (vase captulo 8).
Una propiedad importante a considerar al evaluar comportamiento de transporte y el
destino es el estado de fase del contaminante. En condiciones "naturales" (temperatura T
25 C, presin P 1 atm), productos qumicos en su forma pura existen como slidos,
lquidos o gases (ver tabla 6.1). Claramente, la movilidad de una sustancia qumica en el
medio ambiente depender en parte la fase en que ocurre, con los gases generalmente
siendo ms mvil y menos mvil de slidos.

Muchos de los contaminantes orgnicos de mayor preocupacin pasan a existir como


lquidos en su estado puro en condiciones naturales. Estos compuestos orgnicos se
denominan lquidos inmiscibles o fase (NAPLs). NAPLs ejemplos de combustibles
(gasolina, combustible de aviacin), disolventes clorados y bifenilos policlorados. La
presencia de NAPLs en el subsuelo en un sitio contaminado complica grandemente
esfuerzos de remediacin (ver captulo 19). Una vez liberado en el subsuelo, la NAPL
queda atrapada en los espacios de poro, despus de lo cual es muy difcil de eliminar
fsicamente. Por lo tanto, servir a largo plazo como fuentes de contaminacin como las
molculas de transferencia a otras fases (ver captulo 17). Un factor adicional de
complicacin es que muchos NAPLs comprenden a varios componentes. Tales NAPLs
componentes mltiples ejemplos de combustibles (gasolina, gasleo y combustible de
aviacin), alquitrn de hulla y creosota, que contienen cientos de compuestos orgnicos.
Estos mltiples componentes NAPLs pueden contener compuestos individuales, como el
naftaleno y antraceno, que ocurren normalmente como slidos pero que se "disuelven"
en los lquidos orgnicos.

La mayora contaminantes inorgnicos de inters se presentan como slidos en su estado


elemental. Una notable excepcin es el mercurio, que es un lquido en condiciones
estndar. Un factor importante para contaminantes inorgnicos es la "especiacin". Por
ejemplo, muchos productos inorgnicos se encuentran principalmente en forma inica en
el ambiente (por ejemplo, Pb 2, Cd 2, NO3). Especiacin puede influir mucho acuoso
solubilidad y absorcin potencial. Adems, muchos productos inorgnicos pueden
combinar con otros inorgnicos, formando complejos cuyo comportamiento transporte
difiere de la de los iones de los padres. Estos conceptos se discuten en el captulo 7.

6.3 ADVECCIN
adveccin es el transporte de la materia por el movimiento de un fluido. Cualquier
contaminante disuelto en agua (lo que llamamos un "soluto") se llevar adelante por el
agua que fluye. Del mismo modo, las molculas de contaminante en aire (fase vapor) se
llevar a lo largo como los flujos de aire. Adveccin es generalmente el modo ms
importante de transporte de contaminantes en el ambiente. Transporte advectivo por
agua o aire es la razn principal para el movimiento a gran escala de los contaminantes en
el medio ambiente.
Transporte de masa de contaminante por adveccin es proporcional a la tasa de
movimiento fluido. Por lo tanto, caracterizar el potencial de transporte advectivo de un
contaminante en un lugar especfico requiere para determinar la direccin y velocidad de
flujo de fluidos en esa ubicacin. Control de flujo de aire en la atmsfera fue discutido en
el captulo 4. Determinar la direccin y velocidad del flujo de agua superficial es
relativamente straightforwarde.g., de corrientes, la direccin se define por el cauce y la
velocidad se relaciona con el nivel de agua (vase captulo 3). Por el contrario, la
caracterizacin de la direccin y velocidad de movimiento de aire o agua en el subsuelo es
mucho ms compleja.
Transporte de masa de contaminante por adveccin es proporcional a la tasa de
movimiento fluido. Por lo tanto, caracterizar el potencial de transporte advectivo de un
contaminante en un lugar especfico requiere para determinar la direccin y velocidad de
flujo de fluidos en esa ubicacin. Control de flujo de aire en la atmsfera fue discutido en
el captulo 4. Determinar la direccin y velocidad del flujo de agua superficial es
relativamente straightforwarde.g., de corrientes, la direccin se define por el cauce y la
velocidad se relaciona con el nivel de agua (vase captulo 3). Por el contrario, la
caracterizacin de la direccin y velocidad de movimiento de aire o agua en el subsuelo es
mucho ms compleja.

Figure 6.2 Example of a groundwater contour map. Image courtesy of the Arizona
Department of Water Resources and the University of Arizona Water Resources Research
Center.

Mediciones de velocidad de las aguas subterrneas son importantes para Estudios


hidrogeolgicos y monitoreo de aplicaciones, incluyendo la prediccin de la tasa de
movimiento de contaminantes ambientales. Existen varias tcnicas disponibles para
determinar velocidades de flujo de agua subterrnea en el campo. Estos incluyen la
estimacin basada en la ley de Darcy, medidores de flujo de pozo y pruebas de tracer.
Una estimacin de la velocidad de las aguas subterrneas puede obtenerse usando la ley
de Darcy, reescrito como:
Este enfoque requiere el conocimiento de la conductividad hidrulica y el gradiente
hidrulico, que puede ser obtenida como se describe en el captulo 3. Medidores de flujo
de perforacin se utilizan para muchas aplicaciones incluyendo bien-pantalla
posicionamiento, determinacin de zonas de recarga; y la estimacin de la distribucin de
hydraulicconductivity. Adems, pueden ser utilizados para la medicin de las
caractersticas de flujo horizontal y vertical en un entubado pozo o perforacin.
Marcadores se pueden utilizar tambin en estudios de campo para determinar
velocidades de las aguas subterrneas. Una prueba del trazador se realiza por inyeccin
de una solucin de trazador en los acuferos y monitoreo de las concentraciones del
indicador en localizaciones de percolacin. El tiempo requerido para que el palpador
viajar de la inyeccin de punto al punto de control puede utilizarse para calcular la
velocidad de las aguas subterrneas. Un trazador adecuado no debe reaccionar
qumicamente o fsicamente con el material de las aguas subterrneas o acuferos y no
debe someterse a reacciones de transformacin. Este tipo de sustancias se denomina
generalmente conservadoras trazadores.