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LA TEORA DE LA EVOLUCIN

DARWIN CHARLES LA SELECCIN


NATURAL
Est generalmente reconocido que los seres vivos evolucionan y que las formas sencillas
dan lugar a formas cada vez ms complejas. Cmo sucede esto? He aqu la cuestin que
intrig a Carlos Darwin, el gran naturalista, durante muchos aos. Darwin crea
firmemente en la evolucin, pero por largo tiempo fue incapaz de explicarla. Al cabo de
muchos aos desarroll su famosa Teora de la evolucin por seleccin natural, basada
en el modo prodigioso en que los animales se adaptan a su ambiente. La evolucin es el
proceso por el que una especie cambia con el de las generaciones. Dado que se lleva a
cabo de manera muy lenta han de sucederse muchas generaciones antes de que empiece
a hacerse evidente alguna variacin.
UN POCO DE HISTORIADesde la antigedad, el modo
de originarse la vida y la aparicin de la gran variedad de
organismos conocidos, constituy un misterio que, en menor o
mayor medida, despert curiosidad de los cientficos.
Sin embargo, las supersticiones, los prejuicios, los dogmas
religiosos y las teoras que se aventuraban debido a la
imposibilidad de probarlas con el nivel de conocimiento de
aquellas pocas, hicieron que la cuestin quedara a menudo en
el olvido o que, simplemente, se aceptara la imposibilidad de
averiguar los orgenes.
No fue hasta pocas relativamente recientes cuando el hombre pudo finalmente abordar
esta cuestin con unos criterios fiables y unos conocimientos cientficos suficientes para
demostrar sus hiptesis.
Es as como podemos afirmar, que antes del siglo XIX existieron diversas hiptesis que
intentaban explicar justamente esta cuestin, el origen de la vida sobre la Tierra. Las
teoras creacionistas que hacan referencia a un hecho puntual de la creacin divina; y por
otra parte, las teoras de la generacin espontnea que defendan que la aparicin de los
vivos se produca de manera natural, a partir de la materia inerte.
Una primera aportacin cientfica sobre el tema es el trabajo de Oparin (1924), El origen
de la vida sobre la Tierra, donde el bioqumico y bilogo ruso propone una explicacin,
vigente an hoy, de la manera natural en que de la materia surgieron las primeras formas
pre-biolgicas y, posteriormente el resto de los seres vivos. En segundo aspecto de la
generacin espontnea de la vida tiene una respuesta convincente desde mediados del
siglo XIX.
Esto es as, gracias a Pasteur y fundamentalmente a Darwin quienes realizaron
experimentos al respecto. Este ltimo, naturalista britnico realiz una obra de vital
trascendencia (1859): El origen de las especies. La cual tiene por objetivo aportar una
explicacin cientfica sobre la evolucin o denominada descendencia con
modificacin (trmino utilizado para explicar estos fenmenos).

Los pinzones de Darwin son un grupo de pjaros que se encuentran en las islas
Galpagos y que contribuyeran grandemente a a formacin de la teora de la evolucin.
En esas islas existen pocas aves de otra de otra clase y los pinzones han evolucionado en
varias direcciones, de modo que ahora los hay granvoros, frugvoros, insectvoros, etc.
Sus picos varan de forma, de acuerdo con le funcin. Se distinguen varias especies y
subespecies. La semejanza general entre ellos sugiere que han evolucionado
recientemente, a partir de un antepasado comn.

Evolucin de los pinzones de Darwin


Sin lugar a dudas que existieron importantes antecedentes del tema, aunque siempre se
manifiesta el honor de haber realizado esta teora de manera cientfica e inexorable, a
Charles Darwin. No muy lejos, fue su abuelo Erasmo Darwin- quien aport las primeras
muestras de inters cientfico por estos temas. No obstante, quien fue precursor de una
corriente de pensamiento sobre el estudio de la evolucin de los seres vivos, es Jean
Baptiste de Monet, caballero de Lamarck (1744-1829).
Su tesis fundamental es la transmisin de los caracteres adquiridos como origen de la
evolucin (es decir, que las caractersticas que un individuo adquiere en su interaccin
con el medio se transmiten despus a su descendencia); denominada este principio
como Lamarckismo.
La causa de las modificaciones de dichos caracteres se encuentra en el uso o no de los
diversos rganos, tesis que se resume en la siguiente frase: La funcin crea el rgano.
Lamarck resume sus ideas en Filosofa zoolgica (1809), el primer trabajo cientfico
donde se expone de manera clara y razonada una teora sobre la evolucin.
As, por ejemplo, los lamarckistas explicaban la aparicin del cuello largo en las jirafas
como un proceso paulatino de adaptacin de un animal a ir comiendo hojas situadas cada
vez ms altas. Lo que supondra que sus hijos heredaran un cuello ms largo an.
Lemack supona que el esfuerzo de las jirafas para alcazar la hojas mas altas, haca
que sus cuellos se estirasen unos centmetros, y que luego ese estiramiento era
transmitido a sus descendientes.Las ideas de Lamarck fueron criticadas por Weissman,
quien posteriormente demostr que los caracteres adquiridos no pueden heredarse. Las
clulas del cuerpo (o somticas) estn completamente separadas de las reproductoras
(gametos: vulos y espermatozoides) y solamente estas ltimas transmiten rasgos
hereditarios a la generacin siguiente.
En realidad segn la teora de Darwin las que tenan el cuello y las patas algo ms
largos que las otras, podran alimentarse de hojas de acacia, (las otras se desnutran)
lo que les ayudara a sobrevivir mejor en las pocas de sequa. Actu de esta manera la
seleccin natural, que permiti a los mejor adaptados, los ms altos, reproducirse.
Lamarck, que vivi de 1744 a 1829. De acuerdo con ella, si un hombre hace gimnasia
intensamente y desarrolla sus msculos, sus hijos tendrn tambin msculos potentes.
En otras palabras, los caracteres adquiridos durante la vida de un individuo pueden ser
heredados. Esta teora recibe, por ello, el nombre de teora de la herencia de los
caracteres adquiridos. Evidentemente, es cierto que los msculos pueden ser
desarrollados mediante ciertos ejercicios, pero lo que no est demostrado en absoluto
es que estas modificaciones puedan heredarse.
En lo que respecta al cientfico britnico, Charles Darwin, viajando a bordo del Beagle,
durante largos aos (1831- 1836) recogi datos botnicos, zoolgicos y geolgicos que
le permitieron establecer un conjunto de hiptesis que cuestionaban las ideas precedentes
sobre la generacin espontnea de la vida.
La diversidad observada durante esos veinte aos siguientes se intent explicar de manera
coherente mediante la formulacin de los datos obtenidos. Una de las etapas que ms
influy en el fue su paso por las islas Galpagos, donde encontr 14 subespecies distintas
de pinzones, que se diferencian nicamente en la forma del pico. Es decir, que cada una
de ellas, estaba adaptada a un tipo de alimentacin y viva en un hbitat diferente en las
diversas islas.
Sin embargo, en 1858, Darwin se vio obligado a presentar sus trabajos, cuando recibi el
manuscrito de un joven naturalista, Alfred Russel Wallace (1823/1913), que haba llegado
de manera independiente a las mismas conclusiones que l, es decir, a la idea de la
evolucin por medio de la seleccin natural.
La obra de Malthus sobre el crecimiento de la poblacin, fue la base que habra tomado
para sus estudios, tanto Darwin como Wallace. La misma establece que este factor
(crecimiento de la poblacin) tiende a ser muy elevado, la cual al disponibilidad de
alimento y espacio son limitados lo mantendr constantes, de aqu surge esta proposicin
de la idea de competencia. Ambos cientficos de acuerdo a esta base argumental sustentan
sus teoras estableciendo dos aspectos relevantes, dando por sentado que los seres vivos
pueden presentar clones.
Justamente la nocin de competencia establecida anteriormente por Malthus y finalmente
esta ltima idea, es lo que los lleva a establecer que estas variaciones pueden ser
ventajosas o no en el marco de dicha competencia. Entonces la conquista por los recursos
necesarios para la vida, dar como resultado una lucha que determinar una seleccin
natural la cual favorecer a los individuos con variaciones ventajosas y eliminar a los
menos eficaces. Pese a ello, no todo es compartido por ambos, ya que existe un punto
discordante entre ellos. Y es que esta idea de Darwin de seleccin natural expresada en
su obra El origen del hombre (1871), nunca fue compartida por Wallace.
Al respeto, Darwin argumenta que algunos caracteres son preservados slo porque
permiten a los machos mayor eficacia en relacin con las hembras. Pero cabe decir, que
ciento cincuenta aos despus, hay quienes an lo veneran y quienes lo deploran, pero El
Origen de las especies sigue an ejerciendo una influencia extraordinaria.
Cuando Darwin regres de su viaje por Amrica del Sur y el Pacfico, era capaz de
empezar a responder una pregunta muy sencilla que no pareca tener una respuesta
fcil: por qu las plantas y los animales cambian? El problema se le present al
advertir que en Amrica del Sur encontraba muchas especies que conoca, pero con
algunas diferencias. Asimismo, en las Galpagos pudo clasificar diecisis especies de
pinzones y se pregunt por qu un pjaro, que conoca de Europa, presentaba tal grado
de variacin.
Uno de los hechos que impresion a Darwin, durante su largo viaje fue la variedad de
formas y de especies anlogas que pueden agruparse alrededor de un mismo prototipo.
Esta variacin morfolgica es fcil de observar tambin, por ejemplo, en los animales
domsticos.

En las palomas caseras existen innumerables razas que se diferencian por la forma de la
cola, por el tipo de rizado o lisura del plumaje, por el color, por la existencia de moos o
carnosidades (carnculas) en la cabeza, adems de otras caractersticas.

Mediante una serie de cruzamientos, es posible convencerse de que estas formas


descienden todas de la forma silvestre: la paloma saxcola o paloma de las rocas (Columba
livia). El autor de la perpetuacin de estas variaciones es el hombre, que las dirige y
conserva, segn su voluntad y sus intereses; y lo mismo acta sobre otros animales
domsticos o sobre las plantas cultivadas. Darwin busc, durante mucho tiempo, la
fuerza que en la naturaleza podra reemplazar la accin selectiva del hombre, evidente
en las plantas cultivadas y en los animales domsticos.
LA TEORA DE DARWIN
Darwin parte de las ideas, del economista Thomas Malthus. Malthus postulaba que la
poblacin crece en forma geomtrica y se preguntaba qu sucedera con el crecimiento
de la poblacin humana en un habitat cerrado, como por ejemplo una isla. La conclusin
era que el crecimiento estara limitado por la cantidad de alimento, que crece en
proporcin aritmtica. Si la cantidad de alimento es restringida, debemos suponer que
llegar un momento en que existirn ms animales con necesidad de alimentarse que
alimento disponible.
Entonces, se producir una competencia entre los individuos por el alimento, y algunos
individuos resultarn vencedores y los otros morirn de hambre. De esta idea, Darwin
concluye que sobrevivirn aquellos individuos con caractersticas ms favorables, idea
conocida como la supervivencia del ms apto. Sin embargo, hay que tener en cuenta
que, a menudo, se registran variaciones, hecho que Darwin haba observado en las
Galpagos.
Conectando este hecho con la idea de la supervivencia del ms apto, se deduce que
aquellos individuos que poseen las caractersticas ms favorables compiten en mejores
condiciones y, al cabo del tiempo, se produce la seleccin natural; es decir, los ms aptos
ocupan todo el habitat y los menos adaptados desaparecen.
Un Ejemplo de la Seleccin Natural: Entre las perdices se observa, ocasionalmente, la
aparicin de individuos completamente blancos o albinos, o cuyo plumaje tiende a ser
blanco. Estos casos se presentan, por lo dems, en muchos otros animales. Sin embargo,
el porcentaje de perdices blancas es siempre muy pequeo. Se puede comprender
fcilmente que, en caso de ataque por un ave de rapia, cuando las perdices se ven
obligadas a buscar refugio entre la maleza y los accidentes del terreno, las de color
blanco estn mucho menos favorecidas y tienen muchas ms probabilidades que las otras
de ser el punto de mira y la presa inmediata del halcn atacante.
Sin embargo, la variacin blanca sigue apareciendo de vez en cuando entre las perdices,
aunque la seleccin natural, que trabaja en contra de ella, le impida fijarse o
convertirse en una caracterstica importante. Si se tratase, sin embargo, de animales que
por habitar en altas latitudes (tierras circumpolares) o altas montaas se vieran
obligados a pasar una poca de su vida en la nieve, el color blanco podra ser una
caracterstica favorable que los ayudara a pasar inadvertidos.
De hecho, la coloracin blanca se presenta frecuentemente en esa clase de animales, ya
sea de modo estacional o fijo. Se puede suponer que la seleccin natural ha favorecido
su fijacin. Las variaciones que tienen lugar en todos los animales hacen, por tanto, que
se adapten ms o menos al ambiente que los rodea. Los que estn bien adaptados tienen
ms probabilidades de vivir y reproducirse, y pueden transmitir estas variaciones
favorables a su descendencia. De esta manera, una especie cambia gradualmente y acaba
por estar muy bien adaptada al medioa ambiente.

Desarrollo de la teora de la evolucin


A finales del siglo XIX, el llamado neodarvinismo primitivo, que se basa en el principio
de la seleccin natural como base de la evolucin, encuentra en el bilogo alemn A.
Weismann uno de sus principales exponentes. Esta hiptesis admite que las variaciones
sobre las que acta la seleccin se transmiten segn las teoras de la herencia enunciadas
por Mendel, elemento que no pudo ser resuelto Darwin, pues en su poca an no se
conocan las ideas del religioso austraco.
Durante el siglo XX, desde 1930 a 1950, se desarrolla la teora neodarwinista moderna o
teora sinttica,: denominada as porque surge a partir de la fusin de tres disciplinas
diferentes: la gentica, la sistemtica y la paleontologa. La creacin de esta corriente
viene marcada por la aparicin de tres obra. La primera, relativa a los aspectos genticos
de la herencia, es Genetics and the origin of species (1937). Su autor, T. H. Dobzhansky,
plantea que las variaciones genticas implicadas en la evolucin son esencialmente
mnimas y heredables, de acuerdo con las teoras de Mendel.
El cambio que se introduce, y que coincide posteriormente con las aportaciones de otras
disciplinas cientficas, es a consideracin de los seres vivos no como formas aisladas, sino
como partcipes de una poblacin. Esto implica entender los cambios como frecuencia
gnica de los alelos que determinan un carcter concreto. Si esta frecuencia es muy alta
en lo que se refiere a la poblacin, esto puede suponer la creacin de una nueva especie.
Ms adelante, E. Mayr desarrollar en sus obras Systematics and the origin of the
species (1942) y Animal species evolution (1963) dos conceptos muy importantes: por un
lado, el concepto biolgico de especie; por otra parte, Mayr plantea que la variacin
geogrfica y las condiciones ambientales pueden llevar a la formacin de nuevas especies.
De este modo, se pueden originar dos especies distintas como consecuencia del
aislamiento geogrfico, o lo que es lo mismo, dando lugar, cuando intentamos el
cruzamiento de dos individuos de cada una de estas poblaciones, a un descendiente no
frtil.
Atendiendo a las condiciones ambientales, en consonancia con las ideas de Dobzhansky.,
la seleccin actuara conservando los alelos mejor adaptados a estas condiciones y
eliminando los menos adaptados. En 1944 el paleontlogo G. G. Simpson publica la
tercera obra clave para poder comprender esta corriente de pensamiento: en Tempo and
mode in evolution establece la unin entre la paleontologa y la gentica de poblaciones.
Durante la segunda mitad del siglo XX se han planteado dos tendencias fundamentales,
la denominada innovadora y el darvinismo conservador. La primera de ellas, cuyo
mximo exponente es M. Kimura, propone una teora llamada neutralista, que resta
importancia al papel de la seleccin natural en la evolucin, dejando paso al azar.
Por su parte, el neodarvinismo conservador, representado por E. O. Wilson, R. Dawkins
y R. L Trivers, queda sustentada en el concepto de gen egosta; segn esta hiptesis,
todo ocurre en la evolucin como si cada gen tuviera por finalidad propagarse en la
poblacin. Por tanto, la competicin no se produce entre individuos, sino entre los aletos
rivales. As, los animales y las plantas seran simplemente estrategias de supervivencia
para los genes.
GENTICA Y EVOLUCIN: A pesar de que la teora de Darwin demostr claramente
que la variacin natural era la base del cambio evolutivo no daba explicaciones acerca de
cmo ocurren estas variaciones, ni de la forma en que se heredan. Los trabajos posteriores
en gentica han mostrado, sin embargo, cmo tiene lugar la variacin y en qu forma
estos cambios repentinos pueden llevar a la aparicin de nuevas caractersticas.
Cada clula del organismo contiene un cierto nmero de corpsculos
llamados cromosomas. Cada especie tiene un nmero fijo de ellos y existen procesos
especiales que aseguran que cada nueva clula reciba la cantidad completa que le
corresponde. Cada cromosoma contiene numerosos genes, molculas muy grandes que
controlan las caractersticas de todo el organismo. Por ejemplo, hay genes que controlan
el color del cabello, la forma de los dientes, etc. A veces, un solo gen es responsable de
una caracterstica; en otras ocasiones, varios genes actan conjuntamente.
Durante la reproduccin se originan diferentes combinaciones de genes, que dan lugar a
ligeras variaciones (continuas) en la descendencia. A veces, sin embargo, un gen vara de
forma radical, e, incluso, puede ocurrir que un cromosoma entero cambie, se rompa o
desaparezca. Tales cambios repentinos se llaman mutaciones y son responsables de la
aparicin de nuevas caractersticas (variacin discontinua).
La mayora de las mutaciones que aparecen en un organismo son desfavorables, incluso
letales, por interferir el funcionamiento del organismo. Sin embargo, de un modo
ocasional y raro aparece una mutacin til que resulta favorecida por la seleccin natural.
En ese caso, y con el transcurso del tiempo, puede llegar a incorporarse a la configuracin
normal de la especie.

Pruebas de la evolucin
Son pruebas basadas en criterios de morfologa y anatoma comparada. Los conceptos de
homologa y analoga adquieren especial relevancia para la comprensin de las pruebas
anatmicas. Se entiende por estructuras homlogas aquellas que tienen un origen comn
pero no cumplen necesariamente una misma funcin; por el contrario, las estructuras que
pueden cumplir una misin similar pero poseen origen diferente, seran anlogas. De esta
manera, las alas de los insectos y las aves seran estructuras anlogas, mientras que las
extremidades anteriores de los mamferos, que presentan un mismo origen pero que llevan
a cabo funciones diversas locomotora, natatoria, etc., constituiran estructuras
homlogas.
En relacin a las pruebas embriolgicas, hay que distinguir entre ontogenia las distintas
fases del desarrollo embrionario y filogenia, concepto que hace referencia a las distintas
formas evolutivas por las que han pasado los antecesores de un individuo, es decir, su
desarrollo evolutivo. En los vertebrados, cuanto ms cerca de la fase inicial se sitan los
embriones, ms parecidos son; posteriormente, se van diferenciando progresivamente
cuanto ms cerca de la fase de adulto terminal se encuentran.
Otra de las pruebas clsicas es el estudio de los fsiles. El anlisis de los distintos estratos
geolgicos demuestra la presencia de fsiles de invertebrados en los ms antiguos;
gradualmente, van apareciendo en los ms recientes peces primitivos, y, finalmente, los
fsiles correspondientes a los mamferos y las aves.
EVIDENCIAS SOBRE ESTA TEORA:
En El origen de las especies, Darwin deca: No vemos ninguno de estos lentos cambios
en el momento en que ocurren sino hasta que el transcurso del tiempo los ha marcado.
Muchas personas, tal como lo pensaba Darwin, suponen que todo ocurri en un pasado
distante, Los bilogos actuales, por su parte, sostienen que la evolucin no solo es un
fenmeno del pasado, sino que contina hoy en da. As, pueden citarse ejemplos del
proceso evolutivo llevado a cabo en tiempos coitos, como los originados por la fuerte
intervencin producida por el hombre sobre el ambiente durante los siglos XIX y XX.
Uno de los ejemplos ms conocidos es el de la polilla del abedul, cuyo nombre cientfico
esBiston betulara. Los bosques britnicos, cuyos rboles en general estn cubiertos de
lquenes de color claro, son el habitat natural de estas polillas de hbitos nocturnos.
Antes de la Revolucin Industrial (mitad del siglo XIX), la mayor parte de la poblacin
de polillas era de color claro, con algunas motas oscuras. Debido a que las polillas
descansaban durante el da sobre los troncos de los rboles, no eran vistas por las aves
depredadoras. Sin embargo, entre la poblacin de polillas, se podan encontrar algunos
individuos mutantes de Color oscuro, que eran fcilmente detectados y devorados por las
aves.
Durante la Revolucin Industrial, la floreciente industria britnica comenz a quemar
grandes cantidades de carbn como combustible. Debido a la falta de control de la
contaminacin, el holln se disemin por los bosques, lo que provoc la muerte de los
lquenes claros. De este modo, solo quedaron a la vista los troncos de los rboles, que se
ennegrecieron por la contaminacin.
La polilla de color claro contrastaba con el color oscuro de los troncos y era fcilmente
detectada por los depredadores, pero no as la oscura: estas ltimas, que hasta ese
momento haban sido escasas, sobrevivan y se reproducan, y pasaban esta
caracterstica a sus descendientes. Hacia el final del siglo XIX, el 98 % de las polillas en
los alrededores de la ciudad de Manchester eran de color oscuro. Esta tendencia de las
variedades de color oscuro de reemplazar a las de color claro es conocida como
melanismo industrial. Pero es importante recordar que la coloracin negra de las
polillas no fue producida por la contaminacin: la seleccin natural trabaja sobre
variaciones que ya existen en las poblaciones. Las medidas adoptadas en la ltima mitad
del siglo XX para el control de la contaminacin han revertido esta situacin, y en las
poblaciones de Biston betulara de las islas britnicas, los individuos de color claro han
vuelto a ser mayora.
Existen otros ejemplos que ponen de manifiesto en tiempos cortos el proceso evolutivo,
tales como la resistencia de algunos insectos a los insecticidas o la resistencia de las
bacterias a algunos antibiticos.