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A DONDE HAN IDO LOS BOSQUES?

EL HOMBRE Y EL MEDIO AMBIENTE


EN LA COLOMBIA PREHISPANICA
W ARWICK BRAY

Traduccin:
ADRIANA ARIAS

l. Introduccin

Los objeti vos de este trabajo son: l. Resumir la evidencia acerca de los
cambios ambientales que sucedieron en el norte y el centro de Colombia
desde finales del Pleistoceno hasta la poca de la Conquista espaola;
2. Hacer un examen de la forma como el paisaje antiguo fue modificado
por la actividad humana; y 3. Tratar de identificar, con base en los
reg istros arqueolgicos, los posibles episodios de deterioro ambiental o de
ma l m:mejo ecolgico que ha yan sido lo su fi cientemente severos como

para haber causado tensin soc ial o co lapso cu ltural.


Como parte de l proceso de establecer un panimetro ambienta l de base,
debemos ante todo aprender a distinguir tres tipos de fenmenos
diferentes:
a) Cambios del clima global, es decir, oscilaciones de temperatura y
humedad en todo el globo.
b) Fenmenos puramente loen/es: erupciones volcc:inicas, cambios en
los cursos de los ros, can1bios tectnicos o eustti cos y dems fenmenos
que afectnn nicamente a ciertas reas.

e) Cambios precipiTados por la acrividad humana: esta lista la


encabezan los fenmenos interrelacionados de la intensificacin agrcola
y la tala de bosques; en otras palabras, la transfom1acin del paisaje
natural en un pa isaje artificial creado por el hombre.
Estas tres fuentes de cambio son independientes entre si. Pueden
ap untar en la misma direccin (para bien o para mal), u operar en forma
opuesta . Tambin es preciso recordar que un mismo fenmeno puede
producir efectos muy diversos sobre las poblac iones humanas: un aumento
de la precipitacin puede, al mismo ti empo, beneficiar a un agricultor de
una zona desrtica marginal y ca usar problemas de inundacin en otros
s itios. Antes de hacer genera li zac iones como aquell as que han dado lugar
a controversias en el Per (Paulsen, 1976, 1981; Shell , 1978; Conrad,
1981), es necesario re.1 li zar primero buenos estudios de casos locales para
detenninar la relacin de todos estos factores, s in partir del s upuesto de
que el cambio del medio amb iente loca l es el factor primordial.

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Tambin surgen dificultades cuando se trata de identificar la tensin


social. No s de ninguna regin colombi ana sobre la cual los arquelogos
hayan recogido informacin adecuada referente a los patrones de asentamiento, los tamaos poblacionales, la capacidad para soportar densidades
de poblacin, la productividad agrcola y dems estadsticas necesarias
para los modelos numricos. Por consiguiente, no podemos calcular si una
sociedad determinada estaba comenzando a sufrir el fenmeno de la tensin o no. Lo nico que podemos hacer son observaciones preliminares
que en realidad no son m s que elucubraciones. Como regla bsica, estoy
suponiendo que las poblaciones humanas tienden, en general, a crecer.
Cuando este proceso se intenurnpe, al detenerse el crecimiento o disminuir el nmero de individuos, entonces la explicacin puede radicar en
algn tipo de tensin (no necesariamente ambiental). En la arqueologa,
al igual que en la pediatra, es necesario entrar a investigar cualquier tipo
de "ausencia de desarrollo".
2. El paisaje y el hombre de las cordilleras, 7500 a. e_ hasta hoy

Alruras medias: la regin calima


Para ilustrar la fonna como interactan los factores humanos y naturales
para modificar el paisaje, podemos recurrir a un diagrama simple de polen
(Figura 1) de la regin ca lima en la cord illera Occidental de Colombia, a
una altura un poco mayor a los 1.200 metros sobre el nivel del mar (Bray
y colaboradores, 1987).
El diagrama muestra la influencia del clima global, p.:>r ejemplo en el
desplazamiento de los cinturones de vegetacin (marcados por la retirada
del cedro) a finales de la ltima glaciacin, y en el retomo gradual de
condiciones ms secas y frias (zona 5B) hace cerca de 700 aos. Pero en
la historia del polen tambin se reflejan los efectos de la influencia del
hombre sobre el paisaje. El primer polen de maz hace su aparicin hacia
el ao 5000 a. C., durante el perodo Precermico, pero durante los
siguientes cinco milenios el bosque predomina sobre el resto de la
vegetacin. Luego, casi sbitamente y mucho despus de aparecer la
cermica hacia el ao 700 a. C. (sin calibrar), vemos un cambio ecolgico
significativo. El periodo Yotoco se inicia por la poca de Cristo (comienzo de la zona de polen 5A3) con un episodio de tala forestal masiva. Las
gramneas pasan a ocupa r el lugar preponderante; hay un sa lto repentino
en el porcentaje de po len de maz. Poco despus se puede reconocer en
los perfiles del suelo un fenmeno de erosin local izada y algo de
depsitos aluvia les (Bray y colaboradores, 1988: 24-34). Por la misma
poca se produce un "fenmeno loca l" menor que tambin contribuy a
reestructurar el paisaje. La salida del valle de El Dorado se destap
permitiendo el drenaje de un lago, y en lo que pas a ser ti erra pantanosa,
el pueblo Yotoco construy un sistema de campos drenados. En ese
paisaje nuevo y ms abierto, el gran nmero de puntos de edificaciones,
caminos y cementerios sugiere que la poblacin era relativamente grande.

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WARWICK BRAY

,;

HACIENDA El DORADO

EDAD
A.P.

Bosque andino{subandino

c:=J

Bosque suband1no

Grammeae

Figura l .
Diagrama de polen de la Hacienda El Dorado, regin Calima, cordillem Occidental, Colomb ia .
Amlisis de Jos O. Monsa\ve (segl111 13ray el al. 19 87) .

Ade mris , e l desc ubrim iento de unas cuantas tumbas muy ricas es indicio

de una jerarqua social. Segn la mayora de los criterios, el pueblo


Yotoco haba alcanz.1do un nivel de organi zacin correspondiente al
cacicazgo.

Las tendencias establecidas durante los primeros siglos de la era


cris tiana prevalecieron durante el periodo Sonso (aproximadamente desde
el ao 1200 hasta la Conquista), cuando la poblacin parece haber
alcanzado su pico y la mayor parte de la ti erra se usaba para la agricultura
o los asentamientos. Por ltimo, con la prdida demogrfica acaecida
durante la Colonia, buena parte del medio ambiente fue repoblado por

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bosques y pennaneci en ese estado hasta que se reanudaron la tala y la


quema durante el presente siglo. En resumen, podemos identificar dos
fases de actividad agrcola: una primera (cuando haba poca densidad
demogrnfica o no estaba muy desarrollada la agricultura) la cual afect
slo en fonna mnima el paisaje, y otra posterior que introdujo cambios
fundamentales. Tambin ocurrieron cambios culturales, incluyendo el
posible reemplazo de un grupo tnico por otro en el momento de la
transicin entre los perodos Yotoco y Sonso, pero sin ningn signo de
colapso. Los niveles de poblacin (una simple medida biolgica de
eficiencia) se mantienen, y no hay indicios de tensin traumtica hasta la
Conquista. Por ltimo, la regeneracin acelerada del bosque muestra que
el manejo que le dieron los indios a la tierra no inflingi daos pennanentes a los suelos de las cordilleras.
Ms al sur, en el valle de La Plata, una de las pocas zonas estudiadas
sistemticamente, la historia de los ltimos dos milenios eS semejante a
la de la regin calima, con un pico poblacional justo antes del contacto
con los europeos (Brennan, 1985: 171-179). Podra argumentarse ahora
que muchos de los elementos de este patrn son reconocibles tambin en
las zonas altas de los Andes.
Lns cordilleras airas, 7500 a. C. has/a nues1ros dias

La evidencia ms completa proviene de una serie de estudios de polen


realizados en la cordillera Oriental, especialmente en las turbas y lagos de
las zonas de pnramo por encima de los 2.500 m (van Geel y van der
Hammen, 1973; Schreve-Brinkman, 1978; Hooghiemstra, 1984; Kuhry,
1988). La secuencia se remonta hasta el Pleistoceno, pero me limitar a
describirla desde comienzos del Holoceno, hacia el ao 7500 a. C.
a) 7500-5500/5000 a. C. (Zonas IV y V de polen en los Andes;
intervalo X de Kuhry en el holoceno) . El clima es algo mns clido que en
la actualidad. El paisoje refleja que la intervencin humana es mnima,
aunque existe solamente un registro de polen de maz en el Pramo de
Pea Negra I, hacia el 6200 a. C. Este nico polen de maz probablemente
fue arrastrado por el viento desde una altitud inferior.
b) 5000- 1000 a. C. (Zonas VI y VII de polen en los Andes; parte del
intervalo Y de Kuhry). Es el clima m:is c:ilido y es el punto rmis alto de
la linea de bosques. En la zona de p:iramo hay un nmero relativamente
grande de registros de polen de maz a partir del 4650 a. C., aunque
Kuhry ( 1988: 127) piensa que este polen proviene de actividades agrcolas
adelantadas en altitudes inferiores sobre las pendientes orientales del valle
del Magdalena.
e) 1000 n. C. - 150 d. C. La fecha del ao 1000 a. C. (3000 BP)
marca el comienzo de la zona VIII de polen en los Andes, constituyendo
un limite climatolgico que tmnbin se ha reconocido en la cordillera
Central (Salomons, 1986) y en la Sierra Nevada de Santa MaMa (van der
Hammen, 1979). En todas partes, las temperaturas descendieron a los ni-

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WARWICK BRAY

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Figura 2.
Cambios lenlalivos de temperatura (F), vari<tC IOncs de humedad (G)
e influenc ia humana en la vegetacin nalurnl (1 1)
en la zona de p<iramo de la conllllcra Orieutlll, Coloml.lm (segn Kullry, 1988).

veles actuales y aument la inOuencia humana sobre el paisaje. En las


tierras bajas, cerca de la laguna de Agua Sucia en los llanos orienta les, las
llanuras abiertas surgieron hacia el ao 1000 a. C. y tal parece que su
aparicin se debi en parte a la tala y quema de los bosques (Wijmstra y
van der Hammen, 1966: 82).
En las cordilleras Central y Oriental, la int ervencin del hombre se
reconoce a partir del comienzo de la zona VIII de polen, intensificndose
hacia las ltimas centurias antes de Cristo, cuando la agricultura se

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disemin desde las faldas bajas hasta las cuencas altas intermontaosas.
En las zonas altas, estos acontecimientos estn marcados por la disminucin de los elementos forestales, el aumento de los pastos, la presencia de
polen de maz y la aparicin de la primera cermica en el registro
arqueolgico. En el refugio rocoso Zipacn 1, a 1.550 metros sobre el
nivel del mar, hay cermica, maz cultivado, batata y aguacate en un
estrato cuya base ha sido fechada hacia el 1320 30 a. C. (GrN-11, 125,
Correal y Pinto, 1983). La tipologa de la cermica indica que este
depsito se prolonga durante la mayor parte del primer milenio antes de
Cristo. Los datos del polen indican que en el paisaje predominaba todava
el bosque, y los excavadores sugieren que los cultgenos (y tambin uno
de los tipos de cermica) provienen del valle del Magdalena, principal ruta
de comunicacin con el Caribe. Hacia mediados del primer milenio antes
de Cristo, los sitios con cermica y/o evidencia de actividad agrcola son
demasiado numerosos como para enumerarl os uno por uno (vase Bray,

1984: 318).
d) !50 d. C. hasta la fecha. Con el establecimiento en las llanuras
altas de los pueblos de agricultores que usaban la cenimica, la principal
influencia sobre la vegetacin es el hombre y no el clima. Hacia la poca
de Cristo, el bosque de la montaa prcticamente desaparece para dar paso
a tierras pobladas de pastos y arbustos de la especie Nyrica. Hay un
aumento de las quinopodiceas-amarantceas y una elevacin en la curva
de la Dodonaea (especie pionera e indicador de la erosin del suelo) en
muchos de los diagramas de polen de la cordillera Oriental. Este
incremento de la Dodonnea parece ser un marcador excelente de la
agricu ltura indgena intensiva en dichas reas (van Gell y van der
Hammen, 1973: 88) .
En resumen, en los Andes colombianos hay evidencia de la presencia
humana a partir de la etapa ltica. En los diagramas de polen se aprecian
indicios del cultivo del maz a partir del quinto milenio, pero hacia
principios de nuestra era (o unos cuantos siglos antes) hay una deforestacin masiva y relativamente acelerada. En mi opinin, esto marca el
surgimiento en los Andes de un paisaje dominado por la actividad agrcola
humana.

A manera de corolario se podra agregar que, en ninguna de las zonas


sobre las cuales tenemos infon11acin, parece haberse producido una

intem1pcin importante en el crecimiento demogrfico. Es probable que


las poblaciones numerosas y la agricultura intensiva pudieran haber
causado algtm dao local , pero no un deterioro generali zado o permanente
del medio ambiente. En las zonas en que casi desapareci la poblacin
indgena despus de la Conquista, los suelos estaban en condiciones
suficientemente buenas como para permitir la regeneracin de los bosques.
Esta regeneracin se puede apreciar en los diagramas de polen de Calima,
la cordillera Central (Salomons, 1986: 152-156) y la Sierra Nevada de
Santa Marta (Herrera de Turbay, 1985).

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WARWICK BRA Y

En primer lugar, las zonas altas ofrecen algunos de los datos ms


importantes que poseemos y, en segundo lugar, los acontecimientos
ecolgicos de los Andes tienen repercusiones directas sobre los ambientes
de las zonas bajas. Con referencia al valle del Magdalena medio,
Jungerius (1976: 123) sostiene que la erosin generalizada del Holoceno
puede atribuirse a la incisin permanente de las quebradas y el despeje de
la vegetacin estabilizadora realizado por el hombre. Sobra decir que los
grandes ros de las tierras bajas nacen en los Andes y que el flujo de las
aguas y la carga sedimentaria (dos de los factores crticos para la
agricultura en las tierras bajas) son afectados directamente por la
deforestacin y la erosin del suelo en las zonas altas. Tras este prembulo podemos entonces pasar a referimos a las tierras bajas del Caribe.
3. Adaptaciones de las sabanas y las tierras de inunda~in:
la regin del Sin y la depresin de Momps
A lo largo de la costa Caribe de Sudamrica el aire corre permanentemente hacia el oriente, produciendo divergencias atmosfricas y depresiones.
Estos fenmenos hacen que buena parte de las costas de Colombia y
Venezuela sean casi un desierto. A pocos kilmetros tierra adentro hay

una fmnja ancha de tierras bajas en donde se alternan las lluvias y la es-

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A DONDE HAN IDO LOS BOSQUES1 EL IIOMORE Y EL MEDIO AMBIENTE EN LA COLOMBIA PREtllSPANICA

Siglo XVI

Mediados del siglo XX

Figura 3.
Ex lellSIOII cfl mb1antc de las sa banas (aproxmlnda) entre el G o lfo de Urnbli

y el rio Magdalena

(se~,'111 Gordon,

1957).

t"cin sec" (P"rsons, 1980). En '" "ctu" lidad, est"s tierr"s b"j"s del Caribe
son sab;nas ab iert as con grandes brazos de planicies de inundacin , pero

esto no siempre fue as.


Gordon ( 1957 ) ha reunido los datos ecolgicos e histricos correspondientes a la regin que se exti ende entre el Golfo de Uraba y el ro
Magd" lena y su m"P" resume la distri bucin cambiante de los pastizales
y los bosques desde 1" epoca prehispanica hasta nuestros das. El
argumento fundamental de Gordon es que, pese a ciertas fluctu"ciones
clim "tolg ic"s menores, la vegetac in natur"l de est" zona es bosque de
foll "je ancho. Sostiene que l"s sabanas son "ntropogenic"s, deri v"das de
'"actividad "grico l" prehistri ca, '" cual dio lug"r " form"c iones concretas
de hierro y capas dur"s y fin" ltnente condujo" ' reempl azo de la cobertura
arbrea original por gramneas rac imosas y especies resistentes al fu ego
como son l"s P" lm"s. Los tres P" trones diferentes que aparecen en la
Fi gura 3, resumen el efecto de las poblaciones humanas cambiantes y de
las modalidades de uso de la tierr" durante la epoca precolombina, durante
1" Coloni " y en "os rec ientes.
Esto nos lleva de nuevo "' tema de la deforestacin y a preguntarnos
de que manera se "d"pt"ron l"s comunidades indgenas de esta zom a un

so

WARWICK ORA Y

ambiente semiacutico e l cu"l pe nnanecia, en su mayor parte, inundado


durante varios meses al ao. La historia se relaciona con la construccin

y el abandono (mucho antes de la Conquista espaola) de los sistemas


hidrulicos tmis grandes y sorprendentes de la Amrica indgena.
En la planicie de inundacin del ro Sin se han identificado campos
antiguos drenados (Plazas y Falchetti, 1986). La evidencia ms completa
proviene de un sitio ubicado a 90 km al oriente de la cuenca del San
Jorge en la depresin de Momps, donde un equipo multidisciplinario
estudi un desarrollo cultural prolongado dentro del contexto de un
ambiente inestable y cambiante.
La depresin de Momps es un vasto delta interior de 6.000 km 2 cuya
altura promedio es de solamente 20 m sobre el nivel del mar. En esta
depresin convergen las aguas de los ros Cauca, San Jorge y Magdalena,
los cuales rebosan su cauce e inundan gran parte de la zona entre abril y
noviembre. Durante ocho meses del ao, el paisaje est constituido por un
complejo cambiante de cinagas, pantanos, caos y ros de diversas
edades. La depresin tectnica es una trampa sedimentaria gigantesca que
recibe la escorrenta de casi un 25% del pas. Durante los ltimos 7500
aos, el promedio de sedimentos deposi tados ha sido de 3 a 4 mm por
ao. En e l centro de la cuenca se han acumulado cerca de 30 m de
sedimento durante los ltimos siete milenios, aunque esta cifra es algo
menor en los mrgenes de la depresin. En compensacin, el peso del
sedimento ha causado, desde la poca de Cristo, un hundimi ento que
oscila entre 1.8 y 5 m (Eidt, 1984: 73-86; Plazas y colaboradores, 1988).
La tasa de sediment ac in no ha sido unifonne; su variabilidad tiene
relacin con las osci laciones climat olg icas, los cambios en el nivel del
mar, la alteracin del cauce del ro Magda lena y tambin con la cantidad
de material en s uspens in arrastrado por los ros que bajan de las
cordilleras. Este es el factor que establece la relacin entre los fenmenos
andinos y la historia de la planicie de inundacin. La pluviosidad
abundante de las montaas aumenta los depsitos sed imentari os en la
depresin de Momps, tendencia que se acenta debido a la deforestacin
y la minera. En pocas recientes, la deforestacin en la cabecera del ro
San Jorge ha acelerado el proceso de erosin y acumulacin de limo en
los lechos de los ros del sistema del bajo San Jorge, produciendo
inundac iones prolongadas en reas muy vastas (Parsons y Bowen, 1966).
Estos fenmenos podran expli car lo suced ido durante la deforestacin
prehispn ica descrita en la seccin anterior.
Pero e l fa ctor humano no ha sido el nico que ha influido en el
paisaje. En la Figura 4 aparecen los ca mbios climatolgicos ocurridos en
el rea durante los ltimos 3000 a1ios. La cuenca estj llena de bandas de
turbas fom1ada s durante las pocas de poca lluvi a en las cordilleras y de
sequa en las tierras bajas. Durante las pocas secas, el nivel de los lagos
y los ros desciende, se reduce el transporte de sed imentos y las reas de
inundacin se encogen, mient ras aumentan el depsito de turbas y el
tamao de los pantanos estancados, las sabanas y los bosques sabaneros
invaden los que antes eran pantanos abiertos y en los canales hechos por

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A DONDE IIAN IDO LOS BOSQUES? EL JIOMDRE Y EL MEDIO AMBI ENTE EN LA COLOMBIA PREI II SPAN ICA

el hombre se fonnan suelos organices negros derivados de la vegetacin


de pantano (Wijmstra, 1976; van der Hammen, 1986a; Plazas y colaboradores, 1988). La presencia de tres o cuatro sue los bien desarroll ados,
separados por estratos gruesos de arcilla , es representati va de unos
perodos de estabilidad relati va (episodi os mas secos) separados por
pocas de sedimentacin acelerada .
Paralelo a estas oscilaciones climatolgicas importantes hay un ciclo
mas dbil con una periodicidad de 120 aos aproximadamente, el cual es
lo suficientemente marcado como para producir suelos negros en el
sistema de canal es, pero no lo bastante como para generar depsitos
generalizados de turbas (Plazas y colaboradores, 1988: 64).
Los perodos de mayor sequa se deben a las fluctuaciones del clima
global, y en las partes altas de las cordilleras (van der Hamrnen, 1986a),
en los llanos orientales (Wijmstra y van der Hamrnen, 1966; Livingstone
y van der Hammen, 1978) en la amazonia brasilea (Absy, 1979) y en los
ncleos de hi elo extrados en Quelccaya, Per (Thompson y colaboradores, 1985) se hau reconocido episodios correspondientes. La secuencia
de perodos hmedos y secos debe, por tanto, ser valida para todo el norte
de Amri ca del Sur.
En la cuenca del San Jorge se han estudiado detall adamente los
probl emas relac ionados con la neces idad de enfrentar las fluctuaciones del
ambient e durante los ltimos 3000 aos (Plazas y Falchetti , 198 1, 1986;
Plazas y colaboradores, 1988). El drenaje del San Jorge est cerca del
limite occidental de la Depres in de Momps, rodeado por sabanas
ondulant es ubi cadas a una elevacin de 30 a 100 metros sobre el ni vel del
mar que se ex ti enden hacia el occidente hasta el Sin. Estos terrenos
e levados fonnan parte de l cintur n antropognico de sabanas y carecan
casi totalmente de rboles en la poca de las primeras entradas espaolas
(Gordon, 1957) . Plazas y Falchetti ( 1987) han trazado mapas de aproximadamente 500.000 hectreas de campos y canales anti guos ubicados en la
planicie de inundacin del San Jorge y sus tributarios. Este am plio s istema
hidrulico no tenia por objeto controlar las inundaciones nicamente, s ino
mejorar el contenido de nutri entes, el drenaje y la aireacin de los campos
de camellones en donde se hacan los cultivos (Eidt , 1984: 86-84). En un
sitio a lo largo del cao Careta se encontr polen de maz (Parsons, 1977),
pero los datos de fraccionmn iento de los fosfatos tomados de suelos
anti guos seala la ex istencia de culti vos mi xtos de maz, y uca y otros
tu brcul os (Eidt, 1984). Este tipo de culti vo prevalece tambin en la
actualidad.
La fecha aprox imada de la primera ocupac in de la tierra de
inundacin del San Jorge es el afio 800 a. C. , la cual coincide con la
ini ciacin de un periodo seco que se prolong durante ms de 400 aos.
Es probable que estos primeros inmi grantes hayan llegado desde el
occidente, porque s u cermica granul osa- incisa s imple tie ne re lacin con
la de Momil y Cinaga de Oro, en la regin del Sin. Poco despus de
llegar a la cuenca de l San Jorge, este pueblo comenz a construir canales,
uno de los cuales , en Cao Pimienta, tiene una fecha de 810 a. C. 120

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WARWICK BRAY

(GrN-14472). Otro canal, relac ionado con un lecho desaparecido del Cao
Carate, ha sido fechado haci a el 330 a. C. 80 (GrN-14475). De la
plataforma de habitacin del Cogollo es otra fecha uno o dos siglos
posterior, asociada con un sistema de cana les, parte de la cual est
estratificada debajo de canales de fecha posterior y parte cubierta
actualmente por las aguas de la Cinaga de Los Patos. Por consiguiente,
hacia la poca de Jesucristo estaban bien establecidos los sistemas
hidrulicos y comenzaba a desarrollarse la poblacin en las planicies de
inundacin.

A partir del siglo 1 de la era cristiana hay evidencia de aldeas


nucleares de aproximadamente 600 habitantes. Adems, hace su aparicin,
junto con piezas de alfarera ms an tiguas, un estilo nuevo de cermica (la
tradicin modelada-incisa) . Esto marca el comienzo de una tradicin
cultural asociada con los zenes protohistricos, la cual florecfa todava
en algunos sitios en el momento del contacto con los europeos. En el bajo
San Jorge, el periodo comprendido en tre los siglos I1I y IX fue una poca
de apogeo cultural. Los asentam ientos fueron casi continuos a lo largo de
los principales canales navegables; se usaron los tmulos para depositar
entierros lujosos con piezas complejas de oro; los sistemas hidrulicos
funcionaron a plena capacidad. Plazas y Falchetti (1987: 498) han contado
ms de 400 platafon11as de vivi enda en un sector de 1.400 hectreas a lo
largo de los caos Mamsa y Barrancuda , y calculan una densidad demogrfica cercana a los 160 habitantes por km2 en esta zona.
El uso de ca nales largos pemlitia que el agua corriera con mayor
rapidez a tra vs del s istema , reduciendo la sedimentacin en la zona del
canal y aumentando el depsito de material en los secto res bajos de la
cuenca. En las reas inundables, algu nas zonas de 1.500 a 2.000 hectreas
fueron convertidas en tierra agrcola gracias a la construccin de came-

llones cort os y poco espaciados.


El sistema no era esttico. Los cauces de los rfos cambiaban; los
canales viejos quedaban sepultados debajo de las capas g mesas de
sedimentacin y se constmfan otros nuevos, no siempre conforme al
patrn an terior. Los campos abandonados y las zonas de canales se
convertan en zonas de asentamiento con plataformas de vivi enda y, de
esa manera, la remodelacin era continua.

Durante siglos, la organi zacin socia l y cultural de los zenes adapt


su tecnologa a las fluctuaciones climatolgicas y a los cambios del
sistema hidrico, pero a partir del sig lo X se observa un abandono gradual
de la zona de inundacin. Este abandono no marca el final de los zenes
como tradi cin tn ica y cultural. Algunos zenes sobrevivi eron sin perder
muchas de sus costumbres y se loca li zaron en sitios que no es taban
sometidos a las inundaciones, tales como Ayapel y Montelibano en la
cuenca del San Jorge, y las sabanas del drenaje del Sin . En las crnicas
espaolas aparecen descripciones de estas aldeas zenes y sus templos y
montculos funerarios, pero en los escritos de la poca de la Colonia no
se hace referencia a las obras de drenaje ni a los sistemas hidrulicos.

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A DONDE HAN IDO LOS OOSQUES1 EliiOMORE Y EL MEDIO AMBI ENTE EN LA COLOMOIA PREIIISPANICA

Despus de abandonadas, estas tierras inundables pennanecieron


deshabitadas hasta el ao 1300 de nuestra era aproximadamente, cuando
fueron ocupadas por otros grupos relacionados con los malibes protohistricos del valle del Magdalena. Estos pueblos trajeron consigo una nueva
fonna de cermica (pertenec iente a la tradicin incisa-alisada) y construyeron sus asentamientos en los terrenos altos, cultivando la ti erra pero sin

usar los canales y camello nes. Cuando las expediciones espaolas vieron
por primera vez la zona, las tierras inundables estaban prcticamente
desiertas.
Las razones por las cuales los zenes abandonaron la planicie
inundable del San Jorge no son, en absoluto, claras. La conquista y la
invasin pueden ser descartadas; lo que la arqueologa muestra es un
repliegue voluntario y progresivo. Este abandono coincide con la
iniciacin del periodo seco del siglo Xl!l, aun cuando el sistema habla
sobrevivido uno todava ms severo alrededor del 600 d. C. Un sbito
traumatismo militar o ecolgico no parece encajar en el cuadro por lo que
tendramos que cons idera r un tipo ms insidioso de tensin; los costos de
inversin crecientes involucrados en el mantenimiento de una poblacin
en aumento en un ambiente inestable. Tal vez el mantenimiento continuo

y la reconstn1ccin del sistema hidrulico fue ms de lo que la sociedad


pudo soportar. Sea como fuera lo que eventua lmente vino a reemplazar
los grandes esquemas hidrulicos de los zenes fue la horticultura de bajo
costo y baja inversin de las comunidades malibes.
En el San Jorge lo que sufri la tensin fue un sistema ecolgico
art ificial, no uno natural. La Conquista acarre la usual disminucin de
poblacin y relocalizacin de asentamientos. El bosque retom a la
planicie inundable (como ocurri en las cordi ll eras), y la depresin de
Momps no se reabri para el asentamiento hasta el siglo XIX cuando la
moderna economa ganadera de transhumancia fue desarrollada (Parsons,
1980). Si los actuales experimentos de readecuacin del viejo sistema de
campos tienen xito (Plazas y Falchetti, 1986) podremos ver de nuevo los
camellones activos en la cuenca del San Jorge.
4. El valle del Ranchera y la Guajira: un problema de desertificacin
El caso ms severo de degradacin ambiental irreversible no viene de las
zonas mayores de planicie inundable o sabana, sino de una zona perifrica, el valle del Ranchera, cerca a la frontera con Venezuela. Hoy en da,
el va lle medio y bajo del Ranchera es un rirea empobrecida, brisicamente
una extensin de l desierto de la Guajira : ca li ente, con suelos arenosos
pobres, vegetacin arbustiva xerofitica y sin grandes anima les de caza. La
lluvia es de no mris de 500 a 800 mm por ao y la mayor parte cae en la
estacin hmeda en la fonna de fuertes aguaceros que acentan la erosin.
El rea est habitada en fonna dispersa; antes de la apertura de los
depsitos de carbn de El Cerrejn, la cra de cabras y el contrabando
provean la subsistencia bsica.

54

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WARWICK BRA Y

Las condiciones fueron muy diferentes en el pasado. Las exploraciones arqueolgicas de Gerardo y Alicia Reichei-Dolmatoff en los aos
cuarenta (1951), y ms recientemente de Gerardo Ardila (1983, 1984,
1986) han revelado una larga secuencia que se remonta al siglo V a. C.
(Periodo Loma) y que llega a un tipo de clmax cultural durante el
periodo Horno del primer milenio d. C. Los periodos Loma y Horno
juntos constituyen el "Primer Horizonte Pintado" de los Reichei-Dolmatoff
y los estilos relacionados.
Durante el periodo Horno, el mayor nmero de sitios estaba en el
valle del Ranchera. Algunos de esos sitios eran pueblos grandes y
permanentes, con cerca de 2 metros de depsitos arqueolgicos. La
ocupacin de las riberas era casi continua a lo largo de varios kilmetros,
pero tambin se han encontrado asentamiento lejos del ro. La presencia
de piedras de moler en estos pueblos indica que se cultivaba el maz
(imposible de cultivar en las condiciones actuales), lo cual implica a su
vez la existencia de un sistema hidrico mejorado. Los abanicos y las
terrazas de la antigedad fueron formados por un ro mucho ms grande
que el que existe en la actualidad. Algunas depresiones secas demarcan
lo que antes fueron lagunas. Los depsitos arqueolgicos ms profundos
se encuentran directamente encima de una capa de humus (no el suelo
arenoso y estril de hoy) y algunos de los sitios Horno son suelos de
tierra negra, ricos en materia orgnica. Los anlisis de polen (Ardila,
1982) apuntan hacia un clima mas hmedo que el actual y las superficies

SS

A DONDE HAN IDO LOS OOSQUES? EL IIOMilRE Y EL MEDIO AMOIENTE EN LA COLOM L11A PREI II SPANICA

CURVA APROXIMADA RElATIVA


DEL NIVEL DEL RIO

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l'igura 4.
Dcs.1rrollo cultural y cambio clinllitico en la cuenca del bajo San Jorge
(segn Plazas ct al. 1988).

56

WARWICK BRAY

antiguas de la poca Horno expuestas en cortes de barranca contienen

conchas de caracoles de rbol.


Este periodo tambin representa una poca climatolgica ptima en
la Guajira venezolana. En el montculo de conchas de La Pitia, tal parece
que la ocupacin Hokomo (con cermica estrechamente relacionada con
la de Loma-Horno) representa un asentamiento permanente bastante grande en cercanas de un ro importante que ya no existe (Gallagher, 1976).
El depsito arqueolgico es oscuro y rico en materia orgnica; por primera vez aparecen manos y metates que pueden ser indicio del cultivo del
mafz. Adems, los habitantes recogan caracoles de las familias Pomacea
y Morisa, los cuales son caractersticos de los ros de corriente lenta.
Por lo tanto, en La Guajira y el valle del rfo Ranchera, los primeros
siglos de la era cristiana fueron una poca de relativa prosperidad, con
mejor clima, ms disponibilidad de agua y tierras ms frtiles.
En el valle del Ranchera, el perodo Horno tennin hacia el siglo
VIII de nuestra era. A la cermica Horno la sucedi la del estilo Portacelli
(perteneciente al "segundo hori zonte pintado" de Reichel Dolmatoff, y
relacionado con los estilos ranchoides de Venezuela). Del registro
arqueolgico desaparecieron las aldeas grandes. Los sitios Portacelli eran
menos numerosos, ms pequeos y ms dispersos que los Horno y estaban
asociados con tierras arenosas en luga r de gredas. Es probable que ya se
hubiese iniciado el deterioro ambiental del valle del Ranchera, y estratos
posteriores del sitio de Gallagher en La Pitia tienden a confirmar esta
opinin. All, la fa se Kusu (derivada del Hokomo) estaba claramente
empobrecida. Los estratos Kusu ya no aparecen oscuros y ricos en materia

orgnica; no hay evidencia de manos ni hachas para trabajar la madera;


los que antes eran ros parecen haberse convertido en pantanos sa lobres;

los caracoles de ro son reemplazados por caracol terrestre de rbol que


prefiere los ambientes ridos; las tortugas de tierra pasan a ser fuente
importante de alimento por primera vez. Gallagher sugiere que la
transic in de Hokomo a Kusu determina el com ienzo de las condiciones
inhspitas y desoladas de la Guajira actual.
Las condiciones en el valle del Ranchera tambi n se hacan
insoportables. No existen sitios correspondi entes al periodo de contacto y
tal parece que el valle estaba casi completamente despoblado hacia la
poca de la Conquista - aunque algunos descendientes dispersos de los
Portacelli pennanecieron en los nancos de la s ierra- (Reichel-Dolmatoff,
1965: 121). No se conoce el momento exacto de la desintegracin, pero
las fechas definitivas de C 14 correspondientes a Portacelli en el Ranchera
(de Paredn 1; Ardila, 1986: 67) oscilan entre los aos 1250 y 1300 de la
era cristiana. A una desviacin est>indar de 1, la cifra podra ir desde el
1200 hasta el 1350. Es probable que no sea m>is que una coincidencia,
pero las fechas term inales de Portacelli coinciden con el periodo seco, el
cual a su vez concuerda con el abandono de los sistemas hidrulicos de
la cuenca del San Jorge (Figura 2).
No creo que el simpl e detenninismo ambiental sea la explicacin
adecuada de todos estos acontecimi entos, y conviene pensar seriamente en

57

A DONDE HAN IDO LOS OOSQUES1 EL HOMORE Y EL MEDIO AMOIENTE EN LA COLOMOIA PREIIISPANICA

la propuesta hecha por los Reichel-Dolmatoff en el informe original de


1951. Ellos anotan que en sitios del Portacelli tardo, del siglo X en
adelante, ocurren fragmentos importados de cenimica tairona, y sostienen
que la degradacin y el secamiento del ambiente del Ranchera estn
directamente relacionados con el surgimiento de los cacicazgos tairona en
la zona adyacente de la Sierra Nevada de Santa Marta (vase tambin
seccin siguiente).
El ro Ranchera nace en la Sierra Nevada, y a lo largo de sus brazos
altos, por encima de los 1500 metros, hay varias aldeas Cogui al igual que
sitios Tairona antiguos que datan de los ltimos cinco siglos antes de la
Conquista . La pendiente suroriental de la Sierra Nevada es la ms seca y
menos escarpada del complejo orogrfico. En la actualidad, la mayor parte
de esa pendiente carece de bosques mientras que la sabana seca (que para
los Reichel-Dolmatoff es antropognica) se extiende hasta los 2.000 m de
elevacin . En todos los valles principales de la sierra hay terrazas
agrcolas Tairona. Los autores s ugieren que el dao irreversible al
ambiente del Ranrhero comenz con la tala del bosque en la Sierra
Nevada debido al aumento demogrfico de colonos Taironas, la cual llev
con el tiempo a la fom1acin de la sabana, a la erosin del suelo y al
secamiento de los ros. A esto debi sumarse la destruccin de la
vegetacin restante por parte de los conejos y, en pocas ms recientes,
de las cabras. A diferencia de muchas otras reas, en donde el ambiente
se recuper al terminar la presin humana, el valle del Ranchera y la
Guajira s ufrieron dao pennanente.

La teora de Reichel-Dolmatoff ti ene sus atractivos. Se basa en la


interrelacin de los factores humanos y climatolgicos y concuerda con
mis hiptesis de que tanto las tierras bajas como las sierras forman part.e
de un mi smo macrosistema. Tambin es demostrable, y existe la necesidad
de un programa multidisciplinario en el suroriente de la Sierra Nevada.
Infortunadamente, para efectos de este argumento, la investigacin en la
Sierra se ha concentrado en los sectores del norte y el occidente, los
cuales tienen una historia algo diferente.
S. La Sierra Nevada de Santa Marta:
surgimiento de los cacicazgos taironas
Desde el punto de vista ecolgico, la pendiente norte de la Sierra Nevada
es di stintl de la pendi ente surorientll. Es ms inclinadl, ms hmeda, est

cruzada por valles con parches de tierra frtil, y tiene bosques casi hasta
el nivel del mar. No ex iste planicie costanera ancha y, debido a la yuxtaposicin de las montaas y la costa, estas dos reas comparten una tradicin cultural comn. Los episodios secos del 450-600 y el 1200-1250 de
nuestra era (Figura 4) tambin se reconocen en la Sierra, como sucede
tambin con la Pequea Glaciacin de 1600-1850 (van der HatnJnen,
1986b; Oyuela, 1987b).
Las primeras etapas de la historia se desarrollan en la costa con el
establecimiento de comunidades que utilizaban cenimica de la tradicin

58

WARWICK BRAY

malamboide (Langebaek, 1987a). En estas loca lidades, al igual que en


otros sitios malamboides desde Venezuela hasta el Magda lena, hay
budares pero no pi edras de moler. Por lo general, esto se toma como
evidencia de que el cultivo bsico era la yuca brava en lugar del maz.
A esta ocupacin malamboide sucede la fase Nahuange en las costas
al norte y occidente de la Sierra Nevada, la cual se prolonga durante la
mayor parte del primer milenio de la era cristiana (Oyuela, 1986, 1987a,
1987b, Langebaek, 1987a, 1987b). El maz parece entrar a reemplazar a
la yuca brava como cultivo almacenable, aunque an prevalecan la yuca
dulce y otros tubrculos en la poca del contacto con los europeos en las
tierras bajas del Caribe (Bray, 1984). Desde el punto de vista cronolgico,
la fase Nahuange corresponde al perodo Horno en el costado de la Sierra
que mira tierra adentro. Estos dos estilos de cermica pertenecen al
"primer horizonte pintado", y en sitios Nahuange se han encontrado
fragm entos de cermica del estilo Horno. Sin embargo, en otros aspectos,
la fase Nahuange es claramente prototairona en lo que se refiere a su nivel
de desarrollo y a la gama de artefactos.
Donde esto se ve con ms claridad es en el sitio tipo, Nahuange I,
excavado por Al den M ason ( 1931 - 1939). El si tio es un tmulo funerario
rodeado de un guardacant n de piedra que contiene una tumba revestida
en pi edra. En la estructura del montculo se depositaron otros entierros
cuyo contenido inclua cermica , figura s, cuentas del ao 800 aproximadamente y 30 pendientes alados (muchos de ell os de nefrita), adems de
piezas de oro. El ncleo de fundi cin de una figura de tumbaga arroj una
fecha de C' de 3 10 70 de nuestra era (cx-1577). Esta pieza es de un
perodo de trans icin entre el estilo internacional (Cooke y Bray, 1985)
y el esti lo totalmente tairona. Adems, varios de los otros objetos
metlicos presentan rasgos tairona.

Durante la ~poca comprendida entre los siglos VI y X aparecieron


otras caractersticas tairona en los sitios Nahuange de la costa . Tal parece
que hu bo un aumento de la poblacin y hay indicios de una jerarqua de
dos niveles; algunas loca lidades tenan estn1cturas megalti cas, incluyendo
caminos, canales y escaleras; hubo un desarrollo progresivo de accesorios
para rituales y ceremonias; la cerm ica se hizo ms estandarizada y
comenz a asimi lar los elementos nuevos que constituyen el estilo tairona
maduro.

Tal parece que en ese punt o fue colonizada por primera vez la Sierra
Nevada, empezando por las pendientes bajas para luego diseminarse
progresivamente hacia las zonas altas. Este patrn se aprecia en la
cronologa del C". Entre los 360 y los 500 metros sobre el nivel del mar
se encuentran fechas de 580 120 de la era cristiana (Beta-3563) en Las
Animas y 660 90 (Beta- 13,948) en Frontera. Las fechas ms antiguas
de las partes altas de la Sierra son 970 260 d. C. (GrN-11,887) en La
Estrella a 670-950 metros, y 1000 70 d. C. (Beta-12,994) en Buritaca
200 (Ciudad Perdida), a 950-1300 metros sobre el ni vel del mar. A partir
del ao 1000 de la era crist iana la Sierra Nevada se llen rpidamente de
asentamientos y su dens idad de poblacin se mantuvo alta hasta aproxima-

59

A DONDE HAN IDO LOS BOSQUES? EL HOMBRE Y EL MEDIO AMBIENTE EN LA COLOMBIA PREHISPANICA

damente un siglo despus de la Conquista espaola (Cada vid y Herrera de


Turbay, 1985).
Estos sucesos arqueolgicos aparecen registrados en un estudio de
polen realizado por Herrera de Turbay (19&5) en La Estrella y Buritaca
200. Las primeras etapas de los diagramas del estudio muestran bosques
naturales en los cuales no ha intervenido el hombre. Luego, en los niveles
correspondientes a la ocupacin tairona, aumentan las Gramineas y
Compositas (aunque no desaparece del todo el polen de rbol) y hacen su
aparicin el maz cultivado, el aguacate y quizas tambin la yuca. Por

60

WARWICK ORAY

ltimo, al despoblarse la Sierra por la supresin de las ltimas rebeliones


de los taironas hacia el ao 1600, el bosque se regener, aunque sus
componentes no fueron exactam ente los mism os de antes. Con base en esa
evidencia , H~rrera plantea que los seis s ig los de actividad agrcola no

produjeron dao pennanente a los s uelos de la pendi ente norte de la Sierra


Nevada (independientemenre de lo que pudo haber pasado con el sector
ms vulnerable del sudori ente). Esto contrasta con las acti vidades de los
colonos no indgenas de tiempos recientes que han talado y quemado
indiscriminadamente los bosques produciendo erosin y degradacin
ambiental.
6. Conclusiones
Cualqui er persona que haya esperado obtener un modelo general aplicable
a todo el Caribe colombiano se sentir defraudada po r esta coleccin de
estudios de casos. T ampoco encont mr<in mucho consuelo en sto los sentm enta listas que creen gue Jos 'puebl os primiti vos ' nunca com eten errores

contra el ecos istema (Eilen, 1986). La combinacin y reaccin de todo


tipo de fac tores ambi entales (globales, loca les y humanos) son complejas
y vari ables y cualquier int ento por encontrar una sola explicacin para el
cambio puede ser tan infructuosa como la bsqueda de la piedra filosofal.
A manera de reaccin - qui zs exagerada- contra los modelos deterrninis
tasen los cuales normalmente se hace nfasis en el papel del clima global,
he prestado ms atencin a los cambios inducidos por el hombre, en
especial la de fores tacin y sus consecuencias secundarias. En el proceso,
he tratado de demostrar que no se deben estudi ar aisladamente las
prehistorias de las tierras bajas y de las tierras alt as.
Pese a la d iversidad regiona l, parece posible identifi car ciertas
tendenc ias generali zadas. Despus de mil en ios durante los cuales el efecto
del hombre sobre el paisaje fue relativament e reducido, se prod uce un
cambio import ante hac ia la poca de Cristo, aunque no en forma
sincronizada en todas part es. En esa poca criti ca suced ieron vari as cosas

de una fom1a m<s o menos s imultnea. Con el crecimient o de la


pobl ac in se intensi fi c la agri cultu ra (y en las ti erras bajas del Cari be, el
maz pudo habe r reem plazado en gran medida a la yuca brava como
principal fu ente de alimen taci n); en muchas pa rtes de Colombia se dio
ini cio a una deforestacin en gran esca la; el paisaje ' manipul ado '
reemplaz al paisaje natural; se desa rroll aron sociedades jeni rquicas y
probablemente tamb in los cacicazgos, algunos de los cuales dedica ron
buena parte de la mano de obra a la acti vidad agrcola. Todos estos
fenmenos estn relacionados en tre si y no es pos ible sea lar a uno solo
como ca usante de los cambios.
En algunos casos se interrum pieron el proceso de crecimiento

demogrfi co y el desa rro ll o soc iocultural en determ inadas pocas, pero no


estoy convencido de que podamos diferenciar entre la tensin ambiental
y otros tipos de presiones. No bas ta con alinea r las columnas una al lado
de la otra y sealar que la reorientac in del reg istro cultural coincide con

61

A DONDE HAN IDO LOS DOSQUES1 EL 110M ORE Y EL MEDIO AMI1U3NTE EN LA COLOMDIA PREIIISPANICA

un episodio particularmente hmedo o seco del clima global. Esta es una


correlacin, no una explicacin. La concordancia temporal puede ser
solamente una casualidad estadstica; hay, despus de todo, rompimientos
culturales que no coinc idieron con ningn cambio ambiental obvio;
tambin se presentaron fluctuaciones del clima que no produjeron efectos
reconocibles en el registro arqueolgico. Hasta cuando podamos mostrar
como (en forma precisa, detallada y con base en evidencia de campo ms
que sobre especulacin terica) el cambio ambiental desencaden el
cambio cultural, o viceversa, no podemos ni siquiera comenzar a abordar

preguntas de causalidad. Al final, lo que mi articulo enfatiza es la laguna


en nuestro conocimiento y la deb Ji dad de nuestros modelos explicativos.

62

WARWlCK DRAY

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