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17/05/13

La minera destapa el agua ms antigua de la Tierra

La minera destapa el agua ms antigua de la Tierra


Viernes, 17 de Mayo de 2013 09:09

Internacionales

Las perforaciones en busca de oro a 2,4 kilmetros de profundidad desvelan una reserva de agua lquida que no vea la luz desde hace unos 2.000 millones de aos. Es extremadamente salada, gaseosa y podra albergar vida Las entraas de la Tierra son el libro en el que est escrita la historia del planeta pgina a pgina, o mejor, capa a capa. El libro no se puede abrir, as que hay que adentrarse en l como la carcoma, royendo el camino hasta las pginas ms jugosas donde se cuenta cmo era el primer ancestro del ser humano, dnde apareci la vida por primera vez, cmo se form el planeta Hasta ahora, la carcoma humana no ha encontrado todas las respuestas a esas preguntas, pero s ha desvelado suficientes datos como para desacreditar creencias como que la Tierra tenga unos 10.000 aos (tiene 4.500 millones) o que el Homo sapiens tenga apenas unos cuantos miles de aos de antigedad. Su primer ancestro, un microbio, vivi hace unos 3.500 millones de aos y los primeros miembros de su gnero, hace unos 2,5 millones. Ahora, un equipo de cientficos ha llegado a una nueva pgina de la historia de la Tierra que yaca a una profundidad de 2,6 kilmetros bajo la superficie, o, lo que es lo mismo, se remonta a cuando el planeta apenas haba alcanzado la mitad de su edad y ya tena vida. Desde esas profundidades del tiempo, un equipo de gelogos ha extrado el agua lquida ms vieja que se ha hallado nunca. El lquido tiene entre 1.500 y 2.600 millones de aos y brota de una bolsa que qued atrapada entre rocas, posiblemente debido a actividad volcnica en el fondo de un mar primitivo. La simple existencia de este oasis oculto en las profundidades del planeta podra ser clave para entender hasta dnde llega la vida en la Tierra y especular si hay escondrijos similares en otros planetas. Hemos descubierto el agua corriente ms antigua tanto de la corteza terrestre como de todo el planeta, explica a Materia Chris Ballentine, investigador de la Universidad de Manchester y coautor del estudio que publica hoy Nature sobre el hallazgo. El agua brota en una mina de oro en Timmins, Canad, una de las explotaciones mineras ms profundas del mundo. La minera ha atravesado millones de aos de rocas y, de forma accidental, ha desvelado una bolsa de la que borbotea agua a unos dos litros por minuto. A simple vista no se diferencia mucho del agua que sale del grifo, pero es muy diferente. Procede de un ocano primitivo y por eso es extremadamente salada (tcnicamente se la denomina salmuera) y est llena de burbujas de hidrgeno, metano y helio.

Agua en Marte
En 2006, miembros de este equipo describieron la que hasta hoy haba sido el agua lquida ms vieja de la Tierra. Brotaba a 2.800 metros de profundidad en una mina de Surfrica y tena unos 25 millones de aos, segn el estudio. El agua de Surfrica fue particularmente importante porque tena la misma composicin gaseosa de hidrgeno y metano que la de Canad y albergaba una comunidad de microbios muy especial que haba evolucionado en aislamiento alimentndose de esos gases, seala Ballentine. La gran pregunta ahora es si el agua de Canad, hasta 100 veces ms antigua, tambin es un refugio de vida primitiva. Durante las primeras etapas del desarrollo de la Tierra, este tipo de ecosistemas podran haber protegido formas de vida primitivas de los cataclismos que azotaban la superficie, explica Ballentine. Esas comunidades podran haber resurgido despus a la superficie o haberse mantenido aisladas pero vivas durante miles de miles de millones de aos. Esto no solo es importante para entender hasta qu rincones insospechados llega la vida en la Tierra, sino tambin para encontrarla en otros planetas. Las rocas horadadas en Timmins son de una edad y composicin similar a la corteza de Marte, explica Barbara Sherwood, investigadora de la Universidad de Toronto y coautora del trabajo. Si hemos encontrado
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La minera destapa el agua ms antigua de la Tierra

estas aguas en Canad tenemos toda la razn para esperar que estas aguas subterrneas y ricas en compuestos energticos existan tambin en Marte, resalta. Pero por ahora el equipo no ha encontrado vida en las aguas de Canad. El anlisis microbiolgico tardar un ao ms, seala Sherwood. Hasta entonces, el valor del estudio en Nature es sobre todo tcnico y lo siguiente ser buscar fluidos en rocas ms antiguas opina Ricardo Amils, investigador del Centro de Astrobiologa, en Madrid. El trabajo intenta validar los nuevos mtodos de datacin que se han usado [ver despiece], y que tendrn que ser escrutados por otros cientficos, pero sus implicaciones estn an por ver, aade el investigador, cuyo equipo rescat recientemente la comunidad bacteriana ms profunda hallada en Espaa, a 600 metros bajo tierra. El estudio llega meses despus de que EEUU y Rusia se hayan disputado el descubrimiento de ecosistemas aislados durante decenas de millones de aos la Antrtida. All buscan vida en lagos de agua lquida de decenas de millones de aos que estn sepultados bajo el hielo. Estos lugares son un laboratorio para investigar si puede haber vida en los polos de Marte as como en Europa, la luna helada de Jpiter o Encdalo, un satlite de Saturno. esmateria.com

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