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DEFINICIN: El nombre de amianto viene del griego asbestos, que significa imperecedero o indestructible y amiantos incorruptible.

El amianto es un grupo de minerales metamrficos fibrosos. Estn compuestos de silicatos de cadena doble. Los minerales de asbesto tienen fibras largas y resistentes que se pueden separar y son suficientemente flexibles como para ser entrelazadas y tambin resisten altas temperaturas. Los efectos del asbesto sobre la salud son conocidos desde hace mucho tiempo, pues ya en el siglo I, Plinio el Viejo, en Roma, describa la enfermedad de los pulmones de los esclavos que tejan ropa de Asbesto. Los antiguos alquimistas, crean que las extraordinarias fibras del asbesto, procedan de "los cabellos de mticas y txicas salamandras resistentes al fuego" y lo llamaron "lana de salamandra". La mortfera sustancia que segregaba la salamandra envenenaba rboles frutales y las aguas de los ros y pozos. Se dice que 2000 caballos y 4000 hombres de Alejandro Magno perecieron en la India tras beber en un arroyo envenenado por una salamandra. Carlomagno posea un mantel de fibras de asbesto, con el que impresionaba con actos de fuego a sus huspedes y comensales, que limpiaba y blanqueaba con simplemente introducirlo en la hoguera. Durante la segunda mitad del siglo XIII, el explorador Marco Polo visit minas de asbesto en China describiendo el proceso de extraccin del mineral descartando as definitivamente los mitos y eliminando la antigua "teora de la salamandra". Fue en 1906 en Londres (Inglaterra) cuando fue descrito el primer caso conocido de "fibrosis pulmonar por Asbesto" en una trabajadora de 33 aos, del rea de cardado de una fbrica textil. Desde 1935 se conocen los primeros trabajos que relacionan cientficamente la exposicin al asbesto y cncer de pulmn y en 1947 se describen los mesoteliomas de pleura y peritoneo y, hoy da se reconoce que el amianto es la ms conocida de las sustancias industriales relacionadas con el cncer de pulmn. CARACTERSTICAS Aunque se conoce desde la antigedad, la industria del amianto data de alrededor de 1880, cuando comenz la explotacin de los grandes yacimientos rusos y canadienses. Sus excelentes propiedades fsicas y qumicas, tales como: Resistencia al fuego Baja conductividad trmica, elctrica y acstica

Resistencia mecnica y a la accin de productos qumicos Elasticidad y la posibilidad de ser hilado y tejido, etc. Aspecto sedoso Insoluble en agua

Le conferan un valor nico que posea ningn otro material natural o hecho por el hombre. Debido a estas especiales caractersticas, el asbesto se ha usado para una gran variedad de productos manufacturados, principalmente en materiales de construccin (tejas para recubrimiento de tejados, baldosas y azulejos, productos de papel y productos de cemento con asbesto), productos de friccin (embrague de automviles, frenos, componentes de la transmisin), materias textiles termo-resistentes, envases, paquetera y revestimientos, equipos de proteccin individual, pinturas, productos de vermiculita o de talco .... tambin est presente en algunos alimentos. Se ha determinado por los organismos mdicos internacionales que los productos relacionados con el asbesto/amianto provocan cncer con una elevada mortalidad y por ello, desde hace dcadas, se ha prohibido su uso en todos los pases desarrollados, aunque se contina utilizando en algunos pases en vas de desarrollo.

VARIEDADES: Las principales variedades del amianto pueden clasificarse en dos familias distintas dependiendo de su estructura cristalina: Grupo serpentinas (fibras curvadas): el principal es el crisotilo o amianto blanco. Se encuentra en Canad, Rusia, antigua URSS, Zimbawe e Italia. Grupo anfiboles (fibras rectas): amosita o asbesto marrn, crocidolita o asbesto azul, antofilita o asbesto amarillo, tremolita y actinolita. Se encuentran en Sudfrica y Australia.

AMIANTOS MS COMUNES: 1) Crisolito o amianto blanco Es un silicato de magnesio hidratado, ha sido la variedad ms utilizada y ms abundante (95% de la produccin mundial). Es el ms blando y presenta gran facilidad para tejerse. Este mineral tiene una estructura de capas que se enrollan en tubos concntricos con su eje ms largo paralelo a la fibra; sus fibras son largas, flexibles y curvadas. - Color blanco verdoso. - Densidad de la fibrilla de 0,023 micrmetros. - Densidad de la fibra industrial de 0,1 a 1 micrmetro. - Longitud mxima de la fibra 40 micrmetros. - Punto de fusin del residuo 1500C - Resistencia a la traccin de 50 a 200 kg/mm2 - Flexibilidad excelente - Aptitud para el hilado muy buena.

Se encuentra en yacimientos de la pennsula del Labrador (Canad), Italia, Rusia, Rodesia, Suiza y Estados Unidos. En Espaa se encuentra en cantidades importantes en Santa Marta de Ortigueira (A Corua).

Algunas variedades nobles se emplean como roca ornamental. En el pasado era el principal de los minerales de asbestos en tejidos y aislantes, pero se restringi su uso debido a sus propiedades cancergenas. Supone ms del 90% del amianto utilizado. Los anfboles tienen una estructura que consiste en dobles cadenas de tetraedros de silicato, entrecruzados con cationes unidos a grupos hidrfilo. Los iones metlicos son los que mantienen unidas las cadenas de silicatos. Esta estructura permite que pueda reemplazarse un catin por otros, lo que se refleja en propiedades qumicas y fsicas muy variadas y es lo que distingue a los distintos minerales del grupo de los anfboles. 2) Amosita o amianto marrn Es una variedad fibrosa de la granerita. Se caracteriza por sus fibras rectas y largas, de color grisceo o pardusco. En la actualidad el uso de la amosita ha sido prohibido en muchos estados europeos porque el polvo de las fibras puede producir enfermedades pulmonares por inhalacin. - Color marrn. - Resistente a los cidos - Resistente al calor - Dureza de 5 a 6 escala de Mohs. - Densidad 3,45 g/cm3 Hay importantes yacimientos en Australia, China y Estados Unidos. En Espaa aparece en Madrid, Ojn (Mlaga) y Vigo (Pontevedra). Su utilizacin principal es como aislante trmico y en aplicaciones de alta friccin como frenos y embragues para automviles.

3) Crocidolita o amianto azul Silicato de hierro y sodio. Se caracteriza por sus fibras rectas y largas y finas de color azul o azul verdoso. Sus fibras pueden ser peligrosas para la salud, produciendo daos pulmonares si se inhalan. - Color azul. - Dureza intermedia entre el crisolito y la amosita. - Densidad de la fibrilla de 0,08 micrmetros. - Densidad de la fibra industrial de 1 a 2 micrmetros. - Longitud mxima de la fibra 70 micrmetros.

Punto de fusin del residuo 1100 C Flexibilidad mediocre. Resistencia qumica de los cidos. Gran dureza, no es buena para hilar pero si como aislante trmico.

En Espaa hay yacimientos en Galicia. El asbesto azul o crocidolita se usa industrialmente a pesar de los riesgos para la salud que conlleva. Existen grandes yacimientos en las minas de Sudfrica y algo menor, pero tambin importante en Australia. Se ha utilizado para la fabricacin de tubos a presin de fibrocemento, como aislante ignfugo en construccin y como reforzante de plsticos y carcasas de bateras. Es la variedad ms peligrosa y en Espaa est prohibido en todos sus usos desde el ao 1987.

PROPIEDADES FSICO-QUMICOS: En comparacin con el crisotilo, todas las fibras de anfboles son de mayor dimetro, slidas, duras, planas y rectas. Los anfboles son tambin mucho ms resistentes a los cidos que el crisotilo. Sus excelentes propiedades y fundamentalmente la naturaleza fibrosa del amianto hizo que se fabricaran numerossimos productos de uso industrial o domstico. En funcin de su presentacin pueden clasificarse en: Amianto en bruto a granel, que se ha utilizado en rellenos (para el calorifugado de hornos, calderas, tuberas, calefacciones, puertas, tabiques, cortafuegos) y en proyecciones como aislante trmico y acstico en edificios. Amianto tejido o trnzado en hilos y cordones, que se ha utilizado tambin para aislamiento trmico de canalizaciones, de equipos de proteccin individual, ropa ignfuga, de cables elctricos, etc. Amianto en forma de hojas o placas de papel o cartn de espesor variable, que se ha utilizado para el aislamiento trmico de equipos calefactores, de falsos techo, de juntas, tabiques divisorios, etc. Amianto incorporado en forma de polvo a morteros de proteccin contra incendios, morteros refractarios, a revestimientos de fachadas, etc. Amianto mezclado con cemento (fibrocemento), que ha permitido fabricar numerosos elementos para la construccin: placas onduladas o planas para tejados, elementos para la fachada, tuberas y canalizaciones

Amianto como carga mineral incorporada a pinturas, barnices, masillas, espumas de aislamiento Amianto mezclado con materiales plsticos o elastmeros para fabricar juntas, revestimientos, zapatas de freno, losas de suelo pegadas (viniloamianto), o bien en juntas (fontanera, calefaccin, motores, etc.) Amianto incorporado a asfaltos para revestimientos de proteccin anticorrosin o impermeables.

Las excelentes propiedades aislantes, mecnicas, qumicas y de resistencia al calor y a las llamas que presenta el amianto, as como su relativo bajo coste, pueden explicar sus numerosas aplicaciones industriales y domsticas. Igualmente explica el hecho de que figura o haya figurado durante muchos aos en la composicin de muchsimos productos o acabados industriales. Debido a este uso y a la existencia de fibras de origen natural, hay concentraciones limitadas de fibras de amianto en el ambiente. Normalmente son tan bajas que no representan un riesgo para la salud, pero a exposiciones largas a niveles de concentracin mayores el riesgo aumenta considerablemente. ORIGEN. PRINCIPALES PAISES EXPORTADORES.

En los ltimos 140 aos se han utilizado ms de 200 millones de toneladas de amianto en el mundo. La extraccin de amianto comenz en el siglo XIX, con el descubrimiento de importantes yacimientos en Sudfrica, Canad y Rusia. Existen otros yacimientos importantes en Brasil, Zimbawe, China, Italia, Colombia, Grecia, India, Estados Unidos, Australia, Alemania y Francia. Hacia 1900, la cantidad extrada en el mundo era de alrededor de 30.000 toneladas anuales. La explotacin de amianto ha aumentado constantemente hasta alcanzar un pico en 1975, ao en que se extrajeron casi 5 millones de toneladas. A partir de la dcada de 1970, un creciente nmero de pases, conscientes de los graves riesgos de la manipulacin del amianto, han ido tomando medidas ms y ms estrictas para proteger a los trabajadores y posteriormente medidas de prohibicin, con ciertas derogaciones provisionales en caso de dificultades tcnicas. Despus de 1975, se conocen todos los riesgos vinculados con la inhalacin de fibras de amianto, incluso de amianto crisotilo y su consumo decae hasta pasar por debajo de los tres millones de toneladas de 1995. Los pases del antiguo bloque sovitico, China,

Canad y Brasil son hoy los primeros productores de amianto. Canad sigue siendo el primer exportador mundial. En la actualizad la cantidad extrada cada ao en el mundo oscila entre dos y tres millones de toneladas. La utilizacin del amianto que se impuso durante el perodo de desarrollo industrial del siglo XX se traduce por una crisis sanitaria internacional, directamente responsable de decenas de miles de muertes en todo el mundo. El amianto produce efectos devastadores en la salud unos diez aos despus de la exposicin. Hoy, algunos pases en pleno crecimiento basan el desarrollo de su economa naciente en la industria de explotacin y transformacin del amianto y buscan nuevos mercados para este material. Por ello, el volumen mundial total de produccin de amianto, que disminua sustancialmente debido a la baja del consumo en los pases industrializados, ha cobrado un nuevo impulso en los ltimos aos pese al claro consenso internacional sobre todos sus peligros. Hoy da pases como Canad, Zimbawe, que son los dos mayores exportadores, junto con China, Rusia y Brasil siguen comerciando y enviando asbesto a otras partes del mundo, siendo sus trabajadores afectados por las enfermedades que provoca. Pese a que Canad fue uno de los primeros pases en prohibir la manipulacin del amianto con una severa regulacin, en la actualidad es uno de los principales exportadores, a pases que inician su desarrollo y en los que no existe legislacin restrictiva de estos productos como India y sus respectivos mercados y zonas de influencia. Dicha actitud ha generado numerosas protestas internacionales. Otros pases desarrollados llevan tambin a reciclar su asbesto a pases en vas de desarrollo. LEGISLACIN Y NORMATIVA NACIONAL La comercializacin de amianto o productos a los que se les haya aadido intencionadamente, en cualquiera de sus variedades, est prohibida en Espaa desde junio de 2002 en virtud de lo dispuesto en la O.M. de 7 de diciembre de 2001 por la que se modifica el anexo I del Real Decreto 1406/1989, de 10 de noviembre, por el que se imponen limitaciones a la comercializacin y al uso de ciertas sustancias y preparados peligrosos. Sin embargo contina vigente el Reglamento sobre trabajos con riesgo de amianto, aprobada por la Orden Ministerial de 31 de octubre de 1984, sus normas complementarias y modificaciones. Este reglamento regula principalmente los trabajos relacionados con la fabricacin de productos con amianto, aunque tambin regula otras actividades como las operaciones de demoliciones y mantenimiento. El Real Decreto 396/2006, de 31 de marzo, por el que se establecen las disposiciones mnimas de seguridad y salud aplicables a los trabajos con riesgo de exposicin al amianto, deroga la mayor parte de la legislacin referida al amianto, anterior a su entrada en vigor. La norma establece pautas a seguir en trabajos de mantenimiento de instalaciones con amianto y en la retirada de materiales con contenido de amianto, detallando los requerimientos necesarios, tales como: la elaboracin de un Plan de

Trabajo, las necesidades formativas y de salud de los trabajadores y la evaluaciones de riesgos necesarias. Adems, seala los pasos que deber cumplir una empresa que quiera realizar trabajos con riesgo de amianto y los requerimientos necesarios para laboratorios de amianto.