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LA DEUDA DE LA SANGRE

(Serie: "La Saga de la Sangre", vol.05) Tanya Huff


Blood Debt Traduccin: Fermn Moreno

_____ 1 _____ --Cmo te sientes? El joven trat de encogerse de hombros pero no dispona de la energa para alzarlos realmente. --Estoy bien --musit, observando a la doctora con cautela. La incisin palpitaba, y estaba demasiado cansado para mear sin que el enorme enfermero le sujetara la polla, pero no iba a decirle eso a la doctora. Algunas personas decan que le faltaba autoridad. Y qu. Tena su dinero; todo lo que quera en aquel momento era una oportunidad de gastarlo. --Cundo puedo largarme? --Largarte? --Irme --gru. --Eso es lo que he venido a decirte --Con rostro inexpresivo, ella se alej un paso de la cama--. Te irs esta tarde. --Cundo? --Pronto. Cuando ella se hubo ido, balance las piernas sacndolas de debajo de las mantas y las baj con cuidado hasta el suelo. Irguindose despacio, solt la baranda y avanz un paso. El cuarto dio vueltas. Habra cado de no ser por una fornida mano que envolvi su brazo y sin esfuerzo lo mantuvo derecho. --Andas sin hacer un maldito ruido, to --dijo, volvindose para encarar al enfermero--. Por poco me das un susto de m... La ltima palabra se esfum en el repentino dolor cuando los dedos se tensaron.

--Oye, to! Me haces dao! --Lo s --Algo brill en los abismos de unos ojos marrn claro, algo de ordinario enterrado bajo una expresin de incuestionable docilidad.

La puesta de sol pincel de oro fundido las olas de English Bay, dor a un par de corredores en el Sunset Beach Park, traz corrientes de reluciente mbar entre las orillas del False Creek, reluci a travs del cristal tintado en el decimocuarto piso del bloque de apartamentos Pacific Place, adentrndose en los ojos de un joven que suspiraba mientras contemplaba el ocaso. Situada al abrigo entre las montaas y el Estrecho de Georgia, Vancouver, en la Columbia Britnica, gozaba de algunas de las ms hermosas puestas de sol del mundo... pero eso no tena nada que ver con el suspiro del joven. Alzando una mano para dar sombra a su rostro, Tony Foster mir fijamente por la ventana y cont atrs los minutos. A las 7:22 de la tarde, la alarma de su reloj comenz a sonar. Los ojos azul plido todava siguiendo el horizonte, la par y lade atrs la cabeza hacia el interior del apartamento, tratando de or los sonidos que le diran que la noche haba de veras comenzado.

Yaciendo en una oscuridad tan completa que slo poda ser intencionada, Henry Fitzroy se sacudi las ligaduras del sol. El suave sonido de la sbana de algodn movindose contra el subir y bajar de su pecho le dijo que haba sobrevivido sin percances otro da. Mientras escuchaba, el rtmico susurro se perdi en el latido que aguardaba en el cuarto del otro lado de su atrancada puerta y luego en la mirada de ruidos de la ciudad ms all de las paredes de su santuario. Odiaba la forma en que despertaba, odiaba la prolongada vulnerabilidad de su lento retorno a la plena consciencia. Cada anochecer trataba de acortar el tiempo que empleaba yaciendo indefenso y semiconsciente. No pareca servir de nada, pero el esfuerzo le haca sentirse menos impotente. Poda sentir la sbana tendida contra su piel, la completa inmovilidad del aire... Y un sbito escalofro.

Lo cual era imposible. Haba desconectado el aire acondicionado en ste, el ms pequeo de los tres dormitorios. La ventana haba sido bloqueada con panel, calafateada, y recubierta de cortinas. La puerta estaba sellada con goma flexible por los cuatro lados... en absoluto hermtica, pero las aberturas eran demasiado pequeas para permitir tan rpido cambio de temperatura. Entonces comprendi que no estaba solo. Alguien estaba en el cuarto con l. Alguien sin olor alguno. Sin latido. Sin carne. Sin sangre. Un ente demonaco? Tal vez. No sera la primera vez que haca frente a uno de los Seores del Infierno. Obligando a un perezoso brazo a moverse, Henry tendi la mano y encendi una lmpara. Con los sensibles ojos medio cerrados (incluso las bombillas de cuarenta vatios arrojaban suficiente luz para cegarlo de forma temporal) vislumbr fugazmente a un hombre joven situado al pie de su lecho antes de que la translcida y casi imperceptible imagen desapareciera.

--Un fantasma? --Tony apoy una pierna sobre el ancho brazo del sof de cuero verde y agit la cabeza--. Ests bromeando, no? --No. --Fabuloso. Me pregunto qu quiere. Siempre quieren algo --aadi en respuesta a la pregunta implcita en la alzada ceja pelirroja de Henry--. Todo el mundo lo sabe. --S? --Vamos, Henry. Vas a decirme que en cuatrocientos cincuenta y cinco aos y pico nunca has visto un fantasma? Una mano plana contra el fro cristal de la ventana, la otra enganchada en el bolsillo de sus vaqueros, Henry Fitzroy, hijo bastardo de Enrique VIII, antao Duque de Richmond y Somerset, record una noche al final de la dcada de 1800 en la que haba contemplado al espectro de una aterrorizada y joven reina mientras corra gritando corredor abajo para suplicar a su rey una vez ms una merced que nunca recibira. Haca ms de doscientos aos, Katherine Howard haba asistido al desposorio de l con su prima Mary. l no haba ido al de ella: su matrimonio con el padre de Henry haba tenido

lugar cuatro aos despus de su supuesta muerte. Convertida en reina en julio de 1540, fue decapitada en febrero de 1542, diecinueve meses ms tarde. Ella era joven y tonta y muy probablemente culpable del adulterio del cual se le haba acusado, pero no se mereca tener su espritu atrapado, reproduciendo una y otra vez el desolador momento en el que comprendi que iba a morir. --Henry? --Sea lo que sea lo que quiere --dijo Henry sin volverse--, dudo que yo sea capaz de drselo. No puedo cambiar el pasado. Tony se estremeci. Los siglos se haban congregado sobre su interlocutor como una sombra casi visible, envolvindolo en un sudario de tiempo y recuerdo. --Henry, me ests asustando. --S? Perdona --Despojndose de su melancola, el ex prncipe se volvi y logr componer una torcida sonrisa--. Pareces un tanto indiferente al hecho de estar siendo rondado. Contento de tenerlo de vuelta, Tony se encogi de hombros, con un asomo del chico de la calle que haba sido persistiendo en el nervioso movimiento. --Te est rondando a ti, no a m. Y, adems, entre vivir contigo durante los dos ltimos aos y tratar con los tipos raros de la tienda, he aprendido a vrmelas con lo inesperado. --S? --Nada complacido de ser comparado con los tipos raros de la tienda de vdeo donde trabajaba Tony, la sonrisa de Henry se ensanch, enseando los dientes. Cuando oy el latido del joven acelerarse, cruz el cuarto y envolvi con una marfilea mano su delgado hombro--. As que he perdido la habilidad de sorprenderte? --No he dicho eso --la respiracin de Tony se torn irregular cuando un helado pulgar sigui el contorno de su mandbula. --Tal vez no exactamente eso. --Esto, Henry... --Qu? Neg con la cabeza. Bastaba con saber que Henry parara si l quera. Era ms que suficiente, teniendo en cuenta que no quera que lo hiciera. --No importa. No tiene importancia. Poco despus, unos dientes atravesaron un pliegue de piel, las afiladas puntas perforaron una vena y, por un tiempo, los muertos fueron arrastrados por la sangre de los vivos.

Con el clido aire del atardecer besando su rostro, la sargento Phyllis Roberts condujo a lo largo de Commissioner Street tarareando el ltimo xito de Celine Dion y dando golpecitos con los dedos contra la parte superior del volante. Aunque los nuevos coches de la Polica Portuaria de Canad tenan aire acondicionado, ella nunca lo usaba pues no le gustaba la sensacin de estar encerrada en una astronave al conducir con las ventanillas subidas. Haban pasado tres horas de su turno, y estaba de buen humor. Hasta el momento, nada haba ido mal. A las tres horas y quince minutos de su turno, la sargento Roberts dej de tararear. Metindose por Vanterm, desde aquel momento el ltimo en su lista de favoritos de los veintisiete terminales de barcos de carga y transporte del puerto, la sargento Roberts entorn los ojos para distinguir las minsculas figuras de tres hombres empequeecidos por la mole de un buque contenedor registrado en Singapur. Las luces de los postes que convertan el largo muelle de madera en un mosaico de contenedores apilados y afiladas sombras borraban los rasgos tan completamente que casi estuvo encima de ellos antes de reconocer a uno de los hombres. Dejando su gorra en el coche, cogi su larga linterna de mango de goma, toc su porra ms por costumbre que porque pudiera tener alguna intencin de usarla, y anduvo hacia ellos. --Cargando de noche, Ted? Ted Polich, el ms bajo de los tres estibadores, alz con una sacudida una cabeza en parte calva hacia la estructura de soporte que asomaba sobre la drsena como una mecnica ave de presa. --Los controles se han atascado y el hijo de puta est escorndose a la izquierda. Estamos tratando de arreglarlo esta noche, para que no retrase la carga maana. --Dios no lo quiera --musit la sargento. Un enorme incremento del comercio en el Pacfico Sur tena al puerto a cuatro patas para seguir el ritmo--. Dnde est? --Arriba junto a proa. Est cogido en uno de los remolinos entre la drsena y el barco --Cogiendo el paso junto a ella, Polich hundi las manos en los bolsillos de su mugriento traje de faena--. Creamos que enviaran a la polica urbana.

--Lo siento. Tendris que cargar conmigo hasta que sepamos con seguridad que visteis lo que habis dicho. --Cree que nos lo hemos inventado? --pregunt uno de los otros hombres de forma indignada, asomndose por un lado de su compaero para mirar furioso a la poli. La sargento Roberts neg con la cabeza y suspir. --No creo que tenga tanta suerte. No la tuvo. Mecindose arriba y abajo en el angosto tringulo entre la proa y la drsena se hallaba el cuerpo de un hombre desnudo, su espalda una plida isla color carne, las trenzas de su cabello batiendo contra ella como oscuras algas. --Mierda. Polich asinti. --Eso es lo que yo dije. Cree que es un suicida? --Lo dudo --Aunque de vez en cuando s que hacan bajar a alguno del Lion's Gate Bridge, todava no haban tenido ninguno que se hubiese detenido para quitarse la ropa. Apuntando el haz de su linterna al agua, pas despacio el crculo de luz sobre el cadver. Magulladuras, grandes y pequeas, dibujaban un abigarrado patrn prpura contra la plida piel. No muy viejo (y no va a hacerse ms, se dijo a s misma torvamente), no haba permanecido en el agua mucho tiempo. --Es curioso que algunos de ellos floten y otros se hundan --medit Polich en voz bajo junto a ella--. Este to es piel y huesos, deba haberse ido directo al... Maldita sea! Mira eso! Los otros dos estibadores se agolparon para ver. Empujada hacia delante, la sargento Roberts se tambale sobre el borde del muelle, salvada en el ltimo segundo de un chapuzn potencialmente peligroso por un musculoso brazo lanzado delante de ella como si fuese una sucia barandilla de seguridad cubierta de tela. Respirando de forma agitada, dio las gracias a Polich y gru una advertencia a los otros dos. Mientras retrocedan, demasiado absortos en el cuerpo en el agua para arrepentirse como es debido, uno de ellos murmur: --Qu diablos puede haberle pasado a sus manos?

La noche siguiente, el ocaso tuvo lugar detrs de una cubierta de

nubes tan espesa que slo la mortecina luz daba testimonio de que el sol se haba puesto del todo. A las 7:23, Tony apag la alarma de su reloj y baj la voz de la intil conversacin que rellenaba un retraso a causa de la lluvia en un partido en casa de los Seattle Mariners. Quin quera or hablar de escasez de donantes de rganos cuando estaban esperando para ver el bisbol? Ni en sueos se perdera a Fergie Oliver. Reclinndose en su silla, ech una ojeada al pasillo, tratando de or los primeros sonidos del retorno de Henry y esforzndose por percibir el traqueteo de fantasmales cadenas.

Cuando el sol solt su presa y sus sentidos poco a poco empezaron a funcionar, Henry filtr pasando por alto un centenar de sensaciones familiares. Una imposible brisa acariciaba con helados dedos su mejilla. Orden a su brazo moverse y encendi la lmpara. El fantasma se hallaba donde haba estado el da anterior... un hombre joven sin rasgos distinguibles, que necesitaba un corte de pelo y un afeitado, vestido con vaqueros y una camiseta. Los bordes de sta eran borrosos y aunque Henry pudo ver algo escrito en la camiseta, no pudo descifrarlo, ya fuese porque las letras no se haban materializado por completo o porque los objetos sobre el aparador situado detrs del semitranslcido torso del fantasma le estorbaban, no estaba seguro. Por lo que Henry poda recordar, nunca haba visto al joven vivo. Casi esperaba que el espectro se desvaneciera al incorporarse, pero ste permaneci al pie de su lecho. Est esperando algo. Si poda decirse de un ser incorpreo que adoptaba una postura, la actitud del fantasma deca "expectacin" a gritos. --Muy bien --suspir y se ech atrs contra la cabecera--. Qu quieres? Poco a poco, el fantasma alz los brazos y se desvaneci. Henry se qued mirando por un instante ms al lugar donde haba estado y se pregunt qu poda haberle pasado a sus manos.

--No tena manos? --Cuando Henry asinti, Tony se mordi el labio inferior pensando--. Estaban como amputadas o arrancadas o masticadas o qu? --pregunt tras un momento.

--Simplemente no estaban --Henry tom una botella de agua de la nevera, la abri, y la apur. La creciente popularidad del agua embotellada haba resultado una bendicin; aunque la sangre proporcionaba una nutricin total, todos los seres vivos requeran agua, y las sustancias qumicas depuradoras aadidas por la mayora de las ciudades le sentaban mal. A las bacterias, su sistema las pasaba por alto. Contra el cloro, se rebelaba. Tirando la botella vaca de plstico a la papelera de reciclaje, se apoy sobre la encimera y se qued mirando sus propias manos--. Simplemente no estaban --repiti. --Entonces apuesto a que eso es lo que quiere... venganza. Siempre quieren venganza. Enarcando una ceja ante la certidumbre de Tony, Henry se limit a preguntar dnde haba adquirido sus conocimientos acerca de lo que siempre queran los fantasmas. --Ya sabes, pelculas y esas cosas. Quiere que le ayudes a vengarse del to que se llev sus manos. --Y cmo se supone que voy a hacerlo? --Santo Dios, Henry, no lo s. T trabajabas con Vicki; no te ense ella na? --Nada. Tony puso los ojos en blanco. --Vale, nada. Vicki Nelson, detective privada, ex detective de polica, ex amante, vampiro... Henry haba trabajado con ella durante un corto ao antes de que el destino los hubiese acercado tanto como era posible entre los de su clase y luego los hubiese separado. Se haba visto obligado a cambiarla para salvarle la vida y forzado, a causa del cambio, a renunciar a ella. Los vampiros, marcadamente territoriales, cazaban solos. Ella haba regresado a Toronto y a su amante mortal. l se haba labrado una nueva vida en la costa oeste. Le haba enseado algo ella? S. Tena algo de eso que ver con fantasmas mancos? No. Cuando repiti sus pensamientos en voz alta a beneficio de Tony, aadi: --Una cosa que s me ense es que no soy un detective. Soy un escritor, y, con tu permiso, voy aira escribir --No del todo seguro de qu recuerdos de Vicki Nelson le ponan siempre tan a la defensiva, se

dirigi hacia su ordenador, haciendo un gesto con la mano hacia la televisin mientras cruzaba el cuarto de estar--. El retraso por la lluvia parece haber terminado. Media hora ms tarde, habiendo advertido que el esperado staccato de teclas todava no haba comenzado, Tony abri de golpe la puerta del despacho de Henry. De pie en el umbral, observ que nada apareca en el monitor salvo un encabezamiento y un montn de pantalla en blanco. --Ese espectro te ha asustado de verdad, no? --Por qu dices eso? --pregunt Henry sin volverse. --Sigues sentado ah, mirndote las manos. --Tal vez estaba absorto pensando. --Henry, t escribes novelones rosa. Hay un lmite en cuanto al pensamiento profundo que se permite. Tras diecisiete aos como duque real, y ms de cuatrocientos cincuenta como vampiro, a Henry le haba llevado un tiempo darse cuenta de cundo le estaban tomando el pelo. En una o dos ocasiones, Tony haba estado cerca de no sobrevivir al reajuste. Apartando la mirada de sus manos, suspir. --Todo lo que puedo pensar es por qu yo --Se ri, pero el sonido no posea ningn humor--. Lo cual parece un poco egosta puesto que solamente estoy siendo perseguido por un fantasma y no soy quien result muerto y mutilado --Apartando su silla ergonmica del escritorio, la hizo girar y se levant--. Necesito salir. Distraerme. --Estupendo --sonri burln Tony--. Ponen Drcula de Bram Stoker a medianoche en el Caprice. --Por qu no --Disfrutando de la pasmada expresin de Tony, Henry hizo darse la vuelta al joven y le empuj amablemente fuera de la entrada--. He odo que Gary Oldman est fantstico. --Has odo? --balbuce Tony mientras el incontestable contacto de Henry lo haca moverse a lo largo del pasillo--. Me lo has odo a m! Y cuando te lo cont, me dijiste que nunca vas a ver pelculas de vampiros... por eso no. --He cambiado de idea --Incapaz de resistirse, aadi--. Tal vez podamos tomar un bocado mientras estamos en el centro.

Los ascensores de las torres Pacific Place eran tan rpidos y silenciosos como el dinero poda conseguirlos. Con las puntas de los

dedos apoyndose ligeramente sobre las pulidas puertas de acero, Henry lade la cabeza y sonri. --Suena como si Lisa estuviese haciendo trizas el carcter de otro taxista. Tony dio un respingo. --To, me alegro de que le gustemos. Cuando la campana anunci la llegada del ascensor, los dos hombres se alejaron de las puertas. --Hola, chicos --Aferrando con una enguantada mano el brazo de su seora de compaa, Lisa Evans sonri una carsima y perfecta sonrisa mientras recorra el pasillo arrastrando los pies. Los relucientes dientes blancos entre brillantes labios rojos aadan un mortecino nfasis al efecto creado cadavrico cuando la edad por fin triunfaba sobre aos de ciruga esttica--. Vais a salir de noche por la ciudad? --Slo a una sesin de medianoche --le dijo Henry mientras Tony impeda que las puertas se cerraran. La tom por la mano libre y se la llev a los labios--. Y usted, imagino, ha salido a romper corazones? --A mi edad? No seas ridculo --Ella liber su mano y le dio una palmadita en la mejilla, luego se gir hacia su seora de compaa--. Y usted de qu se sonre, Munro? En absoluto aleccionada, la seora Munro sigui sonriendo a su jefa entrada en aos. --Solamente estaba pensando en el seor Swanson. --Swanson est interesado en mi dinero, no en estos viejos huesos --aclar la seora Evans. Pero se atus un poco y pas la mano sobre la cabeza de la estola de visn que vesta sobre un traje de seda salvaje. Antao la amante de un magnate de la madera de Vancouver, haba realizado algunas astutas inversiones y convertido unos adecuados ahorros en una considerable fortuna--. Y, adems, no estoy interesada en l. Todos los hombres buenos estn muertos. --Barriendo con una risuea mirada a Henry y Tony, aadi:-- O son gays. --Seorita Evans! --Tranquilcese, Munro. No estoy dicindoles nada que no sepan --Aleccionada su seora de compaa, volvi a dirigir su atencin a los dos hombres--. Acabamos de venir de una de esas aburridas historias de recogida de fondos a las que esperan que asistas cuando tienes dinero. rganos, creo que era esta noche. --rganos? --repiti Henry con una sonrisa, plenamente consciente de que Lisa Evans disfrutaba de esas aburridas historias

de recogida de fondos en las que su talonario garantizaba que sera mimada y halagada. Tambin saba que si ella era imprecisa, era algo deliberado... nadie se haca con la cantidad de dinero que ella tena sin saber con exactitud dnde iba a parar cada dlar--. Musicales o mdicos? --Mdicos --Unos ojos sombreados en exceso se entornaron componiendo una mirada que se saba haba hecho a varios directores generales correr en busca de refugio--. Has firmado alguna tarjeta de donante de rganos? --Me temo que no querran mis rganos. La mirada se suaviz ligeramente cuando ella se lanz sobre la conclusin que l haba pretendido. --Oh. Lo siento. Sin embargo, mientras hay vida, hay esperanza, y la ciencia mdica est haciendo milagros hoy en da --sonri burlona--. Quiero decir, es un milagro que siga viva. --Empujando a su acompaante a lo largo del pasillo, ms a la manera del bote del prctico guiando a un petrolero al puerto, solt un alegre "no hagis nada que yo no hara", mirando atrs por encima del hombro. --Bien, eso nos deja una enorme libertad de accin --murmur Henry cuando la puerta del ascensor se cerr sobre las persistentes y horrorizadas protestas de la seora Munro. Tony se afloj contra la pared de atrs, las manos metidas en los bolsillos. --Hasta que conoc a la seorita Evans, siempre cre que las seoras de edad eran ms bien distradas y apestosas. Tal vez deberas enviarle a tu fantasma. --Por qu? --Si todos los hombres buenos estn muertos... --O son gays --le record Henry--. Te imaginas si resultase ser las dos cosas? No me gustara ponerme a malas con Lisa. La idea de ponerse a malas con Lisa Evans le provoc un exagerado estremecimiento. --En realidad, he estado queriendo preguntrtelo; cmo eres tan amistoso con todos los del edificio? Siempre ests hablando con la gente. Pensaba que sera ms seguro ser un poco ms... --Hurao? --Un poco fuerte. Iba a decir reservado, pero supongo que servir. --La gente tiene miedo de lo que no conoce --Saliendo al garaje subterrneo, anduvieron al paso hasta el BMW de Henry--. Si creen conocerme, no me temen. Si corre el rumor de que no soy lo que

parezco, lo contrastarn con lo que creen saber y lo desecharn. Si no tienen nada con lo que contrastarlo, entonces es ms probable que lo crean. --As que haces amistades con la gente como una especie de disfraz? Frunciendo levemente el ceo, Henry contempl a Tony dar la vuelta hasta la puerta del pasajero. --No siempre. --Pero a veces? --S. Con el coche entre ellos, Tony alz la cabeza y clav los ojos en el rostro de Henry. --Y qu hay de m? --T? --Qu soy yo? Soy un disfraz? --Tony... --entonces vio la expresin en los ojos de Tony y comprendi que no haba sido una pregunta graciosa--. Tony, confo en ti con todo mi ser. Slo hay otras dos personas en el mundo de las que puedo decir eso, y una de ellas no cuenta exactamente. --Porque Vicki se ha vuelto un vampiro? --Porque Michael Celluci nunca admitira conocer a un... escritor de novela rosa. Tony ri, como se supona que hara, pero Henry pudo percibir la artificial resonancia. Durante el resto de la noche, trabaj duro por borrarla.

Ella haba visto el artculo demasiado tarde para hacer nada al respecto aquella noche, y la espera no haba mejorado su humor. --Est Richard Sullivan de servicio? Sobresaltada, habiendo cortado sus recuerdos en jirones el filo de las palabras, la enfermera revis la hoja de guardias. --S, doctora. Est... --Quiero verlo en mi despacho. De inmediato. --S, doctora --No vala la pena protestar diciendo que estaba limpiando un desafortunado accidente con una cua. De inmediato significaba de inmediato y no ms tarde. Mientras lo haca llamar por el altavoz, la enfermera esper que fuera lo que fuera lo que haba hecho Sullivan, no fuese suficiente para hacer que lo despidieran. Los

enfermeros dispuestos a limpiar la mierda sin quejarse eran muy pocos. Adems, resultaba difcil que el enorme hombre no gustara; esos ojos de cachorrillo eran difciles de resistir.

--Qu sabes de esto? Sullivan baj la mirada al artculo y luego la alz hacia la doctora. La negacin muri antes de ser pronunciada cuando ella ley la respuesta en su rostro. --ste es uno de los nuestros? El asinti. --Entonces qu parte de mis instrucciones no comprendiste? --No es que no... --O no te gusta tu trabajo? No es todo lo que te dije que seria? --Ya. Quiero decir, s. Y lo es, pero... --Se supone que no ha de obrar por cuenta propia, seor Sullivan. Sus respectivos tamaos volvan ridculo que l se acobardara ante el genio de ella, pero lo hizo de todas formas.

El fantasma vesta una camiseta de Cult and Jackyl, una conjunto musical local que grababa en Vancouver Norte. A Henry le sorprendi un poco que no se tratase de una camiseta de Grateful Dead. A menudo sospechaba que el universo tena un sentido del humor bastante elemental y realmente macabro. Sus brazos todava acababan justo por encima de la mueca. Una vez mas, pareca estar esperando. Tony crea que quera venganza. Supongo que es una teora tan buena como cualquier otra, pens Henry. Suspir. --Quieres vengarte de la persona que se llev tus manos? Aadiendo la impaciencia un primer asomo de personalidad a los translcidos rasgos, el fantasma se desvaneci lentamente. Henry volvi a suspirar. --Entiendo que eso es un s. El apartamento se hallaba vaco cuando sali de su cuarto. Tras un momento, record que era sbado y Tony estara trabajando hasta tarde.

--Lo cual probablemente sea bueno --anunci a las luces de la ciudad. Se pregunt si el fantasma contaba con que l empezase por encontrar las manos, y si debera estar buscando los restos de carne y hueso o un par etreo muy posiblemente rondando a algn otro. Cuando Tony volvi a casa despus de medianoche, estaba en su despacho con la puerta cerrada, absorto en la complicada poltica de la corte de 1813 y ms que un poco preocupado por la negativa de su herona a seguir la trama segn estaba esbozada. El alba casi lo cogi tratando an de decidir si Wellington ascendera a su prometida al rango de coronel y corri a toda prisa al santuario de su lecho habiendo olvidado a su espectral visitante durante la noche de trabajo.

--Esto est empezando a resultar pesado; sabes al menos quin tiene tus manos? El fantasma ech hacia atrs la cabeza y chill. Ningn sonido sali del acezante y negro agujero de su boca, pero Henry sinti el vello erizndose en su nuca y un fro manto alrededor de su corazn. Mientras dur el alarido, crey percibir a una multitud de espritus dentro del mismo; todos gritando al unsono, todos lamentando la injusticia de sus muertes. Sus labios se apartaron mostrando los dientes en un involuntario gruido. --Henry? Henry! Ests bien? El rostro del fantasma, hinchado por el continuo chillido, desapareci en ltimo lugar. --Henry! Le llev un momento darse cuenta de que el martilleo no era su corazn... era Tony, aporreando frenticamente la puerta del dormitorio. Se deshizo de la persistente inquietud y cruz el cuarto sin hacer ruido, sintiendo la alfombra fra y hmeda contra sus pies descalzos. Soltando los cerrojos, grit: --Estoy bien. Cuando abri la puerta, Tony casi cay en sus brazos. Los ojos muy abiertos, jadeando como si acabase de tomar parte en una carrera, Tony se ech atrs lo bastante para ver por s mismo que Henry estaba ileso. --O... no, sent... era... --Sus dedos se tensaron alrededor de los hombros desnudos de Henry--. Qu ha pasado? Era el fantasma? --Slo lo supongo, pero creo que le hice una pregunta con una

respuesta negativa. --Negativa? --La voz de Tony se elev hasta convertirse en un incrdulo chillido y dej que los brazos le cayeran a los costados--. Vaya si era negativa. Era el fondo del infierno, un chupaalmas, aniquilacin! --No era tan malo... --Puede que no para ti! Preocupado, Henry estudi el rostro de Tony. --Ests t bien? --Supongo --Inspir profundamente, solt el aire despacio, y asinti--. S. Estoy bien. Pero voy a quedarme aqu mismo y ver cmo te vistes --Apoyado sobre un hombro, se afloj contra el marco de la puerta, demasiado asustado para mostrarse duro, o independiente, o incluso interesado en la desnudez de Henry--. No quiero estar solo. --Quieres saber lo que ha pasado? --Por la expresin de Tony, estaba claro que no era necesario preguntar. Mientras se vesta deprisa, Henry cont lo que haba ocurrido al tratar de obtener ms informacin del fantasma. --Entonces, slo puedes hacer una pregunta y si la respuesta es s, desaparece en silencio, y si la respuesta es no, te hace saber lo decepcionado que est contigo. --No slo lo decepcionado que est l --le dijo Henry--. Cuando grit, sent a una multitud de muertos. --S? Cuntos muertos hay en una multitud, Henry? --Esto no es nada para bromear. --Creme, no me ro por dentro --Tony sigui a Henry al cuarto de estar, dejndose caer desgarbadamente sobre un extremo del pesado sof de cuero--. To, programas concurso desde ms all de la tumba. Te importa si enciendo algunas luces? Esa cosa todava me tiene bastante aterrorizado --Cuando Henry le hizo ver que poda seguir adelante, se estir hacia atrs, encendi la regleta de luz quedando l mismo en el centro del crculo iluminado--. Al menos sabemos dos cosas. Quiere venganza, y no sabe dnde estn sus manos. --Qu hay de los otros? --No es mejor encargarse de este nico fantasma primero? Quiero decir, para qu buscarse problemas. Metido dentro de un hueco de sombra en el otro lado de la habitacin, Henry suspir. --Aun as me gustara saber, por qu yo? --Lo parecido se atrae.

El ceo fruncido, Henry se ech hacia delante, haciendo salir su rostro a la luz. --Cmo? --T eres un vampiro --Tony se encogi de hombros y acarici la minscula, casi curada herida apenas visible contra la morena piel de su mueca izquierda--. Aunque no seas una criatura sobrenatural, aunque todo lo que seas es biolgicamente diferente... --Todo lo que soy? --Henry! Henry le indic amablemente que prosiguiera aunque segua frunciendo los labios. --Mira, hay todo un montn de mierda de mitos sobre ti. De acuerdo, no especficamente sobre ti, sino sobre tu especie. Os envuelve a todos... --abri los brazos-- como una especie de niebla metafsica. Apuesto a que es lo que atrae al fantasma. Apuesto a que es eso lo que lo arrastra hacia ti. --Niebla metafsica --repiti Henry. Agitando la cabeza, se reclin en su silla--. Hablabas as en Toronto? --No me vengas con esos aires de superioridad! --Abandonando su postura relajada, Tony apunt con un dedo en direccin a Henry--. Es una teora perfectamente vlida. O tienes una mejor? Sorprendido por la vehemencia del joven, Henry admiti que no, pero antes de que Tony pudiese continuar, le interrumpi alzando una mano. --Algo pasa en el vestbulo. El ceo de Tony se acentu. --No oigo nada... mierda --Era intil continuar. Henry ya estaba en la puerta. Haba odo a los asistentes de la ambulancia. Cuando sali al vestbulo, llevaban rodando la camilla fuera del apartamento 1404. La diminuta figura bajo las correas yaca del todo inmvil, una delgada mano colgando floja a un costado. Los asistentes estaban llevando a cabo la reanimacin cardiopulmonar a la vez que se apresuraban hacia el ascensor, pero Henry saba que Lisa Evans estaba muerta sin remedio. Apenas consigui abstenerse de pegar un salto hacia atrs y gruir cuando la seora Munro aferr su brazo. Unos instantes despus, tras meter a la sollozante seora de compaa dentro de su coche, aceleraba hacia el St. Paul's Hospital detrs de la ambulancia mientras Tony pasaba a la seora Munro

pauelo tras pauelo de la caja en la guantera. Los doctores de urgencias emplearon muy poco tiempo antes de coincidir con el diagnstico de Henry. Ellos, igualmente, haban visto la muerte demasiado a menudo para confundirla. --Era muy vieja --les dijo el doctor Zvane con delicadeza. --Los hay mayores! --protest la seora Munro. Tony le entreg otro pauelo. --Cierto --El doctor se encogi de hombros, y se frot con los nudillos unos ojos cansados--. Todo lo que puedo decir es que era su hora. Hicimos todo lo que pudimos, pero se habla ido y no tena intencin de volver. Asiendo la mano de Henry con bastante fuerza para quebrar articulaciones meramente mortales, la seora Munro sorbi. --Es muy propio de ella. Nunca podas hacerla cambiar de opinin una vez se decida. Dej de llorar cuando volvieron dentro del coche. Aunque Henry se haba ofrecido a llevarla dondequiera que quisiese ir, ella le haba pedido que la llevase de vuelta al apartamento. --Tengo que coger mis cosas. Mi hija me recoger all. Estbamos viendo Jeopardy --continu, capaz de hablar acerca de lo que haba sucedido una vez haba terminado oficialmente--. Era la ronda del campeonato. La seorita Evans acababa de decir a voz en grito: "Quin es el capitn Kirk? ", cuando de repente, hizo como un gemido y se golpe con las manos sobre los odos. Pareca como si hubiese odo algo horrible slo que yo no o nada en absoluto. Lo siguiente que vi es que ella se haba... ido. Henry intercambi una mirada con Tony por el espejo retrovisor. Era evidente que ambos estaban pensando lo mismo.

--No creo que lo est haciendo deliberadamente. --No me importa. Es el responsable de la muerte de esa vieja seora, y te digo que puede irse manco al infierno. De nuevo en su crculo de luz, Tony se estremeci. La voz de Henry se haba abierto paso a travs de la distancia entre el cuarto de estar y el dormitorio como si la misma no existiera, y cada palabra posea un filo. Cuando apareci un momento ms tarde, Tony capt su cambio de ropa (su rostro y cabello parecan luminiscentes por encima de todo ese negro) y pregunt, aunque en realidad no lo necesitaba:

--Adnde vas? --De caza.

Era casi imposible no atender a la expectacin del fantasma. --Puedes quedarte ah todo el tiempo que quieras --rezong Henry--, pero no voy a ayudarte. El fantasma ech atrs la cabeza y grit. Un invisible y desodo coro de muertos grit con l.

--Pensaba que no ibas a hacerle mas preguntas! --No lo he hecho --Henry baj la vista clavndola en la ciudad, tratando de or el sonido de una sirena, los dedos extendidos contra el cristal, los msculos de la espalda rgidos--. Le dije que no esperase ninguna ayuda. --No parece que le haya gustado. --No. No lo parece. Permanecieron juntos en silencio, aguardando los sonidos de otra muerte. Por fin Tony suspir y se dej caer sobre el sof. --Parece que hemos tenido suerte; no hay nadie lo bastante viejo, lo bastante cerca. Maana por la noche, mejor no digas nada en absoluto. Aquello esper. Y esper. Cuando Henry intent dejar el cuarto, aquello chill. Vieron llegar la ambulancia. Se enteraron de que el beb de los Franklin haba muerto mientras dorma. --Bebs. To... --Haca dos aos, Tony haba visto a un antiguo hechicero egipcio devorar la fuerza vital de un beb. Los padres siguieron adelante, del todo ignorantes de que su hijo estaba muerto. l todava tena pesadillas al respecto--. Esto es chantaje. --S. Y me ha puesto furioso --El plstico cruji bajo su presa cuando cogi el telfono.

Tragando saliva nervioso (la furia de Henry poda ser tan aterradora como los silenciosos chillidos fantasmales), Tony consigui esbozar media sonrisa y pregunt: --Llamando a los Cazafantasmas? --No exactamente. He decidido que ste no es un trabajo para un escritor de novela romntica. --Bueno, supongo que no, pero... --dej esfumarse su ltima pregunta cuando Henry activ el altavoz externo del telfono. Tras dos tonos, salt un contestador automtico. --Victoria Nelson, Investigaciones Privadas. Ahora mismo no hay nadie aqu para coger su llamada. Por favor deje su mensaje despus de la seal...

_____ 2 _____ El sargento detective Michael Celluci cerr la slida puerta de metal sin hacer ruido detrs de l y entr con cuidado en el apartamento en sombras. Un dbil haz de luz que se derramaba desde el despacho debajo del desvn era engullido por el techo de cinco metros del cuarto principal. El edificio haba sido un taller de vidrio antes de que una recesin lo hubiese vaciado y una renovacin urbana lo haba llenado de nuevo con apenas espacio vital aprovechable para la periferia elegante de Toronto. La mayora de los inquilinos vesta exclusivamente de negro y los ms tenan que ver de alguna forma con "las artes"... aunque algunas de esas formas eran bastante tangenciales en la en absoluto humilde opinin de Michael Celluci. Sin hacer ningn ruido con sus zapatos de suela blanda sobre la alfombrilla que delimitaba un paso libre a lo largo de una pared, se movi hacia la luz. --Y qu hay del tipo que ves? Qu es, el enlace sindical? --El silencio determin la respuesta--. Lo siento. Estoy tomando esto en serio. No, yo. Hazle preguntas inofensivas hasta que yo llegue all --La vieja silla de despacho de madera cruji de forma alarmante al ser echada hacia atrs sobre dos patas--. Hazle preguntas a las que sabes que tendr que responder "s". Justo bajo el borde del desvn, a un brazo de distancia de la silla,

Celluci tendi una mano para agarrar un hombro vestido con una sudadera. Justo antes de que sus dedos se cerrasen sobre la tela, fueron capturados en una inquebrantable presa. La mujer que lo sujetaba le lanz un displicente buen intento con la mirada y sigui convenciendo al telfono. --Mira, tan difcil es? No fuiste un hombre? Ests muerto ahora? Estuviste vivo alguna vez? --Estuviste vivo? --articul Celluci mientras ella lo empujaba rodeando la silla y lo haca caer sobre un rincn del revuelto escritorio. Frunciendo el ceo, ella reconoci que haba odo correctamente con una sola inclinacin de cabeza, luego trat de tranquilizar a su comunicante. --No importa que sean preguntas estpidas con tal que conteste "s". Estar all tan pronto como pueda. Yo... --Suspirando, volvi a acomodarse con una expresin que Celluci reconoci: la primera vez que la haba visto, ambos haban ido de uniforme, y haba ido dirigida a l. Slo poda existir una explicacin para la misma en ese momento; la persona del otro lado de la lnea estaba osando realmente dar consejos a Vicki Nelson. Nunca se haba tomado bien un consejo. Ni cuando iba de uniforme y se consideraba a s misma un regalo de Dios para la Polica Metropolitana de Toronto. Ni cuando se haba hecho detective. Ni cuando la retinitis pigmentaria la haba obligado a abandonar un trabajo que ella amaba y en el que sobresala. Ni durante el tiempo que haba sido detective privada. Ni desde el cambio. Si no lo supiera, pens, observando sus rasgos cambiar de la impaciencia a la irritacin, nunca caera en la cuenta de lo que es. Pareca ms o menos la misma, slo un poco ms delgada y mucho ms plida. Se comportaba ms o menos igual, habiendo sido siempre altiva, arrogante y terca. Bueno, pero antes no beba sangre... --Basta! --La irritacin se haba convertido en enfado y, por su tono, haba cortado un prolongado monlogo--. Estar all tan pronto como pueda, y si no ests en casa cuando yo llegue, me vuelvo directa a Toronto. --Colgando mientras la ltima "o" dejaba su boca, volvi su atencin hacia Celluci y dijo:-- Henry tiene un fantasma y quera que yo me librase de l en su lugar. Unos helados dedos acariciaron la nuca de Celluci. --Henry Fitzroy? --El mismo.

--No sigue en Vancouver? Unos ojos gris perla se entornaron al alzar ella la mirada hacia l. --S. --Y acabas de aceptar salir de viaje cruzando el pas para ocuparte de su... --Pese a todo por lo que haban pasado (pese a los demonios, hombres lobo, momias y a la reanimacin de los muertos, pese a los vampiros) retorci el labio-- fantasma? --S. --Y ya que me lo has expuesto como un fait accompli, he de asumir que cualquier cosa que yo tenga que decir resulta irrelevante... Vicki frunci el ceo ligeramente. --Ese fantasma est asustando a la gente hasta matarla, Mike, y va a seguir hacindolo hasta que alguien averige por qu y lo detenga. Henry no est entrenado para esa clase de investigacin --Cuando l abri la boca, ella alz una mano como advertencia--. Y no te atrevas a decir que yo tampoco. Estar deteniendo a un asesino. No importa que est muerto. No. No importara. Pero el fantasma tena poco o nada que ver con su reaccin. Se puso de pie de un salto y la dej all, saliendo del despacho al cuarto principal donde tendra suelo suficiente para pasearse. --Sabes lo lejos que est Vancouver? --Unos 4.500 kilmetros. Anduvo pisando con fuerza hasta la puerta y volvi. --Te das cuenta de lo corta que es la noche en esta poca del ao? --Menos de nueve horas --La voz de ella indic a las claras que tampoco se senta complacida al respecto. --Y recuerdas lo que pasa cuando te pilla fuera el sol? --Me aso a la parrilla. Separando las manos, l se meci detenindose delante de ella. --As que vas a ir a 4.500 kilmetros, en turnos de menos de nueve horas, sin ningn refugio del sol? Tienes alguna idea de lo absurdamente peligroso que es? --He estado pensando en comprar una camioneta usada y hacer unos pequeos cambios. --Unos pequeos cambios --repiti l con incredulidad, tratando de enterrar el miedo con ira--. Sers una presa fcil todo el da, no importa dnde aparques... una briqueta de carbn esperando a arder! --Entonces ven conmigo.

--Ir contigo? Como un favor para el puto Henry Fitzroy? Ella se puso de pie despacio y alz una mirada furiosa hacia l a travs de entornados ojos. --De eso es de lo que se trata en realidad? Henry? --No! --Y no lo era; no del todo. --Se trata de ponerte en peligro innecesariamente. No tienen investigadores privados en la Columbia Britnica? --Ninguno que pueda ocuparse de algo como esto y ninguno en quien Henry confe --sonri, con algo de irona; luego le puso una mano abierta contra el pecho y aadi, sus palabras ralentizadas al ritmo de su latido:-- No quiero convertirme en una briqueta de carbn. Podras serme til, Mike. La boca de l se cerr de golpe sobre el resto de la diatriba. La antigua Vicki Nelson nunca haba sido capaz de pedir ayuda. Cuando Henry Fitzroy le hubo entregado su sangre, la haba cambiado de ms formas aparte de la evidente. Celluci odiaba al bastardo real no muerto escritor de novelas romnticas por eso. --Djame pensarlo --musit--. Voy a hacer caf. Vicki le oy entrar pisando fuerte en la diminuta cocina y empezar a abrir y cerrar puertas de alacenas con ms fuerza de la estrictamente necesaria. Inspir a fondo, saboreando su aroma. Siempre haba olido a brbaro; una especie de encendido olor a macho que sola ponerla increblemente caliente en cuanto perciba su rastro. De acuerdo, todava la pona caliente, se corrigi con una amplia sonrisa. Pero en aquel momento tambin la pona hambrienta. --No sacas nunca la basura? --refunfu l. --Por qu habra de hacerlo? No dejo ninguna. Mike no tena necesidad de alzar la voz. Ella poda haberle odo si hubiese susurrado. Poda or su sangre latiendo a travs de sus venas. A veces pensaba que poda or sus pensamientos. Aunque pudiera estar de veras preocupado por los peligros del viaje, a fin de cuentas, no quera ir a Vancouver con ella porque no quera hacer a Henry Fitzroy ningn favor. Ni quera que ella fuera a Vancouver, y de ese modo a reunirse con Henry Fitzroy, sin l. Acabada la contabilidad que haba estado haciendo al llamar Henry, Vicki guard el fichero y esper a que Mike se decidiera, preguntndose si se daba cuenta de que no tena intencin alguna de ir sin l. Que Henry estuviese siendo rondado por un fantasma que jugaba a las preguntas con mortales resultados no la sorprenda. Nada la

sorprenda demasiado ya. Hay ms cosas en cielo y tierra... Lo haba hecho imprimir en sus tarjetas de visita. El seor Shakespeare no tena ni idea. Que Henry hubiese llamado, queriendo emplearla para resolver su pequeo misterio, la haba sorprendido. Haba sido tan categrico al decir cuando se separaron que no volveran a verse nunca ms, que no podran verse de nuevo... Como si hubiera estado leyendo sus pensamientos, Celluci eligi aquel momento para volver al despacho y refunfuar: --Pensaba que los vampiros eran incapaces de compartir un territorio. El mentn de Vicki se alz. --Me niego a ser controlada por mi naturaleza. Celluci resopl. --Ya. Bien --Tom un trago de humeante caf--. Dselo al vampiro que viva aqu antes. --Estaba dispuesta a negociar --protest Vicki, pero sinti retorcrsele el labio descubriendo los dientes. La otra vampira le haba echado en cara la muerte de un amigo y haba reclamado el centro de Toronto. Cuando Vicki la mat por fin, no sinti ningn remordimiento, ninguna culpa, ni la menor necesidad de referirle al sargento detective Michael Celluci todos los detalles de lo que haba pasado. No slo por lo que l era (no slo porque era humano), sino por quin era. No habra comprendido, y ella no crea poder soportarlo si la miraba de la forma en que a veces miraba a Henry. As que le dijo slo que haba ganado. Entonces troc su incipiente gruido en algo ms cercano a una sonrisa. --Henry y yo nos las arreglaremos para entendernos. Celluci ocult su propia sonrisa tras la taza de caf. Reconoci el tono y se pregunt si Henry tena la menor idea de cuan poca eleccin estaba a punto de tener en el asunto. No quera que Vicki fuese a Vancouver, pero puesto que ya haba tomado su decisin, no poda detenerla... ni era lo bastante suicida para intentarlo. Dado que ella iba a ir, no obstante, no quera que fuera sola. Adems, disfrutara al contemplar cmo su real bastardeza chupasangre era avasallado por la tajante negativa de Vicki a hacer lo que se esperaba de ella. --Muy bien. T ganas. Voy contigo.

--...hay poco trabajo ahora mismo, y dispongo del tiempo. El inspector Cantree buf. --Siempre dispones del tiempo, detective. Lo nico que me sorprende es que de verdad quieras usar parte de l. Celluci se encogi de hombros. --Ha pasado algo con un amigo de Vicki del oeste. --Un amigo de Vicki. Ah. --El inspector mir fijamente hacia la aceitosa espuma de la parte superior de su caf, la maciza taza de gres casi pareca delicada en su enorme mano--. Y qu tal est "Victoria" Nelson ltimamente? He odo que ha estado ocupndose de algunos casos extraos desde que volvi a la ciudad. Celluci volvi a encogerse de hombros. --Alguien tiene que hacerlo. Al menos si la llaman a ella, no nos llaman a nosotros. --Cierto. --Los ojos de Cantree se entornaron, y la mirada que lanz a su interlocutor era francamente especulativa--. Nunca me dio la impresin de ser del tipo de los que se ven envueltos en esas chorradas de lo paranormal y lo oculto. Celluci apenas se contuvo de alzar los hombros por tercera vez. --La mayor parte de su trabajo es la misma mierda aburrida de siempre. Cnyuges infieles. Fraudes al seguro. --La mayor parte --repiti Cantree. No era del todo una pregunta, as que Celluci no la respondi. El inspector Cantree haba escapado por poco de convertirse en el encantado aclito de un antiguo dios egipcio. Los otros afectados por el hechizo haban creado sus propias explicaciones, pero l haba insistido en or la verdad. Como nunca haba vuelto a mencionarlo, Celluci segua sin saber cunto haba credo. El recuerdo se cerni en el aire entre ellos por un momento, luego Cantree lo rechaz, con un gesto que afirmaba tan claramente como si lo hubiese dicho en voz alta: Cuarenta y siete homicidios en lo que va de ao; tengo bastante de lo que encargarme. --Cgete tus vacaciones, detective, pero quiero tu trasero de vuelta aqu en dos semanas listo para trabajar.

--Vicki, nunca llegaremos a Vancouver en eso. --S que no parece gran cosa... --Las manos en las caderas, Vicki

barri con la mirada la mugrienta furgoneta azul y decidi no mencionar que probablemente tendra peor aspecto a la luz del da. Ya pareca bastante malo bajo la luz de seguridad del camino de entrada de Celluci-- pero tiene una mecnica slida. --Desde cundo entiendes algo sobre mecnica slida? --No entiendo. --Se volvi y le sonri burlona, encontrando su mirada y permitiendo que el poder se alzara por un momento en la de ella--. Pero ya nadie me miente. Puesto que haba sido usada para reparto, el interior de la furgoneta no tena ventanas que tapar. Vicki haba dispuesto un compartimento con amplias juntas de goma situado detrs de los asientos y otro justo bajo las puertas traseras. --Lo has hecho bastante rpido, no? --Celluci quit el polvo de serrn en la base de la barrera delantera y frunci el ceo ante los cerrojos interiores que aseguraban que no hubiese visitantes inoportunos--. Qu ocurre si hay un accidente y tengo que sacarte? --Espera hasta el ocaso y yo misma saldr. --No hay ventilacin, y es probable que se ponga ms caliente que el infierno ah dentro. Ella se encogi de hombros. --Dudo que me d cuenta. --Lo dudas? --Su voz comenz a elevarse, y la oblig a bajar, recordndole las ventanas oscuras de las casas circundantes que los vecinos todava dorman y lo ms seguro era que quisieran seguir as--. No ests segura? --Estoy segura de que no lo sentir. Aparte de eso... Haba ciertas cosas relativas a ser un vampiro que tena que ir descubriendo a medida que surga la circunstancia. Henry le haba enseado cmo alimentarse sin causar dao, cmo cambiar con cuidado los recuerdos de aquellos que proporcionaban alimento, y cmo mezclarse con los mortales que caminaban de da, pero nunca le haba explicado que nadar era imposible debido a que el aumento de densidad sea la haca hundirse como una roca... asustando mortalmente al salvavidas de la YMCA. Ni haba mencionado lo que poda suponer viajar todo el da en la trasera de una furgoneta cerrada. --...La SPCV aconseja dejar una ventanilla de atrs bajada un poco y aparcar lejos del sol. Celluci se la qued mirando confundido. --La qu?

--La Sociedad para la Prevencin de la Crueldad con los Vampiros. Era una broma --Le palme el brazo--. No importa. Qu te parece la cama? Ech un vistazo por encima del hombro de ella. El lecho tena los lados acolchados hasta un palmo de altura. --Parece un atad sin tapa. No pienso usarlo. --Como quieras, pero recuerda quin est conduciendo por las noches mientras t duermes --hizo el gesto de girar el volante en una esquina y consigui una imitacin bastante buena de neumticos chirriando contra la carretera. Como la forma de conducir de Vicki rondaba entre la de un kamikaze y la de un taxista de Montreal, Celluci se estremeci y consult su reloj. Por desgracia, si pensaban partir antes del alba, no tenan tiempo para discutir sobre la cama o la conduccin de Vicki... y si bien no poda hacer nada al respecto de lo segundo, desde luego no iba a insistir en quitar el acolchado de la primera. --En marcha, entonces. Son las cuatro y doce y el sol sale en menos de cuarenta y cinco minutos --Cuando Vicki alz ambas cejas, sac un ajado libro de bolsillo de su bolsillo trasero--. Almanaque del agricultor. Te dice el amanecer y la puesta de sol de todo el ao. Pens que lo mejor sera estar preparado. --Para qu? --Vicki se irgui hasta su uno setenta y cinco, su expresin peligrosa y puramente humana. Esta discusin, o variantes sobre el tema, databan de mucho antes del cambio--. Qu pasa, Mike? Todava crees que no puedo cuidar de m misma? --No entre el amanecer y el ocaso --le record con suavidad, negndose a entrar en disputa. Vicki se desinfl. Por desgracia, l estaba completa, absoluta e irrefutablemente en lo cierto. Odiaba aquello, no tanto que tuviera razn, sino que no le diese ningn pie para discutir. Y l lo saba. Arrugando los rabillos de los ojos, volvi a meterse el libro en el bolsillo. Dando un paso adelante, ella le apart el rizo de pelo castao oscuro demasiado largo de la frente y murmur: --Llegado el anochecer, sin embargo, nadie se mete conmigo.

Yaciendo en el lecho semejante a un atad, vibrando junto con el motor de seis cilindros de la furgoneta, que ya no cumpla del todo las

especificaciones de la compaa, enclaustrada en una clida oscuridad tan profunda que la envolva como negro terciopelo, Vicki poda sentir el sol. La carne entre sus hombros se encogi. Dos aos siendo un vampiro y todava no se haba acostumbrado a la llegada del da. --Es como ese instante final, justo antes de que alguien te golpee por detrs, cuando sabes que va a suceder y no puedes hacer un cuerno al respecto. Slo que dura ms tiempo... A Celluci no le haba impresionado la analoga, y ella se dijo que no poda culparlo... a ella tampoco le impresionaba mucho. Mientras l haba parado la camioneta bajo la luz de seguridad y comprobado de forma metdica la inexistencia del menor agujero que pudiese dejar entrar el sol, ella casi se haba vuelto loca por la necesidad de ponerse a cubierto. No la haba escuchado al decirle que ya los haba comprobado, pero por otro lado, l siempre haba credo que ella corra riesgos estpidos. Riesgos, s. Riesgos estpidos, nunca. De acuerdo, casi nunca. Preguntndose por qu estaba siempre haciendo nmeros del HMS Pinafore* [Nota del T.- pera cmica], se lami los labios y sabore el recuerdo de la boca de Celluci contra la suya. ste haba querido aguardar a la salida del sol antes de empezar a conducir, pero Vicki haba insistido en que comenzase justo despus de encerrarse ella en su santuario mvil. No crea que pudiera hacer frente a ambos aguardando al... ...olvido. A esa hora de la maana, el trfico se diriga hacia Toronto, no fuera de ella, y, pese a toda su mala pinta, la furgoneta responda bien. Plenamente consciente de que no sera capaz de explicar el aparente cadver en la trasera en caso de ser detenido por la Polica Local de Ontario, Celluci condujo a unos precavidos cinco kilmetros por encima del lmite y se resign a ser adelantado por casi todos los dems coches en la carretera. --Que te hagan la foto --murmur cuando un viejo y oxidado utilitario le pas zumbando. Por desgracia, el nuevo gobierno de Ontario haba retirado las camionetas con foto por radar, insistiendo en que no mostraban ningn efecto positivo. Celluci no tena ni idea sobre dnde haban reunido su informacin los idiotas de Queen's Park, pero su experiencia personal le deca que la amenaza de las camionetas

haba mantenido a los conductores paranoicos por debajo del lmite de velocidad. Par en Barrie para desayunar y aprovechar la oportunidad para estirar las piernas. Un accidente con el remolque de un tractor lo retuvo durante una hora justo al salir de Waubaushene y, cuando se detuvo para almorzar en el Centennial Diner en Bigwood, haba odo a Sonny y Cher cantar "I Got You Babe" en tres emisoras de viejos xitos y se estaba preguntando por qu estaba sometindose al infierno del rock and roll por el puto Henry Fitzroy. --Debera haberme esforzado ms por disuadirla. --Sac de un tirn un mondadientes con borla de su bocadillo vegetal con pollo y bacon. Y qu si no haba ningn investigador privado en la costa oeste en quien Fitzroy pudiese confiar--. Cmo se supone que ha de hacer nuevos amigos si nunca habla con extraos? --Algo va mal? Celluci fabric una sonrisa y se la lanz a la camarera adolescente. --No. Nada --Viendo cmo le miraba de vuelta a la cocina, suspir. Estupendo. No slo espera que Vicki arriesgue su vida viajando a travs de tres cuartos del pas, sino que ahora me tiene hablando conmigo mismo. En la radio llena de cagadas de mosca encima de la bandeja del pastel, Sonny Bono declar una vez ms su amor ante todo lo que decan.

--WaWa? --Los nudillos en las caderas, Vicki se apart los rizos de los hombros--. Por qu WaWa? Celluci se encogi de hombros, con ojos que seguan con atencin los movimientos de ella. --Por qu no WaWa? Pensaba que querras ver el ganso. --El ganso? --Despacio, ella se gir y alz la vista hacia la escultura de acero de nueve metros de altura recortada contra un cielo gris veteado de naranja--. Muy bien. Lo he visto. Espero que no estemos compartiendo tu momento ms interesante del da. --Casi --admiti l--. Cmo te sientes? --Como si mi cuerpo pasase el da rebotando por todas partes dentro de una caja acolchada. Aparte de eso, bien. --Ests, esto... --dej de hablar avergonzado mientras un coche

se detena en el pequeo aparcamiento y un par de nios saltaban fuera de la parte trasera y venan corriendo por el camino hacia los servicios. --Hambrienta? --Dando un paso al interior del crculo de su calor corporal, ella sonri--. Mike, puedes decir hambrienta delante de nios... supondrn que ir a tomar un Big Mac, no a Ronald MacDonald. --Qu asco. --En realidad, me ha abierto el apetito. l la agarr por los brazos, hacindola parar. --Olvdalo, Vicki, soy demasiado viejo para uno rpido en la trasera de una camioneta. --Pero su protesta careca de fuerza, y una vez los chicos y el coche desaparecieron, se dej convencer. No llev mucho tiempo. Veinte minutos despus, cuando suban a los asientos delanteros, Vicki tendi una mano y cogi un mosquito a punto de aterrizar en la espalda de l. --Olvdalo, hermana --dijo entre dientes, aplastando al insecto entre pulgar e ndice--. Ya ha hecho su donacin.

--Acabamos de pasar Portage la Prairie? --Celluci levant la vista del mapa de Manitoba frunciendo el ceo. No haba dormido bien, y el termo de caf que Vicki le haba dado cuando haba salido tambalendose de la furgoneta poda desprender los restos de un camin de la basura. Lo bebi de todas formas; tras quince aos tomando caf de la polica poda beber cualquier cosa... pero no estaba contento. Lo ltimo que necesitaba que le dijeran era que haban ido considerablemente ms all del punto donde se esperaba que l tomase las riendas--. Tienes que haber hecho ciento veinticinco o ciento treinta kilmetros por hora! --Qu quieres decir? --Comencemos por restarle a eso la velocidad lmite de cien kilmetros por hora. Sencillamente no es una buena idea --aadi con sorna, pugnando por volver a plegar el mapa--. Es la ley. Vicki apret los dientes con fuerza quejndose de que cien kilmetros por hora para alguien con su velocidad de reaccin era ridculamente lento, y se limit a encogerse de hombros. Lo que opinara ella no haca que el lmite de velocidad dejara de ser ley. Si l

hubiese insinuado que haba estado conduciendo de manera peligrosa, entonces ella podra haberle servido una discusin. Volviendo a apoyarse contra la furgoneta, Vicki fij la mirada fuera, en las tierras de cultivo que rodeaban el aparcamiento de la gasolinera. Con sta cerrada y la nica iluminacin procedente de las estrellas y la linterna de Celluci, pareca como si fueran las ltimas personas vivas en el mundo. Odiaba esa sensacin y la haba sentido durante la mayor parte de la noche mientras se alejaba conduciendo del Lago Superior hacia Kenora y la frontera de Ontario y Manitoba. A las tres de la maana, incluso en Winnipeg haba poca gente en movimiento, salvo por un sooliento empleado en la gasolinera/tienda de donuts donde haba llenado el depsito y dos transentes que haba visto durmiendo al abrigo de un paso a nivel. Haba atajado por el centro de Portage la Prairie en lugar de coger la circunvalacin de la Autopista Trans-Canad, pero todava era demasiado temprano para que hubiese alguien por las calles. Acostumbrada a vivir, y cazar, en medio de tres millones de personas, de las cuales al menos un milln no pareca dormir nunca, el aislamiento la hizo sentirse vulnerable, expuesta. --Dame eso. --Alarg una mano y le arrebat de las manos el mapa en parte doblado--. Todo lo que tienes que hacer es seguir los pliegues originales. Por qu es tan difcil? Vulnerable, expuesta, y de un humor realmente malo. Respondiendo al sorprendido ceo de Celluci con un movimiento del mapa en seal de media disculpa, gru: --Todo este paisaje est empezando a afectarme.

Comprendiendo que en un tramo de carretera del todo recto y por completo llano nadie iba a conducir a cien kilmetros por hora, la velocidad lmite de parte a parte de Saskatchewan era ciento diez. Casi todo el mundo iba a ciento veinte. Teniendo en cuenta su carga, Celluci consinti en ir a ciento quince. Toda una vida de campos de trigo ms tarde, a las 7:17 de la tarde hora local, hizo un alto en un restaurante de carretera justo en las afueras de Bassano, Alberta, y apag el motor preguntndose si volvan Sonny y Cher y no se haba enterado. Si oa "I Got You, Babe" una vez ms, iba a tener que pegar a alguien. Aparcando la furgoneta de manera que Vicki pudiese salir sin ser vista, camin entumecido

cruzando el asfalto hasta el restaurante. El ocaso tendra lugar a las 8:30, as que tena poco ms de una hora para comer. El caldo del da era de carne y cebada. Se qued mirando el tazn y record todas las comidas que l y Vicki haban hecho juntos, lodos los litros de caf, todas las salchichas rancias cogidas a la carrera. De repente, pensar que nunca volveran a salir para tomar empanada china, ni pollo con paprika, ni siquiera pedir una pizza mientras vean por televisin Hockey Night in Canad, le hizo sentirse increblemente deprimido. --Hay algn problema con el caldo? --Una mujer de mediana edad con un delantal blanco inmaculado lo mir con cierta preocupacin desde detrs del mostrador. --El, eh, el caldo est bien. --Me alegra orlo. No sale de una lata, sabe? Lo hago yo misma. --Como l no logr responder de inmediato, ella movi la cabeza y suspir--. Vamos, amigo, anmese. Parece como si hubiese perdido a su mejor amigo. Celluci frunci el entrecejo. No la haba perdido exactamente. Vicki segua siendo para l todo lo que haba sido siempre, excepto una compaera de cena, y sopesado con el resto aquello no debera significar mucho. Pero en aquel preciso instante, s. Pensaba que lo haba superado... Apenas se dio cuenta cuando la camarera retir el tazn vaco y lo sustituy por una fuente con un filete y carne picada frita con patatas y col. Vampiro, rondador nocturno, nosferatu... Vicki ya no era humana. De acuerdo, se haba entregado a l como nunca haba sido capaz antes del cambio, pero lograda la inmortalidad, cuan importantes podan ser los pocos aos de la vida de l? El pastel de ruibarbo saba a serrn y dej la mitad en el plato. Encorvado de hombros y con las manos metidas en los bolsillos de su chaqueta, se dirigi de vuelta a la camioneta cruzando el aparcamiento. Vagamente consciente de que estaba sumindose en la autocompasin, no pareca poder dejar de hacerlo. Cuando el motor de la camioneta arranc con estrpito, le cogi del todo por sorpresa. Quedndose a un metro del parachoques delantero, Celluci clav la mirada a travs de una delgada capa de cuerpos de insectos en el parabrisas y en el rostro orgulloso de un joven de unos veinte aos. No comprendi lo que estaba pasando hasta que el joven hizo retroceder la camioneta alejndola de l, dio

vuelta al volante, y dej caucho a lo largo de todo el camino hasta la carretera. La camioneta estaba siendo robada. El instinto le hizo correr detrs, pero a medio camino a travs del aparcamiento, el hecho de que no tena ninguna oportunidad de alcanzarla se impuso y se detuvo. Consult su reloj. 8:27. Vicki estara despierta en tres minutos. Sabra de inmediato que algo iba mal, que l no conduca. Arrancara de un tirn el tabique detrs de los asientos... ...y el joven ladrn de coches estaba a punto de recibir toda una sorpresa. Viendo cmo la sucia trasera de la furgoneta robada desapareca en el ocaso por una carretera secundaria, Celluci se puso a rer. Su nica pena era que no estara all para ver la cara del pobre hombre cuando Vicki despertase. Segua rindose cuando la camarera se le uni en la puerta del restaurante, con un preocupado ceo arrugando las suaves curvas de su rostro. --No era sa su furgoneta? --Lo era --le sonri, sintindose mejor de lo que haba estado durante horas. --Quiere usar nuestro telfono para llamar a la polica? --No, gracias. Pero querra otro trozo de ese delicioso pastel de ruibarbo. Del todo confundida, ella lo sigui a lo largo del restaurante y lo contempl con los ojos abiertos mientras se dejaba caer sobre un taburete de la barra. Neg incrdula con la cabeza mientras l miraba su reloj y disimulaba la risa. Pareca un hombre muy agradable, y aunque le alegraba ver que lo que fuera que le haba estado molestando a todas luces ya no lo haca, no poda comprender su actitud. --Pero qu hay de su furgoneta? Las comisuras de la boca de Celluci se curvaron hacia arriba mientras alcanzaba un tenedor. --Volver.

Algo iba mal. Vicki yaci en la oscuridad y escudri sonidos, olores y sensaciones.

La camioneta segua movindose. Celluci haba insistido, por seguridad, en que estuviesen aparcados al menos media hora antes del alba y el ocaso. Por alguna razn, teniendo en cuenta la bulla del todo innecesaria que haba montado al respecto, Vicki dudaba de que hubiera cambiado de opinin. O bien haba perdido su librito, o no haba podido salir de la autopista, o no era l el conductor. El olor del motor (gasolina y aceite y metal caliente), que descansaba sobre el persistente aroma de Celluci pegado al acolchado del lecho, volva su mejorado sentido del olfato casi intil. Podan estar conduciendo los tres cerditos, y ella no sera capaz de detectarlos. Arrodillndose junto a la barrera de contrachapado, filtr los sonidos de combustin interna y pudo or el latido de un desconocido. Contuvo un gruido. Resistiendo el impulso de atravesar la barrera hacindola pedazos y arrancar el corazn al desconocido, Vicki solt en silencio los cerrojos. La ira no le dara las respuestas que necesitaba. La ira no descubrira que le haba pasado a Mike Celluci. Primero, consigo algunas respuestas... Para el joven al volante, pareci como si un segundo antes el asiento del pasajero estuviera vaco y al siguiente hubiera una mujer sentada en l, sonrindole. Su sonrisa era aterradora. --Hazte a un lado --le dijo suavemente. Ms asustado de lo que nunca haba estado en su vida, fren y se desvi hacia el arcn. Para cuando consigui detener la camioneta, su corazn lata de forma tan violenta que apenas poda respirar. --Para el motor. Gimote mientras giraba la llave. No saba por qu, pero no poda impedir que el sonido saliera. Cuando unos fros dedos le asieron por la barbilla e hicieron volverse a su cabeza, llorique otra vez. --Dnde est el hombre que conduca este vehculo? Sus ojos eran imposiblemente plateados a la luz del crepsculo. No saba cmo era el resto de ella porque todo lo que poda ver eran sus ojos. --Est... est en el Ruby's Steak House. A unos ocho kilmetros. --Ha sido herido? Aunque no era un joven imaginativo, experiment una sbita visin de lo que poda ocurrirle en caso de que respondiera que s. Su estmago tuvo un espasmo, y su garganta se puso en marcha. --Si vomitas --le dijo ella--, te lo comers. Ahora responde a mi pregunta.

--Estaba b-b-bien. De verdad. --Como ella pareca estar esperando algo ms, aadi:-- Mir a-a-atrs y estaba rindose. --Rindose? --S, seora. Frunciendo el ceo, Vicki solt la mandbula del joven. Por qu estara rindose Celluci? Nunca haba sospechado que "Loca escapada a las Vegas" le resultara divertida. Muy bien, para para cenar y alguien rob la furgoneta. Por qu pensara que era gracioso? Entonces alz la mirada hacia las bandas de oro y rosa que quedaban en el horizonte. De repente, supo dnde estaba la gracia. Si el Ruby's Steak House estaba slo ocho kilmetros atrs, aquel pobre bobo haba partido con un vampiro dormido momentos antes de la puesta de sol. Cuando repar en que ste estaba manoseando el cierre de la puerta, le agarr el brazo. --No tan rpido --murmur, la amenaza suavizada pero todava ahi--. Cmo te llamas? --K-Kyle. Era bastante atractivo en realidad a su manera de delincuente sin afeitar. Esbelto pero con bonitos msculos. Preciosos ojos azules. Sigui con la mirada el pulso de su garganta. --Cuntos aos tienes, Kyle? --V-veintids. Lo bastante mayor. Dej que el Hambre se alzara. Kyle vio su sonrisa cambiar. Casi lo comprendi. El rostro de ella era muy plido. Sus dientes, muy blancos.

--En realidad, creo que el joven Kyle ha decidido abandonar el robo de coches. --Ah s? --Celluci sonri hacia el perfil de ella, apenas visible a la tenue luz verde del salpicadero--. Qu te hace pensar eso? --Bueno, creo que tom la decisin cuando le hice notar lo afortunado que haba sido. --Afortunado? --Claro. Cuando cogi la furgoneta, todo lo que obtuvo fue a m --Vicki se volvi para mirar hacia su compaero, dejando que la camioneta avanzara por la autopista sin gua por un momento. Sus ojos destellaron y haba una promesa en su voz--. Me limit a

advertirle que en otra ocasin, podra irse conduciendo con algo... peligroso.

La salida del sol a la maana siguiente fue a las 4:56, hora del Pacfico. A las 4:30, Vicki se hizo a un lado del camino con una hermosa vista del desierto y detuvo la furgoneta. Conduciendo hacia el oeste por las Montaas Rocosas, haba ganado una hora de noche. Desde que salieron de casa, haba ganado tres, pero sta sera la ltima. Haban entrado en la Columbia Britnica durante la noche y llegaran a Vancouver antes del anochecer. A partir de entonces, el amanecer y el ocaso tendran lugar en el mismo huso horario. Girndose en el asiento del conductor, fij la mirada en las sombras de su santuario. Celluci se negaba a dormir con el tabique delantero levantado y ella se dijo que no poda culparle aunque el canto de su sangre detrs de ella era una constante distraccin. Teniendo en cuenta las exigencias de la carretera al atravesar dos parques nacionales y cruzar la mayor parte de una sierra, era una suerte que, habindose alimentado a placer del joven Kyle, hubiese sido capaz de mantener casi toda su atencin en conducir. El sueo alis los estratos de lneas y sombras depositados sobre el rostro de l por quince aos de trabajo en la polica de forma que pareca mucho ms joven que sus treinta y ocho aos. Treinta y ocho. Tena unos cuantos cabellos grises en la sien derecha. Cuntos aos iban a tener? Cincuenta? Cuarenta? Y qu iba a hacer ella el resto de la eternidad sin l? Haciendo frente a la inmortalidad, se vio a s misma llorando la inevitable muerte de l mientras segua vivo. Henry la haba advertido de caer en esa clase de desesperacin fatalista, pero era una advertencia difcil de recordar mientras escuchaba el latido de un mortal tocando con fuerza los aos que le restaban. Oh, por Dios, Vicki, clmate! Inclinndose, asi el hombro de Celluci y le sacudi con fuerza. --Qu...? --El sol sale en veinte minutos, Mike. Te dejar solo para que te broncees --Saliendo de la camioneta, se acerc caminando hasta el pretil y alz la vista contemplando las Rocosas. Elevando sus majestuosas siluetas contra el cielo gris que preceda al alba, tenan

tal aspecto de montaas que casi parecan una imitacin. Esto es inmortalidad, reconoci Vicki. Comparada con semejantes pedazos de roca, yo slo voy a vivir un poco ms de la media. Oy a Mike dando la vuelta desde el otro lado de la camioneta y dijo: --Dej un mensaje en el contestador de Henry al parar para echar gasolina. Sabe que llegaremos a su ciudad hoy. --S? Estar all todava? Los ojos entornados, ella gir sobre un taln. --Por qu no habra de estar? --Ah, no lo s. A lo mejor l quiere reconocer sus limitaciones. Tres noches en la carretera haban dejado a Celluci cansado y rgido, y ni todo el esplendor de un amanecer de primavera en mitad de uno de los ms hermosos paisajes del mundo iba a impresionarle hasta que hubiese meado y tomado un caf. --Estar all. --Qu te hace estar tan segura? --Le dije que no se fuera. Deberla haberlo imaginado, se dijo en voz baja, siguiendo a Vicki hasta la camioneta. Le cogi la mueca al alzar ella la mano para frotarse la nuca. --Se te ha ocurrido siquiera pensar que Henry Fitzroy sabe mejor que t lo que significa ser un vampiro? Ella se gir sujeta aunque ambos saban que poda haberse zafado fcilmente. --Tal vez s, pero Henry Fitzroy no sabe lo que significa ser yo, y no me trago esa chorrada del instinto territorial. Puesto que poda ver la duda en los ojos de ella, lo dej pasar. Lo averiguaran muy pronto.

Al or retirarse los cerrojos y el tabique delantero, Celluci lanz lo que quedaba de su hamburguesa a una gaviota que patrullaba la zona de paseo del aparcamiento y subi la ventanilla. No poda ver a nadie al alcance del odo, pero lo ltimo que necesitaban era un curioso. Con ojos de plata salpicados del postrero oro del sol poniente, la mirada de Vicki roz la suya. --Dnde estamos? --Cariboo Street, en la parte este de la ciudad. He pensado que te gustara estar despierta cuando llegramos.

Vicki se qued mirando por la luna delantera, a travs de Vancouver, hacia el ocano, hacia Henry Fitzroy. Despus mir a Mike Celluci, lo mir de verdad. ste tuvo la extraa sensacin de que nadie le haba visto nunca con tanta claridad, y pudo sentir cmo empezaba a sudar. Justo cuando pensaba que no podra resistir otro instante as, ella sonri, tendi la mano y le apart el largo rizo de pelo de la cara. --Gracias. Bastante detallista para un to que graba Las vigilantes de la playa.

_____ 3 _____ Henry, los ojos entornados, mir con furia al manco fantasma al pie de su lecho. Con movimientos rgidamente precisos, pleg la sbana y se incorpor. Si aflojaba siquiera una fraccin la frrea presa que mantena sobre su rabia, sta se derramara en una lluvia de airadas acusaciones y otro inocente morira. Observ y aguard, esperando a que el espritu se cansara de preguntas sin sentido. Cuando result evidente que no era as y ste se dispuso a gritar, Henry gru: --Tu madre era una mujer? Unos translcidos rasgos se retorcieron formando un contrariado ceo, pero obedeci las reglas y se desvaneci en silencio.

--To, eso es un espectro cabreado. Henry se detuvo, una mano en la puerta del servicio, y se gir hacia el rincn del pasillo donde Tony se apoyaba ocioso en una pared. --Has podido sentirlo? --Sentirlo? --resopl Tony, cubriendo su miedo con una bravata--. Casi he podido ver las oleadas de cabreamiento saliendo de tu cuarto. Slo, ya sabes, me preguntaba si estabas bien. --Estoy bien. En realidad no puede afectarme. --Mmm. Por eso acabas de aplastar el pomo?

Abriendo los dedos, Henry dej caer su mirada hasta la irreconocible pieza de bronce que sobresala de la puerta del cuarto de bao. --Quiz estoy un poco... irritado. Estoy seguro de que me sentir mejor despus de una ducha. --Dio medio paso adelante (un pie desnudo sobre la baldosa, el otro sobre la alfombra) y se detuvo--. No sueles trabajar los sbados por la tarde? Tony inspir a fondo, alz su mentn, y cruz una mirada de lleno con Henry. --He cambiado el turno --le inform con aire de desafo--. Para poder estar aqu cuando Vicki llegara. Unas cejas pelirrojas se alzaron. --Para protegerla de m? --Puede. --Esperando ira, y sabiendo cuan peligrosa poda ser esa ira. Tony la habra preferido a la inexpresada diversin que poda sentir en la voz de Henry--. O para protegerte de ella. Dndose cuenta de que haba herido los sentimientos del joven, Henry suspir. --Agradezco la intencin, Tony, de verdad que s, pero por tu propia seguridad, si ocurre algo, cualquier cosa, no te interpongas entre nosotros. Aunque nunca te hara dao de forma intencionada, no estoy seguro de cunto puede servir mi determinacin. --Entonces por qu te has quedado? Ests listo para ir a la cabaa, podas haberte ido cuando ella viniera aqu. --Si me hubiese ido cuando ella llegase, Vicki nunca creera que dos vampiros son incapaces de estar juntos. Seguira pensando que estoy exagerando, que puede vencerse una respuesta innata a nuestras naturalezas. --Sus ojos se ensombrecieron y un aura de antiguo poder pareci congregarse en torno a l... pese al albornoz de terciopelo verde--. Al quedarme en casa la primera mitad de la noche, al encontrarme de verdad con ella, confirmar mi teora de la nica forma que ella la aceptar. Tony asinti despacio. Habiendo conocido a Vicki desde que era un chico de la calle de quince aos, la explicacin tena absoluto sentido. --Apuesto a que ella era de la clase de chica que se meta judas por la nariz. --Cmo? --Ya sabes --su voz se aguz en un estridente falsete--. Oye, Vicki, no te metas judas por la nariz.

Henry sonri burln. --No apuestes. --As que te has quedado para confirmar una teora? --Eso es. --No porque queras verla de nuevo? --Los vampiros no mantienen lazos afectivos una vez se rompe el vnculo padre-hijo. --El tono de Henry finaliz la discusin. Para ms nfasis, se meti en el cuarto de bao y cerr con fuerza la puerta. La manija cay y rebot por el pasillo. Agachndose para recogerla, Tony ajust los dedos en los pliegues que haban hecho los dedos de Henry. No te interpongas entre nosotros, repiti en silencio. S, como si tuviese la costumbre de interponerme entre Terminator y la madre de Alien...

Michael Celluci contempl a Vicki pasendose de ac para all en el ascensor (tres pasos atrs, tres pasos adelante) y mantuvo la boca firmemente cerrada. Ms que cualquier otra cosa, quera saber si ella haba tenido en cuenta siquiera la posibilidad de que Henry pudiese estar en lo cierto. Por desgracia, aunque las palabras se le agolpaban contra los dientes, no poda preguntar porque, por su expresin, obviamente lo haba hecho. --Su olor est por todo este edificio --murmur ella, las fosas nasales dilatadas. --No me digas que ha estado meando en las esquinas. Los dientes de ella parecieron ms largos de lo habitual cuando dijo gruendo: --Eso no es lo que quera decir. --Era una broma. --Cuando ella se dio la vuelta con rapidez para lanzarle una mirada furiosa, l separ las manos--. Slo trataba de quitar hierro al asunto. --Ah. --El timbre del decimocuarto piso son. Vicki volvi a girarse para quedar de cara a la puerta. Siguindola por el pasillo, Celluci movi la cabeza. --No hace falta que me des las gracias. Como los nombres de ambos estaban en la lista de seguridad de la entrada, les haban hecho ademn de que pasaran directamente sin tener que llamar, as que no tena ni idea de lo que estaban a punto de afrontar. Dada la reaccin de Vicki hasta el momento, si Henry haba

sido lo bastante estpido como para quedarse en casa, iba a resultar un anochecer explosivo. Se encontr a s mismo deseando haber trado su pistola... aunque no tenia ni idea de a quin pretenda disparar.

--Ya viene --Henry se volvi hacia la puerta y Tony pens que pareca un gato, observando las sombras en busca de un movimiento que nadie ms poda ver. Un momento despus, tres golpes secos iguales y espaciados, que de modo inconfundible decan la polica, rompieron el expectante silencio en pequeos y afilados pedazos. --Es mejor que contestes. --Las manos trabadas a la espalda, Henry se abri camino hasta el lado ms apartado del cuarto de estar--. Creo que ser mejor si mantengo la distancia. Casi con miedo de cortarse con los fragmentos de anticipacin, Tony anduvo hasta la puerta, tom aliento y la abri de par en par. Celluci, a punto de volver a llamar, baj la mano. Vicki, que se haba quedado mirando fijamente pasillo abajo, se gir. Si Tony no hubiera pasado los ltimos dos aos compartiendo espacio vital con un vampiro, habra huido, gritando. As las cosas, trag saliva, trat de impedir que sus piernas cedieran y oblig a su boca a formar lo que esperaba fuese una aproximacin a una sonrisa. --Qu pasa, Victoria? Tienes buen aspecto. El miedo rezum de su voz. Haba un buen montn de gente de cuyo miedo Vicki disfrutaba bastante, pero Tony no era uno de ellos. Limitmonos aprobar la teora de Henry por l, eh?, gru para s misma mientras luchaba por mantener el control. Yo no ser dominada por el ciego instinto! Tony, contemplando el apagarse de la plata de los ojos de ella, cambi una cauta mirada con Celluci, quien aadi un infinitesimal encogimiento de hombros. Antes de que ninguno de los dos pudiera hablar, no obstante, Vicki encontr su voz. --Acabo de pasar cuatro das en la carretera, necesito una ducha y parezco una mierda, pero gracias por mentir. --Lade la cabeza y mir arriba y abajo; ante la sorpresa de Tony la inspeccin no le hizo sentirse como un filete poco hecho--. T, por otra parte, tienes buen aspecto. Has engordado, cogido algo de color... --Sus cejas descendieron--, pero llevas el pelo demasiado corto.

--Es la moda --protest l indignado, frotando una palma sobre su corte al rape. Vicki suspir. --Tony, tampoco le quedaba tan bien a Keanu Reeves. Vamos a ver, vas a invitarnos a entrar, o vas a dejarnos de pie en el pasillo? Con las orejas coloradas, Tony se apart de la puerta. --Perdn. --Es culpa ma tanto como tuya --admiti Vicki. Mirando de forma apreciativa alrededor de la entrada (Henry haba comprado el apartamento en Pacific Place despus de que ella regresara a Toronto), hizo un gesto con la cabeza hacia el arco porticado--. Al saln por ah? --S, pero... --Cuando ella desapareci, dej que su voz se desvaneciera y elev la mirada hacia el sargento detective Michael Celluci. Durante sus aos en la calle no se haban llevado precisamente bien, pero a juzgar por la expresin del detective, esa noche el pasado haba sido enterrado bajo su presente comn. --Est l ah dentro? Tony solt un suspiro. --S. --Por qu, si cree en eso del instinto territorial? --Quiere probar su teora. Como Tony antes que l, Celluci comprendi. --No puedo decir que le culpe. Esperemos que todos sobrevivamos. Caminaron juntos dentro del saln, esperando ambos que el silencio fuese una buena seal. Henry estaba de espaldas a la ventana, las luces de Granville Island comenzando a traspasar el crepsculo detrs de l. La cabeza alta, los brazos cruzados sobre el pecho, vesta una camisa de seda azul, unos vaqueros desteidos y zapatillas para correr blancas. Sus labios estaban fruncidos en una delgada lnea. Sus ojos eran oscuridad. Vicki se qued junto a la ultramoderna mesa de comedor, los dedos de la mano derecha apretando con fuerza el cristal verde. La cabeza alta, la mano izquierda abrindose y cerrndose a su costado, vesta una camisa de seda azul, unos vaqueros desteidos y zapatillas para correr blancas. Sus labios estaban lo bastante retirados para mostrar las puntas de los dientes. Sus ojos eran plata. De pie en un lado del cuarto, Tony pudo sentir la tensin

aumentando. En un momento, sin mediar palabra, aumentara ms all del punto de ruptura. Cuando eso ocurriera, no tena la menor idea de lo que poda hacer para evitar la inevitable violencia ni de si tendra el valor para hacerlo aunque supiese el qu. Cmo lucharan? Habra derramamiento de sangre? No se negaran los vampiros por instinto a desperdiciar tan precioso recurso? A su lado, Celluci recorri con una cnica mirada el cuarto, resopl, y dijo: --Veo que tenis un uniforme, amigos. Qu viene despus? Chaquetas y gorras del equipo? Tony le lanz una espantada mirada y se retir justo lo suficiente para usar la mole del detective como escudo. El cuadro se rompi. Mientras Henry grua y daba un paso adelante, el sentido del ridculo de Vicki la empuj ms all de sus respuestas instintivas. Se qued mirando las ropas de Henry, luego las suyas, y solt una risita. --Jess, parecemos los hermanos Bobbsey* no muertos. [*Nota del T.- Serie de libros infantiles de aventuras] Henry, las fosas nasales dilatadas, se detuvo y se gir para encararla de nuevo. Su interrumpida carga lo haba alejado de la ventana. Con la sonrisa retorcindose en un gruido, Vicki retrocedi rodeando la mesa. --No te acerques ms! --Ella no quera atacar, pero no crea ser capaz de detenerse a s misma si se acercaba. Luch por ver ms all del instinto al amante, al amigo, al maestro que le haba enseado a sobrevivir dentro de los parmetros de su nueva existencia, pero el conocimiento de lo que antao haban sido el uno para el otro segua perdido detrs de lo que eran. --ste es mi territorio, Vicki --Henry se acerc un paso ms: airoso, mortal--. No el tuyo. No me digas lo que he de hacer en mi territorio. --Al menos estn hablando --musit Celluci para nadie en particular--. Algo es algo. Los vampiros hicieron caso omiso de l, y Tony dese fervientemente que se hubiese callado. Un msculo salt en la mandbula de Vicki. --Me pediste que viniera! --T insististe en que podamos trabajar juntos --le record l con sorna.

--Podramos si dejaras esa chorrada del Prncipe de las Tinieblas y te largaras! --No pienso hacer nada, Vicki. Soy ms viejo que t. Ms poderoso que t. Slo puedes verme como una amenaza. No puedes sino reaccionar. --Y como me ves t? --dijo ella con un gruido, atizada la ira por la insinuacin de que l no la vea a ella como una amenaza. --Algo que ha de ser eliminado. --Sus cejas se juntaron y su voz se volvi mordaz--. No quiero mi cacera arruinada por un nio. Vicki salt sobre la mesa, casi antes de que hubiera decidido atacar. Sus manos buscaron la garganta de Henry aferrando slo aire. Se gir mientras tocaba suelo, pero, perdido el equilibrio, no tuvo ninguna posibilidad de atajar el golpe de Henry. ste la lanz contra la pared ms lejana y cay sobre ella, los dedos ajustndose a la garganta de ella antes de que golpease el suelo. Cuando Tony avanz, una gran mano se cerr sobre su hombro y lo retuvo. --No --dijo con voz queda Celluci--. Que lo resuelvan. Sorprendido, Tony alz la vista hacia el detective. No poda creer que Michael Celluci dejase que aquello pasara, mas aunque frunca el ceo, ni su mirada ni su presa flaquearon. Los hombros bajo las rodillas de Henry, la garganta en sus manos, Vicki se qued inmvil, prendida en sus ojos y reconociendo la derrota. --No podemos trabajar juntos --le dijo Henry, toda la fachada de su voz ida, dejndola plana y cansada--. Y como debes quedarte aqu para hacer tu trabajo, yo me voy. He pedido prestada una cabaa en Grouse Mountain a un amigo. Me ir de inmediato y volver cuando hayas resuelto el caso. Sin que sus ojos abandonaran los de ella en ningn momento, le solt la garganta y se puso de pie. --Tenas razn. --Vicki se levant despacio, una mano soportando su peso contra la pared--. Contento? l suspir y una de las comisuras de su boca se retorci en lo que casi era una sonrisa. --En realidad, no. --Qudate aqu --murmur Celluci, soltando por fin el hombro de Tony--. No la pierdas de vista, pero no te acerques a ella hasta que se haya calmado. --Parezco estpido? --pregunt el joven con los ojos

desorbitados temblando por la subida de adrenalina--. Adnde vas? --Necesito hablar con Fitzroy. --Sobre qu? --Entonces sigui la mirada de Celluci hasta donde estaba Vicki, los ojos cerrados, respirando pesadamente, los dedos de la mano izquierda hundidos hasta los nudillos en la tapicera de cuero del sof--. Oh. No importa. Cuando Henry intent dejar el apartamento, con una maleta negra de lona colgada sobre un hombro, Celluci estaba esperando en la puerta. El primero se detuvo a una apreciable distancia de la entrada. Ms cerca y tendra que alzar la mirada hacia el segundo, mucho ms alto. --Tienes algo que decir, detective? --Lo has hecho a propsito. --Qu? --Has provocado una pelea. Sabas que ella tena que atacarte, o nunca se convencera de que tenas razn. --Muy perspicaz por tu parte, detective --Henry escrut el rostro de Celluci, no del todo seguro de lo que vea--. Vas a decrselo? --No lo he decidido. Pero me gustara preguntarte algo; y si te equivocases? Henry frunci el entrecejo. --Equivocarme? --Por lo que s, esto es algo nuevo en la historia de los... eh... --Vampiros? Celluci se sonroj. --S. Vampiros. Por primera vez, dos de vosotros estis cara a cara sin luchar por el territorio porque Vicki no quiere tu territorio. Y si hubieseis podido arreglarlo? --Separ las manos y se apart de la puerta--. Ahora, nunca lo sabrs.

Ahora, nunca lo sabrs. Las palabras del detective resonaron en sus odos mientras Henry se abra camino bajando a su coche. El olor de Vicki segua distrayndolo, en el ascensor, en el aparcamiento subterrneo. Era el olor de otro depredador en su territorio. Era tambin el olor de una mujer a la que haba amado. Por desgracia, el instinto segua insistiendo en que se trataba de dos personas diferentes.

Se desliz dentro del BMW y apoy la cabeza por un momento sobre el volante. La diferencia entre el olor que le rodeaba y el que recordaba slo serva para traerle a la memoria cunto haba perdido. Hizo falta todo su poder, acumulado y refinado durante cuatrocientos cincuenta aos, para alejarse conduciendo. Dejando a otro vampiro al mando de su territorio. Dejando a Vicki.

Tony les ense el apartamento rpidamente, luego retir sus patines en lnea y su casco del armario del pasillo. --Se est haciendo tarde y, eh, me tengo que ir. --Cuando las cejas de Celluci se alzaron, le mir incmodo y dijo--. Me quedo con unos amigos. Henry pens que sera ms seguro, puesto que Vicki no est acostumbrada a despertar oliendo sangre. --Yo seguir aqu. --Oh, s. Yo, esto, supongo que imagina que puedes cuidarte de ti mismo. --Ha pensado en todo, no? --resopl Celluci. Contempl a Tony mirando a Vicki mientras sta se acercaba quedndose junto a la ventana y clavando la mirada en la ciudad. Era la postura que Henry sola adoptar all en Toronto, y Celluci pudo darse cuenta por la expresin de Tony de que Henry segua adoptndola. Tal vez slo era algo propio de vampiros (inspeccionar el territorio, el cazador situndose en un puesto elevado), pero odiaba cuando Vicki le recordaba a Henry. --Henry est habituado a salirse con la suya. A Celluci le cost un momento comprender que la serena afirmacin de Tony era una rplica a su pregunta retrica. Antes de que pudiera pensar una respuesta, Vicki se volvi dando la espalda a la ventana. --Estars aqu maana con la puesta de sol, no? --pregunt ella, dejando claro que as lo prefera. Sorprendido mas complacido, Tony asinti. --Si ests segura de que me quieres... --La ltima, y nica vez que estuve en Vancouver, no prest mucha atencin a la ciudad. --No haba prestado mucha atencin a nada salvo controlar el Hambre... poda recordar la sangre pero poco ms--. Si vamos a conjurar a ese espectro, vamos a necesitar a

alguien que sepa moverse por aqu. --Hay todo un montn de planos de la ciudad y dems material sobre la mesa del comedor --empez a decir l, pero Vicki le interrumpi. --Todo lo que un plano nos dir es dnde estn las calles, no qu se cuece en ellas --se cruz de brazos y se reclin contra el cristal--. A no ser que el ttulo del instituto lo entreguen con una venda y tapones para los odos, no me creo que no sepas lo que est pasando ah fuera. Eras mi mejor informador de la calle, Tony. Aunque todava pareca complacido, se encogi de hombros con aire de disculpa. --Ya no estoy en las calles. --Sigues viendo cosas. Sigues oyendo cosas. Y tienes un don para atar cabos. --Para qu? --Para dar con un patrn en el aparente caos. --De verdad? --S. De verdad. Las orejas coloradas, hizo a un lado el cumplido, tratando, sin xito, de ocultar lo mucho que significaba. --Quieres orden salido del caos? Trata de estar presente la tarde del sbado cuando vienen los vdeos de la noche del viernes. Mira, de verdad me tengo que ir, pero volver maana con la puesta de sol. Hay una lista con todas las preguntas estpidas que Henry ha hecho al espectro sobre la mesa con los mapas. El nmero de donde voy a estar y el de mi trabajo estn en el tablero junto al telfono. Es estupendo volverte a ver, Victoria. --Sonri, y algo de su antigua presuncin de chico callejero asom en el gesto--. A ti tambin, detective. Se detuvo en la puerta, los patines en una mano, el casco en la otra, la mochila colgando de un hombro. --A Henry no le gusta que guarde mucha comida aqu, pero hay algo congelado en la nevera y una tiendecita escaleras abajo en el aparcamiento si tienes hambre. Est abierta hasta medianoche. --Congelados? --pregunt Vicki con incredulidad. --No para ti, para Celluci --se ri con disimulo y cerr la puerta. Tratando de desterrar la imagen de bolsas de sangre de la Cruz Roja, etiquetadas, apiladas y congeladas, Vicki volvi a la ventana y a la vista de la ciudad. Del territorio de Henry. --Bien --Celluci apoy un muslo sobre el respaldo del sof--. Te

importa decirme a qu viene darle tanta coba? --De qu ests hablando? --Vicki, soy yo. Corta el rollo. Ella se encogi de hombros sin volverse. --Le necesitamos. Tony conoce la ciudad. La conoce ms que nosotros, en cualquier caso. --Y? --Y tal vez no quera perderle, tampoco. Henry es... --Diferente? --No. No ha cambiado, yo lo he hecho. S lo que senta por l... est todo dentro, pero no puedo llegar hasta all. Amigo, amante; son slo palabras. Cuando lo miro, no significan nada. Henry tena razn, Mike. l tena razn y yo estaba equivocaba, y por encima de todo... --sus palabras adoptaron un nfasis familiar--. Por encima de todo, odio estar equivocada. Celluci palp los agujeros que Vicki haba hecho antes en el cuero verde y decidi no mencionar su conversacin con Henry.

Aunque sus gafas de sol impedan el paso de la mayor parte de la luz del trfico que vena en direccin contraria, Henry torci gustoso por el camino de acceso sin pavimentar alejndose del constante fastidio. Dejando las gafas sobre el asiento del pasajero, se reclin y solt la tensin de sus hombros. Redujo ligeramente la velocidad cuando, en una marcada depresin del camino, el crter roz un poco una protuberancia de la montaa. Haba comprado el BMW de 1976 nuevo, lo haba mimado durante los salados inviernos de Toronto, y no tena ningn inters en reemplazarlo. La mayora de los habitantes de Vancouver parecan compartir su postura. Desde que se mudara a la Columbia Britnica, se haba visto sorprendido de forma constante por la cantidad de coches de haca veinte aos en la carretera... muchos con la mano de pintura original como salida de fbrica. Eran coches que en el este haban ido a parar a los depsitos de chatarra haca mucho o eran conservados por amorosos coleccionistas, pero all, en la costa oeste, seguan siendo conducidos a diario. En una o dos ocasiones, mientras contemplaba la ciudad, Henry casi haba olvidado qu dcada era. Redujo todava ms cuando un mapache, al parecer indiferente a las toneladas de lanzado acero, cruz el haz de su luz delantera con

un majestuoso contoneo. Acostumbrado a los mapaches como animales urbanos, le sorprendi ver a aqul tan lejos en el campo. Estaban por todo Vancouver, lo bastante domesticados en Stanley Park para pedir comida, y Vicki incluso tena una familia de ellos viviendo en el tico del edificio de tres pisos donde estaba su apartamento en el centro de Toronto. Vicki. Debera haber sabido que sus pensamientos al final describiran un crculo hasta ella. Y si estuviese equivocado? Ahora, nunca lo sabrs. Es mejor as. El volante chirri bajo su presa. S me hubiese quedado y hubiera perdido el control, podra haberla matado. O podra haberte matado ella, murmur una vocecita dentro de su cabeza, recordndole que Vicki ya haba matado para conseguir un territorio durante el corto tiempo que haba rondado la noche. Hubiera sido un combate que ella no debiera haber ganado, no contra un oponente mucho ms viejo y ms experimentado. Pero bueno, Vicki sobresala en poner patas arriba las convenciones. A Henry le haban dicho, haba credo y haba vivido bajo la idea de que, cuando el vnculo padre/hijo se desvaneca, los vampiros no mantenan ningn otro contacto con aquellos a los que haban cambiado. Vicki haba usado las ventajas del siglo XX (telfono, faxes, correo electrnico) para borrar algo que l haba dado por sentado durante ms de cuatrocientos cincuenta aos. Le llamaba, le mandaba faxes, le enviaba sarcsticos monlogos por correo electrnico, segua en contacto y le importaba un cuerno lo que los vampiros hacan o no hacan. A pesar de todo, puesto que Vicki se haba negado a que fuese de otra forma, haban seguido siendo amigos. --A distancia --aadi l, aminorando el coche con cuidado por una senda llena de baches--. La proximidad fsica es otra cosa. Mantuviste el control, apunt la vocecita. Estabas furioso, pero eso fue todo. Si no la hubieras provocado, tal vez ella, pese a su juventud, podra haberlo mantenido asimismo. Ella crea que poda, y sabes que con Vicki eso suele bastar. Ahora nunca lo sabrs. --Calla! --Con un giro salvaje, Henry apag el motor y se qued sentado contemplando la pequea cabaa iluminada por sus faros delanteros. Un par de ventanas cobijadas bajo el alero parecan

devolverle una burlona mirada. Lo que est hecho est hecho --musit, apagando las luces y saliendo a la noche del exterior. Se quedara en la cabaa hasta que Vicki hubiese resuelto el caso y, al trasladarse l mismo a un nuevo territorio, por lo menos, no interrumpira su concentracin. Con vidas inocentes dependiendo de sus habilidades, aqul no era el momento para poner a prueba lmites convencionales. Apareciendo ante l, el fantasma lo haba hecho responsable de las muertes que causaba. Nombrado Duque de Richmond y Somerset a los seis aos, Henry haba sido educado para tomar sus responsabilidades muy en serio.

Celluci sali de la ducha, envolvindose en la toalla que Vicki sostena para l, y suspir satisfecho. --Lo necesitaba. --Lo s --Le quit de un golpecito una gota de agua de la cara--. Estabas empezando a oler. --Crea que te gustaba cmo ola. --A ti te gusta el olor a cuero, pero no vas por ah con una piel de vaca hasta la nariz --La punta de un dedo traz hmedos crculos en el vello en torno al ombligo de l mientras, los ojos medio cerrados, Vicki inspiraba profundamente--. Creme. Hueles mucho ms apetitoso ahora. l trat de cogerle la mano, pero ella le esquiv fcilmente. --Vicki, de verdad necesito una buena noche de sueo en una cama que no se mueva. --As que quieres que pare? l jade al extender ella el crculo. --No he dicho eso. --Un momento despus, fuera en el pasillo, l se plant y murmur--. En la cama de Fitzroy no. --Un instante despus de aquello, mientras la cama de Tony se meca bajo su peso combinado, l le envolvi una mano alrededor de la mandbula y le apart la cabeza de su cuerpo--. Si lo arrancas de un mordisco --gru--, no volvers a jugar ms con l.

Tony ocupaba el dormitorio principal y, a la luz que entraba a

travs de la pared de cristal que los separaba de la ciudad, Vicki poda ver con tanta claridad como si las luces del cuarto estuviesen encendidas. Se desliz saliendo de debajo del brazo de Celluci y se incorpor, moviendo las almohadas a fin de poder apoyarse cmodamente contra la pared. --Resulta extrao estar aqu. El por qu? de Celluci fue un murmullo casi inarticulado mientras rodaba sobre el costado. --Porque he luchado por el territorio y he perdido, pero Henry es el que se ha ido. --Alzando las rodillas, se rode las piernas con los brazos y frunci el ceo a la noche--. No quiero este territorio, pero me siento como si lo hubiera ganado. Salvo que no lo he hecho. Henry gan. Pero estoy aqu. Tiene algn sentido? --No se molest en esperar una contestacin--. Parece como si faltase algo, pero no s qu. Como si algo estuviera equivocado, pero no s qu hace falta para corregirlo. Oh, Dios. --Dej que su cabeza cayera sobre sus rodillas--. Estoy componiendo msica country otra vez. Lo odio cuando me pasa. Con su clido aliento contra la piel de la cadera de ella, Celluci dijo en voz baja algo que podra haber sido sarcstico. --Mike? --Ella tendi la mano para agitarlo, se detuvo, la mano en el aire, y cambi de idea. Necesita dormir. Mejor me visto y echo un vistazo rpido a lo que ofrece Vancouver. Pero no lo hizo. Acaricindole suavemente el pelo con los dedos, se arrebuj en el familiar consuelo de su vida y dej que la noche pasase sin ella.

--Tenemos otro candidato. --Tan pronto? --Frunci el entrecejo a los papeles extendidos sobre su escritorio, a la cuidada simetra de sus uas, al telfono. Le gustaba trabajar tarde, teniendo el despacho para l solo; normalmente, ello significaba que nadie le molestaba--. No es peligroso? --Peligroso? En qu sentido? --En que podra llevar a descubrirnos. --Se lo he dicho antes, el momento propicio es del todo aleatorio. No tengo ningn control sobre cundo surgen los candidatos. O sucede, o no. --La voz de mujer que sala del diminuto altavoz logr

sonar por completo neutra con respecto a ambas opciones--. Pero si esa nueva lista que me ha enviado es precisa... --Debera serlo. Pagu bastante por ella. --...entonces tengo un joven en el archivo que encaja con uno de sus posibles clientes. Tamborileando con los dedos contra la pulida caoba, sopes las opciones. --Y cree que aceptar? --Si los abordas de la forma correcta, siempre aceptan. --S, claro. --La interrumpi antes de que ella pudiera decir nada ms. No quera saber de los donantes; no eran asunto suyo--. Muy bien, hgale la oferta. Cuando acepte, hgamelo saber de inmediato de forma que pueda comenzar las negociaciones con el comprador.

Para cuando el alba hizo sentir su presencia, el coche de Henry haba sido cuidadosamente guardado en el cobertizo y todas las seales de su estancia borradas del exterior de la cabaa. Era improbable que el da trajera compaa, pero sobrevivir durante ms de cuatrocientos cincuenta aos le haba enseado a ser cauto ante todo. En caso de que alguien apareciera recorriendo el camino de tierra, la cabaa parecera desierta. En opinin de Henry, tena menos que temer de los vndalos que de los vecinos; los vndalos rara vez deambulaban tan lejos del camino trillado. Con terrazas en voladizo asomndose sobre el borde de un acantilado, la cabaa quedaba a la vez aislada y justo encima de un suministro de alimentos. Aunque el amigo de quien era la propiedad se quejaba amargamente de cunto haba depreciado el valor de la misma el Centro de Recreo Familiar del Valle de la Brisa, personalmente Henry apreciaba la vista. Cada cabaa de color pastel al abrigo del pie del acantilado contena al menos una comida. --Y por qu no habra de pasar un par de semanas en el campo? --se pregunt a s mismo ceudo mientras cerraba el porche. Porque eres un vampiro. Porque ste no es tu territorio. Porque otro vampiro est cazando en tu territorio. Porque Michael Celluci podra tener razn... --Y... --sus dientes se cerraron de golpe sobre las palabras-justamente por eso voy a quedarme donde estoy. Era una pobre excusa (haca mucho que haba superado la

necesidad de mentirse a s mismo), pero sirvi para hacer descarrilar argumentos que describan un crculo. El armario empotrado fuera del dormitorio principal, por desgracia, haba sido revestido de cedro. Respirando superficialmente por la boca, deseando haber trado algo de ropa sucia de Tony para atajar el olor, Henry asegur la puerta con una cua y se acost sobre la cama plegable que haba montado antes. Como precaucin aadida, haba puesto una teatral cortina negra sobre el colgador para que cayera alrededor de la cama como un opaco mosquitero. La ltima vez que haba pasado el da en un armario haba sido justo despus de la muerte y desaparicin de la madre de Vicki. Entonces, igual que esta vez, lo haba preparado para eliminar tanto riesgo como fuese posible. De repente frunci el entrecejo, tratando de recordar el ltimo riesgo que haba corrido. Era vampiro. Rondador nocturno. Prncipe de las Tinieblas. Entonces por qu de pronto la vida pareca tan burguesa? Tan segura? Cada riesgo que haba corrido en los ltimos aos poda vincularse de forma directa a Vicki Nelson.

La ropa de cama haba sido cambiada, pero el olor de Henry todava cubra el cuarto. El instinto combati con la necesidad de refugio, y la necesidad venci aunque las manos de ella temblaban al echar el cerrojo a la puerta. No era la primera vez que Vicki pasaba el da en el refugio de otro, pero como su experiencia previa haba tenido lugar justo despus de que hubiese usado un banco de rayos UVA para convertir al anterior ocupante en hueso chamuscado y cenizas, supuso que no tena mucha base para comparar. Los recuerdos que el olor de Henry evocaba lucharon con las reacciones instintivas de la naturaleza de ella, de ambos. Intent calmar a esta ltima examinando a conciencia la habitacin. --Ves? --Le cost un esfuerzo, pero mantuvo su voz baja... era intil, a fin de cuentas, chillar a su propio subconsciente--. No hay nadie aqu. Nadie en el armario. Ningn diminuto competidor en los cajones. Nadie bajo la cama.

Con el amanecer tendindose hacia ella, abati la cama y se desliz entre las sbanas. Tratando de or el reconfortante sonido del latido de Celluci, ella...

Celluci durmi profundamente hasta pasadas las once y se qued en la cama otra hora ms porque poda. Pese a Henry Fitzroy, eran sus vacaciones. Cuando se levant por fin, le palpitaba la cabeza y le dolan partes que no recordaba haber usado. Una cama cmoda pareca haber compensado algo las cuatro noches de sueo atrasado en la carretera. Otra larga ducha caliente ayud. La cafetera y el caf que encontr encima de la nevera ayudaron ms an. --Quieres hacer que Norteamrica se detenga? --resopl mientras el aroma empezaba a llenar la cocina--. Secuestra a Juan Valds. Llen una taza con el logotipo de una radioemisora pblica de Seattle, sac el montn de peridicos de la papelera de reciclaje, y lo llev todo al cuarto de estar donde se puso cmodo en uno de los dos enormes sillones de cuero. Cuanto antes se librasen del fantasma, antes podran l y Vicki pasar algn tiempo de autnticas vacaciones. Por lo menos, antes podran irse a casa. --Y donde hay un fantasma --murmur, abriendo de golpe el peridico ms viejo--, en alguna parte tiene que haber un cuerpo.

Cedro? A Henry le cost un instante darse cuenta de dnde estaba. Cuando comprendi, hizo una mueca. Hasta aquel momento, el del cedro haba sido un olor que le gustaba. --No me extraa que las polillas se alejen de l. El despertar no haba aportado una nueva perspectiva. Tal vez la mente mortal encontrara soluciones durante el sueo mas, con la eternidad ante ellos, los vampiros se vean obligados a ocuparse de sus problemas noche tras noche. Durante el da, sus subconscientes se paraban con todo lo dems.

Antes incluso de que se sacara a s mismo de los pliegues de la cortina negra, Henry supo que sus problemas no haban cambiado. Impulsndolo la ira fuera de la cama, tir de la cadena que encenda la luz del armario. Con tan poco espacio, estaban nariz contra nariz. Lagrimendole los ojos bajo el sbito resplandor, Henry gru. --Ests siguindome? El fantasma desapareci en silencio.

_____ 4 _____ Los sentidos desplegados, Vicki escudri la oscuridad en busca de algn indicio de una presencia fantasmal. Segn Henry, debera sentir un escalofri y una inconfundible sensacin de malestar. Se supona que era imposible no percibirla. --Entonces por qu no la percibo --murmur, apoyndose sobre un codo y tendiendo una mano hacia la luz. El cuarto estaba vaco de todo salvo el olor de Henry. Fuera, el telfono del apartamento son.

--Quin era? Celluci volvi a colocar con cuidado el auricular plano, casi sin rasgos distintivos, de alta tecnologa en su soporte. --Fitzroy --dijo sin volverse. --Bueno, si quiere saber qu le he preguntado al fantasma, no tiene nada de suerte --Vicki apoy un hombro contra la pared del cuarto de estar y cruz los brazos sobre sus pechos--. Nuestro espectral amigo no ha aparecido. --Lo ha hecho --Celluci inspir profundamente y dej salir el aire despacio. Las cosas acababan de ponerse mucho mas complicadas--. Ha seguido a Henry. Se le ha aparecido este anochecer tal como siempre. --Mierda. Ahora qu? --Est regresando. --Aqu?

--Aqu. Vicki se enderez y su voz se alz. --Y qu espera que haga yo? --No lo ha dicho --Separando las manos, Celluci se gir por fin para darle la cara. Ella se haba puesto deprisa una camisa demasiado grande y no se haba molestado en abrochar los botones. Distrado por un momento, se oblig a dejar atrs su inmediata reaccin y aadi bruscamente--. Tal como lo veo, tenemos dos posibilidades. Nos vamos a casa, o nos quedamos y t tienes otra oportunidad de demostrar tu teora. Los ojos de ella se entornaron. --Si recuerdas, fue la teora de Henry lo que demostramos. No podemos estar juntos sin pelear. Celluci suspir y apoy su muslo derecho sobre la mesa del comedor. --Vicki, nosotros no podemos estar juntos sin pelear, pero eso no parece disuadirnos. Si no puedes dejar que Fitzroy se ocupe de sus propios problemas (un proceder que obtiene mi voto, por cierto), entonces vosotros dos vais a tener que resolver algo. --Cmo resolvemos un imperativo biolgico? --T eras la que deca que no te dejaras gobernar por tu naturaleza. Tras un instante, ella clav la mirada en el suelo y gru. --Estaba equivocada. A Michael Celluci nunca le haba sido difcil saber qu estaba pensando Vicki, y su reciente metamorfosis no haba cambiado aquello. Para ella, admitir realmente que estaba equivocada sin una discusin de tres horas y media docena de evidencias irrefutables slo poda significar que perder la pelea con Henry haba alterado su visin del mundo ms de lo que l haba pensado. Era hora de arreglarlo. --Fitzroy provoc la pelea, Vicki. No tena ninguna intencin de concederos a los dos una oportunidad de resolverlo. La mirada de Vicki salt al instante abandonando el diseo de tablas de madera dura y se acopl al rostro de l, platendosele los ojos. --Lo sabes a ciencia cierta? --Lo reconoci antes de irse. --Y me lo cuentas ahora! --Eh! --Celluci alz ambas manos a la altura del pecho, en un gesto simblico de defensa en el mejor de los casos--. Yo no soy el

malo aqu. --No... --Los dientes apretados, Vicki pugn por liberar el recuerdo de la pelea en s de la nube de emociones contrapuestas que la oscureca. --T insististe en que podamos trabajar juntos --le record l con sorna. --Podramos si dejaras esa chorrada del Prncipe de las Tinieblas y te largaras! --Ese asqueroso hijo de puta... por qu... --El taco pareca en cierta forma insuficiente. Los dedos engarzados en forma de puos, se gir sobre un taln desnudo y volvi a dirigirse al dormitorio. --Adnde vas? --A vestirme! Una frase inofensiva de por s, pero por la forma en que Vicki la escupi, son mucho ms como una amenaza. Con la intensa sensacin de que iba a necesitar la cafena, Celluci fue a la cocina a por otra taza de caf.

--Lo siento. Llego tarde. Casi me da un taxista de camino, y... --La voz de Tony se apag cuando Celluci apareci en la entrada y pudo verle la cara--. Algo va mal? --Fitzroy est regresando. Parece que el fantasma se le aparece slo a l. Tony se qued mirando abajo a su casco. Un centenar de minsculos reflejos de gotas de lluvia le devolvieron la mirada. --Regresando aqu? --Como el detective no respondi en el acto, Tony mir arriba encontrndose una especulativa y fija mirada--. Qu? --No quieres que vuelva aqu? --No he dicho eso --Tir el casco al suelo al lado de sus patines y se encogi de hombros quitndose su mojada chaqueta--. Quiero decir, Santo Dios, es su apartamento, no? Qu va a hacer Victoria? --Victoria va a salir de caza. Los dos hombres se volvieron hacia la voz, con un movimiento casi involuntario. Tony, que esperaba una variante del atuendo de Prncipe de las Tinieblas de Henry, se sorprendi al verla con vaqueros, deportivas, y una chaqueta clara de algodn, ni remotamente vamprica. Aparte de

no llevar ya gafas y haber dejado su bolso de bandolera en el dormitorio, no pareca en nada distinta de lo que haba sido un centenar de noches de verano en Toronto cuando l todava estaba viviendo en la calle. Y entonces pareci muy distinta. Y luego no lo pareci de nuevo. Tony pestae. Mirarla era como mirar a una de esas imgenes que podan ser bien un jarrn o dos personas. --Esto, Victoria, se te ve la cara de vampiro. Ella pareci sorprendida, y despus se ri. Con un sutil cambio de nfasis, ajust con mayor firmeza la mscara de civilizacin en su sitio. --Mejor? --S. Pero, esto, si Henry viene, no deberas... --ech una mirada a Celluci, quien obviamente no iba a ser de ninguna ayuda-- no deberas irte de aqu? --Me ests advirtiendo que no cace en el territorio de Henry? Conoca ese genio. Haba visto usarlo a Henry un centenar de noches. --Te parezco estpido? --No. --Cuando ella le sonri, resisti a duras penas el impulso de elevar su barbilla y solt un agradecido suspiro cuando Vicki volvi su atencin hacia Celluci--. Si Henry llega aqu antes de que vuelva, presntale mis excusas, lo hars? --Vicki. --Le puso la mano sobre el brazo y Tony crey ver las aristas suavizarse cuando ella alz la vista hacia l--. Ten cuidado. --Siempre tengo cuidado. --Tonteras. Pero la dej ir. Se detuvo en la puerta. --La gente a la ltima sigue reunindose en Denman, Tony? --ste apenas si haba empezado a asentir cuando ella desapareci. A Henry le gustaba cazar en Denman. Tony se mordi la comisura del labio y se volvi hacia el detective. --Pensaba que ibas a pedirle que no fuera. Celluci buf. --Ni hablar. Es ms seguro no tenerla por aqu cuando est de ese humor. --S, pero... --Separ las manos, inseguro de las palabras. --S lo que es ella, Tony. --La voz de Celluci era

sorprendentemente amable--. No siempre me gusta, pero la alternativa me gusta an menos --Se aclar la garganta, de repente avergonzado del secreto compartido de manera espontnea--. Has comido? Despus de que Tony le explicase que a Henry no le gustaba que el apartamento oliera a comida, Celluci encarg una pizza. --Dale algo ms en lo que pensar. --Adems de Vicki? --Adems de Vicki. Esperando sentirse incmodo, Tony se asombr de encontrarse relajado. Eran slo dos tos juntos de cualquier manera debido a amigos mutuos, siendo la edad la mayor diferencia entre ellos. Incluso discutieron sobre qu ingredientes pedir. En mitad de una pizza grande con doble de queso, championes, tomate, y pepperoni, Celluci se sent cmodo, se limpi la salsa de la barbilla y dijo: --Quieres contarme qu va mal? --Nada... --Tony dej que la frase muriera a medio formular. Poda ver por la expresin de su acompaante que era intil acabarla--. No lo entenderas. --Tony, si tiene que ver con Henry, lo ms probable es que sea la nica persona del mundo que lo entendera. --S, supongo. --Mastic y trag, inseguro de si estaba tratando de pensar qu decir o si estaba evitando la pregunta del todo. Pudo sentir a Celluci esperando, no impaciente pero como si en realidad quisiera saber. Tras un instante, dej la porcin medio comida y se restreg la grasa de los dedos--. Esto es slo entre t y yo? --Si eso es lo que quieres. Tras unos instantes de expectante silencio, suspir. --Cuando encontr por primera vez a Henry, yo no era nada, sabes? Y no sera lo que soy ahora sin l. Quiero decir, no s por qu pero me hizo volver y acabar el instituto slo porque, bueno, l crea que yo poda, y... --toc con la punta del dedo un pedazo de queso enfrindose--. Supongo que suena bastante estpido. --No --Celluci neg con la cabeza, recordando cmo haba acabado del lado de Henry Fitzroy en ms de una ocasin--. Ese pequeo cabrn tiene una forma de hacer que ests a la altura de sus expectativas. --S, eso es exactamente. Se limita a estar a la expectativa --Tony rasg su servilleta en grasientos cuadrados antes de continuar--. El problema es que a veces en realidad no me incluye en esas

expectativas. Quiero decir, no escogi que yo supiera de l, Vicki ms o menos no hizo ms que descargarme sobre l y l nunca sinti por m lo que senta por ella. --Dndose cuenta de a quin estaba hablando, enrojeci--. Lo siento. --Est bien. S lo que senta. --Pero ella es parle de mi vida, no de la suya, proclamaba su tono con suficiencia--. Me parece que es hora de que te vayas y busques tu propia vida. --Supongo. --Levant la cabeza y encontr los ojos de Celluci--. Pero cmo dejas sin ms a alguien como Henry?

Vicki hizo que el taxi la dejara delante del Sylvia Hotel en English Bay. Su recuerdo de las tres noches con Henry en el edificio Victoriano cubierto de enredaderas, aprendiendo a manipular el mundo del cual ella ya no formaba parte, era uno de los pocos recuerdos no empapados en sangre que tena de su "niez" en Vancouver. Permaneci por unos instantes enfrente del edificio, recordando cmo Henry le haba enseado a sobrevivir; luego inspir profundamente el fragante aire nocturno y anduvo las dos manzanas hasta Denman Street. Denman, que divida en dos el West End, yendo ms o menos del sudoeste al nordeste, era una preciosa calle peatonal, y ello la converta en un territorio de caza de primera. La lluvia haba cesado y los cafs bien iluminados, todava reluciendo del ltimo chaparrn, se haban llenado. Los habitantes de Vancouver nunca dejaban que un poco de lluvia les fastidiara (dado que llova con tanta frecuencia, no tena mucho sentido) y estaban enamorados de sus cafeteras. Escudriando la multitud, Vicki advirti ciertas semejanzas en la mezcla, pues los jvenes a la ltima se codeaban con los mayores y en cierto modo todava a la moda, todos vestidos con lo que slo poda ser llamado un estilo deportivo y preocupado por la salud... muy distinto del gtico punk tan predominante en el Toronto marchoso. A pesar de la hora, todo el mundo pareca tener aspecto de "voy a patinar/hacer bicicleta de montaa/kayac en el mar en cuanto termine mi capuchino". En cualquier otro estado de nimo, Vicki tal vez lo habra encontrado divertido. Aquella noche, la sacaba de quicio. Tal vez, se dijo, mirando furiosa a un par de jvenes con pantalones de algodn fuera de su alcance, Denman haya sido un

error. Quera algo con sustancia, algo que demostrara de forma categrica su presencia en el territorio de Henry. Nunca hay una banda de motoristas cerca cuando la necesitas. Entonces le vio. Estaba sentado dentro de uno de los cafs, solo, toda su atencin centrada en el cuaderno delante de l. Una esbelta sombra entre los protoatletas circundantes, pareca inquietantemente familiar. Se pareca de manera notable a Henry. Un examen ms detenido revel que el parecido era puramente superficial. Sus ropas eran negras, la piel plida, pero el rubio cabello era demasiado largo, y el rostro ms anguloso que curvo al estilo Tudor. Si estuviera de pie, probablemente sera sensiblemente ms alto. Sin embargo... Cuando l alz la vista, Vicki cruz una mirada con la suya a travs del cristal, la sostuvo por un momento, luego desapareci en la noche. Oculta a salvo en la oscuridad entre dos edificios, observ la fachada del caf y sonri. Saba qu clase de hombre era. La clase que, contra toda instancia del sentido comn, quera creer que haba algo ms. La clase que quera creer en el misterio. Quera creer, pero no lo bastante. La puerta se abri, y l apareci en la acera. Vicki pudo or su corazn martilleando, y cuando cerr los ojos ella supo que estaba buscando el momento que ambos haban compartido, buscando el misterio. Un hombre mayor, con un marcado acento eslavo y el brazo cruzando la espalda de una mujer bien vestida, le pidi que se apartara de la puerta. Volviendo de forma visible a la realidad, el joven pidi disculpas y empez a andar por Denman, una sonrisa algo triste retorciendo sus labios, una mano arrastrndose por los macetas que separaban el caf de la acera propiamente dicha. Vicki dej que el Hambre se alzara. Sigui el canto de su sangre a una distancia prudencial hasta que subi los anchos escalones de una casa victoriana de cuatro pisos construida en caliza roja en Barclay Street. Cuando meti la llave en la cerradura, ella sali de la noche, puso una mano sobre el hombro de l, y le hizo volverse. En alguna parte, en lo ms profundo de unos ojos casi tan plateados como los de ella, la estaba esperando. l quera creer en el misterio. As que ella le ofreci un misterio en el que creer.

--Quin crees que volver primero? --Fitzroy. --Celluci cambi varias veces ms de canal, preguntndose por qu alguien con el dinero de Fitzroy no compraba una televisin mejor. A juzgar por su aspecto, haba gastado una fortuna en el reproductor estreo--. Es lunes por la noche, no habr mucho trfico viniendo de las montaas, as que llegar bastante pronto. --Tal vez quiera alimentarse antes de venir aqu, sin embargo. Para no perder el control ante las cosas. --Cosas como Vicki? Bueno, supongo que ella lo ha tenido en cuenta. l va a contar con que ella est aqu cuando llegue, as que ella no va a estar... aunque tenga que ocultarse al otro lado de la calle y esperar a que l se acerque con el coche. --Ech un vistazo a tres comedias de situacin de productoras independientes, dos de ellas de los setenta, un episodio clsico de Star Trek que haba visto cien veces y el mismo partido de ftbol americano en cuatro canales--. Quinientos canales y cuatrocientos noventa y nueve de ellos siguen poniendo mierda. Qu es esto? Tony sac la cabeza de la cocina, donde estaba limpiando los restos de su comida. --Un programa de entrevistas local --dijo tras mirar por un momento--. La mujer es Patricia Chou. Es todo un carcter. Uno de mis profesores de nocturno dice que hace reportajes kamikaze y piensa que est tratando de lograr una historia lo bastante grande para conseguir un puesto en el circuito nacional. Tiene aterrorizado a medio ayuntamiento como poco, y he odo que estuvo dispuesta a ir a la crcel una vez para proteger a una fuente de informacin. No s quin es el to viejo. --El to viejo --gru Celluci-- probablemente no me saca ms de diez aos. Tony se retir prudente. En la pantalla, Patricia Chou frunci el ceo ligeramente y dijo: --Asi que est diciendo, seor Swanson, que los miedos que tiene la gente acerca de la donacin de rganos son del todo infundados? --El miedo --declar su invitado-- se basa a menudo en la falta de informacin. Era una buena respuesta; Celluci lanz el mando a distancia

sobre el cristal de la mesa de caf (Fitzroy tena una clara aficin por los muebles frgiles) y se acomod para seguir escuchando. El seor Swanson se puso cmodo de forma muy parecida y mir a la cmara con la desenvoltura de un hombre entrevistado a menudo. --Abordemos esos miedos uno por uno. La gente con influencia o dinero no tiene ms oportunidades de conseguir un trasplante. Los ordenadores indican el mejor candidato posible para cada rgano disponible basndose en el grupo sanguneo, tamao, enfermedad del paciente y tiempo en la lista de espera. Patricia Chou se inclin hacia delante, extendiendo un delgado dedo para remarcar su argumento. --Pero qu hay de los recientes reportajes en los medios de comunicacin sobre gente famosa que es trasplantada? --Creo que se dar cuenta de que la cobertura periodstica es la respuesta a esa pregunta, seorita Chou. Se hacen reportajes sobre ellos porque son famosos, no porque hayan recibido un trasplante. Cientos de personas reciben trasplantes y nunca son noticia. Se lo aseguro, mi esposa todava estara viva si pudiese haberle comprado un trasplante. --Su esposa, Rebeca, muri de un fallo crnico del rin? --As es. --Tuvo que tragar saliva antes de poder proseguir, y Celluci, que con los aos haba visto pena de todas las formas posibles, estaba dispuesto a apostar a que no era nada fingido--. Tres aos de dilisis, tres aos esperando un rin compatible, tres aos muriendo. Y mi esposa no estaba sola; aproximadamente un tercio de todos los pacientes a la espera de un trasplante muere. Por eso soy un miembro activo de la Sociedad de Trasplantes de la Columbia Britnica. --Pero en estos tiempos de recortes, sin duda el coste de los transplantes... --Coste? --Su mirada cambi de direccin y se concentr en la cara de ella--. Seorita Chou, saba usted que si todos los pacientes en espera al final del ao pasado hubiesen podido recibir riones, el ahorro en asistencia sanitaria habra superado los mil millones de dlares? La seorita Chou no lo saba, ni, a juzgar por cierta tensin en torno a sus ojos, le complaca ser interrumpida. --Para volver a los miedos de la gente, seor Swanson, qu hay de la posibilidad de trfico de rganos? --Su nfasis hizo que las tres ltimas palabras se cernieran en el aire por uno o dos segundos

despus de acabar de hablar. --Esa clase de cosas resulta imposible, al menos en cualquier nacin del primer mundo. Tendra que disponer de doctores dispuestos a trabajar fuera de la ley, costosas instalaciones, tendra que hacer frente a un sistema informtico con mltiples medidas de seguridad... no estoy diciendo que no pudiera hacerse, slo que los costes seran tan prohibitivos que no tendra sentido. Buena respuesta, concedi Celluci. Aunque no muy espontnea. Sin duda Swanson haba estado esperando una variante de la pregunta. --As que desde un punto de vista puramente econmico, no se obtendra ningn beneficio de ello? --Exactamente. Tendra que contratar asesinos para obtener donantes involuntarios e imagino que un asesino de fiar, suponiendo que pudiese encontrar tal cosa, no sale barato. Ella hizo caso omiso de su intento de quitar hierro a la entrevista. --Entonces el cadver encontrado flotando en el puerto, un cuerpo que tena un rin extrado quirrgicamente, no tena nada que ver con el trfico de rganos? All, comprendi Celluci, era donde ella haba querido llegar desde un principio. El seor Swanson abri las manos, las cuidadas uas brillando bajo las luces del estudio. --Existen varias razones para que a uno pueda habrsele extrado un rin, seorita Chou. El cuerpo humano slo necesita uno. --Y no cree que alguien necesitaba uno de los del cuerpo? --Creo que esta clase de periodismo sensacionalista es la causa de que haya una carencia crtica de rganos donados y de que gente como mi esposa est muriendo. --Pero no habra alguien dispuesto a pagar... La pantalla volvi al negro, y Henry volvi a poner el mando sobre la mesa de caf. Celluci, que ni siquiera se haba enterado de que ste estaba en el cuarto hasta que cruz de lleno su lnea de visin, trat de relajar varios msculos convertidos de repente en nudos a causa de la sbita aparicin de Fitzroy. --Tenas que hacer eso? --gru. --No, no tena que hacerlo. --El tono de Henry sugera que haba conseguido exactamente el efecto que pretenda--. Dnde est Vicki? Echando un vistazo por encima del hombro de Henry sin prestar

atencin luego a la silenciosa advertencia de Tony desde la cocina, Celluci dijo arrastrando las palabras: --Ha ido de caza. --Caza. --Fue una repeticin carente de emocin que no obstante albergaba un caudal de significado. --Sabas que esto iba a pasar cuando le pediste que viniera aqu. --S. --Con los dedos enlazados con fuerza para no perder el control sobre sus reacciones y atravesar el cristal con el puo, Henry anduvo hasta la ventana y se qued mirando hacia abajo a las luces de Granville Island--. Saba que esto iba a pasar. --Pero eso no significa que tenga que gustarte. --No te las des de listo, detective. --Listo? Yo? En la cocina, Tony dio un respingo. Se pregunt si sobrevivir algunos aos como polica haca creer en la invulnerabilidad personal o si dicha creencia era necesaria antes de emprender el trabajo. Fuera como fuera, el sargento detective Michael Celluci pareca estar pasndoselo la mar de bien jugando con la muerte. --Le cont que provocaste de forma deliberada su ataque. --No tan relajado como aparentaba, Celluci contempl los msculos que atravesaban la espalda de Henry tensarse y destensarse bajo la chaqueta de seda salvaje. Si tena lugar, saba que no podra sobrevivir a un ataque desencadenado. Ni siquiera a un ataque a medio gas, ya puestos... algo demostrado la ltima vez que Henry y l se haban enzarzado. --Si ests tratando de distraer mi atencin de Vicki hacia ti, detective, el sacrificio resulta innecesario. Si hemos de conjurar a este espectro, no tenemos otra eleccin que trabajar juntos. Parece que debo conceder la posibilidad de que podamos vencer nuestra naturaleza territorial. --Muy amable por tu parte. --Maldita sea, Vicki! --Celluci se catapult de su silla tan rpido que perdi el equilibrio y se golpe con fuerza las rodillas, el hueso cubierto de tejido vaquero chascando contra el pulido suelo de madera dura--. Tienes que asustar a la gente de esa manera? --Se levant--. Primero l, y ahora t? Las manos puestas en el respaldo de la silla que l acababa de desocupar, Vicki se oblig a s misma a sonrerle, se oblig a apartar los ojos de Henry Fitzroy. --Tal vez deberas reducir la cafena.

--Tal vez t deberas silbar cuando entres en un cuarto --gru l. Vosotros dos. Ella y Henry. Imposible en aquel instante pasar por alto la caldeada conexin entre el los. l estaba junto a la ventana, el rostro inexpresivo, los ojos en sombras. Ella no poda saber lo que estaba pensando, ni estaba del todo segura de querer saberlo. El corazn de l lata ms lento que el de los mortales de los que ambos se alimentaban; el de ella iba a la par. La sangre de l no cantaba una invitacin sino una advertencia; la de ella le haca eco. El aroma de l erizaba el vello de la nuca de ella. --Entonces... --Aunque slo fuera para demostrar que poda, ella mantuvo el desafo alejado de su voz y, si bien las palabras no eran del todo neutras, al menos el tono era puramente humano--. He odo que me debes una disculpa. --S. --Henry inclin la cabeza--. Pero he pasado ms de cuatro siglos y medio creyendo que los vampiros son incapaces de compartir un territorio, Vicki. No esperes que cambie de forma de pensar de la noche a la maana. El tono de ella se volvi claramente sarcstico. --Las disculpas suelen comenzar con un "lo siento". --Lo siento. Tenas razn. Estaba equivocado. No nos di una verdadera oportunidad. Lo har esta vez. --Porque tienes que hacerlo. l se encogi de hombros. --Cierto. --Vuelve a probar esa chorrada del Prncipe de las Tinieblas conmigo, Henry, y me largo de aqu. --Eso dijiste en el pasado. --De repente sonri, y ella no vio ninguna competencia sino a uno de los dos hombres a los que haba aprendido a amar a pesar de s misma--. No has cambiado, sabes?, no ms all de lo evidente... sigues siendo tan definitivamente t. Despus de renunciar al da, me convert en otra persona por completo distinta. Celluci, todava de pie entre ellos, cambiando de un lado a otro una inquisitiva mirada, resopl. --Si. Bueno. Eras un bastardo real antes, fuiste un bastardo real despus... con todo el bagaje que ello conlleva. Puesto que tenas apenas diecisiete aos cuando ocurri, yo dira que s cambiaste, creciste, y ese cambio le sucede a todo el mundo. Henry abri la boca y volvi a cerrarla, muriendo la protesta tras

sus dientes. Incluso Vicki pareci ligeramente sorprendida. Complacido con el resultado, Celluci se movi por el cuarto hasta formar el tercer vrtice del tringulo y dijo: --Ahora que est arreglado, tenemos otros problemas de que ocuparnos. El primero, dnde va a pasar Vicki el da? En tu cama no... --Imagino que quieres decir en mi cama conmigo no. En realidad, eso no es posible. --Puedes apostar el culo a que no. Henry hizo caso omiso. --Hay un apartamento vaco al otro lado del pasillo con una distribucin idntica a la de ste. No llevara mucho tiempo asegurar el dormitorio pequeo. La duea muri hace poco. Llam a su acompaante de camino... De todas formas, la seora Munro se va a pasar la semana prxima con su hijo a Kamloops y nos ha permitido amablemente usar el apartamento de su difunta jefa. --Muy amable por su parte. --No lo es; pero te aseguro que mi persuasin fue, en su mayor parte, monetaria. Aunque es probable que la seora Munro reciba la mayor parte de la herencia, acaba de perder su trabajo y no recibir ningn ingreso hasta despus de que el testamento sea declarado legal. Me pas y cog las llaves y creo que debera servir para el caso. --Sac un llavero del bolsillo y se lo lanz a Vicki, que lo atrap con una mano en el aire. Y lo volvi a lanzar. --Nunca se te ha ocurrido preguntarme lo que yo pienso? --Siempre puedes pasar el da encerrada en tu camioneta --le record. --Y un cuerno, ya ha sido robada una vez. --A Celluci le brind un gran placer pasar por alto la sorprendida exclamacin de Henry--. Coge las llaves, Vicki. l te pidi que vinieses aqu, lo ms lgico es que te encuentre alojamiento. A regaadientes, Vicki alarg la mano. --Si te pones as... --As es como me pongo. --Esper hasta que las llaves hubieron cambiado de manos de nuevo, luego continu:-- Mi segundo punto tiene que ver con el territorio y con manteneros alejados de la garganta del otro. Esta es una ciudad grande. Por qu no puede cazar Vicki en una zona que t no uses? Me pareci que dejaste

entrever que era posible cuando aquel otro vampiro se traslad a Toronto. --Por desgracia, detective, no es slo la caza, es todo el contacto. He compartido ciudades en el pasado, pero ha habido fronteras muy claras delimitadas con zonas neutrales en medio. Nuestros caminos nunca se cruzaron. Vicki intervino antes de que Celluci pudiera responder. --No funcionara, Mike. Si tengo que averiguar quin se carg a nuestro espritu inquieto, las limitaciones de la noche sern ms que suficientes. No s, no puedo saber, a dnde van a llevarme las pistas hasta que est all, y unas fronteras muy claras lo nico que harn es interponerse. --Esto, tengo una idea que podra ayudar. Vicki se gir, luego ech una mirada furiosa, no a Tony sino a los otros dos hombres. --Por qu no me habis dicho que estaba ah? Los dos estabais mirando a la cocina! --Muy descuidada, Vicki. --Henry volvi a dejarse llevar fcilmente por su papel de maestro y gua, ya que al menos ese papel se mova dentro de parmetros que comprenda--. Deberas haber sabido que estaba ah. Haber captado su olor. Haber odo su latido. --Su olor impregna el apartamento. Y su latido se pierde con el sonido del lavaplatos. --Los peligros del vampiro moderno --murmur Celluci. Tony sonri abiertamente mientras se adelantaba. --Y de eso se trata. Tos, vosotros sois vampiros modernos. Quiero decir que eso de no compartir un territorio tal vez tena sentido en la Edad Media, cuando los pueblos eran slo de un par de cientos de personas y ms de un vampiro seria bastante aparente, pero esta ciudad tiene casi tres millones de personas. --Tiene sentido --concedi Vicki--. Puede que haya tanta gente en este complejo de apartamentos como en un pueblo de gran tamao de 1500. --Pero es mi ciudad... --Santo Dios, Henry, nunca has estado siquiera en Vancouver Oeste. Podra haber otro vampiro, media docena de necrfagos y una familia de extraterrestres por all por lo que t sabes, y ya has dicho que las ciudades pueden dividirse. Eso no tiene nada que ver con esto. --Mira, es una cuestin de actitud --Tony se detuvo justo fuera del

permetro del tringulo--. T mismo lo has dicho, Henry, el tiempo no te cambia, as que t has de cambiar con l o quedarte atrs. Y cuando te quedes lo bastante atrs, bueno, ya sabes lo que sigue, estars extendiendo la toalla para tu ltimo bronceado. --ltimo bronceado? --repiti Vicki con una mirada incrdula a Henry. --Nunca he dicho eso. --Tal vez no con esas palabras --admiti Tony--, pero eso era lo que dabas a entender. --De pronto se volvi solemne y clav una atenta y preocupada mirada en Vicki y Henry--. Cambiad o morid, tos. Tras un largo instante, Vicki se encogi de hombros. --Mira, no estoy intentando apoderarme de tu territorio, y hay comida de sobra aqu para ambos, as que en buena lgica no somos una amenaza el uno para el otro. No hay ninguna razn por la cual no podamos tolerarnos mientras dure esto. --Escucha tu sangre y dime que lo crees. --Estoy escuchando mi cerebro, Henry. Deberas probar alguna vez. El gru. Ella lo imit. Ambos dieron un paso adelante. --EH! --La voz de Celluci no cort la tensin sino que la apart a un lado--. Calmaos! Esperaba esto de perros callejeros, pero no de dos personas supuestamente sensatas. --Al no ser ya capaces de ruborizarse, los dos se interesaron de pronto por la puntera de sus zapatos--. Los tiempos cambian. Cambiad con ellos, o reconoced que no podis y dejad de hacerme perder el tiempo... tengo muchsimo menos que vosotros. La mirada todava en el suelo, Vicki murmur: --Sabes qu, Henry. Te prometo no seguir desbocndome como un nio por tu territorio si prometes ceder un poco. --No ser fcil. --Nada que valga la pena lo es. --Oh, por favor --murmur Celluci. Henry se apart de la ventana y Vicki retrocedi, manteniendo cuidadosamente la distancia entre ellos. l se detuvo por un momento, como comprobando sus respectivas posiciones. Cuando ninguno de los dos pareci dispuesto a acercarse ms, dijo, en tono algo cansado: --Tengo lo necesario para que aseguris esa ventana en mi armario. Por qu no echis un vistazo a vuestras habitaciones mientras Tony y yo vamos a por ello? Conteniendo a duras penas el impulso de gruir cuando l pas

junto a ella, Vicki asinti, sin confiar en su voz. Celluci ech una ojeada a su rostro y tir de ella con cuidado hacia su costado. Ella liber su brazo con una sacudida pero permaneci pegada a l, usando su olor para disimular el de Henry. --Vaya --dijo cuando la puerta se cerr y estuvieron a solas--, no ha sido tan malo. Hemos progresado, sin duda. --Entonces afloja los dientes. Un msculo salt en su mandbula. --Todava no. Cuando pareci haber transcurrido tiempo suficiente para dejarles el camino despejado fuera del apartamento pasillo abajo, se abrieron camino hasta el nmero 1409. --Dios. --Bendito --aadi Vicki. Las paredes haban sido jaspeadas. Las ventanas lucan cuatro tipos distintos de guirnaldas. Los muebles parecan haber sido tapizados de seda salvaje. Las alfombras imbricadas eran persas. Las obras de arte, en dos y tres dimensiones, haban sido dispuestas para impresionar. El apartamento 1409 pareca haber sido decorado a beneficio de los fotgrafos del Vancouver Life Magazine. --Pensaba que nadie viva de verdad as. --Dando la espalda al esplendor del saln, Vicki anduvo pasillo abajo--. Crees que el resto del lugar es igual? Un par de perros guardianes de cemento de un templo chino vigilaban una enorme cesta de rosas secas en un rincn del dormitorio principal. En un extremo de la cama de gran tamao haba amontonadas unas cincuenta almohadas de varias formas y colores. La funda del edredn de seda muar haca juego con el papel pintado. Las cortinas, aunque del mismo tejido, eran varios tonos ms oscuras. --Este cuarto probablemente cuesta tanto como toda mi casa --mascull Celluci. --Desde luego tiene ms clase que el Holiday Inn --convino Vicki, retrocediendo al pasillo y abriendo la puerta del ms pequeo de los tres dormitorios--. Oh, Dios mo. --Se qued inmvil en el umbral--. No puedo quedarme en ste. Celluci mir por encima del hombro de ella y comenz a rerse. Una enorme mueca con una falda rosa y blanca de ganchillo se sentaba en medio de la colcha de raso rosa. El faldn rosa con volantes iba a juego con las cortinas rosas con volantes que complementaban los volantes rosa del silln rosa plido metido en una

esquina. El tocador y el bal al pie de la cama eran blancos. La cama misma era la monstruosidad de bronce ms recargada que ambos haban visto nunca, cubierta de fiorituras y esmaltes de flores, con un corazn gigante en el centro de la cabecera y otro en el pie de la cama. Riendo demasiado fuerte para seguir de pie, Celluci se dobl contra la pared apretndose el estmago. --La idea... --empez a decir, mir de Vicki a la cama, y no pudo acabar. "La idea... --Un segundo intento no fue ms lejos que el primero. --Qu pasa, risitas? No puedes soportar la idea de un vampiro en un entorno tan femenino? --Vicki... --Limpindose los ojos llorosos con una mano, agit la otra hacia el cuarto--... No puedo soportar la idea de que t ests en este entorno. Ni siquiera se me haba ocurrido pensar en lo otro. Los labios de ella se crisparon. --Parece como si hubiese sido decorado por Polly Pocket, no? Instantes despus, Tony los encontr sentados hombro con hombro en el suelo del pasillo, con la expresin de quienes se han redo hasta casi ponerse malos. --Nadie ha contestado al llamar --explic--. Dnde est la gracia? Vicki cabece hacia la habitacin y jade: --Una cripta de plstico rosa que cabe en la palma de tu mano. --S. Bien. --Ech un vistazo al interior, se encogi de hombros, y volvi a bajar la vista hacia los dos--. No tengo ni idea de lo que estis hablando, pero el material para bloquear la ventana est fuera. Henry ha pensado que seria mejor si l no entraba. Ya sabes, mantener alejado su olor. Apoyada contra el muro, Vicki se puso de pie, tendi una mano a Celluci y se detuvo justo antes de ponerlo derecho sin esfuerzo; las demostraciones de fuerza le molestaban ms que cualquier otra cosa. Cuando se dio cuenta de que Tony la observaba y vio que ste comprenda lo que ella haba hecho, apret los dientes irritada. --ste no es el caso de una mujer siendo menos de lo que puede para proteger el machismo de un hombre --gru--. Es el de una persona haciendo una concesin hacia alguien por quien se preocupa. Tony retrocedi, levantando ambas manos. --No he dicho nada. --Te he odo pensarlo. Cuando ella pas junto a l pisando con fuerza, Tony ech una

mirada a Celluci. --Siempre ha sido as de temperamental? Celluci no le hizo caso. --Qu machismo? --pregunt siguindola por el pasillo--. De qu diablos ests hablando? Tony suspir. --No importa. --Camin arrastrndose detrs de ellos, aguard a una pausa en la discusin e hizo saber--. Henry dice que una vez metas el material y antes de que lo montes, deberamos reunimos todos en su apartamento para hablar del caso. Apoyando dos tablas de madera contrachapada de dos centmetros de grosor contra la pared, Celluci frunci el ceo. --No tendra ms sentido buscar un terreno neutral? --Dice que su apartamento servir puesto que Vicki ya lo ha impregnado. --Dice qu? --Eh! Victoria! --Los ojos muy abiertos, Tony retrocedi hasta golpear contra un aparador y se qued inmvil por completo, lanzando una mano para sujetar un antiguo candelabro mecido por el impacto--. Tranqui. Yo slo repito lo que ha dicho Henry. --Hace que suene como si hubiese estado rociando los muebles. Recordando su anterior conversacin con Celluci, Tony no consider oportuno aadir que Henry haba inspirado profundamente tambin, su expresin se haba suavizado, y haba musitado "Dios, cmo la echo de menos". En ese momento, Tony se haba visto tentado de recordarle de forma nada amable que Vicki estaba justo pasillo abajo y que si la echaba de menos era su maldita culpa. se no era, sin embargo, un tono con el que dirigirse uno a Henry Fitzroy.

--Mientras Vicki y yo aseguramos el cuarto, te sugiero que te dirijas al depsito de cadveres de la ciudad en el Hospital General e identifiques un cadver. Henry recorri con la mirada su mesa de comedor y alz una pelirroja ceja. --Disculpa? --Si hay un fantasma, existen muchas probabilidades de que haya un cuerpo en alguna parte. --Del todo consciente de que su precaria tregua necesitara un mantenimiento constante, Celluci enterr su

primer impulso ante el hecho de ser tratado de forma condescendiente por un hombre que escriba novelas rosa y logr mantener su tono tranquilo y su expresin corporal circunspecta--. Hay ms posibilidades todava de que un cuerpo sin manos, si ha sido encontrado, salga en el peridico. As que esta tarde, mientras vosotros dos dormais vuestro sueo reparador, he examinado tu papelera. --Cogi el peridico doblado y se lo lanz a Henry--. Un cuerpo sin manos fue sacado del muelle precisamente cuando apareci tu fantasma. --No es mi fantasma --le dijo Henry de forma brusca. Celluci se encogi de hombros. --Como quieras. El cuerpo tiene que estar todava en el depsito. La polica no ha sido capaz de identificarlo o saldra en una edicin posterior. --Y si es el cuerpo que buscamos? --Volvi a deslizar el peridico a lo largo de la mesa. --Averiguamos lo que sabe la polica --empez a decir Celluci--, y luego... --Unos dedos helados se cerraron alrededor de su mueca como un torno. --Mike. Es mi caso. Antes de que lo resuelvas, no te parece que tal vez tendras que hablar de ello conmigo? Se gir a medias para darle la cara a ella. Del todo consciente del peligro, no la mir a los ojos. --Vicki. Es nuestro caso. Supuse que hablaramos de ello mientras Henry estaba en el depsito. O prefieres que me limite a largarme con Tony de vacaciones hasta que decidas volver a casa? Los ojos entornados, ella se solt de su brazo. Reacia a mirarlo a l o a Henry, barri con la mirada el cuarto y de pronto se ri. --Creo que Tony est aterrorizado de que puedas llevar a cabo realmente tu amenaza. --Aterrorizado no --protest Tony mientras los tres se volvan para mirarle--. Slo que voy a quedarme con amigos, y no tienen espacio y no es como... --Su voz se fue desvaneciendo, y fulmin a Vicki con la mirada--. Muchas gracias. --Puedes venir a casa --le record Henry--. Mi plan inicial parece haber sido... descartado. --No. --El joven se movi en su silla--. Ya he trasladado mis cosas, y John y Gerry me han hecho sitio, as que sera grosero irme sin ms. --Como quieras --Henry frunci el ceo con aire pensativo, pero justo cuando estaba a punto de hablar, Celluci, que haba estado observando con atencin la cara de Tony, le interrumpi.

--Mejor mira si puedes conseguir una copia del informe de la autopsia mientras ests en el hospital. La pelirroja ceja se alz de nuevo, pero si Henry recel del sentido de la oportunidad de Celluci, lo dej pasar. Si Tony quera guardar secretos con Michael Celluci, eso no era asunto de l. --Algo ms? --pregunt secamente mientras se levantaba. --S, escribe una descripcin completa de tu fantasma... apuntando en especial cualquier diferencia entre ste y el cuerpo del depsito. --Y los otros espritus? Los que haba dentro del alarido? --Puedes describirlos? Nunca dispuesto a confesar incapacidad, y menos an en las presentes circunstancias con tales interlocutores, Henry neg con la cabeza. --No. --Entonces olvidmoslos por el momento y cimonos a la descripcin que puedes ofrecer. --Puedes agregarlo al informe de la autopsia --dijo Vicki, ponindose asimismo de pie--. Ahora, si nos disculpas... --Su tono dej claro que los disculpase o no, no le importaba demasiado--. Vamos a aislar mi santuario mientras t das cuerpo a tu fantasma. --Vicki. Ella se detuvo, una mano en el respaldo de la silla. --Como he dicho antes, no es fcil dejar a un lado un dogma en el que he credo durante ms de cuatrocientos cincuenta aos. Aunque nunca lo haya comprobado, aunque ya no sea cierto, la creencia en que los vampiros son incapaces de mantener contacto fsico es, aunque slo sea eso, una arraigada tradicin. La mano de ella se alz hasta el hombro de Celluci y lo aferr tranquilizndolo cuando se tens. --No soy lo que se dice un vampiro tradicional, Henry. l sonri, y fue la sonrisa que ella recordaba de antes del cambio. --Entonces deja de dar tanto la tabarra adrede.

_____ 5 _____

El depsito de cadveres se hallaba en el stano del Hospital General de Vancouver. Henry supuso que se rega por el mismo principio que las criptas bajo las catedrales: a mayor profundidad, ms fra la temperatura ambiente, y menos probable que el olor a podredumbre se filtrara al resto del edificio. Los hospitales nunca haban sido uno de los lugares favoritos de Henry. No porque mantuvieran un grado de iluminacin dolorosamente elevado para ojos adaptados a la oscuridad. Ni siquiera a causa del omnipresente y desagradable olor a antisptico mezclado a fondo con el de enfermedad. Era la desesperanza. Flotaba en los pasillos como humo; de los pacientes que saban que estaban muriendo, de los que teman estar muriendo. Que la medicina moderna diera como resultado muchos ms xitos que fracasos importaba bien poco. Los depredadores vivan a costa de los dbiles. Los indefensos. Los desesperados. Aunque ya se haba alimentado, el Hambre se afanaba por librarse del control de Henry mientras ste transpona el umbral y entraba en el edificio. Su impulso no era alimentarse; era matar, matar porque poda, porque estaban todos prcticamente pidindole que lo hiciera. Al cerrarse la puerta detrs de l, pudo sentir cmo se desprenda el pellejo de civilizacin, exponiendo el Hambre de debajo. Haba decidido acceder a travs de Urgencias, razonando que poda ocultar sus movimientos en el caos que siempre pareca existir en esa parte de los hospitales de grandes ciudades. Hasta cierto punto, el razonamiento era acertado, pero el aroma de la sangre cernindose sobre la abarrotada sala de espera estuvo muy cerca de desencadenar el Hambre. Intensamente consciente de los dbiles y heridos alrededor de l, sus vidas latiendo en una atmsfera que heda a desesperanza, Henry se alej de la puerta y se adentr en el edificio. Nadie intent detenerle. Aquellos que lo vieron desviaron la mirada rpidamente. Pasando tan deprisa como era posible a travs de la atestada sala de espera de urgencias, se desliz sin ser advertido por el primer hueco de escalera que encontr. El aire era ms limpio all, pero no tena tiempo para serenarse. Folclore aparte, los vampiros no slo se reflejaban en los espejos, sino tambin en las cmaras de seguridad. Hay veces, pens, corriendo escaleras abajo a toda velocidad, un

oscuro parpadeo atravesando un inalcanzable monitor, en las que odio este siglo. Dos tramos de escalera abajo, abri una puerta con el rtulo: DEPSITO DE CADVERES / APARCAMIENTO NIVEL DOS y entr agradecido en un corredor dbilmente iluminado. Aunque sospechaba que los recortes presupuestarios eran la razn de que dos de cada tres fluorescentes estuviesen apagados (no habra pacientes deambulando por ah abajo a fin de cuentas y, dada la hora, poco personal), era difcil no apreciar la atmsfera creada por la falta de luz. El pasillo que conduca al depsito deba estar sumido en sombras. Mostrando los dientes, pero ms cmodo de lo que haba estado desde que dejara su coche, Henry sigui el rastro de sangre hasta una puerta abierta. Ponindose un par de guantes de conducir de cuero, atraves en silencio un despacho exterior entrando en el autntico depsito. All, respir con mayor facilidad todava. En aquellos cuartos, la sangre derramada careca de vida y los muertos estaban ms all del miedo. Slo seis de los cajones refrigerados estaban en marcha. Cinco llevaban una etiqueta con el nombre del ocupante. El sexto albergaba el cuerpo de un hombre sin manos sacado del puerto de Vancouver. Su rostro haba recibido golpes (aunque no estaba nada claro si haba sucedido en el agua o antes) pero conservaba suficientes partes reconocibles para que Henry identificara a su fantasma. En caso de haber tenido alguna duda, el borroso tatuaje casero azul de una daga goteante en el antebrazo izquierdo le habra convencido. Aunque haba archivos informticos asimismo, las copias impresas de los informes de la reciente autopsia estaban guardadas en un enorme fichero apoyado contra una pared de la oficina. Slo cost un momento casar el nmero del cajn con el de la carpeta en cuestin y un instante ms poner la primera pgina en la fotocopiadora. Oy el tintineo de llaves en el pasillo justo despus de apretar el botn de imprimir.

Kevin Lam se lanz las llaves del coche de mano a mano mientras se apresuraba pasillo abajo. Haba sido un turno horrible y todo lo que quera era ir a casa, comer algo que no supiese a

desinfectante, y ver si por casualidad echaban un partido de bisbol. En realidad no le gustaba tanto el bisbol, pero un turno de diez horas le haba dejado el encefalograma tan plano que imaginaba que era la nica trama en la tele que sera capaz de seguir. Una vez est en el coche, estoy a salvo. No pueden volverme a llamar. Puedo ir a casa. Con la vista enfocada en la entrada al garaje al final del pasillo, casi no vio el resplandor de la oficina del depsito. La supuestamente vaca oficina del depsito. El cristal mate de la mitad superior de la puerta estaba oscuro. Desde el pasillo, pareca que nadie estaba trabajando hasta tarde. --Entonces quin diablos est usando la fotocopiadora? Kevin ech un vistazo hacia el garaje y suspir. Si llamaba a seguridad, poda quedarse all durante horas aunque resultase no ser nada. Y si resultaba no ser nada, sera el blanco de todas las bromas sobre el depsito del hospital. --Mejor me limito a abrir la puerta y encender la luz, ver que no es nada, y luego me voy a casa. Y si pasa algo?, se pregunt mientras se meta las llaves en el bolsillo y tenda una mano hacia la puerta. Neg con la cabeza. SI, claro. Como si alguien fuese realmente a estar en un depsito de cadveres a medianoche a oscuras haciendo fotocopias. Henry dispona de tiempo de sobra para esconderse. Sencillamente no se molest. En el instante en que la silueta del enfermero apareci por la puerta abierta, tanteando en busca del interruptor de la luz, Henry le agarr por la pechera del uniforme, lo arrastr dentro del cuarto, y cerr la puerta. El Hambre rugi en sus odos, sus ataduras en carne viva por la presencia de Vicki, y luego an ms desgarradas por su paso a travs de la desesperanza y el olor a sangre concentrados en la parte superior del edificio. El instinto de conservacin apenas la mantuvo a raya cuando empuj al joven hacindole caer sobre el escritorio. No estaba del todo oscuro en el cuarto. Haba indicadores luminosos brillando sobre varios aparatos y una luz de salida luca sobre la puerta. Kevin vio el plido valo de un rostro inclinarse sobre l, se sinti abismarse en las insondables honduras de unos ojos oscuros, y contuvo un chillido cuando una voz helada le orden que siguiera en silencio. Unos fuertes dedos aferraron su mueca, el toque a la vez glido y ardiente, las sensaciones corriendo por su brazo con su pulso y

haciendo martillear su corazn. Su respiracin se aceler. Quiz fuese miedo. Quiz fuese algo ms sombro. No comprendi cuando la plida faz se retir y esa misma fra voz murmur: --Y la acusaba a ella de comportarse como una nia. Cuando el rostro retorn, cuando la voz le mand olvidar, olvid agradecido.

Tony haba salido justo despus de Henry. Vicki haba mandado a Celluci a la cama hacia las dos. Todas las luces estaban apagadas salvo una pequea lmpara con forma de media luna sobre un estante de la entrada. Con las cortinas descorridas, la ciudad se derram dentro del cuarto de estar, desterrando toda oscuridad en ciernes para los que vivan de noche. Habiendo puesto a un lado con cuidado el correo sin abrir de dos das, Vicki se sent en el escritorio de caoba clavando la mirada en una hoja de papel en blanco y esperando a Henry. Pronto estara de vuelta. Tena que estar si quera darle alguna oportunidad de estudiar el informe de la autopsia y llegar tal vez a alguna conclusin antes del alba. Si pensaba en esperar a Henry, se senta bien. Cuando comenzaba a pensar en lo que era Henry, sus pensamientos se tean de rojo. Vampiro. Pero l siempre lo haba sido... no era l quien haba cambiado. Juguete nerviosa con la maciza estilogrfica que haba encontrado en uno de los cajones del escritorio, haciendo rodar el liso y negro peso una y otra vez, encontrando cierto consuelo al hacerlo. De acuerdo. No soy lo que fui, pero sigo siendo quien era. Acept las limitaciones de la retinitis pigmentaria... vale, no de buen grado, la oblig a admitir su sinceridad, pero las acept. No dej que me impidiera vivir mi vida tal como yo quera. Estoy aqu para encontrar a un asesino, y no voy a permitir que Henry Fitzroy cambie la forma en que funciono. Es mi amigo, y vamos a comportarnos como amigos aunque tenga que destriparlo y alimentarme de sus humeantes entraas! La pluma se parti entre sus dedos. --Mierda!

Respirando pesadamente, Vicki se abstuvo a duras penas de arrojar los pedazos a un lado y rociar de tinta un cuarto lleno de tapiceras carsimas. Temblando a causa del esfuerzo, puso ambas mitades de la pluma con suavidad en mitad del escritorio, luego se puso en pie de repente y apart la silla con saa de una patada. Mientras una vocecita en la parte posterior de su cabeza se preguntaba a qu demonios se deba aquello, se dirigi a la puerta, alzndose su Hambre. Con los ojos brillando plateados en el espejo de pared de la entrada, busc el pomo y advirti otro corazn latiendo al unsono con el de ella. Henry. En el pasillo. Casi en la puerta. Vampiro. Entonces le vino a la memoria la opinin de Celluci. Escritor de novela rosa. Vicki se aferr a aquello y lo us para obligar a golpes a su respuesta instintiva a volver a las sombras. Su respiracin se tranquiliz y el rugido en sus odos se aplac hasta dar paso a un sordo gruido. Los vampiros no compartan el territorio con otros vampiros, pero no haba nada que dijera que los vampiros no podan compartir un territorio con escritores de novela rosa. Como haba dicho Tony. Era una cuestin de actitud. Y si hay algo en lo que despunto, es actitud. Asindose con fuerza a esa idea, abri la puerta y dijo: --Por qu diablos has tardado tanto? Henry recul un paso ante la proximidad de ella, sus ojos ensombrecindose, un gruido retirando los labios de sus dientes. --No sigas por ah, Vicki. --Eh... --Ella abri las manos, sirviendo el gesto a la vez para conceder nfasis y estar preparada en caso de que necesitase buscar la garganta de l--. Slo te he hecho una pregunta, t eres el que est exagerando. --De alguna forma son como un desafo, lo cual no era en absoluto lo que ella pretenda. Haba sido ms fcil con la puerta entre ellos; cara a cara, su reaccin visceral a la amenaza que l representaba era ms difcil de pasar por alto--. Mira, Henry, se estaba haciendo tarde, empezaba a preocuparme; de acuerdo? --Preocuparte por qu? Porque eres viejo y le ests volviendo lento... De dnde diablos ha salido eso? Sorprendida, Vicki volvi a meter el pensamiento en su subconsciente.

--Olvdalo. Qu has averiguado? Olvidar era ms seguro para los dos que responder. l haba visto aflorar la amenaza, la haba visto empujarla a un lado. Teniendo en cuenta el breve tiempo que haba pasado en la noche, su control era poco menos que increble. Un ligero asomo de envidia ante el hecho de que ella pudiera poner a un lado con tanta facilidad la llamada de su naturaleza se aadi al torbellino emocional bajo su superficie en calma apenas conseguida. --El fantasma tiene un cuerpo. Conforme pediste, hice una copia del informe de la autopsia y agregu una descripcin completa. --Gracias. --Los dedos de ella estrujaron la carpeta y, retrocediendo, cerr la puerta entre ellos una vez ms. Agudamente consciente del momento que l permaneci all, cuando por fin lo oy alejarse y entrar en su propio apartamento, se afloj contra el cedro tallado--. Demasiado para la tctica del escritor de novela rosa. --Los viejos instintos le decan que fuera y arreglara las cosas. Los nuevos instintos le decan que fuera y lo destruyera. Apoyndose en la puerta, inspir profundamente hasta que el olor de l se entremezcl del todo con la mezcolanza de olores caros e inofensivos del apartamento. --Esto est empezando de verdad a fastidiarme. Nada dirige mi vida as. Nada! --Volviendo al escritorio, golpe con la arrugada carpeta sobre la madera pulida--. Voy a superar esto... Atrap el final de la frase entre sus dientes. Dadas las circunstancias, aadir "aunque me mate" pareca tentar demasiado a la suerte.

En el otro extremo del pasillo, Henry se qued mirando fuera al West End, frotndose las pulsantes sienes. Poda haber sido mucho peor... haba esperado que fuese mucho peor. Ninguno de los dos haba atacado en realidad, y su conversacin, aunque breve, haba sido en esencia civilizada. Comenzaba a parecer como si Vicki hubiese tenido razn desde el principio. Tal vez las viejas reglas podan cambiarse. Despus de todo, los coyotes haban sido cazadores solitarios durante siglos y estaban aprendiendo a cazar en manadas. Un rincn de su boca se retorci de pronto hacia arriba al recordar una noticia reciente sobre coyotes comiendo animales domsticos en Vancouver

Norte. --Pensndolo mejor, tal vez no sea la ms halagadora de las comparaciones --murmur a la noche. La fortaleza de Vicki le haba sorprendido, aunque supona que no debera... su fortaleza vena de quin era, no de qu. Una vez logr superar su envidia, encontr que una tenue fe en esa fortaleza empezaba a arrinconar sus expectativas, permitindole empezar a tener fe en s mismo. El deseo de expulsarla de su territorio en sangrientos pedazos persista, pero, por primera vez, comprendi que no tena por qu obrar con arreglo a ese sentimiento. De pronto optimista, se dirigi a la ducha para quitarse el persistente hedor del hospital.

--Mike, despierta. Tenemos que hablar antes del amanecer --Slo la experiencia le permiti traducir la mascullada respuesta de l como "estoy despierto", pero puesto que sus ojos seguan cerrados y su respiracin apenas haba cambiado, eligi no creerle. En lugar de usar una cama prestada, haba extendido su saco de dormir en el centro del enorme lecho pero no se haba molestado en cerrarlo. Arrodillndose a su lado, Vicki meti la mano por la abertura y cerr sus dedos alrededor de la parte mas caliente de su anatoma. --Jess, Vicki! Tienes las manos heladas! Ella sonri burlona, habindose retirado demasiado deprisa para que el rpido movimiento de l la alcanzase. --Ahora ests despierto. --No me digas. --Entornando los ojos para mirar ms all de ella, logr enfocar el reloj al lado de la cama--. 4:03. Sencillamente magnfico. Cualquier cosa de la que tengamos que hablar mejor que sea endiabladamente importante. --De verdad me has odo decir que tenamos que hablar? --Te he dicho que estaba despierto. --Bostez y arrastr otra almohada para apoyar la cabeza--. As que de qu se trata? --Si es nuestro caso, entonces deberamos discutirlo. --No podas haberme dejado una nota? --Qu, y dejarte dormir? --Cogiendo la carpeta del extremo de la cama, cruz las piernas y empez a leer--. El fantasma de Henry era un varn caucsico entre veinte y veinticinco aos, fumador, que

probablemente muri de una paliza que recibi algo antes de caer al agua, y al que le haba sido extrado quirrgicamente un rin en el pasado mes, lo cual, por cierto, no lo haba matado. Tras la muerte, sus manos, muecas, y en tomo a cinco centmetros de antebrazo le fueron amputados, puede que con un hacha. Su cuerpo fue hallado ms tarde en el puerto de Vancouver. --Frunci el ceo a la copia de las fotos de la autopsia--. Podemos suponer, puesto que sigue sin nombre en el depsito, que la polica contrast su foto con sus archivos sin resultado. Llegados a este punto, hay tres cosas que deberan estar haciendo. Alzando las cejas ante su discurso (estaba seguro de que a la polica de Vancouver le encantara or lo que debera estar haciendo), l le hizo un gesto para que siguiera. --Deberan estar mostrando las fotografas en distintos hospitales, con la esperanza de que alguien pueda identificarlo por lo del rin. --Y estoy seguro de que han pensado en eso --murmur Celluci--. No puede haber muchos sitios por ah en los que saquen riones. --Depende de lo que consideres por ah --le record Vicki--. Este tipo poda haber estado en cualquier parte del mundo justo horas antes de venir a Vancouver y que lo mataran. --Sonriendo abiertamente, le dio en el pecho con la carpeta--. Por suerte, sabemos algo que la polica no sabe. El cuerpo estaba desnudo cuando lo sacaron del agua, pero segn la descripcin de Henry, su fantasma viste una camiseta con propaganda de una banda local. Podemos pasar por alto cualquier cosa fuera de las cercanas. --Entonces no deberamos decirle a la polica que este tipo es residente local? En caso de que lo hayas olvidado, ocultar evidencias es un delito. --Muy bien. Digmoselo. --Ella hizo como si llamara por telfono--. Al? Crmenes violentos? Saben el fulano sin manos que tienen en el depsito? Bien, es de aqu. Cmo lo s? Su fantasma se le est apareciendo a un vampiro amigo mo, y ste reconoci su camiseta. --Colgando un imaginario auricular, resopl--. Creo que no. De todas formas, tambin deberan estar investigando su tatuaje. --Pas una pgina de imgenes fotocopiadas. l suspir, encendi una luz, y estudi la coleccin. --Le dieron una buena paliza. Lo identific Henry por el tatuaje? --No le he preguntado. Dado que el tono de ella sugera que no preguntara por qu, se limit a devolverle la pgina.

--Parece un trabajo hecho por alguien de la calle. No mucho por donde empezar. Y lo tercero? --Deberan estar comprobando la implicacin de las bandas. --La qu? --Bueno, por qu crees t que le amputaron las manos? Celluci se encogi de hombros. --En alguna parte sus huellas estn archivadas. --Entonces tambin su foto. --No con ese aspecto --despleg las fotocopias--. El ordenador no va a soltar ninguna coincidencia con una cara como sa y revisar fotos de archivo lleva un tiempo precioso del que nadie dispone, de forma que pasa a tener una prioridad realmente baja. --Yo creo que le amputaron las manos porque queran usarlas. --Huellas de un muerto? --Es una posibilidad. Y el crimen organizado encaja con tu teora de trfico de rganos. --Eh! No es mi teora --protest l--. Yo slo repito lo que o en aquel programa de televisin por cable. --Tiene sentido, Mike. El crimen organizado siempre est buscando nuevas maneras de hacer pasta. Proporcionan los cuerpos de forma que los ricos puedan comprar rganos para su trasplante; luego, con su propia y retorcida variante de reduce, reutiliza y recicla, emplean las manos para dejar huellas en las armas que usan en los golpes. Eso explica incluso por qu fue encontrado el cuerpo en el puerto. La autoridad portuaria est del todo sindicada, y los sindicatos siempre han mantenido lazos con el crimen organizado. --Qu? Cuando Jimrny Hoffa desapareci, se mud a Vancouver? --Celluci lanz los papeles sobre la cama y se pas bruscamente ambas manos por el pelo--. Te ests pasando de verdad, Vicki. --De acuerdo, olvida a los sindicatos. Pero sigo diciendo que la explicacin ms sencilla suele ser la correcta. --Crees que hay una explicacin sencilla? --pregunt l, exagerando slo un poco el tono de incredulidad--. Y en caso de que no te hayas dado cuenta, slo ha habido un cadver. No se hace mucha pasta con eso. --Slo ha habido un cadver hallado. O bien slo estn empezando y su forma de eliminarlos todava es un poco descuidada, o ste fue llevado por la corriente equivocada. Sea como sea, nadie va a montar algo tan complicado slo por un rin.

--Si el rin tiene algo que ver con el asesinato y no se trata slo de una coincidencia. Recuerdas lo que son, no, Vicki? Ella lo pas por alto. --Adems, tenemos que empezar por alguna parte, y Dios sabe que no tenemos una mierda por donde continuar. Investigar el tema de las bandas maana por la noche. Dado el reciente incremento de inmigrantes chinos, hay bastantes posibilidades de que est presente una trada por lo menos. --Por desgracia, no puedo discutir con eso... La boca de ella hizo una mueca sarcstica. --Pobrecito. --...pero pienso que, tal vez, si todo esto es lo que la polica debera estar haciendo, quiz deberamos dejrselo a ellos. Sabes tan bien como yo que lo ltimo que los oficiales encargados del caso van a querer es un investigador privado forastero... y un polica forastero de vacaciones --aadi deprisa cuando los ojos de ella empezaron a baarse de plata-- metindose donde no les llaman y jodiendo el caso. --Normalmente, estara de acuerdo contigo. --Frunci el ceo ante su expresin de evidente incredulidad--. Lo estara. Por desgracia, el fantasma de Henry parece ser bastante explcito en cuanto a que ste le vengue, as que hemos de hallar al asesino antes de que lo haga la polica, o puede que Henry tenga que jugar a las preguntas con el muerto por toda la eternidad. --Estoy dispuesto a correr el riesgo --buf Celluci, deleitndose en la posibilidad de tener a Henry acorralado en un rincn. --Yo no. Y as era. --Entonces por qu habra de importarle a un fantasma quin le venga? --Cmo diablos quieres que lo sepa? --No permitir que Henry juegue al vampiro justiciero. --Nadie te lo est pidiendo. --Es demasiado pronto para discutir sobre eso --medio ahog un bostezo--. Pero lo haremos. Te lo prometo. Las ranas criarn pelo antes de que yo deje que Henry se tome la justicia por su mano. --De nuevo? --pregunt Vicki con sorna. --Slo porque lo haya hecho antes, no significa que tenga razn. --Empujado por su conciencia, Celluci se movi inquieto en el sitio. La lnea entre la justicia y la ley tena tendencia a desdibujarse en torno a Henry Fitzroy. No le gustaba aquello, pero hasta el momento no haba

hecho absolutamente nada para detenerlo. Dnde, se preguntaba, marco la nueva lnea? Inspirando profundamente, alz la vista tratando de enfocar a Vicki, deseando que estuviese dentro del crculo de luz a fin de poder distinguir su expresin en vez de slo el plido valo de su rostro. --Imagino que tengo que hacerte algunos recados de da, no? Ella asinti, trazndole indolentes crculos con un dedo sobre el pelo del pecho. --Quiero que preguntes a la entrevistadora del cable por qu cree ella que se trata de trfico de rganos. En qu basa su teora? Tal vez sabe algo, o ha odo algo... --O tal vez se lo est inventando sobre la marcha. --Tal vez. Y tienes razn --le dio una palmada y l recul fingiendo sobresalto--: el rin de menos podra ser una coincidencia, pero sigo queriendo or las razones de ella para sacarlo a colacin. --Y si sus razones tuviesen que ver ms con los ndices de audiencia que con los hechos? --Entonces todava podemos trabajar desde la perspectiva de las bandas. El destello de sus ojos provoc en Celluci otro profundo suspiro. --Ests deseando hacer algo que inquiete a esos cabrones, no? --No seas ridculo. --Sigues siendo una psima mentirosa, Vicki. --Tendiendo una mano, envolvi la de ella--. Trata de recordar que eres inmortal, no invulnerable. Vicki se ech hacia delante y cubri su boca con la de ella. Unos ardorosos instantes despus, se retir lo justo para poder hablar. --Tendr cuidado si admites que mi teora podra ser vlida. --Ya me conoces, siempre he sido un hombre de espritu abierto. Ella le roz los labios con la lengua. --Si no fueras tan buen mentiroso, podra incluso creerte.

La alarma son a las 5:00. Ronald Swanson alarg el brazo para apagarla de un manotazo antes de recordar que no molestaba a nadie sino a l. Volviendo a hundirse contra las almohadas, alis inexistentes arrugas en el otro lado de la gran cama y pens en la llamada telefnica que estaba a punto de hacer. La infraestructura bsica haba sido dispuesta durante meses. Los

detalles haban sido resueltos por un empleado de confianza del este la noche pasada. Esa maana, cerrara el trato. Probablemente sera ms seguro mantenerse a distancia de aquel lo as como de los donantes, pero no poda. Un toque personal, su pulgar manteniendo siempre el pulso de la compaa, le haba hecho ganar una inmoral cantidad de dinero, y los hbitos del xito eran difciles de romper. --Si no est roto, no lo arregles --murmur, retirando la nica manta y balanceando las piernas fuera de la cama. Marcando los pies en la alfombra de felpa a cada paso, anduvo a grandes zancadas hasta el bao adjunto, cerrando la puerta detrs de l por la costumbre antes de encender la luz. En el oscuro y vaco dormitorio, el reloj marcaba las 5:03.

--Tony? Soy Mike Celluci. No te he despertado, no? Tony pestae medio dormido mirando el reloj de la estantera y se incorpor como pudo apoyndose contra el respaldo del sof cama. --S. Lo has hecho. Slo son las ocho. Qu pasa? --Slo son las ocho --repiti la frase entera con un implcito y fastidioso nios--. No trabajas hoy? --S, pero hasta las diez no. --Bostez y se rasc la barba sin afeitar--. Me sobra tiempo. --Bien. Necesito saber en qu canal del cable daban el programa que estaba viendo ayer. --Programa? --Mirando a travs del estudio a la ventana francesa en parte oculta detrs de las plantas que colgaban, se perdi intentando resolver si las ondas estaban en el cristal o en su visin. --Fue ayer por la noche antes de que Henry viniera a casa. Patricia Chou estaba entrevistando a un hombre de negocios llamado Swanson sobre riones. --Ah, s. --Comenzando a despertar, decidi que las ondas estaban en el cristal--. Y? La voz de Celluci se oy lenta y deliberada por el hilo telefnico. --Qu canal era? --El nmero? --No, el nombre, Tony. Tony volvi a bostezar, recordando de pronto por qu nunca le haba gustado demasiado el sargento detective Celluci.

--Creo que se llama The Community Network. Algo ms? Quieres que te coja cita? --No, gracias; pero mantn los odos abiertos hoy. Si, segn se empea la actual teora de Vicki, de verdad hay una banda dedicndose al trfico de rganos --su tono dej claro que lo consideraba sumamente improbable--, habr algn rumor de algn tipo en la calle. --Seguro, pero yo pasar ocho horas en una tienda de vdeo, y el nico rumor que es probable que oiga hoy ser mientras rebobino las cintas del fin de semana devueltas por gilipollas desconsiderados que no saben leer los contratos que firman. --Tienes que ir all y volver a casa. Y tienes que ir a almorzar. Vicki dice que eres el mejor, Tony. Si corre un rumor por ah, t lo oirs. Ardindole las mejillas, Tony musit su conformidad. --Mis disculpas a tus anfitriones si tambin los he despertado. Dejando el auricular de nuevo en el soporte, Tony se estir y dese poder borrar su cinta personal tan fcilmente como las de la tienda. Pese a lo lejos que haba llegado, algunas reacciones todava parecan imposibles de controlar. --Me dan una palmadita en la cabeza y soy igualito que un puto perro callejero. --Suspir, inspir una bocanada de aire perfumado con el aroma de caf con crema de avellana recin preparado, y se dijo que por qu no levantarse dado que Gerry o John estaban sin duda en la cocina. Ponindose de cualquier manera una camiseta a juego con los calzones con los que haba dormido, se dio cuenta de que iba a disfrutar teniendo a alguien con quien compartir el desayuno. Sobre todo porque l no estaba en el men.

The Community Network estaba en el stano de un edificio de tres pisos de tejado inclinado en la esquina de Tenth Avenue y Yukon Street, justo en la parte trasera del ayuntamiento. Lo cual tena cierto sentido, se dijo Celluci mientras conduca despacio a lo largo del edificio en busca de aparcamiento, puesto que la mayor parte de su negocio pareca tener que ver con difundir comunicados del gobierno de la ciudad. --Por qu no quedarse cerca de la fuente --habl solo--. Asqueroso hijo de puta --aadi a travs de unos dientes crispados

cuando un vehculo ms pequeo e infinitamente ms manejable se col delante de l, ocupando el nico sitio vaco que haba visto. Si bien no tan kamikazes como los conductores de Montreal, los de Vancouver eran cualquier cosa menos tranquilos. Aunque odiaba hacerlo, acab dejando la camioneta en un aparcamiento municipal y slo se alegr al recordar que Henry pagara la multa. Nueve escalones abajo, ms entresuelo que stano, la recepcin de The Community Network haba sido pintada de un crema neutro y luego cubierta de prospectos, notas, mensajes y carteles de todo tipo. La recepcionista llevaba cuatro lpices atravesndole el pelo justo por encima del elstico que sujetaba una cola de caballo rubio fresa, y estaba tomando notas con un quinto. Sonaba como si estuviese ocupndose de un problema con la agenda, y la conversacin se tom menos corts y ms tajante de su lado del telfono a medida que transcurra la llamada. Por lo que poda or, Celluci se vio obligado a admirar el control que lograba mantener. --Entonces, en resumen, lo que est diciendo es que el concejal no tendr tiempo para una entrevista hasta que la presente sesin termine? --Sus notas desaparecieron bajo varias cruces negras--. Pero una vez la sesin termine, no necesitaremos hablar con el concejal sobre el cambio en la zonificacin porque estar hecho. Bien, s, le agradecera que me llamara. --El auricular volvi a su soporte con un poco ms de fuerza de la necesaria--. Enano besaculos mojigato. Inspirando a fondo, alz la vista, sonri de forma jovial a Celluci y dijo: --Podra por un casual olvidar lo que ha odo? l devolvi la sonrisa con una deliberadamente encantadora de las suyas. --Or qu? --Gracias. Veamos, qu podemos hacer por usted? --He venido para hablar con Patricia Chou. --Cuando la expresin de ella comenz a cambiar, continu deprisa--. Me llamo Michael Celluci. Llam antes. --Es verdad, ella le mencion. --Levantndose, le tendi la mano--. Soy Amanda Beman. Su productora. Tena una forma de dar la mano que le record la de Vicki... antes de adquirir la inoportuna habilidad de romper huesos. --Suelen trabajar los productores en recepcin? --Est bromeando? Con nuestro presupuesto, tambin limpio la mesa y vaco las papeleras. Vamos. --Los lpices temblando, hizo un

gesto brusco con la cabeza hacia una puerta adornada con slo dos hojas de papel. Dado lo cubierto de las paredes circundantes, en esencia estaba desnuda. La hoja superior deca: Si no hay nadie en recepcin, por favor llame al timbre. El cartel de debajo anunciaba, en letras verde plido sobre un fondo verde oscuro: TIMBRE FUERA DE SERVICIO. POR FAVOR LLAME A LA PUERTA. --Estamos muy ocupados al final del da --explic Amanda mientras le conduca a lo largo de un pasillo vaco--. Nuestra programacin matinal es toda cintas educativas de la Universidad de la Columbia Britnica, as que funcionamos con el personal justo hasta el medioda ms o menos --le lanz una irnica mirada--. Y con poco ms despus. --Sin embargo, la seorita Chou fue la primera aqu. --Estar aqu la ltima, tambin. A nuestra pequea Patricia le gustara ser Geraldo Rivera cuando sea mayor. --Y usted est aqu... --Siempre estoy aqu. --Detenindose delante de una puerta de acero sin marcas, alz una mano y baj la voz--. Debe haber sido bastante persuasivo para conseguir que Patricia hable con usted a esta hora, y parece que puede arreglrselas solo, pero no podra vivir con mi conciencia si no le advirtiera antes acerca de un par de cosas. Primera, si le invita a llamarla Patricia, eso es exactamente lo que quiere decir. Patricia, nunca Pat. Segunda, nada de lo que le diga a ella es confidencial. Si puede encontrarle un uso, lo har. Tercera, si puede encontrarle un uso a usted, lo usar asimismo, y, dado que no lleva casco, tal vez sea inteligente ofrecer un blanco en movimiento. --Llam a la puerta y se apart, haciendo ademn a Celluci de que entrara--. Buena suerte. --Me siento como si debiera llevar un ltigo y una silla --dijo en voz baja yendo a coger la manija de la puerta. --Una pastilla de cianuro quiz fuese ms prctica --le dijo Amanda alegremente--. La necesitamos. No le necesitamos a usted. Recuerde, siga movindose. Mientras la puerta se cerraba detrs de l, la oy canturreando "Ding Dong, the Witch is Dead" [*Nota del T.- "Din don, la bruja ha muerto": cancin de la pelcula El mago de Oz]; no oy nada en absoluto cuando el pesado acero interrumpi todo sonido procedente del pasillo. Asi que imagino que nadie ser capaz de orme si grito. El cuarto haba sido originalmente un amplio rectngulo de ladrillo ceniza, pero haban utilizado estanteras para dividirlo en dos espacios

de trabajo ms pequeos, uno considerablemente ms pequeo que el otro y sin ventana, adems. Decantndose por lo que pareca ser una apuesta segura, entr en el mayor de los dos. La mujer trabajando ante el terminal de ordenador no se dio por enterada de su presencia de forma alguna, aunque tena que haber odo los golpes de su productora y la entrada de l. Celluci tuvo la impresin de que no era un menosprecio deliberado, sino ms bien que, simplemente, l no era tan importante como su trabajo en marcha. Ligeramente ms insultante si se paraba a pensarlo. Tras una decena de aos trabajando en la polica, no obstante, los insultos significaban poco salvo que fueran acompaados de enrgicos signos de puntuacin. Con las manos cogidas a la espalda, ech una ojeada alrededor. Las estanteras no slo formaban la pared divisoria sino que cubran dos de las otras tres y suban hasta el borde inferior de las ventanas en la pared restante. Su contenido pareca dividido ms o menos por igual entre libros, vdeos y carpetas con varias fotos enmarcadas apoyadas delante. Patricia Chou aceptando algo del alcalde de Vancouver. Patricia Chou siendo felicitada por el actual primer ministro de la Columbia Britnica. Patricia Chou con un hombre serenamente sonriente al que Celluci reconoci como el pro derecho a la vida que le haba metido una bala de 7.62 mm con un rifle de alta velocidad a un toclogo de cincuenta y siete aos porque se opona a que el doctor llevara a cabo abortos legales en hospitales de la ciudad. Aunque la seorita Chou segua sonriendo en esa fotografa en particular, su expresin mientras contemplaba al pistolero esposado pareca sugerir que acababa de aplastar algo desagradable que haba encontrado bajo una roca y estaba contenta de haberlo hecho. El sargento detective Celluci personalmente crea que el mundo sera un lugar sensiblemente mejor, y su trabajo muchsimo ms fcil, si las victimas recibieran la clase de tratamiento que solan obtener los criminales y si stos ltimos fueran desatendidos por la prensa, sin que sus nombres y fotos salieran nunca publicados fuera de los informes de huellas dactilares y los documentos del juzgado. No aprobaba que se les concediera tiempo en programas de entrevistas, sin que importase lo local que fuera la audiencia. --Usted es Michael Celluci. --Cuando l se volvi, ella se ech una sedosa cascada de pelo negro como la medianoche sobre el hombro y continu antes de que tuviera oportunidad de responder nada--.

Quera hablar conmigo sobre el programa de ayer. --Su tono sugera que no le hiciera perder el tiempo. Estudiando su rostro, Celluci descubri lo que las cmaras haban camuflado; era joven. Salida no haca mucho de la universidad. No el tiempo suficiente para que las afiladas aristas de ambicin, intelecto y ego hubiesen sido embotadas por el mundo. Muy parecida a Vicki la primera vez que se encontraron. He estado all. Tengo las cicatrices. --Como dije por telfono, seorita Chou, tengo un amigo que quiere saber por qu cree usted que el cuerpo hallado en el puerto de Vancouver era una vctima del trfico de rganos. --Y como dije yo por telfono, me gustara saber por qu su amigo quiere saber por qu. --Mi amigo cree prcticamente lo mismo que usted. --Su amigo es la nica otra persona de la ciudad que lo cree. Usted no. Celluci se encogi de hombros, el gesto cuidadosamente neutro. --Intento mantener una mente abierta. --Una mente abierta? --repiti ella en un tono que rozaba la burla--. Por qu no quiere su amigo hablar conmigo? Por qu enviarlo? --Estaba atareada. --Atareada --repiti ella, sus ojos entornndose. Reclinndose en su silla, clav la mirada en l por un largo instante y luego alz una ceja de bano--. No pertenece al departamento de polica local, no? l le devolvi la mirada ceja por ceja, empezando a lamentar haberle dicho su verdadero nombre. --Qu le hace pensar que formo parte de algn departamento de polica? --Primero, su mirada est recorriendo constantemente tic, tic, tic el cuarto. Segundo, modas aparte, la vuelta del pantaln est lo bastante suelta para poder acceder a una funda de pistola en el tobillo. Tercero, aunque resulta menos evidente en persona, por el telfono su forma de hablar es cumplimiento de la ley puro. Cuarto, no pertenece a la polica local o se habra identificado antes. --Su mirada se torn ferozmente especulativa, casi como la de un escualo--. Es federal, no? Esto es ms gordo de lo que pensaba, no? Quiz incluso a nivel internacional. Su ambicin ardi tan fuerte que l casi pudo sentir el calor. Si la teora de Tony era correcta, y Patricia Chou estaba buscando una

historia lo bastante importante para conseguirle un programa de difusin nacional, pareca creer (por razones poco claras para Celluci de momento) que sta era la historia. Aunque quin diablos pensaba que era l, no tena ni idea. --Si le digo lo que su amiga quiere saber --prosigui ella, echndose hacia delante, los ojos llameando--, consigo los derechos exclusivos de esta historia cuando termine. Celluci suspir. --Seorita Chou, podra no haber historia. --Derechos exclusivos --repiti ella sin dejar lugar a la negociacin. l sabia cundo rendirse... en especial cuando le daba exactamente lo mismo. En su opinin, haba tantas posibilidades de que el fulano del puerto de Vancouver hubiese sido asesinado por traficantes de rganos como de que Henry Fitzroy ganase el Premio del Gobernador General en el apartado de novela. --De acuerdo. La historia es suya. --Alzando una mano en seal de advertencia, aadi--. Siempre que haya una historia. Ella asinti y se sent cmoda. --As que quiere saber por qu creo que el rin que falta es la razn del asesinato del joven. Sencillo, hay un montn de gente que los necesita, dando a un traficante de rganos una gran base de datos de la cual elegir su comprador... una base de datos que puede rastrearse con bastante facilidad dado que cada uno de ellos est en dilisis. --Aguarde un momento --una mano levantada la interrumpi--. Ha dicho compradores. --No creo que vayan a regalarlos, seor Celluci. Y, teniendo en cuenta que puede dar lugar a infecciones, apoplejas, ataques al corazn y peritonitis, creo que no me equivoco al decir que la dilisis es una mierda. Estoy segura de que podran encontrar a gente dispuesta a pagar mucha pasta para librarse de ella. Es ms, puesto que los trasplantes de rin tienen un porcentaje de xito del noventa y ocho por ciento, puedes poco menos que garantizar tu producto. Por eso slo se llevaron un rin y no el corazn, los pulmones ni las crneas ni todas las otras cosas que la gente necesita tan desesperadamente. El rin izquierdo (el que falta en el cuerpo) es el usado ms a menudo para trasplantes. Adems, es uno de los trasplantes ms fciles de realizar, brindndote una base de datos mayor de doctores para elegir, y cuantos ms doctores tengas, ms

posibilidades hay de que encuentres a uno que pueda ser sobornado. --Eso son dos sistemas informticos del todo distintos a los que acceder; no puede ser tan fcil. --Estamos en los noventa, seor Celluci. Jvenes de veintids aos entran en los sistemas de defensa internacional a diario. Por desgracia, careca de argumentos contra eso. --El peridico deca que la incisin para extraer el rin estaba bstanle curada. Ella cogi un lpiz e hizo rebotar la goma del extremo contra su escritorio. --Qu quiere decir? --Por qu cree que lo mantuvieron vivo tanto tiempo? Por qu no limitarse a coger el rin y dejarlo morir? --Imagino que lo mantuvieron vivo lo suficiente para estar seguros de que el cuerpo del comprador no rechazaba el rin. Si lo haca, bueno, con l todava disponible, tendran un repuesto y podran intentarlo de nuevo. --Entonces por qu amputar las manos? --Huellas dactilares. --El tono de ella aadi un silencioso: No te hagas el tonto conmigo--. Una identidad hace mucho ms sencillo para la polica reunir la informacin que podra llevar a la persona o personas responsables. --Y qu tiene que ver el seor Swanson con esto? --Swanson era slo el portavoz de la Sociedad de Trasplantes de la Columbia Britnica. Estaba tratando de conseguir a alguien en posicin de ser tenido por experto para que admitiera la posibilidad. Al parecer la seorita Chou tena respuesta para todo, pero aqulla no era en absoluto una respuesta completa. Le recordaba ms a Vicki por momentos. --Y? Ella se inclin un poco hacia delante y mostr los dientes. --Y he decidido que no me gusta. Cuando estuve investigndolo para esa entrevista descubr que no slo es asquerosamente rico, sino que no tiene ningn vicio en absoluto. Trabaja muy duro, dona un montn de dinero, y eso es todo. --No est permitido que los ricos sean trabajadores y buenas personas? --No en estos tiempos. Ahora bien, no estoy diciendo que sea parte de este asunto del trfico de rganos, pero sin duda tiene, como ustedes diran, un mvil y la posibilidad --alz un enftico dedo

despus de otro--. Su esposa muri de un fallo renal esperando un trasplante. Tiene ms dinero que muchos gobiernos, y con bastante dinero tienes la posibilidad de hacer cualquier cosa. --Tambin parece creer que eso del trfico de rganos no es posible. Sus argumentos tienen muchsimo sentido. Ella volvi a sentarse cmoda y agit una mano contradicindole. --Lo tenan, no? Saba que financi una clnica privada en la que gente en el ltimo estadio de un fallo renal espera un rin? Celluci emple un instante en desear que nunca decidiera que l no le gustaba. --No, no lo saba. Supongo que la polica encontr sus teoras poco tiles. Los labios de ella se curvaron en una sonrisa de desprecio. --La polica poco menos que me acus de hacer sensacionalismo de una leyenda urbana en beneficio propio. Cmo es posible que pensaran semejante cosa?, se pregunt Celluci con guasa. --Cuenta con un montn de conjeturas, seorita Chou, pero no con hechos. --Y con qu cuenta su amiga? l esboz media sonrisa, acusando el golpe. --Ms conjeturas. Pero tambin dice que, dado que no tenemos una mierda, hemos de empezar por alguna parte. Gracias por su tiempo. --Tendindole la mano, aadi--: En cuanto sepamos algo cierto, se lo har saber. La mano de ella desapareci dentro de la suya y sin embargo daba la impresin de que ella era la que mandaba en el gesto. Ponindose de pie, result ser mucho ms baja de lo que su personalidad sugera. Cuando sonri, mostr suficientes dientes para recordarle que mucha de la gente con la que se haba topado en los ltimos dos aos no era del todo humana. --Me asegurar de que lo haga. As dicho sonaba bastante agradable, pero era una amenaza al fin y al cabo. Jdeme, y t sers la historia. No ser divertido. En otras circunstancias, tal vez hubiera reaccionado de otra forma, pero las mujeres pequeas le hacan sentirse vagamente incmodo, as que se limit a ir hasta la puerta... contndose los dedos en el pasillo para asegurarse de que los tena todos. Unos instantes despus, estaba sentado en la camioneta repasando lo que saba.

Un cuerpo sin manos al que le faltaba un rin extrado quirrgicamente haba sido hallado en el puerto de Vancouver. La informacin de Patricia Chou sobre por qu el rin poda haber ido a parar a un trasplante ilegal era del todo verosmil, aunque su aversin hacia Ronald Swanson no lo fuese. El crimen organizado desde luego haba usado huellas de muertos antes, lo cual explicara las manos desaparecidas. Y Vicki tena razn al decir que el crimen organizado siempre andaba buscando nuevas formas de ganar pasta. Alguna especie de comercio delictivo de cuerpos tena ms sentido que un respetado hombre de negocios con conciencia social vendiendo rganos usados como si fueran radios muy caras sustradas de coches aparcados. Segn Patricia Chou, haba un mercado de riones ah fuera. Apoyando la frente contra la parte superior del volante, Celluci cerr los ojos. Estupendo, estn consiguiendo que empiece a creerlo...

_____ 6 _____ --Mantn los odos abiertos... Tony embuti otra cinta en el rebobinador con ms fuerza de la absolutamente necesaria. Hasta el momento haba odo una excusa del todo increble acerca de una cinta destruida, una conversacin que poda usarse como guin de un mal telefilme, y tres interminables crticas de un vendedor de maquinaria de oficina que expresaba su opinin sobre lo que alquilaba el fin de semana cada lunes. No era lo que se dice un rumor en la calle. Vicki dice que eres el mejor... --S, bueno --musit, fijando la vista en el exterior de la ventana. Aunque no era lo bastante estpido para desear volver al fro, el hambre y el miedo, no poda evitar sentirse desconectado de lo nico que haca bien. Del otro lado de Robeson, dos quinceaeros estaban apoyados contra el edificio de un banco absorbiendo el sol. Uno era delgado y negro. El otro, delgado y blanco. El color de la piel era la nica diferencia visible. Ambos vestan pantalones mugrientos del ejrcito,

unas Doc Martens gastadas y camisetas negras sin mangas... una con un smbolo de la paz rojo, la otra con una blanca calavera. Aros de acero destellaban en ambas narices sobre sus bocas en movimiento. Contrariado, Tony entorn los ojos (la lectura labial no era tan fcil como pareca en la televisin) y empez a improvisar las palabras que no poda or. --Sabes algo de esa banda que vende rganos? S, to, voy a quitarme un rin maana. --De qu diablos ests hablando, Foster? Tony dio un salto y se gir rpidamente para quedar de frente a su jefe, que haba vuelto, sin ser advertido, del almacn. Chafando la persistente e instintiva respuesta de la calle que consista en gruir "No es asunto tuyo", dijo en voz baja: --Nada. Su jefe movi la cabeza y le entreg una pila de estuches para volver a guardarlos. --Ya te lo he dicho antes, y lo dir otra vez; eres un tipo raro. Vuelve al trabajo. Vicki dice que eres el mejor... No se trataba tanto de defraudar a Vicki, ms bien de que haba perdido una parte de s mismo. Recogiendo deprisa los estuches, rode el extremo del mostrador justo cuando uno de los quinceaeros al otro lado de la calle tenda su mano al otro. Era un gesto tan inusual que llam su atencin y se detuvo por un momento a observar. Se estrecharon las manos ceremoniosamente, con inquietud, luego se separaron. Cuando uno de ellos se volvi de cara a la tienda, la blanca calavera sonri. Tony se frot los ojos con la mano libre y volvi a mirar. Era una camiseta, vieja y descolorida y nada ms. Claro que sonrea la calavera, idiota. Las calaveras siempre sonren. Tony Foster, has estado yendo con vampiros demasiado. Pero un reguero de sudor escurri helado como el hielo por el centro de su espalda, y la mano que colocaba los estuches de vdeo sobre los estantes estaba temblando.

--Tienes mi dinero? La sonrisa del conductor result casi estpida de puro inofensiva. --Est en la bolsa.

La bolsa llevaba una imitacin barata del logotipo de los Vancouver Grizzlies. Haba al menos un milln de ellas por la ciudad. Tras un breve forcejeo con una cremallera que pareca decidida a atascarse, se abri para mostrar varios fajos de billetes usados de diez y de veinte. --Muy bien! --Teniendo en cuenta cuntos sueos albergaba, la bolsa no pesaba casi nada cuando la levant del suelo--. Eh! De qu cojones te res? La sonrisa del conductor se ensanch mientras conduca el sedn oscuro sobre el Lion's Gate Bridge dirigindose a Vancouver Norte. --Slo me alegro cuando alguien deja las calles. Unos delgados brazos se estrecharon en torno a la bolsa. --Ya, como si fueses todo un maldito buen samaritano --frunci el entrecejo hacia el salpicadero--. Oye, no ibas en un coche gris antes? --No creers que estoy usando mi propio coche para esto, no? --El tono era burln, condescendiente. --No. Supongo que no. Siguieron en silencio a lo largo de la Costa Norte, el nico sonido el bajo zumbido del aire acondicionado. Cuando el coche se desvi por Mt. Seymour Parkway hacia Mt. Seymour Road, el quinceaero en el asiento del pasajero se removi inquieto. --No debera ir con los ojos vendados o algo as? --Porqu? --Para que no pueda, ya sabes, contar nada de esto a nadie. --Contar a quin? --pregunt el conductor tranquilamente. --A nadie, to. Joder... --Contrariamente a la creencia romntica, quienes vivan en la calle en realidad saban muy poco de la vida. La sola y nica leccin que los supervivientes aprendan era cmo sobrevivir. Si no lograban aprenderla, entonces por definicin no eran ms que otra triste estadstica. El chico del coche se crea un superviviente. Identificaba una amenaza en cuanto la oa. De repente hubo algo ms en el gorila detrs del volante que aquellos enormes, amistosos, perrunos ojos. Dejando hmedas huellas con las palmas de las manos en la bolsa de nailon barato, mir sin ver a travs del parabrisas tintado y construy una agradable fantasa en la que hunda a golpes la presumida cara del conductor. Sus ojos se abrieron un poco cuando pasaron una verja de seguridad y viraron por un camino particular. Se abrieron ms an cuando la clnica apareci a la vista.

--Esto no parece ningn hospital. --Correcto. --Una seal del lado del conductor deca "Slo personal"--. A nuestros clientes no les gusta pensar que estn en un hospital, y pagan muchos dlares para mantener la ilusin de que no es as. --Joder, qu clase de clientes tienes? El conductor sonri. --Ricos. Ricos. Su mano derecha acarici los bultos rectangulares que estiraban el costado de la bolsa. Ricos como l.

El procedimiento policial acostumbrado aseguraba que una visita personal lograba obtener ms informacin que una llamada telefnica. No slo las expresiones faciales eran ms difciles de fingir, sino que los pequeos detalles del entorno circundante eran pistas a menudo inestimables. Cuando Mike Celluci abri de golpe la puerta que daba a las oficinas de la Sociedad de Trasplantes de la Columbia Britnica, admiti que ningn aspecto de aquel "caso" se pareca al procedimiento policial acostumbrado, pero en ltima instancia, no tena otra cosa que hacer. --Puedo ayudarle? --La mujer tras el mostrador de recepcin de la Sociedad de Trasplantes fij en l la penetrante y sensata mirada del voluntario profesional. Celluci sinti como si estuviese siendo evaluado en busca de una posible utilidad y casi pudo orla pensar: Qu bien, msculos. Seguro que tengo algo por aqu que necesita moverse. --Est Ronald Swanson? Los ojos de ella se entornaron. --Tiene que ver con esa horrible mujer? --Si se refiere a la entrevista por cable... --Mire, es usted la decimocuarta persona que pregunta por eso desde que llegu... aunque los otros trece se conformaron con llamar. --Dos puntos de rubor ardieron a travs de los polvos de sus mejillas--. Le dir lo mismo que les dije a ellos; no hay absolutamente nada de cierto en todo lo que Patricia Chou dijo, y deberan procesarla por difundir una historia tan, tan horrible. Los rganos donados van a parar a las personas ms necesitadas de la lista. Nunca se venden al mejor postor. Nunca.

Algo desconcertado, Celluci separ las manos y compuso su mejor expresin de obtener informacin. --No dentro del sistema, no, pero si alguien lo burlara... --Eso no sucede. --Pero podra. --Creo que el seor Swanson dej del todo claro que una idea tan horrorosa es imposible. --No, seora. Solamente dijo que sera difcil y costoso. Por eso quera hablar con l. --Casi haba estado tentado de deambular adentrndose en una de las partes ms peligrosas de la ciudad y ver si poda encontrar algo de accin por parte de alguna banda, pero pensndolo bien decidi que prefera vivir algo ms de tiempo. Aunque no tena ninguna duda de que sobrevivira a las bandas, Vicki lo matara por correr el riesgo. Contrayendo las fosas nasales, la recepcionista puso ambas manos sobre el escritorio y se ech hacia delante. --Somos en extremo afortunados de que un hombre con el dinero y la posicin social del seor Swanson est dispuesto a hacer tanto por la sociedad, pero dado lo ocupado que est su tiempo, no pasa sus das aqu. Si quiere hablar con l, tendr que llamar a su oficina. Encontrar Bienes Races Swanson en las pginas amarillas. Era una despedida tan efectiva como si hubiese colgado sobre l. Agradecindole su tiempo, Celluci se volvi y dej la oficina. Compadezco al decimoquinto que llame, pens mientras esperaba el ascensor. Bienes Races Swanson apareca en realidad en la gua, y a juzgar por el tamao del anuncio adjunto, a Ronald Swanson sin duda le iban muy bien las cosas. Por desgracia, no haba forma de que una compaa de esa envergadura hiciera pasar una llamada al propietario a no ser que quien llamaba se identificase como detective de homicidios. Lstima que slo fuese un tipo de vacaciones. Frunciendo el ceo, Celluci dej que la gua volviese a caer en su funda de plstico y sali de la cabina. Por primera vez, tena una idea bastante aproximada de cmo se haba sentido Vicki cuando su deteriorada visin la oblig a salir del cuerpo. No le gustaba mucho la sensacin. Por suerte, no era importante que hablara con Ronald Swanson. Haba querido reunirse con l ms que nada para su propia tranquilidad de espritu. Puesto que ste sin duda haba dedicado algn tiempo a pensar en la imposibilidad de montar una operacin de

trfico de rganos, Celluci esperaba poder conseguir que se extendiera en su razonamiento. Patricia Chou casi le haba convencido de que Vicki tenia razn acerca del trfico de rganos, y eso significaba que (vendetta personal de la seorita Chou aparte) Swanson era tan sospechoso como los seores del crimen sin rostro de Vancouver. Pero un cuerpo, un rin, no iban a producir mucho en cuanto a beneficios. Entonces, en alguna parte, tena que haber ms cuerpos. O iba a haber ms cuerpos. No le gustaba demasiado ninguna de las alternativas.

El cuarto era pequeo con una sola ventana alta cerca del techo. La mitad inferior de las paredes era de un rosa plido, al igual que el cobertor de la cama. Se dijo que se supona que sera tranquilizador, pero le haca pensar en el Pepto Bismol y eso no le gustaba mucho. Tampoco le gustaba mucho el pijama, pero el conductor haba dejado del todo claro que contaban con que se duchara, y luego se lo pusiera. Al menos el hijo de puta no se haba quedado para mirar. Cerr la puerta del cuarto de bao detrs de l antes siquiera de desatarse las botas y entr y sali de la ducha tan rpido como pudo, incapaz de hacer frente a una mayor exposicin. Por desgracia, el pijama no le hizo sentirse mucho ms seguro. Al menos no tienen un agujero enfrente para que asome colgando mi polla. La bolsa de dinero apretada con fuerza al costado, trat de abrir la puerta de salida. Cerrada. Pero lo esperaba. No le querran deambulando por ah molestando a sus pacientes ricos. Cuando el pomo empez a girar bajo sus dedos, lo solt a toda prisa y volvi a la cama, con el corazn martillendole. Slo se relaj un poco cuando la figura familiar de la doctora entr en el cuarto empujando un carrito de acero inoxidable. --Buenas tardes, Doug. Ests cmodo? --Estoy bien. Para qu es eso? --mir con recelo el instrumental puesto sobre la bandeja superior. --Las transfusiones de sangre procedentes del mismo donante aumentan las probabilidades de que el injerto prospere. As que

--rompi el envoltorio de una torunda con brutal eficiencia-- voy a necesitar sacar algo de sangre. Ms tarde, cuando aquello acab y estaba tendido en la cama sintindose dbil y mareado, sus dedos tiraron de la bolsa en busca de consuelo. No sera tan malo, pens, negndose a reconocer el miedo que estrechaba su garganta y yaca fro y hmedo contra su piel, slo con que pudiera mirar por la ventana...

Arrancado bruscamente del sueo, Celluci se arrastr a travs de la enorme cama hacia el telfono que sonaba. El reloj al lado de ste marcaba las 7:04 de la tarde. Cuarenta minutos para la puesta de sol. Se haba echado a las tres para dormir una siesta de media hora, pero por lo visto estaba ms cansado de lo que crea. El elegante y femenino auricular casi desapareci dentro de su mano, pero al final se puso el extremo correcto en la oreja. Un rpido vistazo a la pantalla de llamadas le mostr un nmero familiar. --Qu tienes para m, Dave? Del otro lado de la lnea, su compaero, el sargento detective Dave Graham, solt un profundo suspiro. --Estoy bien, Mike. Cmo ests t? Tengo los nombres y direcciones que queras. --Gracias. Cmo es que llamas desde casa? --Tal vez porque sala de la oficina cuando llamaste. Tal vez conseguir sacar esas cosas del sistema cost algn tiempo y quera pasar lo que quedaba de la tarde con mi familia. Tal vez pens que no queras a toda la oficina preguntando por qu estabas interesado de pronto en las bandas y agentes inmobiliarios de Vancouver. Elige. Celluci sonri burln. --Me puedes repetir las opciones? --Que te jodan tambin, compaero. Tienes un lpiz a mano? --Aguarda. --Puls el botn de espera y fue a la cocina donde haba visto un bloc y un pote con lpices al lado de una rplica en extremo cara de un antiguo telfono de pared--. De acuerdo. Adelante. --Observars que no te estoy preguntando por qu quieres estas cosas. --Y lo agradezco, Dave. --Quiero decir, estoy dispuesto a creer que lo nico que ests preparando es algn excitante plan de vacaciones y no vas a verte

envuelto en una de las extraas investigaciones de Vicki, hechas para salir en la Fox. --Gracias, Dave. --S, bien, voy a crermelo. Trata de que no te maten. La primera mitad de la lista, desde los que estaban firmemente asentados hasta los que prometan, era ms larga de lo que haba esperado. No habla nada en absoluto sobre Ronald Swanson. No pareca que tuviera ni siquiera una multa de aparcamiento sin pagar.

Henry despert furioso, pero era de esperar mientras el olor de Vicki (el olor de un intruso, un depredador rival) siguiera impregnando el dormitorio. Haba estado tendido con el labio superior medio alzado en un gruido, y le llev un momento despegar la carne de los dientes secos de estar al aire. --Apuesto a que Brad Pitt nunca tiene este problema --murmur, tendiendo la mano hacia la luz. El fantasma sin manos aguardaba impaciente al pie de la cama. El cuerpo del depsito haba resultado menos perturbador... slo estaba muerto. Aquel espritu haba ido ms all de la muerte, y las sombras se aferraban a l. Sombras preternaturales, se encontr pensando Henry y movi la cabeza para desalojar el pensamiento. Oh, es justo lo que necesitaba... ahora estoy usando adjetivos sacados de H. P. Lovecraft. El fantasma se dispuso a levantar sus mutilados brazos, pero antes de que pudiese abrir la boca para gritar, Henry dijo con un gruido: --El del depsito eras t, no? Los brazos todava alzados, su expresin ray en el mal humor mientras desapareca. Solo de nuevo, Henry balance las piernas fuera de la cama; luego, cuando tocaron la alfombra, se detuvo. El persistente olor de un segundo vampiro haba sido reconocido si no superado. El fantasma haba sido expulsado por un ocaso ms. Y sin embargo, su inquietud persista. Haba algo ms. O para ser ms preciso, algo menos. Tony. Aunque poda or el palpitante latido de la ciudad circundante, ningn canto de sangre le llam desde dentro de los lmites de su

santuario. Con tantas otras cosas all, la ausencia de Tony destacaba con un afilado relieve. Henry fij la mirada en su reflejo y se dio cuenta de que se senta sorprendentemente bien al estar solo.

--Qu ests mirando tan entusiasmada? --Yo? Nada. --Con la negativa, el brillo de anticipacin en los ojos de Vicki se apag. Celluci frunci el ceo. Lo que ella pensaba que tena que ocultarle nunca era bueno. De hecho, la mayora de las veces no era nada bueno. La observ con atencin mientras cruzaba el cuarto de estar, sacaba una silla de respaldo de tablas y se sentaba a horcajadas, pero no pudo ver nada que pudiera proporcionarle alguna explicacin. --Esa silla es una Stickley --refunfu cuando ella la inclin hacia delante sobre dos patas y alarg la mano sobre la mesa hacia sus notas--. Trata de no romperla. --Tranqui, Michael. No s por qu piensas que no puedes confiarme muebles caros. Qu tienes? l empuj una hoja de papel hacia sus tanteantes dedos. --Las razones por las que la seorita Chou cree que el rin desaparecido es nuestro mvil. Vicki examin la letra familiar. --Es bastante convincente. --Yo no he dicho que necesites ser convencida. --Antes de que ella pudiera responder, le entreg otra hoja--. Las razones por las que el seor Ronald Swanson cree que no es factible. --Has hablado con l? --No. Es lo que recordaba del programa del cable. --Si Swanson trabaja para el programa de trasplantes, en beneficio propio tiene que refutar esa clase de especulaciones, as que no es lo que se dice una opinin imparcial. --Es de gran inters para la srta. Chou promover el escndalo. No es una opinin parcial tampoco. --Pero es el nico posible mvil que tenemos y por ello debera ser investigado. --Y si es un simple ajuste de cuentas entre criminales, y han cogido las manos para usarlas ms tarde?

--Y le han sacado el rin? --Ella le dirigi una serena y del todo fingida sonrisa mientras coga un papel y una hoja en blanco--. Tenemos el qu: un cadver al que le faltan las manos y un rin. Tenemos dnde: gracias a la vestimenta del fantasma de Henry que nos indica que es residente local. Tenemos por qu... --Tenemos un posible por qu --la interrumpi Celluci. --Muy bien. Un posible por qu: un rin desaparecido equivale a sacar provecho de rganos. As que... --Lanzando el lpiz al aire, ella lo observ subir hacia el techo, luego lo cogi mientras caa--. Lo siguiente de la lista, quin. Nuestra nica pista la constituyen las manos desaparecidas, unas manos desaparecidas con frecuencia significan bandas que siempre estn buscando nuevos beneficios y que sin duda pueden encontrar y costear hackers deshonestos, doctores deshonestos, y gorilas leales. --El brillo de anticipacin haba retornado--. Creo que eso resuelve las objeciones de tu seor Swanson. --Y qu hay del propio seor Swanson? --Por qu habra de andar el seor Swanson cortando manos? --Odio que contestes una pregunta con otra pregunta --gru Celluci. --Lo s. Se me ocurren dos razones para que el asesino se lleve las manos. Una, las huellas estn en el archivo, y deshacerse de ellas evitar la identificacin... una creencia que demuestra un abrumador desconocimiento de la labor forense de la polica moderna. Si ese cuerpo tena antecedentes, ya habr sido identificado. O, dos, las huellas no pertenecen a nadie con antecedentes y son tiles a causa de ello. Lo cual nos hace volver a las bandas. Podemos tener esta historia resuelta por la maana. --Cmo? --Me entero de quines dirigen las bandas principales en esta honrada ciudad --mostr los dientes, demasiado largos y blancos-- y les hago unas preguntas. Los jefes siempre saben qu andan haciendo las dems bandas... por eso siguen sindolo. A Celluci se le apareci de sbito una imagen de un montn de sangre derramada sobre trajes muy caros. --Cmo vas a enterarte de quines son los lderes? --Har algunas preguntas a la parte ms baja del escalafn. Haba ciertos aspectos de la nueva naturaleza de Vicki que encontraba tan difciles de comprender que ni siquiera se molestaba en intentarlo. Aqul no era uno de ellos.

--Ests desendolo, no? --Y por qu no habra de hacerlo? --Su tono era tanto defensivo como desafiante--. No tienes ni idea de lo difcil que es contenerse siempre. Ser menos de lo que eres capaz de ser! --Qu? Menos violenta? --Se inclin hacia ella, apoyando del todo los antebrazos sobre la mesa, sus bceps tensndose contra la tela de su polo de golf--. Siento mucho explotar tu burbuja, Vicki, pero todos tenemos que vivir con eso. Es el precio que pagamos por la civilizacin. --Djalo, Celluci. --Se ech asimismo hacia delante--. No me jodas dndotelas de santo! No es posible que sientas lstima por la clase de miserables con los que voy a... --Cuando los ojos de l se entornaron, ella se detuvo por espacio de un latido-- negociar. Qu es eso? --Mir suspicaz la lista que l le ofreca. --Es una alternativa ms fcil. Hice que Dave sacase del ordenador los nombres y direcciones de la gente que queras. --Oh. --La hoja colg entre pulgar e ndice. Si l hubiese querido arriesgarse a complacer su deseo de violencia desencadenada, le habra recordado que todava tena que llegar hasta aquella gente atravesando lo que sin duda sera una frrea seguridad. Como tampoco quera recordarle su potencial para la violencia ni recordarse a s mismo el posible peligro para ella, dijo en tono neutro: --Hay muchos nombres para una noche. Por qu no los repartes con Henry? --Henry? --Sus ojos se platearon--. No. Henry no. sta es mi caza! Ma! --Por mucho que deteste decirlo, no es del todo incompetente. Incluso ha hecho esta clase de cosas para ti antes. --Antes --le record Vicki, la ltima slaba ms un gruido que algo inteligible. Celluci la mir fijamente por unos segundos, luego se ech atrs en su asiento, moviendo la cabeza. --As que l tena razn. --Sobre qu? --Sobre tu incapacidad infantil de trabajar con l. --Pese al a veces escaso control que ella tena sobre aquello en lo que se haba convertido, Celluci siempre haba credo que Vicki nunca le hara dao. Se preguntaba de vez en cuando, al aguijonear los lmites de su nueva naturaleza, si l mismo pona a prueba esa creencia de forma

deliberada. Se lo pregunt en aquel momento cuando ella se puso de pie despacio. Pareca ms alta de lo que l saba que era. El vello de los brazos se le eriz y sinti su mentn empezando a alzarse, una rendicin instintiva que soslayaba su control consciente. Lo oblig a volver a bajar. Con ojos llameantes, Vicki avanz un paso, estrech sus manos en torno a la silla en la que haba estado sentada y la hizo astillas, trozo a trozo de madera. Un momento despus, respirando pesadamente (no por el esfuerzo de destruirla sino por el necesario para recuperar el control), dijo con un gruido: --Ves lo que me has obligado a hacer? --Yo te he obligado? --Su corazn lata tan fuerte que incluso l poda orlo. Teniendo en cuenta lo muy acorde que estaba ella con esa clase de sonido, le sorprendi un poco que pudiera or su voz por encima de l--. No lo creo. --No. --Los ojos de ella volvan a ser casi grises. El resto de plata poda haber sido cosa de la luz--. Supongo que no. --Tendi una mano sobre la mesa y le apart el rizo de pelo de la cara--. Pero no tienes ningn derecho a acusarme de vivir peligrosamente. --No. Supongo que no. --Prendiendo la mano de ella, le bes la fra piel del lado interno de la mueca, un reflejo exacto de una postura que haban adoptado un centenar de veces--. Ahora qu? --Ahora, voy a llamar a Henry. --Llamar? --S. Por telfono. --Se solt y le palme suavemente ambas mejillas--. No eres el nico que ha pensado una forma ms sencilla de conseguir pasar por esto, rodillitas. l arrug la frente mientras ella se alejaba. --Rodillitas?

--...y si uno de ellos resulta ser el hombre que estamos buscando? --pregunt Henry mientras doblaba la lista y la deslizaba dentro del bolsillo. Haba tratado de no sonar ni sarcstico ni condescendiente y, considerndolo bien, haba obtenido un notable xito en ambos aspectos. Ahora bien, siempre haba sido capaz de manejarse por telfono. --Qu? Quieres que suponga que uno de tus... sujetos dice "S, yo soy el que buscan. He estado vendiendo rganos a lo largo de toda

la costa oeste. Solemos arrojarlos al mar, pero se cuerpo del puerto debe de haber sido arrastrado por las mareas"? Con un esfuerzo, l impidi que su sonrisa se reflejara en su voz... Vicki pareca increblemente indignada ante la sola posibilidad de que l pudiese dar con la informacin antes que ella. --S. Supn que uno de mis... sujetos dice eso. Al haberme dado la mitad de la lista, las probabilidades estn al cincuenta por ciento. --No necesitas decirme las probabilidades, Henry. Puede que sea un vampiro joven... Oy protestar a Celluci en segundo plano y se alegr mucho de no haber entrado en la anterior disputa. --...pero he estado haciendo esto de vivir mucho ms tiempo del que lo hiciste t, y desde luego he sido investigadora muchsimo ms tiempo. --No pretenda insinuar lo contrario. --Oh, no, slo pretendas insinuar que no me necesitabas aqu para nada. Frunciendo ligeramente el ceo, l retom la conversacin y trat de resolver cundo haba llegado ella a esa conclusin en particular. --Vicki, puede que sea capaz de emplear mano dura con los seores del crimen, pero nunca se me habra ocurrido hacerlo. --Ah. --Si quiero deshacerme de mi nada jovial espritu, te necesito aqu. --Ah --la oy suspirar--. No puedo decidir si ests siendo adulto o paternalista. --Qu prefieres? --Sabes, sa es una pregunta muy de Celluci. No quiero veros rondando juntos nunca ms. Pero l pudo or su sonrisa, asi que todo iba bien. --Lo comprendo. Ella resopl, un sonido del todo humano. --No creo que puedas. Quien vuelva primero deja un mensaje en el contestador del otro. --No crees que deberamos encontrarnos? --Experiment un inesperado recuerdo del pulso que lata en la base de la garganta de ella, su suave piel bronceada acariciada por el sol que nunca volvera a ser as, y no oy su rplica a causa de la sbita oleada de soledad. Lo siento, yo... La voz de ella fue la ms amable que haba escuchado desde el

cambio. --Tambin yo lo siento, Henry.

--Todo ha ido bien? Apoyando la mano sobre el telfono, Vicki se volvi hacia Celluci y se encogi de hombros. --Le he dado a Henry los dems nombres. Sabe lo que necesitamos averiguar. Como t has dicho, no es del todo incompetente. Las cejas de Celluci se juntaron ante el asomo de melancola en su voz. --Y por telfono bien? --No hay razn para que no sea as, no? Al otro lado del pas, o del pasillo, bsicamente es lo mismo. Le echas de menos, no? Pero no era tan estpido como para hacer esa pregunta. Ella no echaba de menos a Fitzroy (el bastardo real no muerto segua por ah), echaba de menos lo que haban compartido, y no quera recordrselo porque ella nunca jams podra volver a compartirlo, y aunque l se regocijaba con tal certeza, no tena intencin alguna de dar la impresin de ser un gilipollas insensible. --Necesitas alimentarte? --pregunt en cambio. Desaparecida la melancola, ella sonri y sus ojos se cubrieron de escarcha. --No, gracias, voy a cenar fuera. --S. Bueno. --En realidad, encontraba la idea de ella hartndose de la sangre de los seores del crimen de Vancouver menos problemtica que sus comidas ms amables. sas eran las noches en las que no quera pensar. Levantndose de pronto, la acompa de camino a la puerta--. Espera y voy contigo hasta el vestbulo. Tony trabaja hasta las nueve. Creo que ir a la tienda de vdeo y ver si quiere unrseme para tomar un bocado--. Cuando las cejas de ella se alzaron, l suspir--. Sabes, antes comer no daba lugar a tantos dobles sentidos. Vicki se gir a medias para contestarle mientras l cerraba la puerta. Cuando se dieron cuenta de que no estaban solos en el pasillo, era demasiado tarde para hacer nada que no pareciese una retirada.

--Henry. --Vicki. Oh, mierda. Sin embargo, parecen casi locuaces, asi que tal vez esto no resulte un completo desastre. Ambos vestan vaqueros negros y camisetas negras. Vicki llevaba deportivas y un jersey negro de algodn. l sabia que era algodn; se lo haba comprado. Fitzroy llevaba botas de explorador y una chaqueta negra de lino. Celluci saba que era de lino; tena una igual que sa, de la que iba a deshacerse en cuanto llegara a casa. Nunca haba advertido lo mucho que se parecan. No se trataba de la ropa. Miles de aspirantes a vampiro de todo el mundo vestan con un estilo ms de no muerto que ellos dos. No era el color del pelo. Aunque ambos eran rubios, el cabello de Fitzroy era ms rojo y Vicki era fuera de toda duda rubia ceniza. Eso deca en la caja del tinte. Era sola, lisa, pura y llanamente la forma de ser. Compartan una belle morte, una mortfera belleza. Celluci no estaba seguro de por qu le venan las palabras en italiano; slo lo hablaba en familia, y no era un idioma en el que pensara nunca, pero de alguna forma el ingls (el viejo y llano ingls de cada da) no pareca suficiente. Y no slo una mortfera belleza; tambin compartan una total y absoluta seguridad en s mismos y en su lugar en el mundo. De seguridad, Vicki nunca haba ido escasa, pero su marcada e irascible creencia de que ella tena ms razn que nadie haba sido refinada durante el tiempo en que cerr filas con Henry Fitzroy; refinada y aguzada hasta adquirir el filo de una cuchilla. Fitzroy, por supuesto, siempre haba sido as. Era una de las cosas que Celluci siempre haba odiado. A la que siempre haba reaccionado. Su corazn empez a latir al ritmo del poder que palpitaba entre ellos. Que los rodeaba. Que le rodeaba. En aquel pasillo, en aquel instante, viendo cmo los dos se observaban, comprendi la afirmacin: Yo soy. Y con eso basta y sobra! Poda soportar los adjetivos italianos llovidos del cielo, pero blasfemar era otra cosa! Perdname, Padre, porque he pecado; hace dos aos desde mi ltima confesin, pero nicamente se debe a que he estado durmiendo con un vampiro. Si. Bien. Cuando un musical repique rompi el silencio, levant el pie derecho, lo volvi a bajar y, casi milagrosamente, sigui el movimiento con el izquierdo... caminando justo a travs de la lnea de visin de

ellos dos. --Detesto arruinar un momento Kodak, chicos, pero el ascensor est aqu. Durante un latido el poder se concentr en un nuevo punto. Pudo sentirlo azotndole la espalda, fra y caliente a un tiempo, y tuvo una breve visin de los plidos dedos de Vicki haciendo trizas la silla. Algo sorprendido de que todava fuera capaz de moverse, cruz el umbral metindose en el ascensor y se dio la vuelta. Como esperaba, ambos estaban clavando la mirada en l. La boca de Vicki se alzaba retorcindose en una media sonrisa, arrollando su sentido del ridculo al melodrama. Fitzroy llevaba puesta su cara de Prncipe de las Tinieblas. Celluci se cuadr de hombros, resistiendo el tirn. Nadie sobreviva a una relacin con Vicki Nelson (vivo o muerto) sin un sentido igualmente poderoso del yo y no iba a hincar la rodilla ante el puto Henry Fitzroy. --Vienes, Vicki? Cuando ella asinti y anduvo hacia el ascensor, retrocedi para dejarle espacio. Ella se detuvo, nada ms entrar, y su sonrisa se endureci. --Vienes, Henry? Incluso Celluci pudo or el desafo. Diablos, un sordo en el edificio de al lado podra haberlo odo. --Vicki... Una plida mano se alz. Un prncipe indicando que no haba necesidad de implicar a las masas. --Creo que no. No. --Por qu no? Miedo de perder tu cacareado control? Demasiado viejo para aguantar? --Vicki! --Le habra dado igual no desperdiciar su aliento. Las palabras fueron lanzadas con toda la sutileza de una burla de patio de recreo y resultaron igual de imposibles de pasar por alto. Con la espalda contra la pared, y Vicki entre l y la salida, Celluci contempl a Henry avanzando hacia el ascensor. Quiso agarrarla y sacudirla y preguntarle para saber qu diablos pensaba que estaba haciendo. Slo que lo saba. Vicki siempre haciendo valer sus argumentos a fuerza de martillazos. Debera haber bajado por las malditas escaleras. Cuando la puerta se cerr, el tejido de la chaqueta de Henry susurr contra ella. --Aparcamiento nivel uno, por favor.

La cabeza ligeramente ladeada, los plateados ojos clavados en la sombra, Vicki puls el botn sin mirar al panel. No fue el ascensor lo que se puso en movimiento dando tumbos, comprendi Celluci; era su corazn. Los dos cambiaron de posicin de forma simultnea, demasiado rpido para que un simple mortal los viera moverse. Un segundo antes estaban frente a frente (la espalda de Henry contra la puerta) y al siguiente Vicki se hallaba a la izquierda de Celluci y Henry a su derecha. Siguieron encarndose pero haban logrado lo que podra ser una distancia de seguridad entre ellos. Un sordo gruido de advertencia, sentido en lugar de odo, vibr a travs del cerrado espacio y eriz cada pelo del cuerpo de Celluci... una sensacin nada agradable. Dndose cuenta de lo poco que costara romper el equilibrio convirtindolo en un sangriento caos, resisti el impulso de rascarse. Ahora con que podamos llegar al vestbulo sin que nadie ms entre... El ascensor se detuvo en el sptimo piso. Las puertas se abrieron. Ambos vampiros giraron raudos para hacer frente a la intrusin. Celluci no supo exactamente qu vio la pareja que esperaba en el sptimo piso ni quiso saberlo. Sus caras palidecieron y la mancha extendindose por la parte delantera de un caro par de pantalones de seda ofreci a su imaginacin informacin suficiente. Apretando los dientes, se lanz hacia delante y hundi un dedo en el panel. Al cerrarse las puertas interrumpieron un creciente e involuntario gemido. De pronto, ya no le preocupaba que alguno de sus acompaantes perdiera el control. l mismo lo perdi. --Basta! --gru al volverse--. Estoy hasta aqu --cort el aire con el canto de la mano sobre su cabeza-- de vosotros dos. Podis meteros esa mierda de criatura-de-la-noche donde os quepa! Habis visto lo que les habis hecho a esos dos chicos? Eh? Alguno de los dos se ha dado cuenta cuando se han puesto en medio de vuestra insignificante lucha de poder? --Insignificante? --comenz a decir Vicki, pero l la interrumpi. --S. Insignificante. A nadie le importa un huevo quin de los dos es el vampiro jefe salvo a vosotros dos! Y no habra mayor problema de no ser porque hay todo un maldito mundo alrededor de vosotros y a ninguno de los dos parece importaros un carajo quin resulta alcanzado por la metralla! --T sigues vivo...

Se gir rpidamente hacia Henry. --Bueno, me cago en la puta! --Demasiado furioso para pensar en las consecuencias, desafi a la sombra mirada a que hiciera lo peor. Los labios de Henry descubrieron sus dientes. Vicki se movi para rechazarlo. Celluci empuj con ambos brazos. Sus msculos se tensaron mientras los mantena apartados, una mano en cada pecho, permitindole la misma temeridad del gesto tener xito durante un latido. Dos. Tres. Con los dientes apretados, se neg a ceder. Su visin comenz a desenfocarse. Contenidos de manera imposible, el recuerdo se alz para doblegar al Hambre. Los tres acababan de enterrar a la madre de Vicki por segunda vez. Ellos dos estaban fsicamente heridos y emocionalmente desollados, pero Vicki se mora. Henry haba hecho lo que haba podido, pero no haba sido lo bastante fuerte para terminar; necesitaba ms sangre. Michael Celluci le haba ofrecido la suya, aun cuando crea que ello significaba perderla. En ms de cuatrocientos cincuenta aos viviendo como un espectador en medio de la humanidad, haba sido lo ms asombroso que Henry Fitzroy haba presenciado nunca. Hasta aquel preciso instante. El sargento detective Michael Celluci era muy grande y muy fuerte; pero no fue su fortaleza fsica lo que detuvo el Hambre. Fue la actitud de "no lo permitir!" que os proclamar, incluso sabiendo que, como l mismo podra decir, tena tantas posibilidades de ser escuchado como un copo de nieve en el infierno. Una vez ms, Henry descubri qu clase de hombre era, y se avergonz de que tuviera que recordrselo. Los ojos todava clavados en los de Henry, Vicki record lo mismo que ste y sinti lo que l. Por primera vez en su presencia se vio obligada a pensar en alguien ms. Apartando sbitamente la mirada, fijndola horrorizada en el pulso que lata entre los msculos del cuello de Celluci, sustituy la vergenza de Henry por la suya propia. Celluci los sinti rendirse y dej caer los brazos. No tena demasiada eleccin. Sin ejercer presin contra ellos, no poda sostenerlos. La atmsfera todava le haca estremecerse, pero extraamente no pareca venir de Vicki o Henry. --Creo que hemos olvidado --dijo una voz tranquila que casi no reconoci-- que un gran poder conlleva una gran responsabilidad.

--Creo que he olvidado lo que importa. --Sin lugar a duda la voz de Vicki, pero con un tono atormentado que no oa a menudo. --Lo mismo digo. --Para su sorpresa, Henry, slo Henry, un hombre al que Celluci de pronto record que haba llegado a respetar e incluso apreciar, tendi una plida mano--. Mis disculpas, detective. Ojal pudiera prometer que no volver a pasar, pero no puedo. Prometo hacerlo mejor en el futuro. Su apretn era fro, como el de Vicki. Luego desapareci. --Dnde...? --Nivel uno del aparcamiento. La camioneta est en el dos. Supongo que uno de nosotros va a usarla. l pestae para quitarse el sudor de los ojos, y le dej que le pasara el hombro bajo el brazo, soportando la mayor parte de su peso. --Cgela t. Nunca encontrar aparcamiento. --Te dejar all. --Muy bien. --El garaje tenia la hmeda frialdad del aire no acondicionado venido de lo ms profundo. Celluci se descubri pensando en tumbas--. Vicki. Qu acabo de hacer? --Has saltado un rascacielos de un solo salto. --No quiero decir fsicamente... Ella suspir. No era algo que hiciera muy a menudo; haba perdido la costumbre al desaparecer la necesidad de respirar a escala mortal. --Nos has recordado que seamos ms, en vez de menos. l se detuvo y baj la mirada hacia ella. --Intntalo otra vez. --Nos has obligado a dejar de portarnos como idiotas. --S, lo s, pero no solis escuchar. --Esta vez... --Ella hizo una pausa, luego alz una mano y le apart el rizo de la cara. Henry ha escuchado. Envolvindole con sus brazos, apoy la mejilla contra su pecho y busc cuanto consuelo poda encentrar en el firme latido de su vida. --Te quiero, Mike. --Eh, te creo. --Descansando su mentn sobre la cabeza de ella, se pregunt qu era lo que ella no le haba dicho.

_____ 7 _____ Aparcando en mitad de una va de acceso, Vicki logr encontrar espacio en el bordillo a slo dos manzanas de la tienda de vdeo donde trabajaba Tony. Celluci abri la puerta del pasajero, luego volvi a cerrarla. --Hars algo por m? --Lo que sea. El resoplido de l fue un elocuente testimonio de su incredulidad. --Intenta tener cuidado, nada ms. No esperes nada tan civilizado como El Padrino... --Ni siquiera la parte en la que se cargan a Sonny o cuando estrangulan al cuado? O cuando arrojan a Fredo al lago? --Su ceo se arrug dramticamente--. Y no mataban al Papa en la tercera parte? --Vicki... --Michael --remed ella--. Mira, fui polica. Ayudaba a guardar los cuerpos en bolsas. S que no son los buenos. --Si, bueno, el crimen organizado ha cambiado en los ltimos aos. --Se retorci en el asiento hasta quedar de frente a ella--. La mayor parte de la vieja escuela est bajo tierra, de una u otra forma, y la nueva promocin es un grupo de matones jvenes y depravados que matan porque pueden. Antes haba ciertas reglas. Las reglas han desaparecido. --Antao, habra pensado que estaba cogindole el brazo con demasiada fuerza. En aquel momento, no crea que pudiera cogerla lo bastante fuerte--. El poder es un fin para estos tos recin llegados, no slo un medio. Ella sonri, sus dientes destellando anormalmente blancos a la luz del trfico que pasaba. --El poder no ser ningn problema. --Puede. Ten en cuenta slo dos cosas, lo hars? Ests aqu para hacer unas preguntas, no para limpiar las calles. --No le gust la forma en que las cejas de ella se alzaron, pero lo pas por alto porque no tena demasiada eleccin. Por poco que le gustara, tena que confiar en su buen juicio--. Y no olvides la diferencia entre inmortal e invulnerable. --Se inclin hacia delante y la bes, luego sali de la camioneta antes de que pudiera rendirse al impulso de preguntarle qu es lo que iba a hacer exactamente.

--No correr ningn riesgo estpido, Mike --el plido valo de su rostro pareca ms lejano de lo que la sola distancia poda explicar--. A riesgo de sonar como un hroe de batalla tarado, volver. Al menos no le haba dicho que no se preocupase. --El sol sale a las 4:16.

--Qu c...? --Qu qu, Bynowski? --No s. --El entrecejo fruncido, Frank Bynowski se inclin sobre el monitor que mostraba una toma larga de la entrada delantera--. Algo parpadeaba... La alarma de la puerta principal son. Dos pares de ojos se concentraron en la pantalla conectada a la cmara sobre dicha puerta. En vez de haber una slida barrera entre la casa y el mundo, la puerta de acero reforzado giraba despacio de ac para all sobre sus goznes. Gary Haiden lanz una rotunda y acusadora mirada a su compaero. --El jefe te dijo que echaras la llave! --Eso hice! Gary sacudi la cabeza hacia la imagen. --No lo parece. --Su tono insinuaba que dara parte del error, que Bynowski pagara por ello, y que l, Haiden, no se preocupara demasiado. --S? Echa un vistazo ms de cerca, sesos de mosquito. Ambas mitades del candado haban sido retorcidas en ngulos imposibles. El monitor que mostraba el vestbulo principal (la nica vista del interior de la casa) parpade, pero ninguno de ellos lo advirti. Haban roto a patadas demasiadas puertas para no comprender el significado de un candado partido. --Mierda, mierda, mierda, joder! --Bynowsky alarg la mano hacia el botn del interfono. Una mano revestida de cuero se cerr sobre su dedo antes de que hubiera cubierto del todo la distancia. Solt un gruido cuando el hueso se quebr, demasiado asombrado para chillar. Cuando levant la vista y se perdi en unos ojos plateados, dese haber tenido tiempo porque chillar podra haber ayudado. Un golpe con el revs de la mano que no vio llegar lo lanz de la silla para

ir a chocar contra la pared ms alejada y resbalar sobre su propia sangre hasta el suelo. Haiden se gir con rapidez para presenciar el arco del vuelo de su compaero y aprovech el impulso del movimiento para ponerse de pie. El instinto se impuso aunque la razn protestaba, y su pistola estaba fuera de la funda para entonces. Sus ojos vieron a una mujer alta, vestida toda de negro. Su cerebro hizo todo lo posible para convencerle de que era lo ltimo que iba a ver si no se largaba de inmediato. Haiden no le hizo caso. No haba salido de las calles rindindose al miedo, y no iba a empezar en aquel instante. La plida mirada de ella se pos en su pistola, luego volvi a su rostro. --No --dijo con suavidad. Mucha gente le haba dicho "no" con los aos. Unos haban suplicado. Otros haban gritado. Algunos lo haban repetido, incapaces de creerlo, una y otra vez. En todas sus variantes, la palabra haba contenido miedo, pero nunca haba sido una advertencia. As que, aunque era un claro aviso esta vez, no se dio cuenta. Haba sido un depredador toda su vida; era la primera vez que haca de presa. Todava tena mucho que aprender. Un latido despus, farfull aterrorizado mientras las puntas de unos dedos marcaban albas medialunas en su garganta. Los huesos de sus manos haban sido rotos, pero el dolor se perdi detrs de la sonrisa de un blanco reluciente de la que no pareca poder apartar los ojos. --Est el jefe en casa? --dijo la sonrisa. Hasta ese momento, Gary Haiden haba estado convencido de que dara su vida por proteger a Sebastien Carl, que mirara a la muerte a la cara y dira "Que te jodan". En lugar de eso, se encontr diciendo: --l y su esposa estn en el piso de arriba, en el dormitorio grande de atrs, vistindose para cenar. --Dese que bastase.

El seor Carl estaba solo en el dormitorio, ponindose un par de calcetines negros de seda. Un secador de pelo en marcha en el bao adjunto indicaba la situacin de su esposa. Aunque Vicki saba que nunca lo haba visto antes, haba algo familiar en Sebastien Carl. Cruz el cuarto y le atenaz la garganta

con una mano antes de comprender qu. Tena una conciencia de su propio poder de una intensidad casi vamprica. Todo esto es mo, proclamaba. T no eres nada a no ser que decida utilizarte. Casi lo mat antes de poner bajo control el sbito arranque de rabia. --Yo no soy como t --gru, sin hacer caso de las manos que araaban su mueca--. Slo quiero hacerte unas preguntas. --Un taln cubierto de seda la alcanz justo bajo la rodilla--. Para. Ms listo que Haiden, par. La mir con odio con unos ojos entornados, los dedos envolvindole la mueca, el pecho subiendo y bajando en rpidos y superficiales jadeos, todo lo que su trquea le permita. La muerte es mi arma, deca su expresin. No la tuya. Ella dej alzarse ms al Hambre, impidiendo a duras penas que saltara libre. --Trfico de rganos. Ests hacindolo? --No. --Su respuesta fue poco ms que una espiracin espetada a modo de negativa. Pues aunque pudiera oponerse a la Muerte en los plateados ojos que apresaban los suyos, no poda mentirles. --Sabes quin lo est haciendo? --No. Con la mano libre, se sac del bolsillo una de las copias que haba hecho Henry de las fotos del informe de la autopsia, la despleg sacudindola, y se la enseo. --Has visto a este tipo antes? --No. --Adelante, la desafiaba su mirada. Haz lo que quieras. Frustrada, lo arroj a la cama. l dio un brinco, rod al otro lado de la colcha de satn rojo y se alz disparando la pistola del calibre 22 que haba estado al lado de su ropa. Antes de que hubiese apretado el gatillo una segunda vez, estaba muerto.

Apagando el secador de pelo, Jenna Carl se apart el cabello de mechas doradas de la cara y arrug la frente. --Sebastien? --pregunt saliendo del bao--. Te pasa...? Oh, mierda. Nada ajena a los negocios de su marido, el cuerpo en el suelo no la sorprendi mucho. No se sorprendi mucho ms cuando result ser su esposo. Lo que s la sorprendi mucho fue descubrir que no estaba, como haba supuesto al verle la cara, tendido de espaldas. Alguien...

O algo, porfi una gimoteante vocecita en la parte posterior de su cabeza mientras reprima un alarido. ...le haba vuelto la cabeza del revs por completo. Saltando sobre el cadver, se arrastr sobre la cama y abri torpemente la caja fuerte empotrada en la acolchada cabecera. Estaba todo. Respirando pesadamente, aferr los fajos de billetes e intent pensar. Todava poda salir de sta. Todo lo que tena que hacer era llevar el cuerpo de Sebastien al pie de las escaleras... gracias a Dios le haba chafado el plan de construir un bungalow. Un terrible accidente. Los abogados de l sabran qu hacer, a quin pagar. Un rpido funeral, y ella cogera el dinero y... --Nunca lo conseguir. --Si los polis no se mataban por seguirle la pista, los socios de su marido lo haran mientras desgarraban su imperio en sangrientos jirones--. Bien, que se jodan. Veinte minutos ms tarde, vaca la caja, el Porsche de ella rugi saliendo del garaje y desapareci por Marine Drive. Haiden y Bynowski fijaban una vaca mirada en los monitores.

La parte de Vancouver conocida como Kitsilano haba pasado a ser claramente yuppie cuando los ltimos nacidos del boom de natalidad (agentes de bolsa, desarrolladores de sistemas, analistas de seguridad, seores del crimen) en sus mejores aos de ganancias se haban establecido con una hipoteca y nios. Pese a todos ellos, era un barrio agradable y no el lugar en el que Henry habra esperado estar Cazando esa noche. Gabriel y Lori Constantine estaban haciendo una barbacoa. De pie inmvil en las sombras, Henry inhal la brisa y sofoc enrgicamente el deseo de estornudar ante el persistente olor a calamar quemado. Como anfitrin, Gabriel Constantine estara entre los seis presentes junto a la casa. Dos coches, cada uno conteniendo un par de pistoleros, y dos hombres que sin duda alguna no eran una pareja caminando por la playa, le convencieron de que hara mejor optando por una aproximacin indirecta. Unos instantes despus, se subi sobre el contenedor de residuos orgnicos del vecino, salt la cerca y fue a parar a un fondo de profundas sombras arrojadas por un macizo de lilas, frunciendo el labio ante el perfume de flores marchitndose. El patio poda haber sido como cualquier otro patio que haba

cruzado. La casa difera slo superficialmente del resto de las de la calle. La reunin poda haber estado teniendo lugar en cualquier parte de la manzana. Salvo por la gente implicada. Henry sospech que los Constantine rara vez reciban a sus vecinos ms cercanos. A fin de cuentas, los depredadores tienen una sola razn para tener tratos con la presa. Cuatro hombres grandes vistiendo chaqueta sobre polo patrullaban el patio. Henry esper hasta que uno lleg al lmite de las sombras y se movi hacia delante lo justo para interrumpir el constante movimiento de barrido de la mirada del matn. Justo antes de que ste fuera consciente, Henry apres el sencillo patrn de sus pensamientos y lo retorci hacindole adoptar nuevas formas. --Dile al seor Constantine que hay algo que debera ver junto a la cerca. No le digas que es peligroso, slo que pensabas que debera echar un vistazo. La mayora de la gente atrapada en la Caza reaccionaba como un conejo sorprendido por las luces delanteras: segua consciente pero del todo sobrecogida ante su inminente e incontestable muerte. Aquellos susceptibles de un control ms ostensible eran muy pocos, pero al estar preparado para seguir rdenes y slo eso, el matn asinti, se volvi y se abri camino hacia la piscina. Aquello no durara mucho. Pero por otro lado, tampoco haca falta. Henry, que poda or el latido del nio que dorma en el dormitorio del piso de arriba, no tuvo ninguna dificultad para escuchar las conversaciones en el otro extremo del patio. Colegios privados y clases de msica y lo difcil que era encontrar un ama de llaves de confianza y coches importados contra nacionales y lo cierto que era que la gente nunca comprenda que los gastos estaban subiendo, todo envuelto como una historia enredada. Era muy inocente; un oyente casual nunca sabra cmo pagaban las facturas. Por fin, pudo or el hilo que tena que ver con su encuentro con Gabriel Constantine. Frunciendo el ceo, posponiendo una pregunta de uno de sus invitados, Constantine indic al matn que fuera primero. Haba algo ah fuera, lo haba ledo en la cara de ste, pero confiaba en su seguridad y en la normalidad del vecindario. Qu podra daarle aqu?, se pregunt Henry mientras se acercaban. Aqu, rodeado por antenas parablicas, barbacoas de gas y csped cuidado por Mr. Weedman. Qu podra tocarle en medio de todo esto? Sonri cuando los dos hombres llegaron al macizo de lilas.

Haba sido, despus de todo, una pregunta retrica. Ignorante de que la mente de su gorila tena dentro menos de lo habitual, Constantine lo puso en guardia y lanz una escptica ojeada a las sombras. Para su horror, las sombras se la devolvieron. --Si te mueves, te matar. Toda la muerte que l haba repartido regres para darle la bienvenida. Si su visin nocturna hubiese sido lo bastante buena, sus invitados tal vez hubiesen podido ver los hombros de l atiesndose y una creciente mancha de sudor oscureciendo su camiseta. Puesto que les daba la espalda, no pudieron distinguir la expresin de horror que sorbi la sangre de su rostro. Unas discretas preguntas, expresadas en voz demasiado baja para odos curiosos, sirvieron para decidir que no saba nada de vender rganos para sacar beneficio ni de la identidad del fantasma. Pero s saba un montn sobre otras cosas desagradables. Pese a ciertos incidentes que haban ocurrido durante el ao que Vicki haba sido su amante mortal, Henry nunca se haba considerado a s mismo un Batman vampiro, un hroe de tebeo rondando la noche para acabar con el mal. Aunque dispuesto a destruir a cualquiera que se pusiera en su camino, igual que hara con una cucaracha que hiciera otro tanto, no tena ningn deseo de pasar la inmortalidad en busca del mal para destruirlo. Sencillamente haba demasiado. Por consideracin al nio dormido, Henry dej vivir a aquella cucaracha, limitndose a sugerir que, a cambio, se dedicase a otro tipo de trabajo.

--Ha sido una buena comida. --Celluci se ech a un lado de la puerta del restaurante y casi fue atropellado por un tro de jovencitas. Dos de ellas se hicieron a un lado, la tercera lo mir de arriba abajo, sonri, y corri para ponerse a la altura de sus amigas... cuya risa tonta haba doblado la esquina de Robeson Street. Sin duda alguna no hacan la carrera (con el paso de los aos haba registrado a bastantes prostitutas como para no reconocerlas en cualquier circunstancia), y no parecan lo bastante mayores para salir tan tarde. --Te sientes viejo? Sorprendido, se qued mirando a su compaero. --Lo he dicho en alto? Tony neg con la cabeza.

--No. Has suspirado. --S, bueno, es algo que los viejos hacen. --Inspir profundamente para limpiar la atmsfera del restaurante de los pulmones--. Al menos todava conservo todos los dientes. Y disfruto de verdad con una buena comida. --Pensaba que si venas a la costa, deberas comer marisco. Al menos una vez. --S? Supongo que Fitzroy pide marineros los viernes. Con los plidos ojos abiertos, Tony alz la mirada clavndola en el detective. --To, has cambiado. No eres tan... eh... --Durante la pausa, obtuvo slo una corts expresin interrogante--. Bueno, tan estirado como solas ser. --Han cambiado muchas cosas en los ltimos aos. --S? Como qu? --Vicki. --Ah. Ella cambia, y t cambias porque la amas? --Algo as. --Celluci volvi a suspirar y recorri con ojos entornados Thurlow Street hasta las distantes aguas de English Bay--. A cunto estamos de tu casa? De casa de Fitzroy, es decir, no de donde ests ahora. Tony se encogi otra vez de hombros, dejando pasar la pregunta sobre de quin era la casa. --Hay un paseto. --Factible? --Claro. Derecho por Thurlow hasta Davie, bajas por Davie hasta Seymour y llegas a casa. Voy por ese camino en mis patines. --Baj la vista a sus pies y movi la cabeza--. Esta noche llevar un poco ms. Mejor que no tengas prisa. En alguna parte al sur, se oy una sirena. La boca de Celluci form una delgada lnea. --No tengo ninguna. --Alejndose del restaurante, trat con escaso xito de no or los distantes sonidos de la noche--. No se me da muy bien cruzarme de brazos y esperar.

El hombre que responda al segundo nombre de la lista de Vicki haba dejado la ciudad por unos das. --...no s ms que eso. No s ms! Por favor!

El tercero haba estado trabajando hasta tarde. Lo atrap justo cuando dejaba la oficina. Slo haba un gorila entre ellos. Luego slo hubo el persistente olor de una penetrante locin de afeitar. Despus... Sus otros tres muchachos lo encontraron unos instantes despus, acurrucado detrs de un contenedor de escombros en el callejn prximo a la oficina. Se levant despacio cuando se aproximaron, sobreponindose visiblemente. --Jefe? Qu ha pasado? --La noche --dijo, luego hizo una pausa para tragar el miedo. Regueros de sudor que nada tenan que ver con la fra brisa que soplaba en la calle refulgieron bajando por ambos lados de su rostro--. Me ha cogido la noche. El ms viejo de los tres lanz una asustada mirada a sus compaeros, pero pas del chino al ingls si eso era lo que el jefe quera. --Dnde est Fang? --Unos ojos entrecerrados buscaron detrs de los tres pares de hombros, alejndose asustados de las sombras--. Se supona que me protega. --l, eh, desapareci. Justo cuando usted lo hizo. Sus dedos se retorcieron en forma de puos para ocultar su temblor, pero el persistente terror aguz su voz con el filo de una navaja. --Entonces dnde cojones estabais?

El volante chirri una protesta. Vicki lo mir, arrug la frente y oblig a sus dedos a relajar su presa. Cada vez le resultaba ms difcil no alimentarse, no embeberse del terror con la sangre. Una vez desarrollas el gusto, la haba advertido Henry, el deseo te llevar a exceso tras exceso. S muy, muy cuidadosa. --S. Bien. "Una vez te vuelvas hacia el lado oscuro, ste siempre dominar tu destino". Cierra el pico, Obi Wan. --Hizo una mueca, aceler el motor, se salt un semforo en mbar, y dobl la esquina a toda prisa, con las dos ruedas todava en contacto con la calzada protestando ruidosamente. La frustracin crepitaba a lo largo de cada nervio. Era como tener sexo durante horas sin ningn orgasmo a la vista. --Es mejor que Celluci est bien descansado cuando vuelva; va a

necesitar su fuerza.

Yuen-Zong Chen, conocido por sus socios como Harry, esper en el pasillo mientras uno de sus muchachos examinaba el lavabo de hombres... no tanto por miedo de ser asesinado como porque le disgustaba en grado sumo mear delante de espectadores. Se hizo a un lado cuando dos de los clientes menos distinguidos del club eran escoltados fuera. --Todo despejado, seor Chen. --Cuando el seor del crimen entr, el matn asinti hacia un compaero en el extremo del pasillo y se apost fuera al lado de la puerta, marcando con un zapato de la talla 42 hecho a mano el ritmo que palpitaba por todo el club. Dentro, Harry Chen se alivi, solt un profundo suspiro de satisfaccin y atraves el cuarto hasta la hilera de lavabos de acero inoxidable. Movi la cabeza con sincero disgusto ante los restos de polvo blanco. Slo los dbiles idiotas se destruan a s mismos con drogas. Dbiles idiotas que le haban ayudado a hacerse rico, tal vez, pero que no eran por ello menos dbiles, ni menos idiotas. Pas las manos bajo el grifo y, cuando el agua caliente se verti sobre ellas, alz la mirada hacia su reflejo en el espejo. --Nunca hay una maldita luz cuando... --El resto de la frase se qued atrapada en su garganta. La muerte miraba por encima de su hombro. Detrs de l, Henry sonri, mostrando los dientes. --Harry Chen, supongo? Se agarrot, dndose cuenta de que no era una pregunta y de que el hombre de cabello claro saba exactamente de quin era la vida que asa. Tendiendo las goteantes manos desde los costados, se volvi. --Si pides ayuda, estars muerto antes de que digas una sola palabra --le dijo Henry cuando l abri la boca. --Estoy muerto de todas formas. --Pero todava no lo estaba, as que mantuvo la voz baja, sin hacer caso del temblor de sta porque no poda evitarlo, la esperanza luchando con el miedo--. Quin te ha enviado? Ha sido Ngyn, ese capullo vietnamita? No --se respondi a s mismo--. Ngyn no usara a un put... --Comprendiendo de pronto que unos insultos racistas tal vez no fueran acertados en aquellas circunstancias, Chen volvi a empezar--. Ngyn no te usara. Mira,

eres un profesional, no? Yo tambin. Te enve quien te envi, puedo pagarte mas. Mucho ms. Dinero. Drogas. Chicas. Lo que te salga de los cojones, tio. Puedo consegurtelo. --Reuniendo valor en el silencio, alz los ojos. La pequea parte de su mente que no gritaba se dijo que era muy afortunado al haberse aliviado haca un momento--. T... no... eres... posible. La protesta emergi palabra por palabra con cada corto jadeo. Incluso Henry tuvo que esforzarse por escucharla. --No lo soy? --pregunt con calma, impresionado por su fuerza de voluntad a pesar del desprecio que senta por l--. Entonces no corres peligro, no? --Slo... hazlo... hijo de puta. --No hasta que contestes a unas preguntas. Trag saliva y luch contra el impulso de levantar su barbilla. --Que te... jodan. Henry gru por lo bajo. Unos minutos ms tarde, cuando comenzaba otra cancin, el matn junto a la puerta la abri una rendija. --Est bien, seor Chen? Seor Chen? No haba seales en el cuerpo. Nada que revelase cmo haba muerto.

Harry Chen no saba nada. Henry arroj los guantes de conducir de cuero sobre el asiento de al lado, meti de golpe la marcha del BMW y lo hizo avanzar a tirones entre el trfico. Necesitaba alimentarse, necesitaba dejar libre al Hambre para borrar el recuerdo de los hombres a los que haba interrogado con sangre. Apenas haba sido capaz de impedirse a s mismo alimentarse de Harry Chen. Pero alimentarse de semejante hombre significara hacerlo de todas las vidas que haba destruido, y eso no lo hara. Pero necesitaba alimentarse.

Los bares estaban cerrando. Los clubes nocturnos, embutidos dentro de entreplantas y detrs de portales, estaban abriendo. Haba mucho ms trfico en las calles del que Celluci haba esperado. --Eso es porque la gente vive en el West End, no slo beben y

compran aqu. --Tony agit una mano para incluir a las torres de apartamentos que se elevaban tapando las estrellas en medio de las casas de caliza roja de cinco y seis pisos apiadas a lo largo de ambos lados de la calle--. No es como Toronto, est todo mezclado. El otoo pasado, algunos tipos estadounidenses vinieron de Seattle para ver cmo hacemos para que funcione tan bien. Celluci sonri ante el "hacemos", luego se hizo a un lado bruscamente cuando un estrpito de latas cayendo, un ruido sordo y palabrotas variadas se derramaron por el callejn que acababan de pasar. --Tranquilo --Tony le asi el brazo--. Slo son buceadores de la basura. --Slo son que? --pregunt Celluci, permitindole que le parara. --Gente de la calle que recorre los contenedores buscando algo que puedan vender. Algunos usan ganchos, otros se meten sin ms de cabeza. --Se meti las manos en el bolsillo delantero de sus vaqueros y pate un pedazo desprendido de acera. Aunque su cara estaba en sombras, Celluci tuvo la impresin de que se senta avergonzado de su relativa prosperidad--. Muchos sin techo aqu. Bueno, tiene sentido, no? Quiero decir, se te congela el culo hasta la muerte all en el este. --Qu te importa a ti, aadi su tono. Pero Celluci, que haba metido en bolsas los cuerpos de aquellos que se congelaban hasta morir cada invierno amontonados al pie de las torres de despachos de millones de dlares, con la piel expuesta pegada a las rejillas de acero de los conductos de ventilacin del metro, se limit a decir: --Muy cierto. Anduvieron en silencio durante unos minutos. --Tengo una nueva vida aqu --proclam Tony de repente--. Tengo un trabajo, tengo el instituto, tengo una oportunidad; y no la tendra si no fuese por Henry. --Y sientes que se lo debes? --Bueno, no es as? --Te ha insinuado Henry que le debes algo? --Celluci saba condenadamente bien que no lo haba hecho. Henry Fitzroy poda ser un escritor de novelas rosa arrogante y no muerto, pero no era de los que imponen una obligacin al alma de un hombre. --No tiene que hacerlo. Yo lo siento as. --Se palme el pecho con una mano para un mayor dramatismo--. Aqu. --Muy bien, y qu hay de lo que t has hecho por l?

Tony resopl. --El qu? --Lo que ha de hacerse a la luz del da. La gente con la que tiene que tratar. Los arreglos que deben hacerse en horas de oficina. --Baj la mirada para encontrar los ojos azul claro de Tony clavados en su cara--. Dejando aparte otros aspectos de la relacin --su pulgar derecho frot la diminuta cicatriz de su mueca izquierda--, creo que descubrirs que las cosas no han sido tan desiguales. --l me confa su vida. --Casi son como una pregunta. --T le confiaste la tuya. Sobre ellos, una farola zumb, el xito reciente de una banda grunge local vibr a travs de una oscura pero abierta ventana, y ambos retrocedieron de un salto cuando un Ford Mustang descapotable bram a lo largo de Granville Street hacia el puente. --Qu significa sesenta kilmetros para ti, gilipollas? --chill Tony, brincando a la calzada y agitando un dedo hacia el coche mientras el parachoques reforzado de brillante amarillo desapareca en la noche--. Los idiotas con coches rpidos creen que el puente es una maldita autopista --murmur cuando cruzaron al otro lado--. Probablemente no bajaran la velocidad aunque te estuvieran atropellando. --Te sientes mejor? No sabiendo si Celluci se refera a su arranque o a la conversacin precedente a ste, Tony se encogi de hombros y descubri que, ciertamente, se senta mejor. --S. --Una vez dejaron atrs otra manzana, aadi--. Gracias.

Cuando Vicki abri la puerta del almacn, el olor a sangre se derram en la noche. Trag saliva con dificultad y luch por mantener el control. Aunque una voz incrdula en la parte posterior de su cabeza exiga saber qu pensaba que estaba haciendo, traspuso el umbral y se movi en silencio a lo largo del oscuro pasillo creado por dos estanteras con baldas del suelo al techo abarrotadas de baldosas para la industria. En el primer cruce encontr un cuerpo. Le haban disparado cuatro veces en la espalda a quemarropa... a la manera de los profesionales, pues amortiguaba la detonacin y disminua las posibilidades de ser odo.

Pudo or movimiento delante y el bajo y montono tono de voces ms all. Sonaba justo como si las voces estuvieran siendo rodeadas. El creciente Hambre haca difcil pensar, difcil planear. Debera irse. Esta cacera no era asunto suyo. Se restreg la cara con una mano, tratando de cerrar el paso a la distraccin que supona la sangre derramada, se qued inmvil y ech una ojeada arriba a las vigas de acero. Nadie pareca haber tomado el camino principal. Sonriendo, tendi la mano hacia la riostra sobre la estantera ms prxima y comenz a trepar.

--No. En resumen, si las armas salen de esta ciudad, yo las saco. Yo. No t y yo. --El ms viejo de los dos hombres sentados a la mesa se ech hacia delante, frunciendo el ceo--. Qu aos tienes, veintisis? Veintisiete? Has llegado lejos, David Eng, y crees que eres la hostia, pero todava no lo eres lo bastante para eliminarme y lo sabes. El otro hombre asinti, pero el gesto fue ms el reconocimiento de un hecho que la aceptacin del mismo. --Las guerras callejeras son malas para el negocio, seor Dyshino. --Cojonudas, es lo que son. Por eso vamos a resolver esto t y yo aunque tengamos que quedarnos sentados aqu hasta que amanezca. La mesa se encontraba en mitad del rea despejada donde solan guardarse las carretillas elevadoras. Haban encendido una parte de las luces del techo, pero no lograban iluminar del todo el suelo manchado de aceite. Las sombras de los seis hombres de pie se mezclaban con la que los circundaba. --No tienes por qu aceptar eso --anunci uno de los seis con voz agresiva desde detrs del hombro izquierdo de David. --Oigamos lo que tiene que ofrecer el seor Dyshino. Adn Dyshino puso los ojos en blanco. --No voy a ofrecerte nada, estpido. Vas a dejarlo. Una cuidada mano se alz para interrumpir la protesta de su enfurecido segundo. --Ciertamente, la venta de armas es una parte muy pequea de lo que hago, pero no deseo dejar de hacerlo. Parece que hemos llegado a un punto muerto otra vez.

Desde su apostadero en las vigas del techo, Vicki observ a los hombres de Eng tomar posiciones justo en el lmite del rea despejada. Sonriendo salvaje, disfrut de la escena. Si esas alimaas queran matarse unas a otras, por ella estupendo. El inesperadamente cercano susurro de metal contra metal atrajo su mirada hasta la parte superior del estante ms prximo. Un pistolero tendido boca abajo, barriendo con la mira el permetro de la luz, se hallaba medio oculto detrs de un cajn de embalaje de baldosas de vinilo "estilo parqu". Escrutando con atencin las sombras, localiz a otros tres. Esto se est poniendo interesante... David Eng tena ventaja en cuanto a nmero, pero los hombres de Dyshino controlaban las alturas.

Detenindose en seco ante el olor de Vicki, Henry se pregunt qu diablos estaba pasando. Sofocando un gruido, abri de golpe la puerta del almacn. El aire del interior ola a sudor, miedo y expectacin.

--No hemos llegado a nada, inmigrante novato! --Dyshino se puso en pie de repente--. Esto no es Hong Kong, esto es Canad, y te digo... Una bala de 9 mm procedente de una rfaga de ametralladora le alcanz en el hombro derecho y le hizo girarse. El resto de la rfaga mat al hombre que tena detrs. Cay al suelo y rod bajo la mesa mientras se desencadenaba el infierno.

Agazapado junto al hombre al que haban disparado por la espalda, Henry dio un respingo ante el sbito estruendo de los disparos. Antes de que hubieran recibido respuesta, estaba de pie y corriendo hacia el sonido. Vicki...

Vicki contempl estupefacta cmo Henry irrumpa dentro de la zona iluminada, el rostro y el cabello un plido borrn sobre la fugaz sombra de su cuerpo. El pistolero del anaquel ms prximo murmur algo que sonaba como "Polica!" cuando ella se dio cuenta de que tena a Henry en su punto de mira. Dispar justo cuando ella le golpe lanzndolo por el aire. El aullido de dolor de Henry ahog el sonido de un meln maduro que hizo la cabeza del pistolero al entrar en contacto con el suelo de cemento, nueve metros ms abajo. El aroma de la sangre de Henry se hizo ms intenso eliminando el olor a azufre quemado de la plvora, el olor a metal caliente de los casquillos gastados, y el clido, carnoso olor de los hombres de abajo. La sangre de Henry, la sangre que la haba creado. El Hambre salt fuera de todo control.

El tiempo pareci ir ms despacio mientras Henry miraba fijamente de la mancha roja a travs de los dedos de su guante derecho al agujero en su brazo izquierdo. No pareca doler. Estoy conmocionado, pens. Cuando levant la cabeza, vio a un joven de fra mirada haciendo oscilar una metralleta hasta apuntar en su direccin... cada movimiento calculado y distinguible. Sintiendo como si estuviera movindose bajo el agua, Henry alarg la mano, agarr el can y estrell el arma contra la cara del pistolero. Cuando el cuerpo cay, la herida palpit una vez, enviando una onda de dolor que recorri el cuerpo de Henry, y el tiempo volvi a recobrar su ritmo normal. Sinti, ms que oy, el grito de rabia de Vicki, y no tuvo fuerza suficiente para abstenerse de responder.

Cogindose el hombro, Dyshino mir fuera desde debajo de la mesa con horror cuando otro de sus hombres caa al suelo. ste estaba muerto antes del impacto. Los disparos rebotaron en las vigas de metal.

Zumbndole la cabeza debido a la adrenalina, uno de los hombres de Eng se situ detrs de una carretilla elevadora y, con una amplia sonrisa, solt una lluvia de balas ms o menos en direccin al guardaespaldas de Dyshino. Algunos de los muchachos pensaban que estaba loco, pero le encantaba esta clase de cosas: el ruido, el caos, la forma de ser tan del todo impersonal de la muerte. Era como estar dentro de un videojuego. Qu diversin haba en acechar en silencio y disparar un solo tiro? De pronto su sonrisa se retorci, dejando paso a una mueca de dolor cuando una presa rrompible se cerr sobre su hombro y lo alz en vilo lanzndolo dentro de la cabina de la mquina. Grit. Su dedo apret el gatillo. Envi a la Muerte en una impersonal visita a dos de sus compaeros.

Ambas partes comprendieron que tenan un enemigo comn ms o menos a la vez. Por desgracia, para entonces era demasiado tarde.

El ltimo francotirador baj como pudo de los estantes, tratando desesperadamente de correr ms que su propia muerte. Resbal, logr detener su cada y cay de pie al suelo echando a correr. Un paso, dos... Vicki tendi una mano y le aferr por la nuca, hacindole ponerse de rodillas y dejando al descubierto su garganta en un solo movimiento.

Aqulla no era la carnicera que David Eng haba planeado. Agachado detrs de un rollo de suelo de vinilo sin encerado, aferr el hombro de su segundo y agit su Ingram hacia las distantes puertas. --Vmonos pitando de aqu! Su lugarteniente asinti y empezaron a abrirse camino pasillo abajo, espalda con espalda, cada uno protegiendo la retirada del otro.

Casi estaban en la puerta cuando una plida faz surgi de la oscuridad. --Creo que no --gru Henry. Rodeando el can de la Ingram con su mano, lo empuj hacia el suelo. Cuando la recmara se vaci en una lluvia de trozos de cemento, se la quit a Eng de las manos de un tirn y la lanz lejos. Aullando de miedo, su lugarteniente comenz a retroceder por donde haban venido y se top con los abiertos brazos de Vicki. Unos instantes despus, sta dej caer el cuerpo y se limpi la boca con la manga del jersey. Cuando se dio cuenta de que Henry la miraba, con Eng tendido sin vida a sus pies, sonri, con ojos de brillante plata. --Quedan unos pocos. l se volvi a medias hacia el interior del almacn, luego movi la cabeza. --No. No vale la pena el riesgo. --Nos han visto... --Han visto algo, pero no a nosotros. No quieren vernos cuando Cazamos; les recuerda por qu temen los nios a la oscuridad. --Entonces cul es el riesgo? --Ella avanz hacia l, inspirando profundas bocanadas del rico, carnoso aire que ola a sangre. Otro paso y puso la palma plana contra el pecho de l--. No pueden hacernos frente. --Inclinndose, lami un poco de sangre de la comisura de la boca de l. Desde los primeros das que siguieron al cambio, cuando el mundo haba sido un caleidoscopio de nuevas sensaciones, no se haba sentido tan viva. l atrap la lengua de ella entre sus dientes, con cuidado de no araarle la piel. Ella le rode con los brazos. La mano buena de l se enred en su cabello. Ella gimi contra su boca y empuj el cuerpo de David Eng apartndolo con el lateral del pie. Termin muy deprisa. La oscuridad comenz a abandonar los ojos de Henry cuando ste tendi una mano a Vicki para ayudarla a levantarse. --Es mejor que salgamos de aqu antes de que alguien informe del tiroteo. --Pero... Pudo ver las muertes pendientes destellando en los ojos de ella. --No. --Cuando Vicki retrocedi un paso hacia la luz, la cogi por

el brazo--. Vicki. Escchame. Tenemos que irnos antes de que llegue la polica. Esa era la voz que la haba guiado a travs del ao de caos que sigui al cambio. La plata se apag. A regaadientes, ella dej que la llevara fuera del almacn. La brisa del ocano dispers el olor a sangre que los envolva. Vicki gru en voz baja ante el contacto de Henry, pero cuando l la solt, sigui donde estaba, mirndole a la cara. --Qu? --Slo recordaba --El tono de ella afirmaba claramente que l no lo recordara--. Es casi el amanecer. Esprame en el aparcamiento e iremos juntos. Creo que deberamos hablar. --Luego ella se fue. Quitndose deprisa unos guantes que ya estaban empezando a ponerse rgidos, Henry movi la cabeza. --Ella cree que deberamos hablar --le dijo a la noche. Antao, antes de Vicki, haba pensado que no quedaba nada que le sorprendiera. Estaba equivocado.

Aquellos todava vivos dentro del almacn, dos de los hombres de Eng y Adn Dyshino, se juntaron bajo la luz y esperaron, sin saber exactamente por qu, al alba.

Vicki estaba esperndolo en la plaza de aparcamiento de l, sin mostrar ningn signo aparente de la carnicera ni de sus consecuencias. --Toallitas de mano y cepillo para el pelo --explic cuando Henry alz una pelirroja ceja ante la cara limpia de ella y el pelo alisado hacia atrs--. Y creo que he descubierto por qu vestimos de negro. Se mantuvieron a tres precavidos metros de distancia de camino al ascensor. Una vez dentro, en las esquinas opuestas, Henry la examin con atencin. --Ests bien? --Creo que tengo un cardenal en el culo. --Se lo frot y resopl--. La prxima vez, te pones t debajo. --La prxima vez. --Desde el momento en que se haban conocido, Vicki Nelson haba disfrutado volviendo su mundo del revs,

pero aquello, aquello s que no lo esperaba--. No debera haber habido un "esta vez". Va en contra de todo... --De qu? Del manual? Olvdalo, Henry. Uno --levant un dedo--, el sexo es una reaccin bien conocida a la violencia, y dos --un segundo dedo se alz--, a todas luces el olor a sangre era abrumador, as que tal vez si nos ponemos tapones en la nariz, podamos ir tirando, y tres --sus ojos comenzaron a brillar de nuevo--, ha sido tan esplndido poder dejarse llevar por fin... --Has disfrutado con ello? --Cuando ella comenz a sonrer abiertamente, l levant su mano--. No. Quiero decir el dejarte llevar. --S, lo he disfrutado. Y qu hay de malo en ello? Eran gngsteres, Henry. Dejando aparte lo que hayan hecho con anterioridad, esta noche estaban planeando matarse unos a otros. --Supn que no hay ningn gngster cerca la prxima vez que quieras experimentar esa sensacin. --Yo no... --Ests segura? La plata se apag. --Poda haberme controlado si no te hubiesen disparado. --Si hubiera sido capaz todava, se habra sonrojado al darse cuenta de pronto de lo que acababa de decir--. Esto, a propsito, ests bien? --La bala slo me ha rozado. --Se meti la mano izquierda bajo el cinturn para sujetar el brazo herido--. Para la puesta de sol de maana ya no podrs ver la herida. --Por qu demonios has salido corriendo a descubierto as? l se encogi de hombros e hizo una mueca de dolor. --Al or los disparos, pens que estabas en un apuro. Vicki resopl. --Jess. Eres igual que Celluci. Puedo cuidar de m misma. --Lo s, pero no has vivido en la noche durante mucho tiempo. --Henry, lamento comunicrtelo, pero fue el tipo con siglos de experiencia el que salt en medio de una guerra de bandas. Salieron al decimocuarto piso y aumentaron la distancia entre ellos hasta el ancho del pasillo. --Entonces qu ha pasado esta noche? --Nos alimentamos los dos --dijo Henry con aire pensativo pero sin mucha conviccin. Vicki movi la cabeza. --Creo que es ms que eso. Creo que una vez aflojamos el control, nos libramos de todo lo que ste acarrea. Parece que mientras

estemos concentrados en la destruccin en masa, nos llevamos bien. --Entonces tal vez por eso somos cazadores solitarios. Si lo que ha pasado esta noche es lo que sucede cuando nuestra especie une fuerzas, pronto acabaramos con nuestro suministro alimenticio. Llave en mano, ella se detuvo junto a la puerta del apartamento prestado. --Qu pasa maana por la noche? --Contigo y conmigo? No lo s. --Sonri, e hizo ademn de acariciarle la curva de la mejilla en el aire porque estaban demasiado alejados para tocarse--. Pero no tengo ninguna duda de que ser toda una experiencia averiguarlo.

Celluci estaba profundamente dormido. Vicki entr apenas en el dormitorio principal y se qued observndolo. Contempl el subir y bajar de su pecho. Dibuj la curva del brazo que haba puesto sobre su cabeza. Escuch su latido. Cambi de posicin y un rizo de pelo le cay sobre la cara. Ella avanz, la mano tendida para apartrselo, pero se detuvo cuando el movimiento hizo subir la empapada bocamanga de su jersey por su mueca, dejando una oscura mancha sobre la plida piel. De repente no quiso que Mike la viera as. Sus ropas, todas ellas incluyendo las deportivas, fueron a parar a la lavadora... lavado en fro, aclarado en fro, ms detergente del necesario. Luego se meti en la ducha y contempl el agua corriendo roja por el desage.

_____ 8 _____ --4:09 --Celluci cambi su mirada apenas enfocada del reloj a Vicki--. Apuras un poco, no? Se haba quedado en la ducha ms tiempo del que haba pretendido, hasta que el inminente amanecer la sac de debajo del azote del agua. Y entonces, envuelta en toallas prestadas, se haba quedado dudando al lado de la cama, reacia a despertarle, temerosa

de que viera... Viera qu? La sangre se haba escurrido en remolinos alrededor de sus pies desage abajo. No haba nada ms a la vista. Al menos, ella no crea que estuviera a la vista. --Vicki? --Cuando la cabeza de ella se alz con una sacudida, l suspir y se apoy contra la cabecera, el ante gris suave y blando contra su espalda. Puede que la dieta de Vicki hubiera cambiado, pero sus costumbres no, y en aquel preciso instante trataba de ocultarle algo--. Qu pasa? --Nada. Frunciendo ligeramente el ceo ante el tono de ella, tendi una mano y la envolvi alrededor de la suya. Para su sorpresa, estaba casi caliente. --Ests bien? --Si quieres decir si me han herido, estoy bien. --Nadie la haba tocado. Excepto Henry--. No tenemos mucho tiempo --el sol aguardaba justo del otro lado de la cresta de las montaas--, as que ir directa al grano. Si hay alguien recolectando rganos, no se trata del crimen organizado. La gente con la que Henry y yo hablamos no saba nada al respecto. No estaban hacindolo, ni haban odo rumores de ningn otro que lo hiciera. --Ests segura de que decan la verdad? Alzando despacio la cabeza, ella fij la mirada directamente en l. --Lo estoy. Estaba sentada justo ms all del limitado alcance de la lmpara para leer situada sobre la mesa de noche. Un par de chispas plateadas aparecieron dentro del valo en sombras de su rostro y volvieron a desaparecer antes de que Celluci sintiera su atraccin. --Muy bien. Ests segura. --No saba cules eran las limitaciones de toda aquella historia del Prncipe de las Tinieblas (aunque sospechaba que no era algo tan todopoderoso como Vicki y Henry queran que creyera), pero Vicki haba interrogado a tantos delincuentes con el paso de los aos que deba confiar en su habilidad para saber cundo estaba mintiendo alguien--. Esperemos nicamente que no les dieras ideas --aadi con guasa. --No sobre trfico de rganos. La voz de ella le eriz el vello de la nuca e hizo que preguntar qu ideas les haba dado resultara innecesario. --Si el crimen organizado no est implicado, entonces nos quedamos sin nuestro principal argumento para considerar la venta de rganos como el mvil. Al fantasma de Henry pueden haberlo matado

por muchsimas razones. --Cierto. Pero como le sigue faltando un rin, sigamos con esta hiptesis de momento. Tal vez tu Patricia Chou tenga razn sobre Ronald Swanson. --No es ma en absoluto, y Swanson lleva una vida del todo inmaculada en lo que a la ley se refiere. --Entonces, tendr que empezar por alguna parte. --Matar gente para hacerse con sus riones me parece un peln ambicioso. --Ella se encogi de hombros como si no quisiera pronunciarse, pero estaba claro que no iba a dejarlo pasar. Los polis se ponan as en ocasiones, aferrndose a una teora basada en poco ms que una corazonada, a menudo encontrando oposicin. Cuando resultaba que tenan razn, se deca que gozaban de habilidades intuitivas ms all de lo normal. Cuando resultaban estar equivocados, lo cual era lo ms frecuente, se deca que eran testarudos, se movan de acuerdo a sus propios intereses, y no estaban dispuestos a cumplir con el trabajo rutinario preciso para resolver el caso. Que Vicki hubiese tenido razn ms veces de las que se equivocaba no la volva menos testaruda. --Ahora qu? --Creo que deberamos dejar de ocuparnos de quin y echar un vistazo al dnde. --Imposible ya pasar por alto el sol. Los hombros de ella se encorvaron como esperando un golpe por detrs--. Mike, tengo que irme. l levant una mano para tocarse la parte de la mejilla en la que un mechn de cabello hmedo la haba rozado. Eso, la prolongada presin de la boca de ella y el dbil sabor a pasta de dientes fue todo lo que permaneci como seal de que haba estado en el cuarto. El reloj marcaba las 4:15. Sesenta segundos para el amanecer.

Tendida sobre la espalda en la cama del dormitorio rosa, con una toalla doblada a toda prisa bajo la cabeza para mantener la almohada seca, Vicki se pregunt por qu no senta ninguna culpa por la... por la... Frunci el ceo, comprendiendo que no tena una idea clara de a cuntos hombres haba matado en el almacn. El nmero haba sido borrado con sangre. No importaba. Porque no importaban. A ella no. Ni sus vidas. Ni sus muertes.

Pero Henry... --As que la violencia est bien, pero el sexo constituye un problema. --Suspir y se quit de un golpe una gota de sudor que escurra de la sien a la oreja--. Bien, acaso no resume eso la no...

4:16. Amanecer. Celluci alarg un brazo y apag la lmpara. Se alegraba cuando llegaba el pleno verano y las noches comenzaban a hacerse ms largas. Disponer de ms tiempo no volva a Vicki ms comunicativa, pero le daba a l ms oportunidades para sacarle la verdad.

--Buenos das, doctora Mui. Llega temprano. Ella ech un vistazo a su reloj. --Son casi las 6:45. No precisamente temprano. Ha llegado ese anlisis de sangre del laboratorio? La enfermera de noche le entreg un sobre manila. --Todos han tenido una noche tranquila. --No he preguntado. --Metido el sobre bajo un brazo, la doctora pas a la sala de espera y dej la puerta del despacho de la enfermera mecindose abierta detrs de ella. Puta. Pero nada de esa opinin se mostr a travs de su sonrisa por si la doctora Mui volviera la vista atrs a travs de las persianas abiertas que constituan la mitad superior de las paredes del despacho... el intento de la clnica de crear a la vez tanto una sensacin de seguridad en sus pacientes como de evitar que el lugar se pareciera demasiado a un hospital. En tiempo de severos recortes en asistencia sanitaria, el trabajo estaba demasiado bien pagado para ponerlo en peligro. Por lo que estaban pagndole, fingirse amistosa con la dama dragn era lo mnimo que estaba dispuesta a hacer.

Desviando la mirada de los helechos y los grabados de Laura Ashley que adornaban la sala de espera, la doctora Mui la atraves yendo hasta la ms prxima de las dos consultas, sacando el informe

de laboratorio del sobre mientras andaba. Para cuando lleg al escritorio, estaba claramente descontenta. --Estpido, estpido muchacho. Cmo pudo ser tan estpido? Se hundi en la silla y dej que la hoja cayera sobre la mesa de trabajo. Aquello lo cambiaba todo.

El telfono son justo cuando estaba sirviendo el t. Aunque beba caf en la oficina, beba t en casa porque Rebeca siempre haba preferido el t al caf... salvo cuando viajaban a los Estados Unidos. --Donde --haba comentado ella-- empezaron a prepararlo en el puerto de Boston con agua fra salada y todava no le haban cogido bien el truco de hacerlo de otra forma. Retir el auricular de su soporte, se lo meti bajo la oreja y vocifer un lacnico "hola" mientras iba al refrigerador a por leche. --Soy la doctora Mui. Tenemos un problema con el donante. El anlisis de sangre que le hice pasar la noche anterior revela que es VIH positivo. --No estaba limpio? --Lo estaba. Supongo que cuando supo la buena noticia, sali a celebrarlo. --Esto va a ser muy embarazoso. --Cogi la leche de la nevera y cerr deprisa la puerta. Slo costaba unos centavos dejarla abierta, pero no haba amasado una fortuna regalando dinero a BC Hydro--. El receptor y su padre llegarn en un avin en menos de dos horas. --Sera mucho ms embarazoso si le contagiamos. Ambos sopesaron las consecuencias por un momento. --De acuerdo. --Tom un sorbo de t y luego dej la taza sobre la mesa junto al jarro de flores frescas que Rebeca siempre haba insistido en tener en la cocina--. Llamar. Mientras no est ya en el avin, puedo comunicar con el telfono mvil de su padre. Y el donante? --No queremos que hable... --No. Por supuesto que no. Entendido, ninguna diferencia entre l y los dems, entonces. Slo sacarlo de la clnica tan pronto como sea posible. Cuando la doctora colg y la leche fue devuelta a la nevera, apret el botn de encendido y marc de memoria el nmero del

comprador. La conversacin fue, como haba previsto, muy embarazosa. Sin embargo, a fin de amasar una considerable fortuna en bienes races (incluso en el movido mercado de Vancouver) era preciso ser un agente de ventas condenadamente bueno. Aunque no haba vendido en persona una propiedad haca un tiempo, las viejas habilidades todava seguan afiladas, y sin duda no vena mal que fuera todava la nica oportunidad del chico. Cuando volvi a su t, ya estaba fro. Se lo bebi de todas formas. A Rebeca nunca le haba importado tomarlo fro y a menudo lo haba compartido con el gato. El gato haba muerto sin causa aparente tres meses despus que Rebeca. El veterinario se haba encogido de hombros dando a entender que poda haber sido de pena. Envidiaba al gato; su luto haba acabado.

--Y en las noticias de la ciudad, la violencia relacionada con el crimen organizado ha alcanzado su punto culminante la pasada noche con un nmero de vctimas que alcanza los dobles dgitos. Deteniendo el tenedor lleno de huevos revueltos a medio camino de su boca, Celluci se qued mirando la radio. --Once hombres, incluyendo al seor del crimen David Eng, fueron hallados muertos en un almacn de baldosas de Richmond cuando los empleados del mismo llegaron al trabajo esta maana. Algunos haban recibido disparos, pero otros parecan haber sido atacados por un animal. Dado que algunos de ellos se sabe pertenecen a la organizacin dirigida por Adn Dyshino, la polica supone que alguna clase de negociacin estall en violencia. Todava no saben con certeza si la muerte de Sebastien Carl en Vancouver Este est relacionada y estn tratando en estos momentos de dar con su esposa. Se ruega a cualquiera que disponga de informacin sobre stos u otros crmenes que contacte con los Grupos de Prevencin del Delito o la polica local. --S. Claro. --Resopl y sigui comiendo. Nadie ofreca nunca informacin sobre la violencia de bandas; lo malo del crimen organizado era que estaba organizado. Los testigos eran eficientemente despachados. As que Vicki estaba a salvo. Y luego comprendi de pronto. Once hombres. Tal vez doce. Tal vez ms; sin mucha publicidad, hecho para parecer un accidente o por

causa natural. De repente, se le quit el apetito. Se qued mirando los huevos, buscando respuestas en el patrn que dibujaba la salsa contra el amarillo. Once hombres. Tal vez doce. Todos miembros de una organizacin criminal y, con bastantes posibilidades, puede que todos asesinos. Todos hombres sin los cuales el mundo estaba mucho mejor. Y sin embargo... La ley tena que aplicarse a todos, o a ninguno. Quienquiera que hubiese matado a esos hombres, sin importar lo mucho que pudiera haber mejorado las cosas el eliminarlos, haba quebrantado la ley. Probablemente varias leyes. Si se trataba de Vicki... --Ests adelantando conclusiones --se dijo con un gruido, apartando la silla de la mesa--. Henry estaba ah fuera, asimismo. No tiene que haber sido Vicki necesariamente. De haber sido Henry, arreglaba eso algo las cosas? No tenia por qu haber sido ninguno de los dos. --Dos bandas juntas en un espacio cerrado, esa clase de cosas pasa. Probablemente tenan perros con ellos. --Abriendo y cerrando los armarios de la cocina, tratando de no golpearlos para no hacer aicos el cristal grabado de las puertas, encontr tres juegos completos de platos pero ninguna bolsa de basura. El vago recuerdo de un cuarto de lavandera le hizo ir pasillo abajo. Estaba detrs de la segunda puerta que abri y era evidente que haba sido usado aquella maana. La lavadora era un modelo europeo, se supona que gastaba la mitad de agua. Todava eran increblemente caras en Norteamrica y Celluci, que haba tenido que or a una de sus tas ensalzando sus virtudes, se pregunt qu pasara a los cinco aos cuando el sello cediese e inundasen la lavandera. Las ropas de Vicki (vaqueros, camisa, jersey, ropa interior, calcetines, botas de caa alta; todo lo que haba llevado la noche anterior) estaban metidas en un hmedo montn en el tambor de la lavadora. Once hombres. Puede que doce. Puede que eso significase barro. Puede que otras cien cosas. Puso la ropa en la secadora, agarr una bolsa de basura del armario trastero del rincn y volva sobre sus pasos hasta la cocina cuando oy un golpecito en la puerta del apartamento. La mujer de pie en el pasillo pareca como si estuviera a punto de gritar.

--Lo siento --dijo sta, moviendo una mano ms o menos hacia la puerta abierta mientras meta la otra en su bolso en busca de un pauelo de papel--. Es slo que venir aqu me lo ha recordado todo. --Seora Munro? --aventur Celluci. La seora Munro se son la nariz y asinti. --Eso es. Siento ser tan llorona, pero es que de alguna forma se me pas por la cabeza de pronto, al pasar por aqu, que la seorita Evans se ha ido de verdad. Celluci saba que deba apartarse de en medio. Que no haba ninguna buena razn en ese momento para que ella no entrase. Tengo a un vampiro dormido aqu dentro, asi que le importa volver despus de la puesta de sol simplemente no vala. --Slo he venido a por algunas cosas que olvid llevarme la noche que la seorita Evans falleci. --Alz la mirada hacia l, expectante--. No ser mucho rato, mi hija est esperndome en el coche. No pareca haber nada ms que l pudiera hacer, as que se ech a un lado. --As que usted es un amigo del seor Fitzroy. --Soltando un profundo suspiro, cruz resueltamente el vestbulo, pasando la mirada de uno a otro lado con rapidez como si tuviese miedo de dejarla posarse durante mucho tiempo sobre cualquier objeto--. La seorita Evans tena un altsimo concepto del seor Fitzroy. l coqueteaba con ella, sabe, y eso la haca sentirse joven. No me importa dejar que amigos suyos se queden aqu. Y usted es un detective de la polica, no? Igual que en la televisin. Estn teniendo usted y su amiga una agradable estancia en Vancouver? Preguntndose qu era lo que Henry le haba contado exactamente, Celluci dijo que s y luego, mientras ella iba derecha al dormitorio rosa, alarg el paso para adelantrsele, aadiendo deprisa con una voz calculada para desarmar a mujeres de mediana edad. --Esto, seora Munro, tenemos un pequeo problema. Ella se detuvo, con la mano cogiendo el pomo de la puerta, y frunci el ceo ligeramente. --Un problema, detective? --Mi, eh, amiga est dormida ah dentro. --An? --Su reloj luca grandes nmeros negros sobre una plana y blanca esfera--. Son casi las diez. No estar enferma, no? --No, no lo est. --Y a continuacin, puesto que no haba nada como la verdad para sonar sincero, aadi--. Le sent mal la comida. --Qu lstima.

--Y ha pasado una mala noche. --Encontr la mirada de ella y le sonri esperanzado, una expresin que haba hecho a innumerables testigos recordar de pronto abundantes detalles--. Esperaba que pudiese dormir un par de horas ms. --Bueno... --Si deja una lista, podramos hacer que Henry lleve todo lo que necesite a casa de su hija esta noche. --No, no, no hay necesidad de molestar al seor Fitzroy. Ya ha sido ms que generoso, y, bueno... --sus pupilas se dilataron cuando record la inesperada visita--, me pidi que no viniera mientras estn ustedes aqu. El corazn de Celluci comenz a latir de nuevo cuando ella dej caer la mano y se volvi desde la puerta. Mi persuasin fue, en su mayor parte, monetaria, oy decir a Henry. En su mayor parte. --No necesitaba nada importante. No habra siquiera venido de no ser porque estbamos en el vecindario y mi nuera es de lo ms persuasiva. Ms de lo que te imaginas. Si su nuera haba sido capaz de imponerse a una de las peticiones de Fitzroy, incluso momentneamente, formidable no sera la palabra para describirla. Haba otras palabras, pero Vicki le haba obligado ms o menos a dejar de usarlas. --Le estamos muy agradecidos por permitirnos emplear su casa. La cara de ella se qued inmvil mientras echaba un vistazo al cuarto de estar. --S. Supongo que es mi casa ahora. La seorita Evans me la dej, sabe. --No, no lo saba. --S, pero imagino que la vender. --Cogi una pequea escultura de bronce, se la qued mirando como si nunca la hubiera visto antes, y volvi a dejarla despacio--. Esto es demasiado grandioso para m. Me gustan las cosas un poco ms acogedoras. "Acogedor" no era la palabra que Celluci habra usado para describir el dormitorio rosa. De hecho, la nica que le vena a la mente era abrumador. La sigui en silencio mientras volva a la puerta del apartamento. --Siento haberle molestado, detective. Si pudiese usted pedir al seor Fitzroy que me llame a casa de mi hijo cuando se vayan... --Si somos una molestia, seora Munro... --No, en absoluto --Le sonri de un modo tranquilizador, luego se

detuvo, arrugndosele la frente con sbito desconcierto--. Pensaba que usted estara usando el dormitorio principal. --En realidad, estoy usndolo. --Ah, claro. --Su tono sugiri que aquello lo explicaba todo--. Usted es amigo del seor Fitzroy! Para cuando Celluci comprendi lo que eso significaba, la seora Munro se haba ido... lo cual fue lo mejor porque su reaccin fue sucinta y procaz.

El desayuno haba sido bastante bueno para ser comida de hospital. No haba sido copioso, pero al menos no haba salido de un contenedor de basura. Sentndose con las piernas cruzadas sobre la cama, fum un cigarrillo y dese que le hubieran vuelto a traer su ropa. O slo sus botas. Haba tenido que robar a turistas durante casi una semana el verano pasado para conseguirlas, y si no se las devolvan se iba a armar la gorda, pero bien. Cierto que tenia bastante dinero ahora para comprar todo lo que quisiera, pero sa no era la cuestin. Esas botas eran suyas. Aplast la colilla en un picado cenicero de metal y encendi otro. Era algo extrao que le dejaran tener sus cigarrillos, pero como no iban a usar sus pulmones imagin que no importaba. Cuando la puerta se abri, sopl una nube de humo hacia ella, slo para demostrar que le daba igual; que no estaba afectado por lo que haba aceptado hacer. Los labios fruncidos en una fina lnea, la doctora Mui se par en seco antes de adentrarse en la tenue bruma gris y lo mir fijamente con disgusto. --Es hora de tu inyeccin. l no pudo evitarlo y solt una risita nerviosa. Se pareca mucho a algo salido de una pelcula mala de horror. --Ees hoga de tu inyeccin --repiti con exagerado acento alemn--. Y luego robas mi cerebro y se lo pones a un robot, eh? --No. --La slaba nica no dej espacio para otra opinin. --Joder, ta, tranqui. Era una broma. --Moviendo la cabeza, fue a apagar el cigarrillo, pero la doctora levant la mano. --Puedes acabar. --Gracias, seguro. --Pero no pudo, no con ella observando. Dio dos largas caladas y pellizc el extremo, volviendo a meterlo todava

caliente en el paquete para luego--. Muy bien. --Levant la barbilla y le brind su mejor mirada de me importa un carajo todo--. Hazlo. --chate. l resopl pero hizo lo que le deca, murmurando: --Ta, espero que tengas mejores modales en la cama con los clientes de pago. Sinti los dedos de ella fros contra su piel mientras suba la manga de su chaqueta de pijama, y mir al techo cuando le frot el codo con un algodn mojado en alcohol. --Eh! Vas a sacar ms sangre? --No. Algo en la voz de ella le hizo bajar la mirada del techo hasta su rostro, pero sus ojos estaban concentrados en el lquido que llenaba la jeringa. Cuando estuvo satisfecha, la retir del frasquito marrn que sostena en la mano izquierda, volvi a metrselo en el bolsillo de su bata de laboratorio, y baj los ojos hacia l. El vello de su nuca se le eriz. De pronto, no quera esa inyeccin. --He cambiado de idea. --No tienes posibilidad de elegir. --Mala suerte. --Mientras hablaba, sali disparado de la cama y tan lejos de ella como pudo sin dejar el cuarto; su espalda presion con fuerza la pared del exterior, los puos alzados a la altura de la cintura. La doctora Mui mir con intencin a la bolsa de deporte metida detrs de la almohada. --Cogiste el dinero --le record--. Me lo llevo? --No! --Dio un paso adelante, se detuvo, y se qued mirando la bolsa. Dinero suficiente para irse. No saba a dnde, pero saba ms que de sobra de dnde y no quera volver nunca. Tras un instante, dijo "no" de nuevo, en voz ms baja. De qu diablos tena miedo de todas formas? No iban a hacerle nada. Le necesitaban sano. Sinti el suelo fro bajo sus pies descalzos mientras volva andando a la cama. Se estremeci y se desliz bajo las mantas. --Ya est? --pregunt, negndose a soltar un respingo cuando la aguja le perfor la piel. --S. --Con un slo y experto movimiento, hizo bajar el mbolo--. Ya est. Abandon el cuarto mientras el sedante obraba efecto. --No queremos que se repita lo que pas la noche anterior --dijo al

enfermero que la aguardaba en el pasillo, con un tono que insinuaba que lo que ella quisiera o no quisiera era todo lo que debera preocuparle a l. La expresin de ste sugiri que estaba de acuerdo--. No me importa cmo muere, pero hay que deshacerse de l debidamente. Comprendes? --S, doctora. --Bien. --Se apart alejndose de la puerta--. Adelante. l avanz como un perro al que sueltan la correa.

Resistiendo el impulso de quedarse en el apartamento en caso de que la seora Munro volviera mientras estaba fuera, Celluci ech la llave y se dirigi al ascensor. Cuanto antes resolvieran aquel asunto, ms pronto podran volver a casa y seguir con sus vidas. La hiptesis de ambos sobre los responsables de la aparicin del fantasma de Henry careca de fundamento. Por desgracia, ahora que saban que el crimen organizado no estaba implicado, ello dejaba slo a un par de millones de posibles sospechosos. Tal vez algunos menos si las bandas estaban creciendo tan rpido como referan los medios de comunicacin. Por supuesto, tambin quedaba Ronald Swanson. Multimillonario, filntropo, afligido esposo, y un buen tipo en todos los aspectos. El ascensor lleg casi al instante. Vicki insista en que continuaran dando por sentado el trfico de rganos. Dado que la polica no haba identificado an el cadver, pareca obvio que no haba perdido el rin mediante ciruga convencional. Puesto que ellos saban que lo haba perdido en esa zona, el trfico de rganos estaba comenzando a cobrar ms sentido. Y el motivo para extraer el rgano? sa era la nica respuesta sencilla. Lucro. Asi que tal vez deberamos buscar a un ferengi [*Nota del T.Raza aliengena de comerciantes sin escrpulos de la serie Star Trek], resopl mientras apretaba el botn del aparcamiento subterrneo. La camiseta de la banda de garaje del fantasma indicaba que haba vivido, y muerto, en los alrededores. Como todava no haba sido identificado, evidentemente se trataba de alguien a quien no echaran de menos. Por desgracia, los alrededores ofrecan un amplio abanico de potenciales donantes. Como Tony haba hecho notar, un invierno en la costa oeste era preferible a congelarse hasta la muerte

en Toronto o Edmonton. Dado que los centros de trasplante no estaban implicados, tena que ser una clnica privada; aquellos interesados en comprar rganos, sin duda, no estaran dispuestos a almacenar partes de cuerpos cortadas al aire en el stano de cualquiera. Haba una lista de una hoja y media de clnicas en las pginas amarillas de Vancouver, pero diecisis de ellas podan descartarse de inmediato pues dudaba mucho que existiera una "forma holstica" de extraer un rin. La Clnica de la Vena de Vancouver resultaba intrigante pero no tanto como un anuncio de un cuarto de pgina prometiendo anlisis de clulas sanguneas en vivo. Una foto adjunta mostraba a una mujer sonriente de cabello largo y oscuro, a todas luces muy contenta con su sangre. No pudo decidir si deba mencionrselo a Vicki o no molestarla en absoluto. Un hombre medio calvo con un polo de golf y pantalones blancos mont en el tercer piso. Celluci salud con la cabeza, advirti el Rolex y la cara locin de afeitado, luego adopt la postura de ascensor: la mirada enfocada en ninguna parte a mitad de altura de las puertas. La lista de compradores con la combinacin precisa de necesidad, dinero contante y voluntad de mantener la boca cerrada sera necesariamente limitada. Por tanto, resultara ineficaz elegir a un vagabundo al azar y esperar que fuese compatible. Necesitaran alguna clase de informacin mdica. Saliendo al aparcamiento subterrneo, anduvo hacia la imponente mole de la furgoneta, escuchando el eco mientras lanzaba las llaves de una a otra mano. Haba una clnica popular en Vancouver Este que pareca atender a un vecindario menos que selecto y ofreca, segn su anuncio, pruebas de VIH. Era un lugar por donde empezar. Cerr la puerta de la camioneta y ajust el retrovisor, tratando de no pensar en un fardo de ropa mojada y en lo bien que disimulaban las manchas los asientos oscuros. De haberse parado a pensarlo, habra cogido un taxi. La clnica estaba en la esquina de East Hastings y Main, encajada entre el falso Gastown histrico y las bulliciosas tiendas de Chinatown en una de las partes ms viejas de la ciudad. Las calles eran estrechas, el trfico catico, y los aparcamientos muy buscados. Llegando al cruce de Pender con Carrall Street, Celluci mir ceudo la seal de "direccin nica/se prohibe la entrada" que le

impeda avanzar. La costumbre le hizo anotar el nmero de matrcula de los dos coches delante de l que giraron a la izquierda despus de que el semforo pasara del mbar al rojo, luego se qued sentado, tamborileando con los dedos sobre el volante, esperando un corte en el constante flujo de peatones que le permitiera ir a su derecha. Mientras aguardaba, contempl a la gente que se encaminaba hacia el Centro Cultural Chino y esper que el tro de mujeres de mediana edad, envueltas con cmaras y diciendo bonito en voz alta a todo, incluyendo las seales bilinges de la calle, fuesen turistas americanas. Cuando el semforo cambi, avanz hasta la interseccin slo para verse bloqueado por peatones cruzando Pender. Pasada la mitad del tiempo del verde, se aprovech de un grupo de adolescentes lo bastante giles para quitarse de en medio y dobl la esquina al fin. Mientras el trfico avanzaba despacio sorteando un camin de reparto, aparcado no exactamente en doble fila, aspir una agradecida bocanada de aire caliente. Pescado fresco, jengibre, ajo, y gases del tubo de escape; familiar y reconfortante. Antes de su cambio, Vicki haba vivido en el borde del Chinatown de Toronto y aquel aire, atrapado entre los edificios fuera del alcance de todo salvo la brisa ms persistente del ocano, evocaba recuerdos de una vida menos complicada. Antes de llegar a Columbia Street, a una sola manzana, ya haba tenido suficiente nostalgia. Cuando una plaza de aparcamiento apareci de forma milagrosa, dio vuelta a la camioneta para meterla, subi las ventanillas, cerr las puertas, ech un vistazo para asegurarse de que el hombre tendido contra la base de la Shing Li'ung Trading Company respiraba, y todava fue capaz de golpear al coche que haba detrs llevndolo hasta la esquina. La clnica East Hastings estaba a menos de una manzana, pero incluso tan corta distancia bastaba para dejar atrs la prosperidad de Chinatown. Las dimensiones de las ventanas (hechas de cristal reforzado con alambre) insinuaban que el edificio haba tenido antao un escaparate. De pie en la acera, Celluci se asom al interior y barri con la mirada a tres ancianos asiticos sentados en las omnipresentes sillas naranjas de vinilo y los perfiles de un adolescente ceudo, discutiendo con una mujer de aspecto preocupado detrs de un mostrador que le llegaba hasta la cintura. Mientras observaba, la mujer seal hacia una silla vaca, orden de manera inconfundible a ste que se sentara, y

desapareci en la parte trasera. Todava ceudo, el chico la sigui con la mirada por un momento. Luego, echando a un lado un estante de cartn con folletos del gobierno, agarr una cajetilla de detrs del mostrador y corri hacia la puerta. Celluci lo pill antes de que traspusiera el umbral. --Vete a la mierda, to! Sultame! --Creo que no. --Manejando a su forcejeante cautivo de vuelta al interior de la clnica, se interpuso entre el adolescente y la puerta. --Esto es agresin, gilipollas! Djame ir antes de que llame a un poli! --Te gustara ver mi placa? --pregunt Celluci con calma, aflojando su presa sobre la fina camiseta. El chico se apart de un tirn, se gir deprisa para apoyarse contra el mostrador y alz la vista. Tuvo que alzarla mucho. --Joder --suspir filosficamente cuando comprendi que no era una pregunta retrica. --Qu est pasando aqu? Celluci abri la boca para contestar y la dej abierta mientras bajaba la mirada, clavndola en la mujer ms hermosa que haba visto nunca. --Ests perdiendo el tiempo, to. --Con una amplia sonrisa, el chico se volvi y tendi la mano. En equilibrio sobre la palma haba una caja rectangular de condones--. Decid no esperar a la charla sobre sexo seguro, doctora. Este tipo me ech el guante cuando sala. La doctora levant unos ojos de nice hacia el rostro de Celluci. --Y usted es...? --pregunt. --Esto, Celluci. --Movi la cabeza y logr recuperar el control de su cerebro--. Sargento detective Michael Celluci, polica de Toronto. El adolescente le mir furioso sin creerle. --Toronto? No vaciles, to. --No est un poco alejado de su jurisdiccin, detective? --Reflejos azul marino bailaron a travs de un sedoso velo de cabello bano al ladear ella la cabeza. Su explicacin relativa a cmo haba visto al chico echar mano detrs del mostrador omiti el hecho de que la clnica haba sido su destino. Cuando acab, la doctora pas a mirar al muchacho. --Ests robando a esta clnica, y ests robando a tus amigos. --Eh! Ibas a drmelos! --No toda la caja. --La abri, sac seis envoltorios de plstico y se

los dio--. Ahora sintate. Las normas dictan que se entregan junto con una charla, y vas a escucharla antes de irte. Metiendo las manos en los bolsillos de unos holgados vaqueros, se sent. La doctora volvi a poner la caja detrs del mostrador y volvi a alzar la vista hacia Celluci, sus pestaas arrojando desflecadas sombras contra la curva de porcelana de sus mejillas. --Me ha hecho un favor, detective. Hay algo que pueda hacer por usted? --Almorzar conmigo? --Sus ojos se ensancharon cuando comprendi que era su propia voz la que pronunciaba la invitacin. La doctora pareca ser ms de treinta centmetros ms baja que l. Siempre haba encontrado amedrentadoras a las mujeres de baja estatura. Su abuela apenas sobrepasaba el metro cincuenta. Almorzar? En qu estara yo pensando? Uno de los viejos murmur algo en chino. Los otros dos soltaron una risita. La perfecta curva de la barbilla de la doctora se elev en un ngulo desafiante. --Por qu no.

El Palacio del Jardn de Jade era un restaurante chino que no haba sido "descubierto" por los turistas. Aquellos que encontraban por casualidad aquella descuidada calle lateral, si no se vean disuadidos por la pared verde de ladrillo aislante, echaban un vistazo a la baldosa que faltaba justo en la entrada y a las rayadas mesas de frmica y normalmente decidan probar con algn lugar algo menos colorido. Aunque la doctora y el detective llegaron en lo que debera haber sido la hora punta del almuerzo, los nicos clientes eran un viejo con zapatillas de felpa y una acosada madre con dos nios de menos de tres aos. La chica estaba mascando un bollo relleno. Lo mismo que el anciano. --Suelo tomar tres empanadas de cerdo frito a la pequinesa, tofu muy hecho con gambas, y un rollito de primavera --dijo la doctora mientras se sentaba. --Suena bien. --Celluci cambi su silla por una con cuatro patas operativas y se sent con cuidado sobre el asiento gris moteado. El lugar ola sensiblemente mejor de lo que pareca--. Pero el doble para

m. --Tienen un par de marcas de cerveza china, si le interesa. --No bebo. --No es poco usual para un oficial de polica? Siempre he odo decir que ustedes eran un puado de alcohlicos. --Algunos lo son. --El camarero deposit una tetera de acero inoxidable--. Otros tenemos otras formas de embotarnos. Observ, hipnotizado, cmo las cejas de ella se alzaban, cual alas de un esbelto mirlo. --Y cul es su forma, detective? --Peleo con una amistad. Ella pestae. --Cmo? --Tengo peleas a gritos con una amistad. --Que se los devuelve? l sonri, comenzando a relajarse. --Oh, s. Es muy catrtico. --Quitando el envoltorio de papel de sus palillos chinos, los rompi--. Ahora que me doy cuenta, no me ha dicho su nombre. Las mejillas de ella cobraron color. --Oh. Lo siento mucho. Eve Seto. --No tiene por qu. Despus de todo, slo ha venido a almorzar conmigo porque los viejos de la clnica han dicho que no lo hara. --Tan evidente es? Celluci esper hasta que la camarera dej la bandeja de rolIitos de primavera y un plato llano de salsa de judas negras, luego se encogi de hombros. --Soy el nico varn de mi generacin y tengo una abuela de noventa y tres aos. Crame. Conozco el poder de la edad. La doctora Seto le mir fijamente por un momento, luego se cubri la boca con la mano y se ri. Con el rollo de primavera a medio camino hacia la salsa, de pronto a Celluci se le hizo difcil respirar. No era una respuesta sexual, exactamente, era ms bien que su belleza obtena el cien por cien de su atencin, sin dejar lugar a preocupaciones tan mundanas como inspirar y espirar. Tras un instante, se oblig a s mismo a mojar, masticar y tragar, encontrando un cierto equilibrio en la comida familiar. En lo que respecta a conseguir informacin, el almuerzo fue un completo desastre. La doctora Seto pareci a la vez sorprendida y

aliviada por el tono claramente ligero de la conversacin. Yendo de vuelta a la clnica, agotadas las trivialidades sobre las que hablar, Celluci se volvi agradecido cuando la doctora se hizo sombra en los ojos con una mano y susurr: --Me pregunto qu est pasando all. All, en el Centro Cultural Chino, una furgoneta amarillo chilln de la televisin por cable se haba parado sobre el ancho paso peatonal y sus ocupantes estaban ocupados en arrojar montones de material de grabacin. --Es como ver a los payasos saliendo del cochecito del circo --dijo Celluci mientras otra pila de indistinguibles cajas negras era puesta en precario equilibrio encima del montn. Dejando su carga de cables, un hombre alto y delgado con cola de caballo enderez la pila en el ltimo instante y comenz una enrgica discusin con alguien que segua en la furgoneta... una discusin que se vio interrumpida antes de empezar en realidad cuando Patricia Chou sali como una fiera del edificio. Segundos despus, los cables volvieron a tenderse y el equipo sigui siendo descargado. La doctora Seto pareca intrigada. --Me pregunto qu es lo que ha dicho. --Conoce a la seorita Chou? --Algo en la voz de ella sugera que s. La doctora asinti. --Hizo un reportaje en mi clnica, hace dos o tres meses. En conjunto, un reportaje favorable pero un poco como ser operado sin anestesia. --Su tono se volvi especulativo mientras se alejaron del Centro--. Sin embargo, me sorprende que la conozca. No me ha dicho que lleva en Vancouver slo un par de das? --No la conozco exactamente. Vi su entrevista con Ronald Swanson... --No ser el Ronald Swanson agente inmobiliario? De pronto, Celluci record por qu haba ido a la clnica en un principio. Por qu haba invitado a almorzar fuera a la doctora Seto. --se es. Lo conoce? --No es amigo mo, si es eso lo que quiere decir, pero nos conocemos. Su compaa don los ordenadores que usamos en la clnica, y hay varias organizaciones benficas en la ciudad que dependen de su generosidad. Trabaja incansablemente para la sociedad de trasplantes. --Eso me pareci entender en la entrevista. --Entonces, antes de que ella pudiera cambiar de tema, aadi--. Todo ese asunto me

parece asombroso... que puedas sacar un rgano de una persona, cosrselo dentro a otra, y salvar una vida. --No es as de sencillo, me temo. --Apret el botn de peatones y ambos esperaron mientras el semforo cambiaba. Luego aguardaron un momento ms cuando un camin naranja de mediados de los setenta se salt el mbar. --Lo ha hecho usted? --la inst Celluci, bajndose del bordillo. --Detective, pinselo. Si fuese un cirujano de trasplantes, estara ejerciendo la medicina popular? --No. Supongo que no. --Puede estar seguro de ello. --He odo que los trasplantes de rin no son tan difciles. --De trasplantar. Despus, conllevan el mismo riesgo de rechazo o infeccin que cualquier otro trasplante, y la infeccin mata. --Se volvi a medias alzando la vista hacia l desde debajo de una cascada de sedoso cabello--. Sabe cul fue el mayor avance en medicina del siglo XX? --Convencer a los doctores para que se lavasen las manos. --No pudo evitar hincharse un poco ante la sbita sonrisa de ella--. Eh, no soy tan estpido como parezco. Vicki se habra aprovechado de semejante pie. La doctora Seto pareca tan horrorizada de que l pudiera creer que ella pensaba que lo era, que Celluci se encontr disculpndose y desvindose de su camino para mostrarse encantador durante el resto del paseo. De nuevo en la clnica, la doctora accedi de buena gana a guiarlo en una rpida visita. --Siempre que sea muy rpida. Los mismos tres ancianos, al menos Celluci crea que lo eran, observaron cada uno de los movimientos de ambos. A no ser que hubiera un quirfano oculto en el stano, no trasplantaban riones en el edificio. Sin embargo, muchos de los pacientes de la clnica eran de la clase de gente que poda desaparecer sin que se hicieran preguntas. Varios de ellos lo haban hecho. --Sencillamente nunca regresan. --La doctora Seto suspir mientras volva a enfundarse la bata de laboratorio--. Resulta descorazonador. --Tiene alguna idea de adonde pueden haber ido? --De vuelta al este, tal vez. Es de esperar que a casa. --Sus ojos contemplaron rostros que l no poda ver--. Por desgracia, me temo

que demasiados de ellos han acabado formando parte de las estadsticas policiales de una u otra clase. Cuando l sac la arrugada fotocopia de la foto de la autopsia, ella neg con la cabeza. --No. No es uno de los mos. Celluci haba visto embusteros igual de sinceros y casi tan hermosos, pero la crey. Una mujer claramente colocada entr tambalendose, se dobl de dolor y aull pidiendo un mdico. Celluci musit un adis que dud oyera nadie, y se fue. Volviendo al coche, luch con una creciente melancola. l y Vicki solan ir a un chino ms o menos una vez al mes. A menudo eran los dos nicos caucsicos en el restaurante de dos plantas y dominaban al resto de la clientela. Las mujeres entradas en aos que servan la comida de cuando en cuando se acercaban hacia ellos, moviendo la cabeza y murmurando: --Usted no quiere. Era algo que nunca podran volver a hacer. Una multa de aparcamiento de veinte dlares no mejor su humor. El trfico no disminuy hasta que estuvo casi en la biblioteca. En aquellos tiempos en los que iba de uniforme, un viejo sargento de la Divisin 14 sola decir: --Si surge el nombre de alguien tres veces durante una investigacin, puedes ir a por la sentencia, porque se es el hijo de puta que cometi el crimen. El nombre de Ronald Swanson haba salido a relucir dos veces ya. Un poco de excavacin desenterr el nombre de la clnica que haba mencionado Patricia Chou, "...una clnica privada en la que gente en el ltimo estadio de un fallo renal espera un rin... ". Segn antiguos nmeros del semanario Business in Vancouver, Ronald Swanson haba sido responsable de su construccin, formaba parte de la junta directiva y aportaba una gran parte del soporte econmico. Proyecto Esperanza no figuraba en la lista de clnicas de la gua telefnica, pero no era nada sorprendente pues probablemente se necesitaba la recomendacin de un mdico para conseguir entrar. Frotndose los ojos, Celluci dej el cubculo de estudio individual de microfichas, extrajo su tarjeta telefnica y llam a la clnica desde el vestbulo de la biblioteca. Sin identificarse, pregunt si tenan algn cirujano de trasplantes en plantilla. Framente profesional, la

enfermera de guardia dijo que s. Celluci le dio las gracias y colg. Mvil. La esposa de Swanson haba muerto de un fallo renal mientras esperaba un trasplante. Swanson poda querer vengarse contra el sistema que le haba fallado. O tal vez la muerte de ella le haba hecho fijarse en un mercado aguardando a ser explotado. Medios. Swanson tena acceso a las instalaciones y los fondos precisos para comprar a cualquier talento que quisiera. Oportunidad. Y si la doctora Seto no supiese que estaba suministrando los donantes? La compaa de Swanson le haba donado sus ordenadores. Poda volver a acceder a ellos en busca de la informacin que necesitaba? Segn Patricia Chou, los hackers experimentados estaban a diez centavos la docena, y su anterior experiencia probaba que uno de cada doce ciudadanos honrados poda ser comprado. --Con bastante dinero tienes la posibilidad de hacer cualquier cosa. Un argumento difcil de rebatir, pero no tena nada que pudiera llamarse evidencia por mucho que dejara correr la imaginacin. Nada que pudiera ofrecer a la polica que justificase un arresto e impidiera a Henry Fitzroy tomarse la justicia por su mano. Pero, si bien circunstancial, la conexin entre Ronald Swanson y el fantasma de Henry era lo bastante slida para que valiera la pena un viajecito hasta Proyecto Esperanza. Mientras volva a meterse en la camioneta, Celluci se pregunt de dnde haban salido los ordenadores de la sociedad de trasplantes. En Toronto, donde su placa significaba algo, habra tenido dnde apoyarse para investigar. De no estar implicados Vicky y Henry, habra controlado los bares donde lo ms selecto de Vancouver pasaba el rato y averiguado adonde les estaba llevando su investigacin. Salvo que, por supuesto, yo no me vera implicado si ese bastardo real de vampiro no muerto escritor de novela rosa, Henry Fitzroy, no hubiese implicado a Vicki. --No tenias por qu venir --le record la vocecita en su cabeza. --Si. Claro --resopl mientras arrancaba y se perda en el trfico--. Como si ella pudiera hacerlo todo sola. --De forma deliberada eligi no pensar en lo que Vicki poda o no haber hecho entre el ocaso y el alba la noche anterior. Por desgracia, no estaba en Toronto, haba vampiros implicados, y no se le ocurra ninguna razn plausible para que nadie debiera contarle nada.

Proyecto Esperanza ocupaba una parcela de tierra bastante grande en el extremo este de Vancouver Norte. Celluci aparc la camioneta a un lado de Mt. Seymour Road, despleg un mapa sobre el volante y adopt una expresin confundida por si aquellos que pasaban cerca se preguntaban qu estaba haciendo. Desde donde estaba sentado, a unos ciento cincuenta metros ms all de la larga avenida sobre una ligera pendiente, poda ver un edificio de una planta diseado de forma tan a propsito para no parecer institucional que no poda parecer otra cosa, un aparcamiento medio lleno, un contenedor de desechos, y varios bancos vacos diseminados en torno a terrenos agradablemente ajardinados. La orientacin del edificio le permita ver un lado y parte de la trasera. La distancia desde la carretera haca que no pudiera ver una mierda en cuanto a detalles. Soltando un suspiro, sac un juego de prismticos en miniatura plegable de la guantera. En uno de sus momentos ms caprichosos, Vicki haba encargado un par anunciado en una revista que aseguraba eran exactamente como los usados por la KGB. Celluci pona en duda la conexin con la KGB, pero tuvo que reconocer (aunque no a Vicki) que, para su tamao, no estaban mal. Una inspeccin ms de cerca le hizo saber que todas las ventanas tenan persianas y que Eliminacin de Residuos Dailow vaciaba el contenedor dos veces por semana. --As que cunto tiempo me quedo aqu? --pregunt a su reflejo en el espejo retrovisor. La vigilancia lejos de una multitud que hiciera de cobertura siempre era una lata, y hacerse pasar por un turista perdido no resultara verosmil durante mucho tiempo--. Tal vez debera entrar y preguntar direcciones. Ver si pueden echarme una mano... Vaya. Un hombre grande con vaqueros claros y una camiseta roja cruz el aparcamiento y se meti en uno de esos hbridos tan modernos entre deportivo y utilitario que pareca conducir una de cada dos personas en la costa. A travs de los prismticos, Celluci lo observ llevando marcha atrs el vehculo hacia la clnica. Cuando se detuvo, el ngulo del edificio lo tap del todo salvo un trozo del parachoques delantero derecho. --Por qu das marcha atrs hacia un edificio? Porque estas cargando algo en el maletero. --Entornar los ojos no serva. La clnica

segua en medio--. Y qu ests cargando? sa es la cuestin, no? Poda ser cualquier cosa. Las probabilidades de que fuese un cadver con un slo rin eran nfimas. --Pero la vida es jugrsela, y a veces tienes suerte. --Sigui al coche mientras ste bajaba por la avenida, arroj los prismticos sobre el asiento del pasajero y puso en marcha la camioneta. Aparentando todava estudiar el mapa, dej que el hombre de la camiseta roja pasara junto a l, luego arranc para seguirle a una distancia prudencial. Su ruta llevaba directamente al Mt. Seymour Provincial Park. Cuando su presa gir por un camino forestal, Celluci sigui detrs. Incluso l era incapaz de confundirse con el trfico cuando no haba ningn trfico con el que confundirse. Un giro ilegal de ciento ochenta grados despus, aparc sobre el arcn tan lejos como le pareci seguro, esperando que/los arbustos ocultasen la camioneta en caso de que el coche reapareciera de repente. No fue exactamente de repente. Una hora y diez minutos ms tarde, el coche asom su delantera de nuevo sobre Mt. Seymour y se dirigi hacia la ciudad. --Muy bien, donde quiera que haya ido, no hay ms de treinta y cinco minutos. Pasados catorce minutos, Celluci comenz a darse cuenta de que, pese a que estaban tan prximos a una gran zona metropolitana, haba un buen montn de nada ah fuera. No se le daba bien la nada. Comprenda el asfalto y el cristal, pero los rboles eran un misterio para l. Transcurridos otros diecisis minutos, otro camino forestal formaba ngulo con el primero. Haba claras huellas de neumticos en el sendero, a todas luces dejadas con la ltima lluvia. Lanz mentalmente una moneda y subi por el camino nuevo; las huellas tenan que ser recientes, la ltima lluvia haba cado para el almuerzo, abrindose los cielos, descargando y aclarando en el tiempo que le haba llevado encargar la comida y comrsela. Pasados otros ocho minutos, par en lo que pareca ser un campamento forestal abandonado. --Jesucristo, puede enterrarse a un ejrcito en este revoltijo. --Los cuerpos sepultados en tierra virgen solan ser encontrados porque la zona haba sido removida. Aquella zona en particular no poda resultar ms removida: los hombres que haban talado su espacio vital en esta

parte del bosque no haban sido cuidadosos. Marcas de neumticos, viejas y nuevas, entrecruzaban el claro artificial, y las huellas de botas no le decan nada--. Estupendo. Dnde est el equipo de identificacin cuando lo necesitas... quiero moldes en yeso de esas pisadas, y quiero que espolvoreis todo este lugar en busca de huellas. Resopl y movi la cabeza. Poda remover cada pedazo de mugre fresca que encontrara, o bien... --Me ests buscando? Con una amplia sonrisa, Celluci se volvi. --Estoy buscando a alguien que pueda orientarme. --El hombre de la camiseta roja era un poco ms grande que l. Eso no suceda a menudo. Y no es muy normal que suceda ahora. Tena las proporciones familiares de los hombres que pasan su tiempo en prisin levantando pesas: la parte superior musculada de manera impresionante sobre las piernas de un to normal. Sus ojos grandes y castaos parecan fuera de lugar en su expresin agresiva, aunque la pistola semiautomtica de nueve milmetros que empuaba, casi tragada por un enorme puo, encajaba a la perfeccin. Esperando todava librarse hablando de lo que fuera en lo que se haba metido, Celluci le mir fijamente con asombro--. Eh! Y esa pistola? --Estabas aparcado observando la clnica. Me has seguido hasta aqu. Dmelo t. --No s de qu est hablando. Slo soy un tipo de Ontario que se ha perdido buscando la casa del guarda. --chame tu cartera. --Ah. Ah, entiendo. Estoy en medio de ninguna maldita parte y estoy siendo asaltado. --Celluci se sac de un tirn la cartera del bolsillo trasero y la lanz al suelo a los pies del hombre. La carterita de cuero que contena su credencial de la polica segua en su bolsillo. Tena una oportunidad--. Quiere las llaves de la camioneta tambin? Consume una barbaridad, as que la tiene a su disposicin. --Cllate. --Sin dejar de mirar con sus mansos ojos la cara de Celluci, el pistolero se acuclill y recogi rpidamente el billetero. Hoje todos los compartimentos, mir ms de cerca todas las tarjetas de crdito, sin distraerse nunca lo bastante para que Celluci pudiera actuar. Entonces hizo una pausa y meti un dedo en un hueco interior y enganch una fotografa. Sus labios se recompusieron en una triunfante sonrisa sarcstica, y algo brill en lo hondo de sus ojos de cachorrito.

--La que est a tu lado es tu abuelita, agente Celluci?

_____ 9 _____ Antes incluso de que el da lo hubiera liberado por completo, Henry pudo sentir el fro dibujando congeladas formas sobre su piel en una macabra parodia de la caricia de un amante. Abriendo los ojos, casi crey poder ver las heladas corrientes flotando en el aire como niebla invernal. Aquello saba que estaba despierto. Poda sentirlo esperando. Bajando las cejas airado, encendi la lmpara y se incorpor. No le esperaba. Le esperaban. El segundo fantasma era un poco ms joven; menos de veinte aos en vez de poco ms de esa edad. Un anillo de metal centelleaba en una de las ventanas de su nariz. La blanca calavera impresa sobre la camiseta negra sin mangas sonrea burlona a Henry como si apreciase la irona de la cabeza de la muerte vestida por el muerto. Por lo que Henry poda distinguir, su anatoma era correcta; aquel segundo espectro haba conservado las manos. --Jess bendit... --En el ltimo instante, comprendi que no debera haber hablado en voz alta, pero para entonces era demasiado tarde. Ningn sonido audible sali de ambas bocas abiertas mucho ms de lo que los lmites de la piel y el hueso habran permitido. Cuando aullaron, el alma pudo or el tormento que los odos no podan. El corazn de Henry empez a acelerarse hasta latir casi a ritmo mortal, pero la repentina ira le proporcion una barrera contra las oleadas de desesperacin. Cmo se atrevan a hacerle responsable de las vidas que le rodeaban? Cmo se atrevan a comprar su ayuda por medio del chantaje? Cmo se atrevan...? Un entrecortado gemido procedente del exterior de su santuario se abri paso hasta donde los espritus no podan. Lo arrastr fuera de la cama y a travs del cuarto. Tony... Henry trat torpemente de abrir los cerrojos, sorprendido al ver que sus manos temblaban, ms afectado por los aullantes muertos de lo que estaba dispuesto a admitir. Se gir deprisa para hacerles frente, pero se haban ido; slo el efecto de su grito permaneca.

Arrancando el ltimo cerrojo de la madera, abri de un tirn la puerta. --Tony! Encogido en posicin fetal en el centro del pasillo, Tony estaba golpendose la frente una y otra vez contra las rodillas y lloriqueando, siguiendo el estridente sonido al ritmo del movimiento. Agachndose junto a l, Henry le envolvi la cabeza con ambas manos y le oblig a detenerse. --Tony, ya pas. Escchame, ya pas. Suave, pero incontestablemente, gir la cabeza de Tony hasta que pudo mirar el interior de unos ojos llenos de espanto. No comprendi lo asustado que haba estado de lo que pudiera ver hasta que el alivio volvi sus msculos gelatina y se afloj hacia atrs sobre los talones desnudos. La locura no habra sido ninguna sorpresa, de hecho, casi la haba esperado. --Ests bien. Te tengo. --H... Henry? --S. Soy yo. --Deslizando un brazo por debajo de sus temblorosos hombros, Henry lo alz apoyndolo contra su pecho. --Estaba ms oscuro... Henry descans su mejilla contra el cabello hmedo de sudor. --Lo s. Tony suspir y ejerci fuerza contra el cuerpo de Henry (como si estuviera comprobando su aguante como escudo), luego se humedeci los labios y se ech hacia atrs justo lo suficiente para encontrar la preocupada mirada de ste. --Henry? --S? --Qu diablos le has preguntado? --Eso mismo me preguntaba yo. Henry logr contener el gruido pero slo porque sinti la reaccin de Tony cuando se tens. --No "le" --dijo, levantando la cabeza, advirtiendo con su expresin a Vicki para que no se acercara ms--. "Les". --Tu coro griego de plaideras de reserva? --Cuando l neg con la cabeza y las implicaciones del gesto hicieron mella, Vicki atraves con el puo la pared de yeso--. Joder, mierda puta! Tony dio un respingo al or el impacto. Henry estrech su agarre. --Eso no sirve de nada --gru.

--Lo s. Lo siento. --Tom una profunda bocanada de aire y luch por calmarse de forma visible--. Ests bien, Tony? ste trag saliva y se encogi de hombros, todava dentro del crculo de los brazos de Henry. --He estado mejor. El ulular de distantes sirenas acercndose interrumpi la contestacin de Vicki. Tony cerr los ojos y aadi: --Poda estar peor. Cuando las sirenas cesaron y los sonidos de los equipos de emergencia se perdieron en el edificio insonorizado, Henry acun a Tony contra su hombro y encontr la mirada de Vicki. --Ha sido afectado Celluci? --No. Por suerte, todava no ha vuelto. --Vuelto de dnde? --Cmo diablos quieres que lo sepa? Puedes preguntarle t mismo cuando aparezca. --Con l o sin l, tenemos que hablar. Ella asinti y se alej. --Vicki! Un paso adelante se convirti en un pivote. --Adnde vas? --A vestirme. --Una mano mantena cerrada un arrugado albornoz rosa, al menos dos tallas pequeo y sin duda tomado del guardarropa que haba dejado la seorita Munro. La otra, con los nudillos blancos de polvo de yeso, la agit hacia l--. Algo que t tambin podras considerar. Entonces fue cuando record que estaba desnudo. --Nos reuniremos contigo en una media hora. --Pensaba que era ms seguro si slo nosotros usbamos tu apartamento. --No somos los nicos implicados. --Observ su expresin suavizarse mientras interpretaba su razonamiento. Echando un vistazo a Tony, que necesitara poner algo de distancia entre el terror y l mismo, Vicki asinti, y se fue. Tony esper hasta que oy cerrarse la puerta antes de comenzar a soltarse del abrazo de Henry. --Henry, no puedo... Le cost un momento comprender. --No lo esperaba --dijo Henry dulcemente, preguntndose si alguna vez haba dado motivo a Tony para que diera por supuesto que

sus necesidades podan ser tan desconsideradas. --Pero has dicho... le has dicho a Victoria media hora. --Lo s. --Se levant y casi puso a Tony de pie--. He pensado que podras querer ducharte. Tony baj la vista hacia la mancha oscura en la parte delantera de sus pantalones de ciclista, de pronto consciente de lo que significaba. Sus mejillas se sonrojaron. --Oh, to... Crees que Victoria se ha dado cuenta? De nada servira recordarle que Vicki gozaba del sentido del olfato de un depredador, as que Henry minti.

--Todava no ha vuelto? Vicki buf mientras encabezaba la marcha al interior del apartamento. --Ya sabes que no. Y el sol se ha puesto del todo; tiene que saber que estoy despierta. --Probablemente estar siguiendo una pista. --Lo s, Henry. Henry se detuvo a un lado del sof, dejndola poner el largo del cuarto de estar entre ellos. Aparte de los sucesos de la noche anterior, la distancia segua siendo lo mejor para ambos. --Ests preocupada? --No. Estoy molesta. El muy bastardo ni siquiera ha dejado una maldita nota. --A su espalda, Henry y Tony cruzaron una expresiva mirada. Vicki se volvi a tiempo de discernir el final de la misma--. Qu? --Tu lenguaje siempre empeora cuando ests preocupada --le record Henry. Vicki levant el dedo corazn hacia l. --Empeora esto. --Vicki... --Perdona. --Se volvi y apoy la frente contra la ventana, la mano derecha estrujando unas cortinas de raso de poca--. Tus fantasmas me ponen nerviosa, eso es todo. No hay ninguna razn por la que tenga que estar aqu con el ocaso. Tiene casi cuarenta aos, por Dios; como si no supiera cuidar de s mismo. --Yo dira que es muy bueno cuidando de s mismo. --No necesito que me tranquilicen --dijo gruendo.

Tony abri la boca, pero Henry alz una mano admonitoria, y volvi a cerrarla. Un latido despus, Vicki suspir. --Muy bien. S, lo necesito. --Soltando las cortinas, mir alrededor buscando sus notas, las encontr sobre la mesa auxiliar junto a las rodillas de Henry, avanz un paso, y se detuvo. La mirada de Henry baj hasta el cuaderno de espiral, luego subi para fijarse en la de Vicki. Ella cambi el peso sobre las puntas de los pies, lista para cualquier cosa que l eligiera hacer pero reacia a realizar el primer movimiento. La inesperada conclusin de la carnicera de la pasada noche le record lo que crea al llegar a Vancouver. Si estaban dispuestos a intentarlo, podan llevarse bien. De acuerdo, si estamos dispuestos a matar a una docena de personas, podemos llevarnos bien, rectific en silencio ante la punzada del recuerdo. Sin volver a bajar la vista, Henry se inclin, cogi el cuaderno y se lo ofreci. El vello de la nuca de Tony se eriz y sigui hacindolo hasta que sinti como si cada pelo de su cabeza estuviera de punta. Santo Dios, podra tocarse "Dueling banjos" [*Nota del T.- "Duelo de banjos", del grupo Deliverance] con la tensin entre los dos. Combati el impulso del todo irracional de alargar la mano y asi el aire mientras esperaba preguntndose qu deba hacer, de poder hacer algo. Saba lo que quera hacer; quera encender otra lmpara. Ellos nunca tenan en cuenta que la gente que los rodeaba tena miedo de las sombras. Despacio, cada paso envarado y torpe, Vicki atraves el cuarto. Sus dedos se cerraron en torno a la libreta. El pie para la msica ominosa. Demasiado afectado emocionalmente para aguantar, Tony cerr los ojos. --Tony? Ests bien? ste abri los ojos. Vicki estaba sentada en una silla tapizada junto a la ventana, el cuaderno en la rodilla. Henry haba apoyado un muslo sobre el brazo del sof. Mir a uno y otro y volvi a mirarles. Ms que nunca, le recordaban a gatos; presumidos, hacindose los inocentes, y con idntica expresin cautelosa. --Nos alimentamos en exceso la noche pasada --dijo Henry cuando Tony volvi una interrogativa mirada hacia l--. Parece servir. --Alimentaros os hace menos territoriales? --Eso no le sonaba bien. Los dos se haban alimentado la primera noche; no haba servido.

--Una comida cuantiosa --reiter Vicki, sin levantar la vista. Tony tuvo la incmoda sensacin de que, si ella hubiese podido, se habra ruborizado. Si bien tena curiosidad acerca de qu poda avergonzar a Victoria Nelson, decidi no insistir. Los once cuerpos hallados en el almacn de Richmond haban salido en primera plana en las noticias, explayndose la prensa de mil amores en los detalles escabrosos, y si Vicki o Henry eran responsables, no quera saberlo. Algunos das, apenas poda contener el conocimiento de que existan los vampiros... Cuantos menos detalles tuviese que guardar bajo llave con dicho conocimiento, mejor. --Ni siquiera s por qu estoy aqu --suspir, frotndose el pelo con la mano y dejndose caer sobre un taburete. --Formas parte de esto, Tony. --Yo? --Se restreg las manos en los vaqueros y se qued mirando las huellas de humedad de sus palmas--. S, supongo que s. Henry se puso de pie y avanz un paso. Tony se haba duchado y cambiado e insista en que estaba bien, en que el alarido del fantasma no le haba causado verdadero dao, pero estaba claro que no lo estaba y que s se lo haba hecho. --Entonces qu hay del otro espectro? --pregunt Vicki antes de que Henry pudiera hablar. Sorprendido de que ella pudiera ser tan insensible a lo que Tony estaba pasando, Henry se gir mirndola furioso. Ella le mir a los ojos y movi la cabeza. Las cejas de l se hundieron hasta el puente de la nariz. Cmo se atreva. Mantente al margen de esto. Tony es mo, no tuyo. Las palabras se agolpaban en su boca, listas para ser proferidas cuando mir en direccin a Tony y comprendi que ya no era cierto. Lo peor de todo, no le sorprendi demasiado. Cuatrocientos cincuenta y tantos aos viviendo camuflado entre mortales le permitieron ocultar su reaccin. --El segundo espectro --dijo con calma, respondiendo a su pregunta puesto que en realidad no haba nada ms que pudiera decir, no all, no entonces-- es un hombre ms joven, con manos. Parece un chico de la calle, la nariz perforada, botas militares... --Una calavera sonriente en una camiseta negra sin mangas. --Una repeticin del alarido asom en la voz de Tony. --Lo conoces? --Vicki se inclin hacia delante. Henry gru por lo bajo y ella se gir rauda, mostrando sus propios dientes--. Cul es tu problema? Si Tony lo conoce, eso resolver el caso.

--Si Tony lo conoce, acaba de perder a un amigo. --Y estamos en condiciones de asegurarnos de que no pierda ninguno ms! --No lo conoca, ni era un amigo! De acuerdo? --Los codos sobre las rodillas. Tony enterr la cara en sus manos--. Slo lo vi en la calle. Eso es todo. No lo conoca. --No es lo que se dice una pinta nica. --Manteniendo parte de su atencin sobre Vicki, Henry cruz la habitacin y se agach sobre una rodilla al lado de Tony. As que las cosas estaban cambiando (haban cambiado) entre ellos; no lo bastante para impedirle ofrecer consuelo--. Tal vez no fuera l. --Era l. --Ests seguro? Estaba tan seguro de ello como nunca lo haba estado de ninguna otra cosa en su vida. No le habra sorprendido en absoluto si Henry hubiera dicho que la calavera se haba unido al alarido. --S. Estoy seguro. Estaba diciendo adis a uno de sus colegas enfrente de la tienda. Se dieron la mano... por eso lo recuerdo. No se dan muchas manos cuando vives en la calle. --Se encontr a s mismo extraamente reacio a hablarles de la manera en que la calavera le haba sonredo. Haban visto cosas ms extraas (qu diablos, ellos eran cosas extraas) y haba muchas posibilidades de que le creyeran, pero haba sido demasiado fantstico y haba tenido bastante por esa noche. --Crees que podras encontrar a su amigo? --pregunt Vicki antes de que Henry pudiera hablar otra vez. --No s. --Alz la cabeza--. Supongo que lo reconocera si lo viera. Crees que sabe dnde fue el f... el tipo muerto? --Creo que vale la pena probar suerte. --Si eso te causa dolor --comenz a decir Henry, asiendo el hombro de Tony--, no... --Lo har. --Cambiando de posicin sobre el taburete, mir a Henry a los ojos--. Tengo que hacer algo. No puedo quedarme sentado sin ms y esperar a que se vaya. Vicki sinti cmo la tela del sof comenzaba a rasgarse bajo sus dedos y rpidamente oblig a su mano a relajarse. Henry de rodillas siempre la haba impresionado mucho. Tal vez por eso Cazamos solos, pens, mientras l se levantaba y acariciaba la mejilla de Tony. Juntos existe el constante recuerdo de que la embriagadora intimidad compartida antes del cambio te est por siempre jams negada.

Cualquier otro vampiro se convierte en tu ex. --Siento interrumpir --dijo con un gruido; pareci algo sorprendida de su tono, y trat de cambiarlo--, pero la noche es corta, y tenemos mucho que hacer. --Tenemos? --Henry dej caer la mano de nuevo a su costado. --Hay casi tres millones de personas en esta ciudad, Henry. Y Tony no cuenta con tus ventajas. --Voy con l. --Eso no es inteligente. --No debera ir solo. --Eh! No estoy solo ahora. --Soltando el aire con energa. Tony se puso de pie y los mir con fuego en los ojos--. Y de verdad odio esa mierda arrogante de "yo s qu es mejor porque soy una criatura no muerta de la noche". Relajaos los dos de una maldita vez. Me vuelvo a mi cuarto a ponerme con una facha ms elegante para la calle. Si t --apunt con un dedo hacia Henry-- quieres venir conmigo para encontrar al compaero del fantasma, bien. Puedo aprovechar tu ayuda. Si no... --Slo estbamos preocupados por ti, Tony. ste suspir y puso los ojos en blanco. --Bien. Gracias. He dicho que no lo estuvierais? --Encorvando los hombros, las manos hundidas en los bolsillos de delante de los vaqueros, mascullando todava, sali del apartamento. Un embarazoso silencio sigui al cerrarse de la puerta. --Bueno --musit Vicki tras un largo instante--, como uno de mis viejos profesores de sociologa sola decir, el cambio es una constante. --Excepto para nosotros. Nosotros no cambiamos. --Eso es una tontera, Henry, y adems melodramtica. Cambias, te adaptas, o mueres. O mueres. El instinto territorial se abri paso a travs de la superficial cortesa que haban logrado mantener. Los ojos de Henry se ensombrecieron y su voz se volvi helada. --Ests amenazndome? Vicki pudo sentirse respondiendo a su desafo. No quera, quera aferrarse a la dbil tregua que la matanza y el sexo haban provocado; no slo porque ello significaba que ella estaba en lo cierto desde el principio y los vampiros podan coexistir, sino porque se trataba de Henry, y lo (los) quera de vuelta. No me rindo fcilmente, advirti al mundo en general. Vamos a llevarnos bien aunque tenga que

matarlo! Sosteniendo la mirada de l, aplast una reaccin instintiva ponindola de nuevo bajo control consciente. --No --dijo cuando pens que poda confiar en su voz--. No estoy amenazndote. El telfono son. --Ser Celluci viniendo. Si me disculpis. El lpiz que Vicki todava tena en la mano derecha se parti, pero logr deshacer el contacto visual y volverse para coger el telfono. Haba estado cerca, y si Henry presionaba, poda ir directo a travs de las endebles barreras que apenas contenan el deseo de atacar de ella, pero aquella vez, al menos, no iba a rendirse ante la biologa. Nunca se haba dejado vencer por ella durante el da y que la colgasen si la dejaba gobernarla una vez el sol se haba puesto. Era, como ellos decan, hora de recibir a la noche. El auricular cruji bajo su presa pero el plstico aguant. --Qu! Henry se oblig a girarse y alejarse, recordndose a cada paso que no estaba cediendo a otro el territorio que haba reclamado como suyo. Para su sorpresa, fue ms fcil de lo que haba sido otras noches. Como la mayora de las cosas en la vida, incluso en una vida inmortal, pareca que la prctica marcaba una diferencia. Para cuando sus talones resonaron contra la pizarra mejicana del vestbulo, la razn se haba llevado el gato al agua. Se trata de Vicki, hizo saber a su imagen en el espejo de marco dorado. Ella no quiere tu territorio. Su reflejo le devolvi una torcida sonrisa. Se trata de Vicki, explicaba bastante bien la situacin. Haba sido nica como mortal... nada que hiciera entonces debera sorprenderle. Durante el corto tiempo que haban estado juntos, l haba hecho cosas que nunca habra considerado hacer por s solo. Tal vez no haga falta ser tan drstico. No se trataba de San Pablo de camino a Damasco, pero s de una Epifana en todo caso. Tal vez, repiti pensativo para s mismo. --No era Celluci. Era alguien que no saba que la seorita Evans haba muerto. Henry regres al arco que separaba el cuarto de estar del vestbulo. Por amor de la no agresin mutua, no pas de all. --Ests preocupada por l. --No me digas, Sherlock. --Extendiendo ambas manos contra el cristal, se qued mirando a la ciudad, dejando de ser en aquel instante el depredador que contempla a la presa. --Por qu?

--No lo s. Slo... --Se encogi de hombros tmidamente. --Tienes una corazonada? --la inst Henry, deseando poder cruzar el cuarto y estar a su lado. --S. Una corazonada. No parece muy vamprico, no? --Lo es si t tienes una. Vicki se volvi para lanzarle una mirada furiosa, llevando una mano hacia las gafas que ya no llevaba en un gesto no del todo olvidado. --Te ests burlando de m? --No. No me burlo. --Aunque se dio cuenta de que poda sonar como si lo estuviera haciendo--. Vicki, nadie te dijo nunca cmo ser humana, lo fuiste slo sindolo. No dejes que nadie te diga cmo ser lo que eres ahora. --Ni siquiera t? --Ni siquiera yo, ya no. Te ense lo que necesitabas saber en el ao siguiente al cambio. El resto es... --Fue su turno de encogerse de hombros. --Ego? Los ojos de l se entornaron, y su mentn se alz. --Tradicin. Pero slo porque siempre hayamos obrado de igual forma, no significa que tengamos que hacerlo. De no haber estado la ventana justo detrs de ella, habra retrocedido con fingido sobresalto. Como no era as, levant ambas manos a la altura de los hombros y exclam: --Dios mo, Henry, ests evolucionando! --No sigas. Las palabras llegaron sombreadas con una oscura advertencia que habra provocado un gruido como respuesta de no haber reconocido el sentido de la justicia de Vicki que no era sino lo que se mereca. Ah, diablos, bien valia un gruido. Reclinndose contra el cristal, enganch los pulgares en las vueltas del cinturn, la postura menos agresiva que poda conseguir. Todava tenan el largo del cuarto de estar entre ellos, puede que siempre necesitasen distancia fsica entre los dos (salvo en las raras y embriagadoras ocasiones de carnicera en masa y sexo irreflexivo empapado en sangre), pero en aquel momento pareci como si otras distancias pudieran no ser insuperables. --Es mejor que te pongas en marcha. Tony estar esperando. Tony. La mutua conciencia de una relacin que se deshaca se cerni en el aire. Henry la apart a un lado.

--Qu hay de Michael? --No s. Supongo que esperar aqu a que llame; o algo parecido. --Se supone que no tena que ser as, no? T esperando aqu, yo fuera investigando. --Bueno, no puedo hacerlo todo yo sola. Unas cejas pelirrojas se elevaron. --Parece que no soy el nico que evoluciona. --El pequeo cojn con borlas casi le dio de lleno en la cara--. Tienes el nmero de mi mvil? Recuerda que las conversaciones pueden captarse en onda corta --le advirti l cuando ella sac la tarjeta de Henry del bolsillo y la agit hacia ste. Vicki resopl, apartando la tarjeta. --Te parezco un miembro de la familia real? El hijo bastardo de Enrique VIII le lanz el cojn a la cabeza y sali fuera del apartamento antes de que ella lo cogiera. Aunque Vicki lo habra negado de haberlo sacado alguien a relucir, le alegr que se fuera. Estando ms o menos cerca, las complejas fuerzas que los ligaban dominaban sus pensamientos, y en aquel momento ello la hizo sentirse infiel a Celluci. Sabes lo mucho que queras que Henry y yo dejramos de lanzarnos zarpazos el uno al otro? Bien, participamos en una orga en absoluto premeditada, matamos a no s cunta gente, y acabamos jodiendo casi encima de un cadver. Parece que ha servido de algo. Resopl. No lo creo. Su ausencia la roa, y no poda quedarse quieta. No tena ninguna razn para creer que pudiera estar en un apuro, pero tampoco la tena para no creerlo. Vindose en el dormitorio principal, se dej caer sobre el borde de la cama y recogi el saco de dormir de l, envolvindose en su aroma. Estara tan preocupada, se pregunt, si no me sintiera culpable? No importa. Una pregunta estpida. Volviendo al cuarto de estar, se arrellan en la silla junto a la ventana y cogi su libreta. Siempre la haba ayudado escribir las cosas... eso no haba cambiado, aunque echaba en falta el peso de una taza de caf en la mano izquierda. Escudriando la descripcin que haba garrapateado del segundo fantasma, pas a la siguiente hoja en blanco y ech un vistazo alrededor en busca de su lpiz. Ambos pedazos estaban junto a la ventana. --Oh, maldita sea. Vio la punta de un lpiz asomando de las pginas amarillas en la

mesa del telfono. A punto de sacarlo, se detuvo y abri el libro en cambio. No lo haba puesto ella, as que tena que haber sido Mike. Su dedo recorri de arriba abajo las columnas de clnicas privadas. O bien Vancouver gozaba de una de las poblaciones ms sanas del pas o era una floreciente colonia de hipocondriacos. Al parecer Celluci haba hecho lo que ella haba sugerido y haba ido a buscar la instalacin en la que haban extrado el rin. La Clnica East Hastings entre East Hastings y Main haba sido rodeada con un crculo y "comenzar aqu" estaba garabateado al lado en el margen. Suponiendo que levantara el culo de la cama a las diez o las once como muy larde, si fue all en primer lugar, no hay razn para que siga all. Ech un vistazo a su reloj. Eran ms de las nueve de la noche. Michael Celluci ha sido polica durante catorce aos, sabe cuidar de s mismo. Tal vez encontr a alguien en alguno de esos sitios y se fue a cenar con l. --Oh, mierda. --Echando los pedazos del lpiz a un lado, se llam a s misma idiota de varias formas. Tiene que comer, Vicki. Slo porque Henry y t... bien, eso no significa que l lo haya hecho. Pero no estaba all cuando ella despert ni la haba llamado y saba que ella querra saber lo que haba encontrado, de hallar algo. La Clnica East Hastings entre East Hastings y Main. Le haba dicho a Henry que esperara hasta que Mike llamara. O algo parecido. Pareca que ese algo se haba presentado. A falta de otra cosa, tena un sitio por donde empezar.

--Hacia dnde ahora? --Henry aminor el BMW para dejar a un ciclista espacio de maniobra alrededor de una hilera de coches aparcados. Haban comenzado su bsqueda del acompaante del fantasma en la tienda de vdeo y haban escudriado un amplio crculo sin suerte alguna. Ninguno de los residentes locales haba visto a nadie que encajase con su descripcin. --El Centro Juvenil del Eastside. Si no est all, probablemente alguien lo conozca. --Eso est al este de Gastown, no? La mirada de Tony sigui apuntada al exterior a travs de la ventana del coche. --S. Y qu?

--Es slo que est algo lejos. Si lo viste aqu, en este barrio... --El Centro es un lugar seguro, Henry. Un to ir ms lejos con tal de encontrar uno. --Tony. Aunque no estaba usando su voz de Prncipe de las Tinieblas, algo en la forma en que Henry dijo su nombre le hizo girar la cabeza. --Sigues a salvo conmigo. --Lo s. --Para variar, apartar la mirada habra sido lo mas sencillo; los ojos pardos no albergaban asomo alguno de oscuridad, nada que le obligara a continuar. Tony trag saliva y hall la fuerza necesaria para decir--: Tal vez demasiado a salvo. --Durante un latido, crey que Henry se burlaba de l, luego comprendi que la sonriente respuesta de ste contena tanta tristeza como humor. --Imagino que ests hablando de la vida en general y no de nuestras circunstancias inmediatas. --Qu circunstancias? Quieres decir t conduciendo sin mirar la carretera? --Su voz se elev en la ltima palabra mientras se agarraba al salpicadero y vea cmo el mundo se estrechaba hasta convertirse en un corredor de metal en movimiento--. Dios mo, Henry, eso era un camin! Eso dos! Henry volvi a meter hbilmente el coche en el carril. --Lo s. --Mira, to, si no queras hablar de eso, no deberas haberlo sacado a relucir. Lo haba hecho a propsito? Henry no lo crea; haba visto un hueco en el trfico y lo haba aprovechado. No? Lo hubiese o no pretendido, el momento de compartir confidencias haba pasado. Como cualquier otra ciudad de su tamao, Vancouver tena su parte de barrios ruinosos. La zona al este de Gastown, muy citada en reportajes sobre el crimen y la pobreza, era una de las peores. En teora, la asistencia social pagaba la mayora de las facturas, pero la realidad era bastante menos amable. La lnea divisoria entre los ricos y los pobres era increblemente abrupta. Dejando las luces y atracciones tursticas de Gastown a un lado de la interseccin, Henry empez a dejar atrs edificios de piedra abandonados y cubiertos con tablas (antao las sucursales principales en Vancouver de los siete bancos autorizados) alzndose hombro con hombro junto a srdidos hoteles y pensiones. En los aos cincuenta y sesenta, aquello era el bullicioso centro de la ciudad, pero ste se haba movido al oeste dejando slo la arquitectura detrs.

Mientras conducan por Cordova, donde los hoteles y los bares en idntico mal estado parecan ser los nicos negocios florecientes, Tony ech una ojeada a Henry y frunci el ceo ante la expresin del vampiro. --Por qu tienes cara de preocupado? Aqu no hay nada que no puedas manejar. --En realidad --admiti Henry con su peculiar sentido del humor--, me preocupa un poco dnde aparcar el coche. Tony resopl. --Es un BMW. A m me preocupara mucho. Un hombre sin afeitar con una chaqueta de pijama, pantalones de vestir y chancletas de goma baj del bordillo, pas por alto el chirrido de neumticos y deambul sin rumbo por la calle. Observando a los peatones con algo ms de atencin, Henry volvi a pisar el acelerador. --Otros quince centmetros y le habra dado. --Probablemente no se habra dado cuenta. A medida que se aproximaban al Centro Juvenil, las aceras se encontraban ms atestadas. Un grupo de adolescentes de la First Nation [*Nota del T.- Organizacin de pueblos indios de Norteamrica], con las espaldas contra la ventana cubierta de alambre de una tienda de ultramarinos en estado de sitio, los observ al pararse junto al bordillo, volviendo las cabezas al unsono. --No lo cierres --le recomend Henry a Tony cuando ste tendi la mano para bajar el seguro. --Ests loco? --No. Slo prefiero que no destrocen las ventanillas. Si alguien abre la puerta, estar de vuelta aqu antes de que se lleven el coche a ninguna parte. El Centro Juvenil estaba al lado del Cordova Arms. --Vive gente aqu de verdad? --musit Henry al echar un vistazo a la fachada del edificio. --Eh, sta es una ciudad cara --contest Tony, luchando por evitar que sus hombros se encorvaran adoptando la vieja postura recelosa--. Qu otro sitio puede permitirse uno que vive de la beneficencia? Con los siglos, Henry desde luego haba visto lugares peores. Desde un punto de vista histrico, la zona no era particularmente violenta ni indigente. El problema era que no se trataba del siglo XV. Nunca haba cazado en aquel barrio y nunca lo hara... a diferencia de la mayora de los depredadores de cuatro patas, prefera no

alimentarse de los heridos o los enfermos. Evitando pisar las piernas de un borracho dormido, aceleraron el paso cuando el acre olor a orines viejos y vmito reciente flot por el aire junto a ellos en un clido hlito. Comparado con las calles, el Centro estaba terriblemente limpio. La decoracin de contrachapado y plstico poda indicar falta de fondos pero no falta de entrega. Tony se qued inmvil nada ms cruzar la puerta. --Ests bien? --pregunt Henry con suavidad, avanzando hasta pegarse detrs de l y ponindole una mano en cada hombro. --S. No. Es slo, bueno, recuerdos... --Se adelant de repente, soltndose de Henry, tratando de no tomar a mal el hecho de saber que no podra haberse liberado de no haberlo permitido ste--. Vamos. A ver quin manda aqu. --l --Henry cabece hacia un hombre alto de cabello grisceo echado hacia atrs lejos de una cara picada de viruelas. --Cmo lo sabes? --El poder reconoce al poder. --Ah, joder qu profundo --coment Tony, siguiendo a Henry a travs del gento. Pudo sentir el vello de la nuca erizndosele, y tuvo que luchar contra la sensacin de que los dos ltimos aos haban sido una mentira, que era all adonde perteneca, que no poda ser libre. Henry se volvi y alcanz a ver la mirada de Tony antes de que pudiera apartarla. --Ests fuera --dijo--. Has ido demasiado lejos para volver. --De qu ests hablando? --Puedo oler tu miedo. --Qu? --Tony sacudi la cabeza de uno a otro lado--. En medio de este montn? --Cuando Henry asinti, Tony suspir--. Santo Dios, creo que voy a cambiarme de camisa cuando llegue a casa. --Mantuvieron sus posiciones por un latido, luego Tony se encogi de hombros--. Mira, gracias, de acuerdo? No dijo por qu. Henry no pregunt. Salvo por estar mas limpio que la mayora de la gente en el recinto, tanto fsica como qumicamente, Joe Tait, el director del Centro, podra haber sido uno de los muchos que beban caf gratis y esperaban pasar una o dos horas sin miedo. Tena un filo que slo poda haber adquirido en la calle, un aire que deca no soy uno de ellos siendo ellos las personas que hablaban de cmo tenia que

hacerse algo y no hacan nada. --S, puede que los conozca --Tait haba escuchado en silencio la descripcin de los dos jvenes a los que Tony haba visto hablando enfrente de la tienda de vdeo, y despus estudi primero a Tony y luego a Henry a travs de entornados ojos--. Por qu estn buscndolos? Tienen problemas? --Uno de ellos. Creemos que el otro puede ayudar. --Haciendo qu? --Esperamos que pueda decirnos adonde fue su compaero. Tait cruz unos brazos musculosos sobre un ancho pecho. --Qu clase de problema tiene? --Un problema mortal --dijo Henry, dejando que el Hambre se alzara. No tenan tiempo para pasarse toda la noche jugando a las preguntas con un hombre cuyas sospechas, por muy justificadas que estuviesen en otras circunstancias, seguan levantando barricadas--. Necesito saber sus nombres y dnde puedo encontrarlos. --Kenny y Doug --cedi de mala gana--. No s dnde. --Quin es quin? --Cul ha desaparecido? --El chico blanco. --Doug. Pero sigo sin saber dnde pueden encontrar a Kenny. --Torci el labio mientras sealaba hacia todo el recinto--. Son libres de preguntar por aqu, pero no esperen demasiado. Estos chicos no tienen razones para confiar en nadie. Henry asinti y cambi de mscara, liberndolo. --Gracias. Al irse ste al interior de la estancia, Tait cerr unos gruesos dedos (al parecer nada sobrecargados por anillos de plata maciza) alrededor del brazo de Tony. --Slo un minuto, chico. Aquellas palabras trajeron de vuelta a Henry, los ojos entrecerrados bajo el ceo fruncido, pero Tony le hizo seas para que se apartase. Fuera lo que fuese, no corra ningn peligro. Tait afloj su presa y apoy un muslo sobre una mesa de contrachapado. Juntos aguardaron hasta que Henry se puso a hablar con una mesa de quinceaeras. --Ests bien? --Yo? --S. T. Ese tipo con el que vas, conozco a los de su clase. Por aqu los llamamos depredadores. --Alz una callosa mano cuando

Tony abri la boca para protestar--. No digo que no sea bueno contigo, pero es evidente que es el que tiene el poder. --Todo va bien --Tony luch contra un deseo casi histrico de rer. Haba sido una larga noche, y ni siquiera haba transcurrido la mitad de ella--. De verdad. No es de esa clase de depredadores. --Ests seguro? Su pulgar derecho frot la minscula cicatriz de su mueca izquierda. --Estoy seguro. Nadie en el Centro saba ms de lo que Tait les haba contado, aunque Henry estaba seguro de que tres de las personas con las que habl estaban mintiendo. --Puede que la mitad de ellos los conozcan de vista --explic Tony cuando se marcharon--, pero no saben los nombres ni nada ms. Te pegas a tu propio grupo de gente cuando ests en la calle, y ni siquiera te abres a ellos. Es ms seguro as. Ahora qu hacemos? --Podra esperar a que salgan los mentirosos, hacerles algunas preguntas en privado. --S. O podras preguntar a esos tos que estn junto al coche. Haba tres de ellos. Tony oy a Joe Tait diciendo "por aqu los llamamos depredadores". De no haber visto a uno de verdad, habra tenido miedo. As las cosas, no eran sino copias baratas, peligrosos pero de ningn modo tan terrorficos como crean ser... al menos no en comparacin. --Tengo un vampiro a mi lado --murmur--, y no me da miedo usarlo. Henry sonri y alz una especulativa ceja. --Vemos lo que quieren? --Yo dira que es obvio --suspir Tony, cogindole el paso. El mayor de los tres levant el trasero del cap y enganch los pulgares en el cinturn de sus vaqueros, haciendo ondular el complicado patrn de tatuajes azules que le cubran ambos brazos desnudos. --Hemos odo que has estado haciendo preguntas. --S? Oh, qu ingenioso, suspir Tony en silencio, reconociendo la voz que Henry empleaba para tratar con idiotas. Provcalos. Como si lo necesitaran. Los tres cruzaron triunfantes miradas, luego el mayor volvi a hablar.

--A lo mejor tenemos algunas respuestas. --De verdad? --Los dos que estis buscando. Se llaman Kenny y Doug. Trabajan para m. Si los quieres, tienes que pasar por m. --Trabajan para ti? --S. Para m. --Su sonrisa impdica dej claro el significado. Apretando las manos, Tony resisti el vivo deseo de ponerse detrs de Henry, de usarlo como escudo. Ya no soy ese chico. La voz de Henry se torn afilada. Poda oler el resurgir del miedo de Tony y saba la causa. Ello haca difcil mantener cualquier clase de modales... incluso las distantes, arrogantes maneras que haba estado empleando. --Sabes dnde estn? --Claro. Podemos llevaros hasta ellos. Por un precio. --Pagaremos cuando los veamos. Los tatuajes ondularon de nuevo cuando se encogi de hombros. --Como quieras. El intento de Tony de emular la indiferencia de Henry mientras los cinco caminaban hacia un callejn se vio estorbado por su certero conocimiento de lo que estaba a punto de pasar. Un contenedor de desechos, apenas ms estrecho que la calle, lo converta a todos los efectos en un callejn sin salida. La boca seca, Tony se encogi en un rincn. Henry le toc ligeramente el hombro y se dio la vuelta. --A no ser que estn en el contened... --Atrap el puo que se diriga hacia su rostro y tens su presa. Los huesos crujieron. El tipo de los tatuajes se qued mirando pasmado al cuerpo que rodaba chillando sobre la inmundicia a sus pies. --Maldito cabrn! Sac un cuchillo y se abalanz. Su otro compaero hizo lo mismo. Henry dej caer la mscara. Tras la matanza en el almacn, no tena necesidad de alimentarse, pero liber el Hambre de todas formas, espolendolo con la rabia provocada por el temor de Tony. Aquellos tres vivan de la juventud de los nios a los que explotaban. Eran la clase de parsito ms inmunda, y estaban a punto de recibir un castigo demasiado ligero para lo que hacan. Slo iban a morir. Un instante despus, se agach junto al primero, el del puo aplastado, y aferr su mandbula, obligndolo a mirarle. El alarido dej paso a un gimoteo.

--Tus amigos estn muertos --le dijo Henry con voz queda--. Igual que t. El maloliente hedor del callejn se torn ms ftido cuando el herido descarg sus tripas. --Dnde est Kenny? --Samson tiene un cuarto que usa l, calle abajo. Doug... Doug se ha ido. --Ido adonde? --No s. Alguien le dio dinero. Montones de dinero. Miles. --Las palabras se derramaron en una aterrorizada avalancha, como si pudieran comprar la redencin--. Kenny dice que eso es todo lo que le cont Doug. No es la primera vez. Dicen que hay un tipo que te compra en la calle. Te da otra oportunidad. Dicen que tienes que ser especial. --Lo sabe la polica? --Quin carajo habla con la polica? Henry tuvo que admitir que, teniendo en cuenta la fuente, era un argumento vlido. --Es eso todo lo que sabes? --S. Eso es todo. --No poda mover la cabeza, as que meci su cuerpo adelante y atrs, cayndole lgrimas por ambas mugrientas mejillas--. No quiero... No quiero morir! La mano de Henry fue de la mandbula a la garganta. --Henry --Tony tropez con un cuerpo tendido, agradecido por la falta de luz, y toc suavemente el rgido perfil del hombro de Henry, devolviendo el consuelo que Henry le haba ofrecido haca un buen rato--. No. Por favor. --Si ests seguro. --Lo estoy. Inclinndose hacia delante hasta que la oscuridad engull la voluntad del herido, Henry dijo en voz baja: --No nos recordars, pero s lo que ha pasado aqu esta noche. Recuerda por qu pas. Bscate otro tipo de trabajo. --Enderez las piernas, volviendo a ajustarse la mscara en su sitio--. Ests bien? --Yo? No he participado en la pelea. --Rozndole al pasar, Tony se apresur a ir al rectngulo gris de luz al final del callejn, incapaz de hacer otra cosa que alegrarse de que el chulo estuviera muerto y sin gustarse a s mismo demasiado a causa de ese sentimiento--. Vamos, antes de que te limpien el coche. Cuidando de no tocar el picado metal, Henry tir los dos cuerpos

al contenedor. Consciente de la dicotoma en la voz de Tony, mantuvo la suya esmeradamente neutra. --Con suerte, los carroeros estarn esperando para ver si estos tres regresan a reclamar el premio. Tengo la impresin de que no era gente agradable. --No me digas. Las inmediaciones parecan misteriosamente desiertas cuando salieron a la calle. --Si no lo ven, no tienen que mentir a los polis al respecto --explic Tony mientras corran hacia el coche. El BMW estaba bien, aunque un gato callejero haba rociado los neumticos junto al bordillo. --Crees que alguien ha tomado nota de la matrcula? --pregunt Henry, arrancando el motor y cargndose casi el embrague mientras abandonaba el aparcamiento. --S. Seguro. Llevan todos ordenadores de bolsillo para apuntar sus observaciones. S realista, Henry, la mayora de esta gente no puede fijar su atencin en el coche, no digamos en la matrcula --Imit el gesto de cascar un huevo--. Te suena "esto es tu cerebro drogado"? --Al no contestar Henry, solt un profundo suspiro y cerr los ojos--. Siendo optimistas, Doug no es el segundo to que desaparece, pero t slo tienes a dos de los fantasmas. --Por qu habra nadie de venderse a un extrao sin saber qu es lo que est vendiendo? --Se lo harn con un extrao por veinte pavos. Por mil, quin va a hacer preguntas? --Limpindose las palmas en los vaqueros. Tony abri los ojos--. Ahora adonde? Parndose en un cruce, Henry se encogi de hombros. --No lo s... --Su cabeza se gir hacia la ventanilla abierta. --Qu? --Ese olor... --Quieres decir hedor. --No. Quiero decir Vicki.

La clnica estaba cerrada, la sala de espera oscura y vaca, pero Vicki poda sentir una vida en el edificio. Una lnea de luz, apenas visible en torno al permetro de una puerta interior indicaba que alguien estaba trabajando hasta tarde en la parte de atrs. Un sistema

de alarma bastante sofisticado la disuadi de intentar un ataque frontal. --Tiene que haber otra entrada --mascull--, aunque slo sea para tener contento al jefe de bomberos. Pegndose a las sombras, dobl por Columbia y luego se meti por el callejn que divida en dos el edificio. Haba dos personas durmiendo en el primer contenedor junto al que pas. Una anciana estaba sacando comida del segundo. Dej caer su palo cuando se acerc Vicki, asiendo una grasienta bolsa de arroz frito con carne con una mano y un pedazo de tubera con la otra. --Malditos chicos! Dejarme en paz! No estaba borracha ni drogada (Vicki habra olido ambas cosas, incluso por encima del hedor combinado de la callejuela y sus habitantes), as que lo ms probable era que fuese uno de los miles de pacientes psiquitricos a los que los recortes presupuestarios haban puesto en la calle. --Os digo que os vayis! Vicki atrap la tubera, un poco sorprendida por la fuerza del golpe, y meti dos billetes de diez bajo los dedos de la anciana. Dinero culpable de la clase media blanca, lo llamaba Celluci. Tal vez. No serva para resolver el problema, pero era mejor que no hacer nada. Un poco. La anciana olfate el dinero, luego se lo arroj de vuelta a Vicki. --No voy contigo --dijo--. Aunque traigas al tipo grande. --El tipo grande? --El que suele ofrecer el dinero. Un tipo grande. Muy grande. Tiene ojos de vaca como si no hubiera roto un plato, hace que confes en l, pero es perverso por dentro. Lo s. --Su cerebro gir en redondo, y el dinero desapareci bajo al menos tres capas de ropa--. Ten cuidado con el tipo grande, t. --De repente, se acuclill al pie de la pared, se meti la tubera bajo un brazo, y comenz a comer--. Malditos chicos --aadi. Vicki sigui andando. La clnica tena un sitio para aparcar, reducido incluso para el minsculo coche importado que lo llenaba, y una puerta trasera hecha de acero industrial. Pestaeando para apartar las lgrimas bajo el resplandor de la luz de seguridad, Vicki advirti las abolladuras. Marcas de botas en su mayora aunque alguien haba probado sin xito con una palanca en la parte junto al cerrojo. Un pequeo letrero deca: Cuando la luz est encendida, lo que el timbre. Vicki supuso

que los caracteres chinos de debajo decan algo muy parecido. Por qu no. Oy el timbre sonando dentro del edificio, sinti la vida acercndose. --S? Puedo ayudarla? Era una voz de mujer y no muy mayor adems. Vicki dirigi una mirada neutra a la rejilla del interfono. --Me llamo Vicki Nelson. Soy detective privada y estoy buscando a Michael Celluci. --Michael Celluci? --La sorpresa en su voz no pareca deberse al nombre en s sino ms bien al hecho de orlo de nuevo. --S. Tengo razones para creer que vino a verla hoy. Es mi compaero, y presiento que est en un apuro. --Un minuto, por favor. Bien, Vicki, si esta mujer ha tomado parte en lo del rin, acabas de saltar dentro de la cazuela. Eso ha sido brillante. La puerta se abri con un crujido. Pero al menos he entrado. Los cerrojos volvieron a resonar al ser echados de nuevo detrs de ella y una figura con una blusa holgada apareci perfilada a la luz del final del corto pasillo. --Soy la doctora Seto. Dirijo esta clnica. Por favor, pase al despacho. Cuando Vicki dobl la esquina, sus ojos se haban acostumbrado a la luz. --Oh, Dios mo... La doctora Seto frunci el ceo, levant la mano del respaldo de una vieja silla de oficina de madera y se ech un mechn de cabello de bano detrs de la oreja. --Cmo? Inconsciente de haber hablado en voz alta hasta or la reaccin de la doctora, Vicki musit una disculpa, dando gracias por no poder sonrojarse ya. Si eres uno de los malos, Celluci est en un buen lo. El muy cabestro es pan comido para las mujeres pequeas y hermosas. --Usted, esto, no es lo que esperaba. La doctora suspir, sus fosas nasales se contrajeron, acostumbrada y molesta por la reaccin que su aspecto suscitaba. --El sargento detective Celluci no mencion que estuviese trabajando con una detective privada. Tal vez debera ensearme alguna credencial. --Debera haberlo comprobado antes de dejarme entrar --le hizo

notar Vicki, buscando en el bolsillo lateral de su bolso de bandolera. --Lo habra hecho si hubiese sido un... --Hombre? --termin la frase Vicki, entregndole la funda doblada de plstico. --S. --Visiblemente enfadada consigo misma, la doctora Seto ech un vistazo al carn y se lo devolvi. Ahora estamos iguales, deca su expresin con tanta claridad como si lo hubiera pronunciado en voz alta. Prosigamos--. Debo suponer que el detective ha desaparecido? --Cuando Vicki asinti, ella se apoy contra el borde del escritorio y cruz los brazos--. Estuvo aqu esta maana, hacia las 11:30. Agarr a uno de mis chicos de la calle que estaba tratando de largarse con una caja de condones. Almorzamos juntos. Le ense la clnica. Yo tena trabajo y se fue. Almorzasteis juntos? --No sabe adonde fue? --No. Almorzasteis juntos? --Est segura? --En realidad no le vi marcharse. Tena pacientes ingresando. Bien, asi que almorzaron juntos. Fantstico. l tiene que comer. Vicki fij la mirada en un pster con la imagen de un estmago ulcerado, sabiendo que si miraba a la doctora le arrancara las respuestas a la fuerza. --No recordar de qu hablaron el detective y usted durante el almuerzo, por un casual? --No gran cosa. La mayor parte trivialidades. Trivialidades? Celluci nunca haba conseguido que una conversacin intrascendente no se volviera un interrogatorio en su vida. O desde que ella lo conoca, que era la parte de su vida que importaba. --Ya sabe, comparando Toronto y Vancouver. --El prolongado silencio puso nerviosa a la doctora--. En ningn momento dijo que estuviera trabajando en un caso; supuse que estaba de vacaciones. --Tcnicamente, lo est. Slo me est ayudando. --Le conoce desde hace mucho? Con independencia de lo que hubiera pasado entre ellos, el tono de la pregunta dej claro que la doctora Seto no era responsable de la desaparicin de Celluci. Si ella pretenda dejarlo sin sentido y arrojarlo al stano, no seria porque quisiera sus riones. Vicki se dio la vuelta (no pudo evitarlo), atrap la mirada de la doctora y la sostuvo.

--S. Mucho, mucho tiempo. La doctora Seto parpade, se tambale y puso una mano sobre el escritorio para sujetarse. Por un momento, haba sentido como si estuviese abismndose dentro de una plateada oscuridad, zarandeada de uno a otro lado por oleadas de energa pura apenas bajo control. Tengo que dormir ms. --Me temo que no puedo ayudarla a encontrarle --musit, enderezndose--. Sencillamente no s a dnde fue despus de dejar la clnica. Lgicamente, habra ido a las otras clnicas... pero a cules y en qu orden? El rastro se haba enfriado haca horas. Vicki hizo a un lado una entumecedora sensacin de futilidad y rebusc en las profundidades de su bolso hasta dar con una de las tarjetas de Henry. --Gracias por su tiempo. En caso de que recordarse algo ms, podra llamar a este nmero de mvil? --En realidad no hay nada ms que recordar, seorita Nelson. --En caso de, doctora. --Muy bien. En caso de.

--Crea que Victoria estaba esperando en el apartamento a que llamara Celluci. --Tal vez haya llamado. Tony resopl. --Tal vez ella se cans de esperar. --Yo no lo dudara. --Con la cabeza ladeada hacia la ventanilla, Henry crib los persistentes olores del Eastside y los igual de penetrantes aunque infinitamente ms agradables aromas de Chinatown, tratando de no reaccionar ante el conocimiento cierto de que otro acechaba en su territorio--. Es ms fuerte aqu. --Apretando los dientes, detuvo el coche sobre el bordillo. Tony clav la mirada ms all de l en las oscuras ventanas de la Clnica East Hastings. --Crees que ha ido all? --Creo que es la que est en la esquina. Incluso entornando los ojos, Tony slo pudo distinguir una vaga figura. --Oye, por qu sales del coche? Henry sonri misteriosamente.

--Necesito espacio de maniobra.

Aunque ella saba que la nica forma de que Celluci siguiese en la Clnica East Hastings era estando prisionero, Vicki descubri que estaba enojada por su ausencia. Poda haberlo liberado de estar prisionero! --Cuando lo agarre, mejor que est esposado, o le voy a meter el telfono pblico ms prximo por el... Se gir rpidamente para encarar la brisa, las manos a los costados, el peso echado sobre las puntas de los pies. --Ha llamado? --No. Henry asinti despacio. Era, despus de todo, la respuesta que haba esperado. --Te cansaste de esperar. --Encontr unas notas que haba dejado que indicaban que podra estar aqu, en esta clnica. --Y estaba? --No. --Escupi la palabra sobre la calle que los separaba, cambiando su ira de Celluci a Henry, slo porque estaba all. En otro instante, estara lanzndose sobre su garganta; poda sentirse tensndose, disponindose a atacar. l se prepar para hacerle frente, sindole ms sencillo controlarse porque el que mantuviera el control vencera. --Eso no sirve de mucho, Vicki. --Crees que no lo s? --gru ella--. Y no tienes ni idea de lo mucho que me cabrea que no pueda enfurecerme contigo sin tratar de matarte. --Una mano alzada interrumpi la rplica de l. Ella permaneci inmvil, obligndose a recordar cmo haba sido tras la matanza para volver a serenarse. Para su sorpresa, funcion. Casi del todo--. Entonces --dio un paso adelante, dirigindose al coche--, habis conseguido dar con el testigo de Tony? --En cierta forma --Henry cogi el paso al lado de ella, a un prudente brazo de distancia--. El fantasma se llama Doug. Tuvimos una pequea charla con su chulo. --A quien mataste. --No era una pregunta; poda or la muerte en su voz. La parte de ella que todava recordaba la persona que haba sido se pregunt dnde haba estado esa clase de justicia fortuita

durante los aos que haba pasado tratando de quitar a esa escoria de las calles. Estaba sentado en su apartamento escribiendo novelas rosa. No importa. Siento haberlo preguntado--. Te dijo algo? --Slo que alguien est pagando mucho dinero a gente especial. --Especial en cuanto al mismo grupo sanguneo que el comprador del rin? --Tal vez. Pero cmo lo averiguaran? Vicki esper hasta que el estruendo de un camin los dej atrs, luego movi la cabeza hacia la clnica. --Acceso a los historiales. --Qu? A travs de Hackers de Alquiler? --Si puedes comprar un rin, Henry, sin duda puedes permitirte comprar a alguien con esa clase de habilidad elemental para entrar en los ordenadores. --Le refiri su conversacin con la anciana del callejn--. Suena como si hubiesen adquirido algo de msculo con perversos ojos de vaca. --Toro. --Toro? --El tono de ella aconsejaba una rpida explicacin. --Era una broma, Vicki. Un hombre tendra ojos de toro. --Creo que me gustaba ms cuando estbamos tratando de matarnos el uno al otro. Y ahora qu? Henry se detuvo junto al coche, con la mano en la puerta del conductor. --Volvemos al apartamento y vemos si Celluci ha regresado. --No lo ha hecho. --Agachando la cabeza, hizo un gesto de saludo a Tony--. Si hubiera vuelto sin estar nosotros, llamara al mvil. El mvil son. --Hablando del rey de Roma --murmur Henry, tendiendo la mano a travs de la ventanilla abierta. Tony articul una silenciosa advertencia mientras le entregaba el estridente aparato de plstico. Si es Celluci, s amable. Alzando las cejas en un exagerado quin, yo?, Henry abri de golpe el micrfono. --Fitzroy. --Soy la doctora Seto, de la Clnica East Hastings. He estado hablando con una tal seorita Nelson hace un momento; me dio este nmero, y... --Un minuto, doctora. --Sonriendo, ofreci el telfono a Vicki--. Es para ti. --Su sonrisa se desvaneci al descubrir que era casi imposible soltarlo, darle a otro algo de su propiedad. Gruendo, volvi a meterlo

dentro del coche--. Tony, dale el telfono. Resistiendo el deseo de aplastar algo tan impregnado por otro depredador bajo su tacn, Vicki se lo acerc a la cara. --Diga? --Seorita Nelson? --Me he encontrado con el seor Fitzroy por casualidad, doctora --contest Vicki a la pregunta tcita--. Pasaba conduciendo cuando sal a East Hastings. --Ah. --Su tono sugera que era una casualidad en la que no crea demasiado--. Es que he recordado algo que pas tras el almuerzo. No fue nada importante pero he pensado que podra interesarle saberlo. --Tras el almuerzo? Los dos hombres cruzaron una mirada interrogativa. --Qu tiene contra el almuerzo? --susurr Tony. Henry se encogi de hombros. Poda or seis latidos distintos saliendo del stano del apartamento enfrente de la clnica, pero los aparatos electrnicos le impedan escuchar otra cosa. --S. Al volver a la clnica, vimos a Patricia Chou junto al Centro Cultural y... --La reportera de televisin por cable. --Eso es. El detective mencion que haba visto su entrevista con Ronald Swanson y... --Ronald Swanson, el agente inmobiliario? --Es ms que un simple agente inmobiliario, seorita Nelson. --Su tono era cortante, quiz en defensa de Ronald Swanson, ms probablemente en respuesta a las interrupciones--. Ha donado dinero a mil causas por toda la ciudad. Nos don el sistema informtico de la clnica y es ms o menos cien por cien responsable del Proyecto Esperanza. --De qu se trata? --Es un centro de asistencia en el lmite de Vancouver Norte donde los pacientes esperan a que haya riones disponibles. Es una especie de capilla dedicada a su esposa muerta. Un lugar precioso, silencioso, tranquilo. --Esposa muerta? --S, muri de un fallo renal antes de que encontraran un donante para ella. Vicki pestae, algo desconcertada. --Le cont esto a Celluci? --No, pero s que hablamos sobre trasplantes de rin aunque

slo para saber si yo los realizaba de hecho. --Realiza trasplantes, doctora? --sta es una clnica popular, seorita Nelson, usted qu cree? --continu antes de que Vicki pudiera decrselo--. Es curioso, sin embargo, el detective me pregunt eso mismo. Tal vez me est metiendo del todo donde no me llaman, pero tiene que ver su investigacin con el cuerpo sin manos que hallaron en el puerto, al que le falta un rin? --No estoy autorizada para hablar de eso. --Muy bien. Pero ya le digo, si est investigando a Ronald Swanson, se equivoca de plano. Est regalando continuamente su dinero. Por aqu, casi se le tiene por santo. --No hay muchos santos que ganen millones en bienes inmuebles --apunt Vicki con irona. --No tengo intencin alguna de discutir con usted al respecto, seorita Nelson. Slo he pensado que si estaba buscando al detective Celluci, tal vez le interesara hablar con la gente del Proyecto Esperanza. --Si recuerdo bien, doctora, ha dicho antes que no le habl de ellos. --Es un detective, seorita Nelson --su tono sugera que era el nico detective implicado--. En esta ciudad, el seor Swanson y los trasplantes de rin juntos la llevarn derecha al Proyecto Esperanza. Mostrando los dientes, Vicki dio las gracias a la doctora por llamar, colg y puso a Henry y Tony al corriente de la conversacin. --As que quin se viene conmigo a echar un vistazo al Proyecto Esperanza? Henry movi la cabeza. --Demasiada coincidencia, todas las piezas encajando tan bien en su sitio. Creo que ests sacando conclusiones precipitadas. --En realidad, yo creo que estoy formulando una hiptesis. --Sus ojos se baaron de plata por un instante--. La cual pretendo comprobar yendo al Proyecto Esperanza y averiguando cunto tiempo tiene que esperar realmente esa gente sus riones. Y si reconozco algo en la nevera, voy a destrozar el lugar. --Ir al Proyecto Esperanza? Los tres? --La mirada de Tony fue rpidamente de Henry a Vicki y de nuevo a Henry--. En un coche? Es seguro? --Buena pregunta --reconoci Henry--. Vicki? --Nos las arreglaremos --salt ella con impaciencia--. Mientras

tengamos la cabeza ocupada en encontrar a Mike, y exista la posibilidad de que haya violencia al final del viaje. --Ah --Tony cerr los ojos por un momento y respir hondo. Hablando tanto para s mismo como para la noche, se quej--. No creo que est preparado de verdad para la violencia. --Otra profunda inspiracin, y sali del coche, volvindose para mirar a travs del techo a Henry--. Yo, esto, volver al apartamento, y si viene, te llamar. Permanecieron as un largo instante. --Si ests seguro --dijo Henry por fin. --S. Estoy seguro. --Trag saliva con fuerza y se balance adelante y atrs, de un pie al otro--. Lo siento, Victoria. Simplemente no puedo. Ella inspir hondo y dej salir el aire despacio. Cuando habl, su voz era la ms amable que Henry le haba odo desde el cambio. --Entiendo. Y no hay razn para que debas ponerte en peligro porque no podamos comportarnos como personas civilizadas. --Dando la vuelta al coche en cuestin de un latido, cogi la cara de Tony entre sus manos--. Te importa si te dejamos aqu? O te llevamos a casa primero? l le roz el dorso de las muecas y ella baj las manos. --Tienes que encontrar al detective Celluci. --No pienso cambiarte por l. Los ojos de l se llenaron de lgrimas al comprender que lo deca de veras. Admitiendo nicamente que estaba ms cansado de lo que crea, se las quit restregndose. --No hay problema. Puedo coger un taxi al lado de uno de los restaurantes de Chinatown. --Tienes suficiente dinero? --Maldita sea, Henry! --Ardindole las orejas, retrocedi alejndose hasta el borde de la acera--. Por qu no os vais ya? Abrieron las ventanillas dejando que la brisa les diera en la cara. Eso bastaba. Pero slo lo justo. --Crees que est all? --pregunt Henry mientras adelantaban a un viejo taxista errtico, aunque veloz, y se dirigan al puente. --S que fue all. S cmo piensa. No hay casualidades en el trabajo policial; una vez Ronald Swanson se convirti en un personaje recurrente en este pequeo drama, Mike fue a investigarlo. Supo del Proyecto Esperanza, y luego fue a investigarlo. --Crees que est en un apuro?

Al considerar la posibilidad, sinti como si alguien estuviera acariciando su piel expuesta con un cepillo de alambre. --Estoy segura de ello.

_____ 10 _____ --No hay ningn sitio donde esconder el coche. --No lo escondas. Entra en el aparcamiento, y aparca. --Es ms de la una --observ Henry mientras dejaba atrs la seal del Proyecto Esperanza, giraba entre los postes de la entrada y suba por la larga avenida--. Aunque normalmente no se me ocurrira discutir con tu experiencia en moverte sin ser vista, no crees que se fijarn en nosotros? Habr una enfermera en el turno de noche como mnimo. --Y? --Y vas a entrar y preguntarle si tienen al detective Celluci atado a la cama de una de las habitaciones? --Por qu no? --Su voz tena muy poco de la agente de polica, de la detective privada, o del mortal que quedaba en ella. Henry luch por reprimir su reaccin mientras ella continuaba--. No es que vayan a mentirme. Adems, si est ah dentro, lo sabr. --Y si no est? El marfileo destello de sus dientes hizo de su sonrisa una amenaza. --Voy a buscar al tipo grande con ojos de vaca y le hago algunas preguntas. Ms all de los lmites del control de ella, tan abruptamente definidos que podan sacar sangre, Henry pudo percibir la violencia sin purgar aflorando a borbotones. Pareca cerca de dejarse ir. Algo apenas sorprendente dado lo prximos que haban estado desde que abandonaran la clnica... la tensin entre ellos era una tercera presencia en el coche. Poda sentir sus propias barreras debilitndose, y tratar de convencerse a s mismo de que se trataba de una continuacin del ao que haban pasado en una relacin padre/hijo, profesor/estudiante no le ayudaba en absoluto. Si la anticipada violencia no se llevaba a efecto dentro del Proyecto Esperanza, se lanzaran el uno a la garganta del otro antes de que volviera a meter las llaves en el contacto. Vicki salt del coche en el instante en que dej de moverse y

aspir una bocanada de aire no corrompida por el aliento de otro. Si llegaba el caso, decidi, subindose el bolso al hombro, volvera andando al apartamento antes que dejar que Henry la llevara a ninguna parte, nunca ms. Aminoraba con los semforos en mbar. No pasaba cuando poda. Tomaba las esquinas demasiado lento. Haban sido los cincuenta minutos ms frustrantes que haba pasado nunca. Slo un frreo control haba impedido que lo sacara a rastras de detrs del volante y lo cogiera ella. Tengo que volver a sacarme el carn de conducir. Con los labios fruncidos en una delgada lnea, anduvo a grandes pasos hacia el edificio. --Recuerda, Vicki, no ser advertido es infinitamente mejor que tener que rectificar una impresin peligrosa. --Jess, Henry. Hablas como en un episodio antiguo de Kung Fu. ste cerr el coche y se apresur a llegar a su altura. --Hablo por experiencia... --Lo s, lo s, ms de cuatrocientos cincuenta aos. No me extraa que conduzcas como una anciana --aadi por lo bajo mientras abra de un tirn la puerta de madera de cedro de la clnica. Media docena de olores en pugna casi la echaron para atrs en el exterior: un ramo de rosas en un jarrn grande de cristal, un ambientador diseado para imitar la brisa del ocano a la que se impeda el paso por medio de ventanas selladas hermticamente, y por encima, por debajo, e imponindose a todos, el eau de desinfectante que gastaban todas las instituciones mdicas del mundo. Pudo sentir acaso una docena de vidas, las fronteras entre ellas eliminadas por el sueo... natural o inducido por las drogas, Vicki no contaba con la experiencia necesaria para percibir la diferencia. En alguna parte de la amalgama, crey distinguir el inconfundible aroma de la vida de Celluci. Pero, por qu no puedo estar segura? Estaba tan convencida de que si estaba en la clnica lo sabra que aquella sbita ambivalencia resultaba inquietante. Pienso que est aqu slo porque deseo tanto que est? Lo habra sabido con seguridad antes del baile en la horizontal en el bal de los recuerdos con Henry? Un latido despus, hall una respuesta que poda aceptar. Jess, Vicki, no seas semejante idiota. La persistente desesperacin (una desesperacin sin apenas rastro de esperanza, advirti, pese al nombre de la clnica) haca difcil concentrarse con claridad en una vida concreta. Puesto que ello inclua tambin la de Henry, supuso que deba aceptar sin ms lo

bueno y lo malo. La nica persona despierta les lanz una airada e interrogativa mirada desde detrs de las paredes de cristal del puesto de enfermeras. --Tena razn --murmur Henry--. Nos han visto. --Bueno --afirm Vicki con mayor nfasis del necesario. Incapaz de sonrojarse, dio un respingo. Desde que poda recordar, las mujeres con uniforme de enfermera le haban hecho sentirse intil, tal vez porque parecan tan competentes. Tal vez se trataba de todo ese color blanco. No tena ni idea. Sintindose menos como una todopoderosa criatura de la noche y ms como si estuviese donde no debera estar, rode la sala de espera y entr en el despacho dbilmente iluminado. --S? Puedo ayudarles? --Aunque bastante corts, el tono de la enfermera indicaba a las claras que la nica ayuda que pretenda ofrecerles consista en mostrarles la salida. --Estoy buscando a un amigo. --Esto es un centro de tratamiento privado, no la sala de urgencias local. No encontrar a su amigo aqu. --Lo han debido de ingresar esta tarde. --No ha habido ningn ingreso esta tarde. --Te importa dejarme a m? --pregunt Henry en voz baja, sin lograr del todo que su voz no reflejara su diversin. Haba visto a Vicki enfrentndose a demonios, hombres lobo, momias y una multitud de mortales asesinos con ms mpetu. Ella gru una inarticulada rplica, atrap la mirada de la enfermera de noche y la mantuvo, sobreponindose a sus viejos esquemas por amor propio. --Ests sola aqu? Reflejando sus dilatadas pupilas un dbil destello plateado bajo un molesto ceo, la enfermera neg con la cabeza. --Hay un asistente. --Dnde est? --Dormido en una cama plegable en la sala de enfermeras. --Por qu est aqu? --Se queda a veces, por si hay algn problema. --Problema con qu? --Vicki apoy las manos sobre el escritorio y se ech hacia delante--. Con los donantes de partes del cuerpo compradas? La enfermera de noche se puso de pie, todava atrapada en los plateados abismos de los ojos de Vicki, e imit el gesto de ella. Era

casi igual de alta. --No s de qu diablos est hablando. sa no era la respuesta habitual. Algo desconcertada, Vicki solt un poco ms la correa del Cazador, dej caer algo ms de su disfraz mortal. --Nunca has notado que est pasando algo extrao? Pacientes que no encajan del todo con su historial? Puertas cerradas con llave? Respirando pesadamente, la enfermera movi la cabeza. --Seas lo que seas, no me asustas. Quieres saber lo que me asusta? Tener dos hijos adolescentes y un marido que lleva seis meses sin trabajar y perder este trabajo, eso me asusta. No voy a contarte nada. --Si ests muerta --dijo Vicki con un gruido, agotada la paciencia--, no seguirs trabajando. --Quiz seas la muerte para algunos, puedo ver... --el miedo se mostr por fin, atrapndole la voz en la garganta. Trag saliva con fuerza y prosigui--... verlo, pero seas lo que seas, no eres la muerte para m. --Tiene razn --dijo Henry con voz queda, impresionado por una fuerza de voluntad que se negaba a ser ofuscada por el terror--. Sabe que no la matars sin motivo. Ha descubierto tu farol. Dividida por igual entre la irritacin y la vergenza, Vicki mantuvo su posicin en el escritorio. --Eso no me vuelve dbil --le advirti, cerrando los dedos en forma de puos. Divertido, pero cuidando de no demostrarlo, l se acerc un poco ms. --Lo deca como un cumplido hacia ella, no como un insulto hacia ti. Tal vez sea mejor que me... --No! --Aquella mortal era suya. Si Henry poda convencerla o no para que hablase era irrelevante. Con los ojos entornados, Vicki mascull--: Tiene que ser un trabajo condenadamente bueno. --Lo es... en general. En general. Vicki sonri. --Si yo tuviese un trabajo bien pagado en estos tiempos, supongo que estara dispuesta a pasar por alto cosas que no encajan del todo, asimismo. --Eh, yo cuido de los pacientes, y lo que hago lo hago muy bien. --Se puso derecha y cruz los brazos sobre el amplio saliente de sus senos--. Lo que pase en la parte de atrs no es asunto mo.

--Por supuesto que no lo es. Olvida que nos has visto alguna vez. Sus labios se estrecharon en una delgada y desaprobadora lnea. --Vaya que s.

--Mike est aqu dentro. Un letrero sobre la puerta deca "Cuarto de Electricidad". --Ests segura? Vicki no le hizo caso, hurgando en las profundidades de su bolso de bandolera en busca de sus ganzas. --Puedo sentir varias vidas, Vicki; arriba, abajo, rodendonos por todas partes. La mayora de ellas estn drogadas, todas se han mezclado a causa de su estado en una sola masa informe. Cmo puedes estar tan segura de que una de esas vidas pertenece a Michael Celluci? Ella se puso de rodillas e insert sus dos ganzas ms gruesas. --Estoy mucho ms prxima a su vida que t. --Y deseas encontrarlo como sea. No debera ser yo el que te lo recuerde, pero no sabemos con seguridad si vino aqu. No sabemos qu es lo que la enfermera cree que pasa en la parte de atrs. --Y no lo averiguaremos a no ser que echemos una ojeada. --La puerta se abra a otro corto pasillo. Una puerta daba al cuarto de electricidad. La otra daba a un cuarto igual a la mayora de las habitaciones de hospital salvo por las paredes de ladrillo de cenizas y la pequea y alta ventana. Vicki se detuvo en el umbral, clavando la mirada en el cuerpo sobre la cama, sintindose ligeramente mareada mientras todas las piezas de su mundo volvan a colocarse en su sitio. Tena la cara magullada. La sangre se haba secado en la comisura de su boca. La piel de los nudillos de su mano derecha estaba despellejada. Su corazn lata a un ritmo que no era del todo el que ella conoca. Ola a drogas y unas correas de cuero lo sujetaban a la cama. Quiso liberarlo hacindolas trizas, cogerlo entre sus brazos y ponerlo a salvo, pero no corran ningn peligro inmediato, as que, en atencin a l, averiguara lo que le haban hecho primero. Lenta, deliberadamente, atraves el cuarto hasta la cama y desabroch las correas. Ms tarde, se abandonara a la violencia. Ms tarde, alguien lo pagara.

--Mike? Un rpido reconocimiento, dibujando con sus manos sobre una carne tan familiar como la suya propia, determin que nada evidente haba sido extrado. --Mike, vamos. Espablate. Su pulso era fuerte. Traz la lnea de su mentn, raspando con su dedo contra una negra barba incipiente. Henry la observ desde la entrada, sabiendo que haba sido olvidado, maravillndose de lo mucho que dola. Los instintos territoriales, ataques, contraataques, cortante cortesa, el control apenas mantenido, todo desapareci bajo los recuerdos de su amor. En aquel momento odi a Michael Celluci ms de lo que nunca haba odiado a nadie en su vida. Pero el momento pas. Celluci nunca gozara de la intimidad suprema que Vicki y l haban compartido: la vida de ella recreada en sus brazos, su sangre suya, la suya de ella. Despus de eso, todo... Sonri, sin poder evitarlo. Despus de eso todo lo que haba seguido era un quebrantamiento de tradiciones que haba credo inquebrantables, una pasin inducida por la matanza, una tregua empapada en sangre y algo que tena una posibilidad de convertirse en una amistad recobrada pese a parecer poco probable. No poda odiar a Celluci cuando haba recuperado ms de Vicki de lo que debera haber sido posible. --Huele a sedante. Trata de despertarlo. Vicki se volvi bruscamente hacia la puerta, hasta interponerse entre la amenaza y el cuerpo sobre la cama. Le cost un momento darse cuenta de que era Henry quien haba hablado y otro momento ms recordar que, en ese instante al menos, no constitua una amenaza. --Un sedante? Cmo lo sabes? --Experiencia. --De verdad prefiero no saber cmo conseguiste esa experiencia, Henry. --Se volvi de nuevo hacia Celluci, le sac una zapatilla de deporte un tirn, agarr la carne ms blanda del arco de su pie entre el pulgar y el ndice, y la pellizc. Su pierna se contrajo. --Qu ests haciendo? --Es una tcnica de acupresin. Estoy activando un punto de presin en el pie que le ayudar a sacudirse las drogas.

--Cmo...? --No lo s! --salt ella--. Un viejo sargento me lo ense. Solamos usarlo en caso de sobredosis con barbitricos; si no funcionaba, lo ms probable es que estuvieran muertos. Vamos, Mike. Despierta. --Volvi a pellizcarle. Aquella vez gru y trat de apartar el pie de un tirn. Para cuando sus ojos se abrieron pestaeando, Vicki tena ambas manos abrazndole la cara. Parpade medio dormido hacia ella, luego los prpados comenzaron a caer y los iris a quedar en blanco. --Michael Frances Celluci, no te atrevas a cerrar los ojos mientras te estoy hablando. --Jess, Vicki... te pareces a... mi abuela. --S? --Los labios de l estaban secos, as que ella los humedeci con su lengua, lamiendo la sangre de la comisura de su boca. --Asi... cualquiera --remarco, cuando ella se retiro--. Donde estoy... oh, mierda. --Quera asegurarme de que no haba ningn hueso roto antes de que te moviramos. --Qu considerada. --Entonces frunci el ceo--. Moviramos? --Gir la cabeza hasta que pudo ver a Henry, todava en el umbral--. Qu es esto... una tregua? Los dos hombres se miraron por un instante, luego Henry dijo con voz calma: --La camioneta desapareci contigo. Alguien tena que conducir. --Podas haberle prestado... tu coche. --Creo que no. La ltima vez que ella tom prestado mi coche, le dio un golpe un camin. --S... pero conduca... el hombre lobo. --Basta ya de fraternidad varonil. Es una tregua. Vale? --Vicki gir con suavidad la barbilla de Mike hasta tenerlo de frente otra vez--. Y dado que seguro que esa gente tan simptica que extirpa riones va a volver, ests bien? Podemos moverte? --No. --No? No, qu? --No, no podis moverme. --Qu pasa? Qu te han hecho? --Su voz prometa un ojo por ojo como mnimo. --Por ahora, slo secuestrarme. --Sus pensamientos se estaban aclarando, pero su cuerpo segua dbil. Trat de incorporarse y no

tuvo energa para protestar cuando Vicki lo levant, puso una almohada entre sus hombros y la pared, y volvi a bajarlo con cuidado--. Tenis que dejarme aqu. --Luch por dar con las palabras que convenceran a Vicki de que hiciera lo que l deca... algo nunca sencillo ni siquiera en plena posesin de sus facultades mentales--. Si me sacis de aqu nunca averiguaremos lo que est pasando. --Oye, sabemos lo que est pasando. --No sabemos nada de nada salvo que algunas personas van demasiado lejos cuando son seguidas por gente que resulta ser de la polica. --Explic lo que haba pasado exactamente yendo al grano; las cosas se descontrolaron slo por un momento cuando Vicki se dio cuenta de que no saba decirle dnde estaba la camioneta de ella--. Mira, podemos preocuparnos de la camioneta ms tarde, cuando tengamos algo ms de tiempo? Los ojos de Vicki se entrecerraron. --Habramos tenido tiempo de sobra si dejases de ser tan testarudo... --Considralo un topo en misin secreta. Ella esboz una tensa sonrisa. --Considralo una vaca en el matadero. --Vicki, puede que esta gente no est vendiendo partes del cuerpo, podra ser algo tan simple como venta de drogas. Todo lo que tenemos es un secuestro y un confinamiento ilegal. --Y el robo del coche. --Rozando con las puntas de los dedos la magulladura de su mejilla, ella aadi:-- Y agresin. --Creo que podra alegar defensa propia. --Mike, viniste aqu en un principio por la misma razn que nosotros; el nombre de Ronald Swanson sali a relucir demasiadas veces para tratarse de una coincidencia. Primero averiguamos que est detrs de una clnica privada especializada en pacientes a la espera de un trasplante de rin y luego te encontramos atado a una cama. Eso basta para m. l cerr la mano en torno a la mueca de ella cuando sus ojos se baaron de plata. --Deja de reaccionar por instinto y empieza a pensar. Imagina que entras por la fuerza en la casa de Swanson y le obligas a confesar de plano, luego qu? No tienes nada que se mantenga en el tribunal. Si queremos descubrir lo que est pasando de verdad, tiene que haber una investigacin. --Qu estoy haciendo yo? Deambular sin rumbo a travs de la

noche? Once muertos en un almacn de Richmond; deambular sin rumbo era una forma mucho ms sencilla de llamarlo. --S, ms bien. Desenredar este embrollo va a requerir recursos con los que no contamos. --Si consigo que lo confiese todo, tengo suficientes recursos para encargarme de Ronald Swanson. --No. Haba tanta determinacin en aquella nica palabra que el fulgor plateado de los ojos de Vicki se apag. --Qu quieres decir con "no"? --Si Swanson muere, si lo matas, es ms de lo que puedo pasar por alto. Ella solt su mano y se frot la banda de calor que haban dejado sus dedos. Ms de lo que poda pasar por alto. Era la clase de palabras que se decan justo antes del adis. --Pero... --Sin peros, Vicki. --La asi por el hombro, sacudindola, obligndola a escuchar--. Por ah no paso. Un latido. Dos. --No me gustan nada los ultimatums, Mike. --Y a m no me gusta nada el homicidio premeditado. Dicho as, sin la mscara de retrica ni el ardor de la Caza, tampoco a ella. Eso crea. Una de las comisuras de su boca se curv en una torcida sonrisa mientras tenda la mano y le quitaba el mechn de pelo demasiado largo de la cara. --Supongo que toda relacin conlleva compromisos. --Un poco sorprendida por el alivio que suaviz la expresin de l (qu haba esperado?), le puso la palma de la mano contra el pecho, tranquilizada a su vez por el ritmo regular de su corazn--. Ahora que est arreglado, qu quieres que haga? --Quiero que me dejes aqu... --Olvdalo. --Maldita sea, Vicki, quieres escuchar un minuto? La nica forma de que descubramos lo que est sucediendo es no asustndolos. Djame como me encontraste... --Hizo una pausa--. De acuerdo, no hace falta volver a drogarme, pero aparte de eso... --Al ver que ella no sonrea, suspir y continu--. Ve a casa, y llama a la polica. Diles que habas aparcado para mirar un mapa de carreteras cuando viste a un tipo grande con camiseta roja cargando un cuerpo por la puerta

trasera. Vendrn y encontrarn... --Nada. ste es un cuarto oculto. La enfermera de noche seguramente ni siquiera sabe que existe; cmo diablos va a encontrarte la polica? --De acuerdo, bien. Diles que habas ido a visitar a un amigo enfermo, estabas volviendo a tu coche, viste al tipo de la camiseta roja con el cuerpo, asomaste la cabeza por la puerta de atrs y viste este cuarto. Te largaste antes de que pudiera descubrirte y despus de no saber qu hacer durante un par de horas, decidiste llamar a la polica. --Puedo hacerte una pregunta? Los ojos de l se entornaron al or su tono. --Qu? --Eres polica, trata de pensar como uno. Creeras un cuento chino como se? --No importa si lo creen, mientras lo comprueben. --Creo que puedo sugerir una historia que creern. Celluci buf mientras Vicki se giraba para mirar airada a Henry. --Cierto, eres un escritor de novela rosa. --Mantente aparte de esto, Henry. --Comencemos por recordar que ests trabajando para m, y que creo que el detective tiene mucha razn. Si les dejamos saber que estamos sobre su pista, se esfumarn. --Entonces estis los dos a favor de dejar a Mike en peligro? --Vicki oblig a las palabras a salir a travs de unos dientes apretados, cambiando ligeramente de posicin para defender mejor al hombre en la cama. Celluci suspir. --Vicki, clmate. Con independencia de lo que vayan a hacerme, nada va a pasar hasta maana por la maana. --Cmo lo sabes? --T qu crees? Se lo o decir a los malos cuando hablaban en el pasillo justo antes de que me drogaran. --Los malos? --El tipo grande que me trajo... --Ojos de vaca? --No sabra decirte. Lo ms cerca que he estado nunca de una vaca es en una hamburguesera. Estaba hablando con una mujer, pero no llegu a verla. Estoy bastante seguro de que era la que us la jeringuilla, pero l me cubri la cara con una almohada antes de que ella entrara en el cuarto. Ellos no importan ahora. --Tratando de

encontrar una postura en la que la cabeza no le martilleara, se removi contra la almohada--. Todo lo que tienes que hacer es asegurarte de que la polica llega aqu antes por la que sea de maana y yo los llevar hasta donde me sorprendieron y les dejar que lleguen a la misma conclusin que yo. --Es decir? --Que podras enterrar a un ejrcito en esos bosques. --Su voz se volvi ms amable--. Prometo que no pasar nada en el tiempo que le lleve a la polica llegar aqu. Todo lo que tienes que hacer es contarles una historia de forma que tengan que encontrarme. Yo har el resto. --Por qu no te llevamos a la polica para que se la cuentes t? --Cmo me solt de las correas? Ella alz las manos. --Tengo que pensar en todo? --Es que no ests pensando. --Encontr su mirada y la sostuvo, sin temor de lo que pudiera encontrar--. Tenemos que preparar esto a fin de que podamos, pueda, responder a las preguntas que van a formular. T y Fitzroy no podis quedar implicados. Declaraciones, comparecencias en el tribunal... ni la menor posibilidad de que el sistema slo los reclamara tras el ocaso. Vicki se gir para mirar a Henry y vio que los dos hombres estaban por completo de acuerdo. An peor, tena que confesarse a s misma que tena sentido. A s misma. No a ellos. --Has estado drogado toda la tarde. No ests en condiciones de hacer planes. --Mi cuerpo parece tapioca y la cabeza me martillea, pero mis procesos cognitivos siguen intactos. --Seguro. Y t sueles hablar as. --Suspirando, comenz a acariciar el vello del brazo de Celluci a contrapelo--. Sigue sin gustarme. --Basta ya. --La mano de l cubri la suya--. Vicki, cunto tiempo va a llevarte volver al apartamento, una hora? Estamos en junio. El sol sale a las 4:14. No tienes tiempo para hacer nada esta noche, as que, por favor, deja que la polica se encargue. --Los fantasmas quieren que Henry vengue sus muertes. --Entonces deja que Henry haga la llamada. Es la nica forma de que todos los implicados reciban lo que se merecen. Los labios de ella se retiraron descubriendo sus dientes. --Si te hacen dao, Mike... --Puedes devolvrselo. --No lo habra dicho de no estar seguro de

que iba a resultar ileso... la sonriente respuesta de ella fue todo lo que tema que fuese--. sta es la nica manera de cubrir todas las bases, Vicki. No te pido que te guste, te digo que es como tiene que ser. Ahora vuelve a atar las correas y sal de aqu, y todo habr acabado en un par de horas. --Si Swanson muere, si lo matas, es ms de lo que puedo pasar por alto... Por ah no paso. Las palabras se cernieron en el aire entre ellos. Si sacaba a Celluci fuera de la clnica, l nunca la perdonara, eso era seguro. Si lo dejaba, y Henry enviaba a la polica de inmediato, qu poda ir mal? A pesar del persistente olor de otra mujer (y por el bien de Celluci esperaba que se tratase de la mujer de la jeringuilla), su sonrisa adopt un cariz distinto mientras volva a atarle las muecas. --Sabes, esto promete. --Cuando una suave caricia recorriendo la cara interna del brazo de l le puso la carne de gallina, le cogi el cinturn de los vaqueros con los dientes y dio un tirn. --Vicki! --Michael... --Fitzroy, te importara llevrtela de aqu. Ella le lanz una mirada de advertencia. Henry alz una especulativa ceja. --Por sabroso que parezca, tal vez no sea el momento. Celluci gru mientras Vicki saltaba sobre la cama, la mano todava sobre su muslo. --Tcale y te har pedazos tan pequeos que podrs... --Entonces se detuvo, enderezndose, y frunci el ceo--. Lo has hecho a propsito. --S. --A pesar de lo que haban progresado, costaba bien poco provocar una respuesta territorial. Mir ms all de ella a Celluci forcejeando contra las correas y reconoci que aquella respuesta en particular podra haber sido provocada casi con la misma facilidad antes de que ella cambiase--. No te preocupes, detective. No tengo ningn deseo de alimentarme en este momento. Di adis, Vicki, y vmonos. Mascullando por lo bajo, Vicki se volvi hacia la cama y Michael Celluci. Se inclin para besarle y se detuvo justo sobre sus labios pudiendo sentir su aliento. --No estoy segura de que tenga que salir as, sin ms, dejndote a ti aqu.

--Tonteras. Puedes hacer lo que quieras. --No seas condescendiente conmigo, Celluci. --Entonces deja de comportarte como una reina de la tragedia. Estar bien hasta que llegue la polica. --La boca de l se movi bajo la suya--. Ahora vete.

--Deberamos salir por la parte delantera. La puerta de atrs puede que est conectada a una alarma. --No veo nada --Vicky pas rpidamente un dedo por el canto de la puerta--. Y no siento ningn cable. Mira, el coche est justo a la salida en el aparcamiento. Hagamos simplemente lo que ha dicho Mike y vaymonos. --Apoy el peso sobre la barra de seguridad y empuj. El ruido ambiente de la clnica permaneci inalterado--. Ves, ninguna alarma. Las personas de aqu son enfermos, probablemente no quieren asustarlos con ruidos altos. Vamos, anciano. Te echo una carrera hasta el coche. Como Henry haba observado, costaba bien poco provocar una respuesta territorial. Una vez ella empez a correr, l tuvo que correr tras ella. Movindose demasiado rpido para ser seguidos por ojos mortales, llegaron al coche antes de que la puerta se cerrara de golpe.

Se despert al instante, se puso en pie un momento despus, sin saber qu haba odo pero seguro de haber odo algo. Si haba aprendido algo en prisin, era a tener el sueo ligero. El amortiguado sonido de las puertas de un coche cerrndose lo llev hasta la ventana del cuarto de enfermeras donde, pegado a un lateral, invisible desde el aparcamiento, observ un BMW dando marcha atrs y alejndose. Las dos personas en su interior parecan estar peleando. No reconoci la silueta de ninguna. Probablemente chicos buscando un lugar tranquilo para perder el tiempo. Bostez, pens en volverse a dormir, pens en lo que dira la doctora si algo iba mal, y decidi que no estaba de ms hacer una breve visita a su inesperado invitado. La puerta de acceso al cuarto de electricidad estaba abierta. Estaba seguro de haberla cerrado. Sin que sus zapatos de suela de crep hicieran ruido contra las

baldosas, entr en el cuarto oculto, casi esperando encontrar una cama vaca. El polica grande segua atado y sin conocimiento. Encendi la luz, levantando una mano para protegerse los ojos del sbito resplandor fluorescente. El cuerpo sobre la cama se limit a contraerse. Un examen ms detenido pareci indicar que nada haba cambiado. Pero algo lo haba hecho. No haba antes un mechn de pelo sobre la cara del poli? No haba manera de que hubiese podido retirrselo atado como estaba. Comprob las correas con el dedo. La mueca izquierda estaba en el cuarto agujero, la derecha en el tercero. Sola atarlas a igual altura pero, incluso medio aturdido, el poli haba luchado con l y tal vez... El poli se movi ligeramente, murmurando algo. Eso era bueno. El efecto del sedante deba estar pasando siendo reemplazado por un sueo ms natural. Usaban sedantes un montn en el hospital de la prisin pues era ms cmodo que tratar de verdad a los pacientes y, en su experta opinin, el pecho del poli suba y bajaba ahora con un ritmo distinto al del sedante. Frunci el ceo. Justo sobre la cadera izquierda haba un semicrculo oscuro sobre los vaqueros azul claro. Pareca hmedo, como... Lo toc. Estaba casi seco pero pareca como si alguien hubiese estado masticando los vaqueros del poli. Cerr el pulgar y el ndice sobre el punto y tir. --No quiero saber qu estaba pasando aqu --dijo. La piel de la nuca le hormigue al sentir el peso de la mirada del poli. Cuando volvi la cabeza, unos ojos entornados lo miraban furiosos--. Tienes unos amigos muy pervertidos, poli. Quieres contarme por qu te han dejado aqu? --No s de qu ests hablando. --Seguro que no. Incapaz de evitarlo, Celluci rod con la bofetada propinada con el revs de la mano. --Que te jodan --gru. --Tal vez --El telfono ms prximo estaba en el cuarto de enfermeras--. Veamos qu tiene que decir la doctora.

--Adnde vamos? --Vicki escupi la pregunta a travs de unos dientes apretados. Henry conduca de nuevo porque se haba negado a darle las llaves, se haba puesto su cara de Prncipe de los Hombres y haba dicho "no" en un tono que daba a entender que discutir sera una prdida de tiempo. Ella haba vuelto al coche por el bien de Celluci y no dejaba de lamentarlo. En un minuto, Henry iba a lamentarlo tambin--. El apartamento est en esa direccin. --Hay un caf aqu en la esquina, y necesitamos hablar con un agente de polica. --Jess, Henry, esto es Vancouver, hay un caf en cada esquina. --Alarg la mano hacia el volante. Al mantener Henry su presa, la ria resultante fue breve; tras haber pasado treinta y dos aos siendo mortal, Vicki no se haca ilusiones acerca de sobrevivir al resultado de un coche en movimiento fuera de control. Adems, los cinturones de seguridad estorbaron su ataque. --A diferencia de la mayora, este caf tiene aparcamiento --le dijo Henry cuando ella volvi al asiento del pasajero, mirando furiosa por la ventanilla--. Un lugar para que dejen el coche patrulla. Y, en efecto, haba un coche patrulla en el aparcamiento. --Adelante, refuerza los estereotipos --murmur Vicki mientras Henry aparcaba el coche y apagaba el motor--. Ahora qu? --Ahora voy y tengo unas palabras con los dos agentes, interrumpiendo su descanso con una historia sobre un cuerpo entrevisto desde un lado de la carretera. Ella sali del coche cuando lo hizo l, agradeciendo la oportunidad de desenredar su espacio personal del de Henry. --No puedo creer que apruebes esto de verdad. Diablos, no puedo creer que yo lo apruebe de verdad. Le hemos dejado all, Henry. --Con la barrera del coche entre ellos, Vicki dej que un poco de ira se deslizase de su presa... aunque con quin estaba furiosa exactamente, no lo saba--. Lo abandonamos. Lo dejamos indefenso y solo. --Es un riesgo mnimo, Vicki, y un riesgo que est dispuesto a correr a fin de acabar con esto de una vez por todas. La polica estar all en una hora. Qu podra salir mal? --Bonito epitafio. --La noche ola a tubo de escape y metal recalentado, menos intensamente all en la costa que en Toronto, pero segua habiendo demasiada gente apiada en un espacio demasiado pequeo. Vicki se volvi hacia la clnica y trat de no pensar en cmo

las cosas que podan ir mal solan ir mal--. Lo he dejado all porque me lo ha pedido --dijo en voz baja, con ojos de plata clavados en Henry una vez ms--. Estoy hacindolo por Mike, pero a ti nunca te ha importado lo que piensa l de ti. No? Michael Celluci es un hombre honorable y a veces las opiniones de los hombres honorables son todo lo que tenemos para definirnos a nosotros mismos. Pero serva de poco desencadenar otra disputa territorial acerca de los afectos de Celluci aunque la anterior reaccin de ella le haba divertido ms que enojado. --No soy ningn vengador justiciero, Vicki, no importa cunto pueda haberlo parecido en el pasado. Si consigo dar con una solucin dentro de la ley, eso debera contentar a todo el mundo. --Una solucin dentro de la ley? --repiti ella. Moviendo la cabeza, cruz los brazos sobre el techo del coche y descans la barbilla sobre ellos--. Adelante. Y que sea buena. Henry estaba totalmente seguro de poder contar una historia que la polica creera, aadiendo suficientes detalles para que no slo tuvieran que comprobarla, sino que encontraran tambin todo lo que necesitaban. Sin embargo, no haca falta abusar de su imaginacin. A fin de cuentas, lo que importaba no era lo que dijera sino cmo lo deca. --Disculpen, agentes, puedo hablar con ustedes? Resistiendo el impulso del todo inexplicable de atender, el polica en el asiento del conductor dej su caf y espet un eficiente "s, seor". Cuando la agente en el asiento del pasajero, preguntndose qu diablos estaba pasando con su compaero, se inclin para ver mejor, se encontr reaccionando de forma muy parecida. El hijo bastardo de Enrique VIII, Duque de Richmond y Somerset, baj la cabeza en seal de reconocimiento de la deferencia de ambos. --Tengo cierta informacin que tal vez consideren merecedora de una investigacin. --Su padre habra aprobado su tono.

Tony despert al entrar Henry en el apartamento, se incorpor en el sof, y se restreg los ojos. --Lo habis encontrado? --S. --Eso debe haber puesto contenta a Victoria.

--No exactamente. --Oh, to. Henry, no la habrs matado antes de llegar a la clnica? --No s de qu ests hablando. --Y tampoco emplees conmigo esa majadera de soy-ms-nobleque-vos. No estoy de humor. Si no mataste a Vicki antes de llegar a la clnica y encontrasteis a Celluci, por qu no est contenta? --Porque lo dejamos all. --Hicisteis qu? --Fue idea de l. Pens que si lo rescatbamos, ello pondra sobre aviso a la gente que est detrs de todo este asunto del trfico de rganos de que vamos tras ellos. Nos dijo que informramos a la polica y se lo dejramos a ellos mientras la evidencia siga siendo tan manifiesta. --S, pero a no ser que pierda un rin, cmo van a relacionarlo con el cuerpo del muelle? --Celluci parece saber dnde estn enterrados los cuerpos. --Y Victoria lo dej quedarse sin ms? --No exactamente. l tuvo que apelar a sus sentimientos ms nobles. Tony resopl. --No saba que los tuviese con respecto a l. Se lo dijiste a la polica? --S, y con suerte eso bastar para satisfacer a mis visitantes --Henry ech un vistazo a su reloj--. Por qu no ests en la cama? No tienes que trabajar maana? --Quera saber si Celluci estaba a salvo antes de volver con Gerry y John. --Se retrep hasta ponerse de pie, pleg la manta de cualquier manera y se qued mirando al suelo. Henry suspir, preguntndose en qu preciso momento se haban vuelto tan complicadas las cosas entre ellos. --Tony, es tarde. El sol saldr en breves instantes. Por qu no te quedas aqu en tu propio cuarto? --Yo no... --Lo s. La cabeza de Tony se alz, atrada por la comprensin en la voz de Henry. --Cuando esto haya acabado, lo cual fcilmente podra ser maana al anochecer, tenemos que hablar, pero ahora mismo no hay ninguna razn para que te vayas.

--Supongo que no. --Ech un vistazo al reloj del aparato de vdeo y sus ojos se ensancharon--. Henry, el sol sale en menos de cinco minutos. --Soy consciente de ello. --Comenzando a irse por el pasillo, Henry le indic a Tony que se acercara. --Puedes estar atento a las noticias de maana? Graba si puedes la emisin matinal antes de irte. Estoy seguro de que el detective Celluci nos mantendr a Vicki y a m al margen cuando se descubra el pastel, pero me sentira mejor si lo supiese a ciencia cierta. --No hay problema. Lo programar para que grabe las noticias del medioda y el parte de las seis tambin. --Eso no impedir grabar Batman, no? Tony sonri burln. Era la parte no vamprica, no principesca de Henry la que los haba mantenido juntos durante tanto tiempo. --Tranquilo. Tendrs tus dibujos. --Estaban ante la puerta, la mano de Henry sobre el pomo, y en un momento se encerrara con llave hasta el ocaso. De pronto Tony quiso prolongar aquel instante--. Esto, tienes alguna pregunta para los fantasmas? Una que les concierna a los dos? --Vicki me ha sugerido que pregunte si fueron asesinados por la misma persona. --Crees que sabe de lo que est hablando? --Por eso le ped que viniera aqu, pero, con algo de suerte, eso no ser ningn problema. Con suerte, ambos estarn descansando en paz para el ocaso. --Abri la puerta, tendi la mano, y acarici la mejilla de Tony con dos dedos. Todo lo que se le ocurra decir era "adis", pero no quera decirlo todava, as que no dijo nada.

--No lo soporto. Este dormitorio rezuma rosa incluso en plena oscuridad --Vicki dio forma a la almohada a puetazos y volvi a echarse, del todo consciente de que el dormitorio no tena nada que ver con su humor, as como de que no tena nada ms con lo que desahogarse. La vuelta en coche al apartamento haba sido ms fcil que la ida al Proyecto Esperanza. Cuanto ms tiempo pasaban juntos Henry y ella, cuanto ms obligaban a la tregua a resistir, ms fcil resultaba. Pero segua queriendo matar algo.

No a Henry. Mike. --Fue un error dejarlo all. Lo s. Simplemente lo s. Tras todos estos aos --pregunt a la noche mientras sta se desvaneca--, cmo es que he decidido de repente comenzar a escuchar a...?

_____ 11 _____ --Qu est pasando aqu? La pregunta se abri paso a travs de la discusin en el puesto de enfermeras, dejando una estela de silencio. Los dos agentes de polica y la enfermera de noche se volvieron hacia la voz, tres rostros muy distintos con idnticas expresiones de alivio que decan tan claramente como si hablasen en voz alta, Gracias a Dios, aqu hay alguien que sabe qu hacer. La enfermera de noche dio un paso adelante. --Doctora Mui, estos dos oficiales de polica quieren echar un vistazo por aqu. Al parecer alguien denunci haber visto un cuerpo siendo arrastrado dentro por la puerta de atrs a ltima hora de la tarde. --De veras? --La doctora los barri despacio con una apremiante mirada que fue de la enfermera a los policas--. Dado que no hubo ningn ingreso en el centro esta tarde, me temo que su informador se equivoca. --El cuerpo no iba sobre una camilla, presuntamente colgaba sobre el hombro de un hombre grande con una camiseta roja. Dudo que sea la forma en que suelen llegar sus pacientes, doctora... --Mui. --Sus cejas de bano se alzaron formando un arco de fino trazo--. Y usted es? --Agente Potter, seora. --Seal con la cabeza hacia su compaero--. l es el agente Kessin. Suele entrar a esta hora, doctora? Apenas son las cinco; un poco pronto para comenzar su jornada. --Estoy a menudo a horas intempestivas. --No es nada de su incumbencia, aadi su tono--. Puede preguntar a la enfermera Damone si no me cree. Da la casualidad de que tengo un paciente que acaba de pasar al estado cuatro... habr muerto en esta semana a no

ser que aparezca un donante. Vine para examinarlo. Supongo que los dos se han hecho el carn de donantes de rganos, no? Aguard de forma tan inequvoca una respuesta, que habra sido imposible no drsela. Tras un desafinado do de "S, seora", la doctora Mui asinti. --Bien. Cuando estn muertos, sus rganos por lo dems sanos ciertamente no les sern de ninguna utilidad. Cientos de personas mueren cada ao por la sola razn de la falta de esas firmas. Volvamos, como usted dice, a ese presunto cuerpo. Si pretenden registrar el edificio, supongo que tienen una orden judicial. La agente Potter pestae, un poco desconcertada por el sermn y el sbito cambio de tema. --Una orden, doctora? --Una orden, agente. Luchando contra la sensacin de haber vuelto a la Escuela Catlica (apenas si ayudaba el que ninguna de las monjas hubiese sido asitica), Potter se aclar la garganta y baj la mirada hacia su libreta en busca de apoyo. --Esperbamos poder echar un vistazo sin tener que conseguir una orden. --Lo esperaban. Entiendo. --Podemos conseguir una si la necesitamos. --El agente Kessin dese haber mantenido la boca cerrada cuando la ecunime mirada de la doctora se pos sobre l. No pudo evitar sospechar de pronto que estaba midindole y encontrndole deficiente. No cogeremos ninguno de sus rganos. Es idiota. --Por supuesto que pueden. --Su tono daba a entender justo lo contrario, pero antes de que ninguno de los dos agentes pudiera sentirse ofendido, continu:-- Por suerte, dado que he llegado, no ser necesario. --Cuando pareci que la agente Potter iba a hablar, aadi con cierta irritacin--. Tenemos a una docena de personas muy enfermas en este edificio, oficiales. Estoy seguro de que no pretendern que la enfermera Damone les permita deambular solos ni que deje su puesto y les acompae. Puesto que estoy aqu, ya no hay ese problema. Qu desean ver primero? --Justo pasada la puerta de atrs, el pasillo gira a la izquierda. Encontrarn una puerta con el letrero de cuarto de electricidad. Detrs de ella hay un corto corredor. Al final del mismo hay una habitacin... --Creo que podemos empezar por la puerta trasera, doctora. --Bien. Enfermera...

En el pecho de ambos agentes brot la esperanza de que la enfermera Damone ira con ellos mientras la doctora atenda su puesto. --...no tardar mucho. La esperanza estall en pedazos.

--No hay ninguna alarma en esta puerta? --Como mencion antes, agente Potter, tenemos una docena de personas muy enfermas en este edificio. En caso de que alguien necesitara salir del mismo, una innecesaria alarma podra provocar fcilmente la suficiente agitacin para matar a uno o dos de ellos. --Tan enfermos estn? --Vienen aqu cuando las nicas opciones que les quedan son la muerte o el trasplante... si, tan enfermos estn. El agente Kessin frunci el ceo al ver la puerta de acero macizo. --Y en caso de que alguien accediera al edificio desde el exterior? --Esta puerta no se abre desde el exterior. --Siempre hay quien sabe abrir una puerta, doctora. La doctora Mui sonri apretando los labios. --Y de qu servira una alarma contra esa clase de gente?

--Tiene siempre cerrada con llave la puerta que da al cuarto de electricidad? --Dos cosas, agente. --La doctora Mui sac sus llaves y meti una en el cerrojo--. En primer lugar, sta no es la puerta del cuarto de electricidad. Da a un pequeo vestbulo. En segundo, no, no siempre la cerramos con llave. --Entonces por qu est cerrada ahora? --No lo s.

--El cuarto que estn buscando se parece a cualquier otro de un hospital salvo que las paredes son de ladrillos de cenizas pintados y hay una ventana alta inaccesible. Habr un hombre sobre la cama...

La agente Potter se detuvo justo en el umbral y tuvo que ser echada a un lado amablemente por su compaero. Por alguna extraa razn, se senta como si estuviese trepando fuera de un profundo y oscuro pozo. Deba de ser cosa de las luces... el cuarto era todo superficies de un cegador brillo sin nada que suavizase su intensidad. Pestaeando y quejndose del sbito resplandor, el hombre grande sobre la cama se incorpor y se frot los ojos. --Un cuarto oculto, un hombre que obviamente no es un paciente; tiene alguna explicacin para esto, doctora Mui? --Este cuarto se supona en un principio que iba a ser la lavandera, pero vimos que era mucho ms rentable enviar la colada fuera. Dado que la instalacin sanitaria ya estaba montada, cost poco convertirla en un alojamiento temporal. En cuanto al hombre en la cama --su tono cambi de la aburrida disertacin al claro disgusto--, se llama Richard Sullivan, es uno de nuestros enfermeros, y se supone que no tendra que estar aqu... lo cual explica por qu estaba cerrada la puerta. --Enfermero --repiti Kessin--. Eso explica el uniforme. --Retrocedi medio paso cuando la doctora le lanz otra mirada muy poco halagadora. Sullivan, puesto en pie, se qued mirando al colchn y mascull una inaudible protesta. --Dilo otra vez, Richard. Ms alto. --La cama es incmoda. --Es usted el que nos dijo la enfermera que estaba dormido en el cuarto de enfermeras? --quiso saber Potter, preguntndose por qu se senta como si ella hubiera cambiado de canal en mitad de un programa. --Evidentemente no. Es el enfermero que se supona estaba dormido en el cuarto de enfermeras. --La doctora Mui seal hacia la puerta con una brusca sacudida de la cabeza--. Ve a mi despacho, Richard. Hablar contigo ms tarde. --Slo un momento, seor Sullivan. --Cuando se volvi hacia ella, la agente Potter observ que tena las pestaas ms largas que le haba visto nunca a un hombre... largas y pobladas y bordeando unos ojos castao oscuro tan mansos que mitigaban cualquier amenaza que su tamao pudiera insinuar. Las mejillas le ardieron cuando se dio cuenta de que estaba esperando pacientemente a que ella hablase. --...pregntenle cmo lleg a ese cuarto. Slo que ya lo saban.

--Tiene, esto, una camiseta roja? l asinti. --La llevaba puesta para trabajar hoy? Volvi a asentir. --Nunca llevo mi uniforme para trabajar, se moja de sudor. Traigo un uniforme limpio en una bolsa. --Una bolsa. Unas manos enormes dibujaron un rectngulo en el aire. --Como una bolsa de ropa. --Una bolsa de ropa. --Potter mir a su compaero y vio que estaba sacando la misma conclusin. Desde la carretera era muy posible que un hombre con camiseta roja arrastrando una bolsa de ropa pudiera parecer que arrastrase un cuerpo. En especial cuando no haba ningn cuerpo. --Una vez hayan dado con el cuarto, y con el hombre, y averiguado qu est haciendo all, tengo plena confianza en su habilidad para hacerse cargo de la situacin. Ella frunci el ceo. Qu situacin?

--Espero que no hayamos metido en problemas a ese tipo. --El agente Kessin dio la vuelta por Mt. Seymour Road dirigindose hacia Vancouver Norte--. No me gustara volver a cruzarme con esa doctora. Ta, odio ese tono de "Soy lo siguiente mejor despus de Dios Todopoderoso" que usan la mayora de los doctores. Te hacen esperar cuarenta y cinco minutos en sus salas de espera como si no tuvieses vida propia, pero slo tienes que orlos aullar si les hacemos una visita de ms de tres segundos. --Rascndose el bigote, ech una mirada al asiento del pasajero--. Qu mosca te ha picado? La agente Potter, que haba permanecido en silencio desde que transmitieran por radio la falsa alarma, se encogi de hombros. --Estaba pensando nada ms; en realidad no hemos visto esa bolsa de ropa.

--...y te sigue hasta donde nos deshacemos de ellos un agente de polica de una ciudad a medio pas de distancia. Esta noche, se dejan caer dos visitantes, abandonan a su amigo capturado donde lo

encuentran, y mandan a la polica local para que eche una ojeada con el simple pretexto de haberte visto supuestamente arrastrando un cuerpo aqu dentro esta tarde mientras pasaban. --La doctora Mui uni las puntas de sus dedos y mir por encima de ellas a Sullivan--. Bien, qu te dice esto? l suspir. Ella nunca le haca preguntas cuya respuesta no supiera ya. --Que la hemos pifiado? --No. Que los amigos del detective Celluci no quieren verse envueltos con la polica. --No son muy buenos amigos, dejndolo atado a una cama. --Contaban con que la polica lo encontrara, y entonces la habramos, como tan ordinariamente lo has dicho, pifiado. --Me dijo que me echara sobre la cama... --Para ocultar el hecho evidente de que alguien haba estado tendido sobre ella. Y te dije que lo pusieras en la trasera de tu vehculo --aadi mordazmente-- porque no tenamos tiempo para ponerlo en otra parte. l lo saba. --Entonces, ahora qu? Vuelvo a traerlo? --No. Sus amigos, quienesquiera o lo que quiera que sean --frunci el ceo, pues detestaba la ambigedad--, lo encontraron aqu una vez, y si vuelven a hacerlo, no lo dejarn. Tendrs que llevarlo a una de las casitas de invitados. --Metiendo la mano en su cajn, sac una sola llave con un portallaves de cuero y se la lanz atravesando el despacho--. Usa la ms alejada de la casa. Sullivan atrap hbilmente la llave y se la meti en el bolsillo. --Al seor Swanson no le gustar. --Me encargar del seor Swanson. Los dulces ojos castaos siguieron pareciendo igual de mansos cuando sugiri: --Podra matarlo. --Al detective? No seas ridculo, Richard. Tiene dos riones bien grandes, perfectamente sanos... un candidato ideal para uno de los compradores del seor Swanson para el que no cre factible encontrar ninguno dado su tamao y el hecho de que nuestra fuente habitual tiende hacia los desnutridos. Vivo, puede hacer algn bien. --Debera quedarme con l? --S, ms vale. Asegrate de aparcar tu coche donde no pueda ser visto desde la casa. Me pasar por all y se lo explicar al seor

Swanson en un par de horas, tan pronto como haya acabado aqu.

Haciendo fuerza hacia arriba a travs de capa tras capa de pegajosa guata, luchando por mantenerla apartada de su cara, obligndose a s mismo a seguir movindose hacia la distante luz, Celluci logr abrir sus ojos justo lo suficiente para atisbar brevemente unos rboles y paredes de cedro antes de que volviera a caer la oscuridad. Vagamente consciente del traslado, record que haba sido capturado, supo que deba luchar pero pareca no poder hacer obedecer a su cuerpo. Un colchn se hundi debajo de l, despidiendo un dbil olor a madreselva cuando volvi a caer contra una pila de almohadas. Obviamente, ya no estaba en el hospital. Cuando unas callosas manos lo amarraron a la cama, pas revista a sus opciones y comprendi que no tena ninguna. Rindindose de mala gana ante los sedantes, casi sinti lstima por la gente que lo haba trasladado. To, Vicki va a cabrearse.

--Doctora Mui, qu sorpresa. --Con expresin corts pero no precisamente acogedora, Ronald Swanson retrocedi apartndose de la puerta para dejar que la doctora entrara a su vestbulo principal. --Me doy cuenta de que ciertamente es una visita inesperada --reconoci la doctora Mui, llegndose junto a l--, pero lo que tengo que contarle necesitaba ser dicho en persona. Dado que sus vecinos estn enterados de su relacin con el Proyecto Esperanza, deberan dar por sentado lo evidente. --Es muy probable, aunque mis vecinos estn lo bastante alejados y dudo que adviertan siquiera su llegada. --Atrada su atencin por el descapotable blanco que reluca a la primera luz de la maana, aadi--. Coche nuevo? --mientras cerraba la puerta. --Lo compr la semana pasada. --Puede permitirse un coche tan caro en este momento, doctora? Crea que el apartamento que compr hace poco haba requerido todos sus haberes disponibles. --Usted me asegur que un apartamento en Yaletown era una

inversin segura, seor Swanson --lo sigui a la cocina--. Y en cuanto al coche, le he odo decir que uno consigue lo que paga. La ingeniera alemana est construida para durar. Adems, me paga muy bien. --Y consigo aquello por lo que pago. --Sonri un poco nervioso y seal hacia la mesa con una mano--. Estaba acabando de desayunar. Le importara unrseme? --No haba tenido una visita informal desde antes de que Rebeca muriese, y no poda recordarla entretenindose en la cocina. Sin embargo, abandonar su desayuno en ese momento significaba desperdiciar un bollo buensimo, y eso no tena ningn sentido. --Gracias, no. --Le importa si contino? --En absoluto. --Cogi a silla que le ofreca y esper a que l rodeara la mesa y se sentara de cara a ella--. Tenemos otro candidato. Los ojos de l se entornaron, y volvi a dejar con cuidado el bollo en su plato. --Ya? Eso son dos en poco ms de una semana. Tres en dos meses. No cree que es probable que comencemos a llamar la atencin? Cuanto ms regularmente sucede algo ms probable es que haya gente que se d cuenta. --Cierto. Sin embargo, dado el tamao del rgano, este candidato en particular era demasiado bueno para dejarlo pasar. El donante mide sobre el metro noventa y cinco, y pesa unos ciento veinte kilos. No llega a los cuarenta y est en perfecto estado de salud para nuestros fines. --Lo cual era en realidad todo lo que su cliente quera o necesitaba saber. La doctora Mui esper pacientemente a que Swanson cayera en la cuenta. Cuando lo hizo, se sent de brazos cruzados mirndola fijamente. --Usted dijo que nunca encontraramos un donante tan grande. --Estaba equivocada. --Sin embargo... --neg con la cabeza--. Tres en dos meses. Me preocupa la frecuencia. Si nos cogen, no haremos ningn bien a nadie. --Su boca se retorci--. En especial a nosotros mismos. La doctora Mui se inclin hacia delante, tocndose las puntas de los dedos. --Este donante vino a nosotros en unas circunstancias bastante inusuales. No obstante --corrigi cuando l alz una mano en seal de protesta--, me limitar a sealar que si no aprovechamos esta oportunidad ahora, no volveremos a tener otra. Me he tomado la libertad de cambiar ciertas partes del procedimiento habitual de forma

que no atraigamos la atencin que tanto le preocupa. --Sera una lstima perder la venta... Ella aguard mientras l lo meditaba, sabedora de su reputacin de no perder nunca una venta. --Muy bien --dijo al fin--. Qu ha hecho? sa poda ser la parte difcil. --Hice que el seor Sullivan fuese con l a una de sus casas de huspedes. No sabe dnde se encuentra, ni est en la clnica llamando la atencin. La taza de Swanson golpe la mesa con fuerza suficiente para derramar t sobre el borde. --Y le preocupaba que los vecinos la vieran? --Lleg justo despus del amanecer, dudo que nadie lo viera. Y si lo hicieron... usted tiene invitados a menudo. --Tan pronto como era posible tras el trasplante, los compradores abandonaban su cautelosa reclusin en la clnica y se recuperaban bajo estrecha supervisin en una de las casitas de invitados de Ronald Swanson... igualmente recluidos y con muchas menos posibilidades de ser descubiertos de forma accidental. Quin, despus de todo, se extraara de que un hombre rico tuviese amigos ricos--. Solamente he de remarcar que sta puede ser nuestra nica oportunidad de contar con un candidato as. --Pero aqu... --Puedo llevar a cabo todos los preliminares aqu. No tendr que ser trasladado hasta el ltimo momento posible. --Observ abiertamente a Swanson mientras se levantaba e iba hasta una ventana que daba a la finca, la ms prxima de las dos casas de huspedes claramente visible a travs de los rboles--. Por supuesto, es decisin suya. --Y si le digo que se deshaga de l, supongo que me costar tanto como si le digo que siga adelante. No pareca esperar una respuesta, as que ella aguard en silencio. --Bien --suspir l por fin, haciendo una pausa para beber un sorbo de t tibio--. Como ya he dicho, es un desperdicio de dinero si contratas a un especialista y luego no le escuchas. Usted es la doctora, y si cree que sta es nuestra mejor oportunidad en este caso... --Lo creo. --Entonces adelante. Llamar a nuestro comprador. --De pronto,

le apunt con un dedo--. Est segura de que est sano? --Estoy segura. --Bien. Porque despus de aquel ltimo fiasco, un cliente satisfecho slo puede hacer bien al negocio.

--...chubascos a media maana que se espera remitan al medioda y la mayor parte del rea de Vancouver disfrutar de una magnfica tarde con temperaturas llegando hasta un mximo de veintisiete grados. El Departamento de Parques y Ocio informa... Tony apret el botn de silencio y frunci el ceo. La televisin se haba convertido en una fuente de noticias inmediata... las cmaras llegaban a veces al escenario del crimen antes que la polica. Aunque estuviesen manteniendo todo el asunto del mercado negro de riones en secreto durante su investigacin, debera haber habido algo sobre un agente de polica de Toronto vapuleado y atado a una cama en una clnica de Vancouver Norte. Henry haba dicho que la polica iba a ir a la clnica, as que la polica haba ido. Eso era inevitable. --De acuerdo, as que el resto del pas odia Toronto... de todas formas no lo habrn dejado all sin ms, no? Volvi a poner el sonido para enterarse de los resultados del bisbol, program el vdeo para grabar las noticias del medioda y de las seis, y apag la televisin, incapaz de librarse de la sensacin de que algo haba ido terriblemente mal. --Ests exagerando --se dijo a s mismo mientras meta una camisa limpia en su mochila--. As que no ha salido en las noticias de la maana; y qu? Probablemente es demasiado pronto. --Cogi sus patines, luego suspir y volvi a dejarlos. Garabate Estoy en casa de Gerry y el nmero de telfono en un papel, lo peg al refrigerador con un imn de Gandydancer. Henry haba credo que todo habra terminado con la puesta de sol, que no habra espritus intranquilos esperando al pie de su cama. Tony no tena intencin de estar presente cuando Doug y su amigo manco llegaran para demostrarle que se equivocaba. --Est despierto? --S. Ha meado y ha bebido un vaso de agua. Vamos a darle de

comer? --Por supuesto que s. Ve y mira si hay algo de comida en la cocina pequea. --No voy a cocinar para l --refunfu Sullivan. La doctora Mui se detuvo de camino al dormitorio y se gir a medias, golpeando la bolsa negra que llevaba contra sus piernas. --Cmo dices? El hombre grande arrastr los pies en el sitio por un momento, manteniendo desafiante su mirada, luego sus ojos cayeron, murmur algo inaudible, y se dirigi hacia el frigorfico. --Haz bastante para ti tambin, te quedars aqu mientras est l. Se reclin sobre la encimera, con aspecto preocupado. --Qu hay de la clnica? --Harry y Tom pueden arreglrselas sin ti por unos das. --Esper de forma inequvoca a que l siguiera haciendo lo que le haba ordenado, luego entr en el dormitorio--. S que ests despierto, detective. Abre los ojos. Celluci haba odo aquella voz antes, en la clnica. Era la mujer con la que haba estado hablando el enfermero en el pasillo, la mujer que le haba sedado. Aunque no se lo haba mencionado a Vicki (ya haba sido bastante difcil convencerla de que lo dejara tal cual), haba pensado que la falta de emocin en la tranquila voz, la fra y clnica discusin sobre su destino, la hacan sonar de la forma que l siempre haba dado por sentado que deberan hacerlo los vampiros... como si la gente fuese ganado. Sonaba como un miembro de los no muertos chupasangre mucho ms de lo que Vicki lo haba hecho nunca. Salvo que el sol estaba alto y aquella mujer segua en pie y tenia que reconocerlo, ciertamente no pareca tan peligrosa como sonaba. Contemplndola cruzar el cuarto hasta la cama, de pronto record una lnea de dilogo de la primera pelcula de la familia Addams: "Soy un maniaco homicida, tenemos el mismo aspecto que los dems ". Considerndolo bien, no era demasiado tranquilizador. --Bien. --Le satisfizo escuchar que sonaba mucho menos tembloroso de lo que se senta--. Qu est planeando? --Bien. --La doctora Mui remed su tono, burlndose--. Cunto sabes? --Al tratar de determinar si Richard se haba asustado de forma innecesaria al traer al detective, haba intentado que ste le sacara la respuesta a su cautivo a golpes... sin resultado. Al final, ella haba sacado en conclusin que era mejor estar segura que lamentarlo. Despus de todo, haba estado siguiendo el vehculo de Richard, as

que tena que saber algo. --Obviamente, lo que yo sepa o no no importa ya, o usted no estara aqu dentro. --Muy listo, detective. --Puesto que las casas de huspedes se usaban para compradores convalecientes, volantes fruncidos, edredones y almohadas cubran una cama de hospital. Sullivan haba montado las acostumbradas correas--. Hice que un laboratorio analizase una muestra de sangre la noche anterior, y aunque tu nivel de colesterol es ligeramente elevado, eres un hombre muy sano. --En otras circunstancias, eso sera una buena noticia. --Retorciendo el cuello en un ngulo doloroso, consigui tenerla a la vista mientras sacaba el instrumental de su maleta. Las bolsas de plstico transparente con el tubo conectado parecan muy familiares. Cuando las dej sobre el borde de la mesa, un extremo se solt. Bolsas de sangre--. Jess... La doctora Mui baj la vista hacia l y movi la cabeza. --No tienes por qu mirarme como si fuese alguna especie de vampiro, detective. Tu sangre servir de mucho. De mucho? De repente, se hizo evidente que ocultar sin ms cunto saba no le proporcionara ninguna ventaja en absoluto. --Transfusiones pretrasplante para ayudar al cuerpo a aceptar el rin nuevo? --Eso es. --Pero no dijo nada ms motu propio, limitndose a continuar con los preparativos. Celluci haba dado sangre antes, en numerosas ocasiones, pero esta vez no poda apartar los ojos de la aguja. Pareca medir quince centmetros de largo y ser tan gruesa como una pajita para beber. Dio un respingo cuando ella le frot la parte interna del codo con un algodn con alcohol y trat de apartar el brazo de un tirn lejos del alcance del tubo de plstico. --No tiene por qu doler --le dijo ella, disponindose a clavar la aguja--, pero puede. Si te mueves, tal vez hagan falta dos o tres intentos para encontrar la vena. --Dos o tres? --Contempl la punta bajando--. Puesto as, creo que me quedar quieto. --Muy acertado. Su sangre subi por el interior del tubo y desapareci sobre el borde de la cama. Oh, vaya, ahora s que va a estar cabreada Vicki. Era un pensamiento reconfortante. Dej que su cabeza volviera a caer sobre la almohada.

--Cmo he de llamarla? --Si has de llamarme algo, "doctora" servir. --Supongo que no va a contarme su vida y milagros acerca de sus motivos, sus mtodos y las razones por las que no cree que vaya a ser atrapada. --Supones bien. Vindola trabajar, haba pensado que era una suposicin bastante acertada. No pareca haber mucho ms que decir, as que sigui quieto. La experiencia le deca a Celluci que poca gente poda soportar el silencio. Tras un breve espacio de tiempo, comenzaban a hablar slo para llenarlo de ruido. Haba conseguido varias confesiones de esa forma. No consigui ninguna esta vez. Por fin, incapaz de resistir por ms tiempo, dijo: --Habra salido impune si no hubieran hallado aquel cuerpo en el muelle. --El cuerpo hallado en el puerto no ha sido identificado. La polica no encontrar ninguna evidencia de su operacin en ninguno de los hospitales locales, as que supondrn que vino de fuera de la ciudad. --Movindose con una rapidez que indicaba que lo haba hecho muchas veces con anterioridad, cambi con destreza una bolsa llena por una vaca--. La amputacin de sus manos, aadida a la reciente matanza relacionada con las bandas, llevar la bsqueda todava ms lejos de la verdad. Cuando el incidente se complique ms y ms, y nadie d un paso para abogar por los difuntos, los recortes presupuestarios deberan acabar con la investigacin por completo. --La investigacin policial --observ Celluci con toda la intencin. --Tu investigacin ha terminado --le record la doctora Mui--. Tus amigos no desean verse envueltos con la polica, y los agentes que enviaron a encontrarte --separ sus manos-- no lo hicieron. Tus amigos no te encontrarn aqu. No tienes ni idea de lo ingeniosos que pueden ser mis amigos. Pero no lo dijo en voz alta pues no tena el menor deseo de poner a la buena doctora sobre aviso. Pareca ser de las que colgaran ajo sobre la puerta, por si acaso. --Adems --una gota de sangre brill en el extremo de la aguja mientras la retiraba de su brazo--, no estars aqu mucho tiempo. --Una torunda de algodn y un apsito ms tarde, se dirigi hacia la puerta. --Doctora?

La expresin de ella al volverse indicaba a las claras que no le gustaba que le hicieran preguntas. Celluci sonri, imaginando que un poco de encanto no vendra mal. --Slo me preguntaba... Volver a tocar el piano? Los labios de la doctora Mui se comprimieron en una delgada lnea. --No --dijo, y se fue. Unos instantes despus, mientras estaba probando las correas una vez ms, la puerta se abri. Unos msculos tensos se relajaron ligeramente cuando vio que no era nada ms peligroso que el hombre grande llevando un tazn. --La doctora dice que tengo que darte de comer. --Y t eres? --Sullivan. Eso es todo lo que tienes que saber. No le cost mucho a Celluci comprender por qu sonrea Sullivan. La harina de avena instantnea haba sido calentada en el microondas lo bastante para quemarle el interior de la boca, y la enorme mano que mantuvo cerrada su mandbula le impidi tomar nada de aire fresco hasta que trag. Cuando tosi zumo de naranja por la nariz, los mansos ojos relucieron. Vicki los haba llamado ojos de vaca, pero a l le parecan ms bien ojos de cachorro. Por desgracia, el cachorro pareca estar rabioso. El trapo que restreg su rostro con fuerza bastante para levantar la piel, le meti jabn por la boca. --Jess, dnde aprendiste a cuidar enfermos? --Penitenciara de Kingston. --Trabajaste en la enfermera del penal de Kingston? Sullivan asinti. --Por qu? --Celluci escupi jabn--. Porque tienes una profunda y permanente necesidad de prodigar cuidados? La sonrisa, constante a lo largo de todo el tormento, se ensanch. --Porque me gusta hacer dao a la gente, y los enfermos no pueden hacer mucho para detenerme. Algo difcil de discutir, admiti Celluci, gruendo de dolor cuando Sullivan se puso de pie ayudado por un puo que le clav los nudillos sobre el cudriceps. Durmi la mayor parte de la maana, despertando una vez para que le vertiera una botella de agua por la garganta. --Necesitas reponer tus fluidos --le dijo Sullivan mientras se

ahogaba. El almuerzo fue una repeticin del desayuno en lo que se refera a la diversin de Sullivan, slo que se trat de sopa y un encadenado recorrido al bao. Celluci saba que el intento de escapar estaba condenado antes de empezar, pero tena que probar. --Hazlo otra vez --gru Sullivan mientras golpeaba la cabeza del detective contra la pared--, y te rompo las piernas. Segua buscando una respuesta ingeniosa cuando su cabeza volvi a chocar contra el papel de la pared.

--Los jueves por la tarde, Ronald Swanson siempre visita la institucin que cre en recuerdo de su esposa muerta. --Seguida por los cmaras, Patricia Chou dio varios rpidos pasos a travs del aparcamiento y puso su micrfono en la cara del hombre que sala del Chevrolet ltimo modelo--. Seor Swanson, unas palabras, por favor. ste baj la vista al micrfono y luego la alz a la cmara, y por fin hacia Patricia Chou. --Unas palabras sobre qu? --pregunt. --El trabajo que se est haciendo aqu. La imperiosa necesidad de que la gente se haga el carn de donante de rganos de forma que lugares como ste no tengan que existir. --Sonri, con notable parecido a un tiburn--. O tal vez querra emplear el tiempo explicando la donacin remunerada... un oxmoron de lo ms retorcido. Cree de verdad que camuflar el pago cambia la realidad subyacente de que los rganos seran suministrados a cambio de una remuneracin? --No tengo nada que decirle. --Nada? Todo el mundo tiene algo que decir, seor Swanson. La irritacin empez a reemplazar a la confusin. --Si quiere hablar conmigo de nuevo, pida cita a mi secretaria. --Se abri paso empujndola, los hombros encorvados, caminando a grandes pasos hacia el edificio. El cmara salt hacia atrs quitndose de en medio con entrenada soltura, sin desenfocar el objetivo en ningn momento. --Lo seguimos? --pregunt. --No es necesario. --Apag su micrfono e hizo una sea para que dejase de grabar--. He logrado lo que vine a hacer aqu. --El qu? --Agitar la jaula del seor Swanson. Mantenerlo desequilibrado. La

gente nerviosa comete errores. --No te gusta en realidad, eh? --No es cuestin de gustar o no gustar, se trata de conseguir una historia. Y creme, hay una debajo de toda esa filantrpica mierda de hombre de negocios honrado. --Puede que sea Batman. --Limtate a entrar en el coche, Brent, o vamos a perdernos la vista sobre el presupuesto de la biblioteca. --La vista sobre el presupuesto de la biblioteca, repiti para s misma mientras quemaba goma saliendo del aparcamiento. Ooh, eso es periodismo de vanguardia, si seor. Deseaba tanto a Swanson que poda saborearlo. Me pregunto qu le pas a aquel detective...

--Acabo de toparme con Patricia Chou en el aparcamiento. --Con un tono que indicaba que habra preferido atropellada en el aparcamiento, Swanson cerr la puerta del despacho de la doctora Mui--. Hay que hacer algo con esa joven. --Olvdela. --La doctora Mui se levant y alis las arrugas de su inmaculada bata blanca de laboratorio--. Slo est intentando provocarle para fabricar una noticia. --Por qu a m? Esta ciudad est plagada de gente de la televisin y productoras de pelculas. Por qu no va a molestar a un actor? --Se pas el dorso de la mano sobre la hmeda bveda de su cabeza--. No creer que sabe algo, no? La doctora lo estudi de forma desapasionada. La conversacin con la reportera lo haba alterado claramente. --Saber qu? --pregunt ella como si no hubiese, de hecho, nada que saber. --Si est vigilando mi casa y la vio a usted esta maana... --Supondra, como cualquier otro, que mi visita tena que ver con la clnica. --Pero... --Lo est volviendo paranoico. Swanson se seren visiblemente. --Le ruego me disculpe, doctora Mui. Algo en esa mujer hace que me desquicie de forma invariable. --Al parecer, causa ese efecto a la mayora de la gente --admiti la doctora--. Tenemos un comprador?

--Lo tenemos. Estar aqu maana por la tarde. --Bien. Preparar las transfusiones tan pronto como llegue, y si todo va bien, llevaremos a cabo la operacin al da siguiente. --Le roz al pasar y abri la puerta-- De acuerdo? --Antes de que sigamos adelante, ha habido algn cambio que debiera saber desde la semana pasada? --pregunt l mientras la segua al pasillo. --Mathew Singh muri esta maana. --Mathew Singh --repiti Swanson. La mezcla de pena e ira en su voz contrast marcadamente con el desapego clnico de la de la doctora--. Slo tena treinta y siete aos. --Haba estado en dilisis durante algn tiempo. Pas al estado cuatro hace dos das. --Es criminal. Absolutamente criminal. --Como siempre haca, la ira empez a doblegar a la pena--. Estamos hablando de una operacin sencilla con unos parmetros muy amplios para un candidato, y la gente sigue muriendo. Qu pasa con nuestros legisladores que no entienden que el consentimiento supuesto producida la muerte cerebral es la nica opcin moralmente vlida? Quiero decir, mire a Francia... cuentan con el consentimiento supuesto desde 1976 y su sociedad no se ha desmoronado. Bueno, salvo por lo del culto a Jerry Lewis, y difcilmente se puede culpar de ello a los trasplantes. Mientras Swanson continuaba con su acostumbrada diatriba, la doctora Mui elabor un horario para las siguientes cuarenta y ocho horas. La atencin a los detalles la haba llevado muy lejos sin ser descubierta, y aunque las probabilidades de que su involuntario donante causara algn problema eran escasas, era un detalle que deba ser considerado con cuidado. Los trasplantes de donantes vivos tenan un noventa y siete por ciento de xito en un primer momento contra el noventa y dos por ciento de los procedentes de cadveres, y, dado que los ms ricos no slo podan permitirse las mejores drogas inmunosupresoras sino que tendan a la paranoia en cuanto a la posibilidad de infecciones postoperatorias, todos sus compradores la haban, hasta ese momento, reducido al mnimo. Tal vez en aquel caso concreto deba renunciar a ese cinco por ciento...

Celluci se despert bruscamente de un sueo en el que apareca

una gran cantidad de sangre y poco ms que pudiera recordar. Permaneci en silencio por un momento, escuchando el martilleo de su corazn, sintiendo el sudor acumulndose bajo las correas, un poco sorprendido de haber sido capaz de dormir. A juzgar por el cambio en la sombra de la pared de enfrente, supuso que tenan que ser cerca de las cuatro, tal vez las cinco de la tarde. El sol se pona a las 7:48. A las nueve como muy tarde, Vicki vendra al rescate. Hara pedazos la clnica y todo lo que pillara en su camino, aparte de buscarlo. Casi es una lstima que Sullivan no est all, pens, distrayndose por uno o dos instantes al imaginarse a Vicki y Sullivan cara a cara. Si sala de vaco de la clnica, Vicki ira en busca de Swanson. Si ste se hallaba implicado, el calvario llegara antes de medianoche, y llegado ese punto, se preocupara de mandar a la polica una vez su culo estuviese sano y salvo. Pero si Swanson no estaba implicado (y segua sin haber ningn indicio seguro de que lo estuviese) Vicki no contara con ninguna forma rpida de dar con l. Y slo tendra hasta el alba. Experiment la desagradable sensacin de que el alba sera la hora lmite en ms de un aspecto. El apsito sobre el pinchazo en el hueco del codo le picaba, sugirindole que no esperase a ser rescatado. Si estaban sacndole la sangre, qu ms le sacaran? La operacin quirrgica no poda estar muy lejos. Y despus de la operacin... --Oh, Jess, es justo lo que necesitaba: una eternidad rondando al puto Henry Fitzroy.

_____ 12 _____ Seguan all. Henry lo supo antes de abrir los ojos. A medida que el peso del da fue despegando de l, la certeza de su presencia se asent para reemplazarlo. Una de dos, o bien la gente que haba cogido a Celluci haba eludido el arresto, o haba otros implicados que la investigacin policial todava no haba descubierto. Existe, por supuesto, una tercera posibilidad. Sigui tendido en silencio escuchando las vidas en torno a l, pasando sus sentidos

sobre la ausencia de vida que aguardaba al pie de su cama. Tal vez el procedimiento justo no era suficiente. Quieren una venganza con ms tripas fuera y menos... Por desgracia, la nica palabra que le vena a la mente para acabar la frase, era "legal". Lo que deja al detective Celluci, hasta ahora el ms interesado, sin tomar parte en el resultado final. Pero haba sabido desde el comienzo que de llegar a esa venganza de tripas fuera, sera a pesar del detective Celluci. Por su honor, haba tratado de permanecer dentro de los lmites de la ley; no haba funcionado. Y qu haba de Vicki? Incluso antes del cambio haba estado dispuesta a reconocer que ley y justicia no eran necesariamente lo mismo. Aunque no poda asestar el golpe final, no sin cruzar la lnea que Celluci haba trazado en la arena, Henry dudaba que tratase de contener la mano de l. Sus labios se retiraron descubriendo los dientes en un involuntario gruido ante la idea. Por fin, puesto que no poda posponerlo ms, abri los ojos. Estaban donde haban estado las seis noches anteriores. Doug. El compaero que se le haba unido en la muerte. Y envuelto en sombras demasiado oscuras incluso para que la vista de Henry pudiera traspasarlas, el invisible coro; el aadido punteo de los condenados. Henry suspir. --Todava aqu, tos? Una pregunta de segunda en el mejor de los casos y no la que tena intencin de hacer. Aunque result evidente que a los espritus no les gust, fue suficiente.

Celluci no estaba en el apartamento. Vicki estaba completamente segura. Mostrando los dientes, lanz una furiosa mirada a la oscuridad circundante como si pudiese arrancarle una o dos respuestas. Celluci saba cundo se pona el sol. Si hubiese podido estar all, habra estado. Como no estaba, no poda. Y eso significaba que alguien, en alguna parte, iba a pagarlo. Mientras se pona la ropa de un golpe, mascullando amenazas, una voz ms cuerda en la parte posterior de su cabeza le sugiri que a lo mejor slo se haba visto demorado por la polica, engalanado como

estaba de papeleo el largo brazo de la ley. Catorce horas de papeleo?, se pregunt con sarcasmo, revolvindolo todo en el fondo de su bolsa de lona en busca de un par de medias limpias. Ni siquiera en Canad. Y si sencillamente se ha retrasado hablando del trabajo?, pregunt la vocecita. Entonces ya s quin lo va apagar, no? De pronto se imagin clavando a Celluci a la cama por las orejas y sonri salvajemente. Pero ni por un momento pens que hubiese una explicacin tan simple para la ausencia injustificada de Celluci. Algo haba ido mal.

--No estoy diciendo que nada haya ido mal --gru Henry--. Slo digo que lanzarse ciegamente al rescate no es la respuesta. --Entonces qu sugieres? --Ella pas junto a l como un huracn al interior del apartamento, consciente de su respuesta a la ira que haba arrojado sobre l al abrir la puerta pero pasndola por alto. Su reaccin ante ella, la de ella ante l, el instinto territorial... todo era irrelevante en aquellas circunstancias--. Hemos de esperar hasta que su cuerpo aparezca flotando en el puto puerto? Henry consigui no cerrar la puerta de golpe detrs de ella, pero a duras penas, y su logro probablemente tena que ver ms con el mecanismo de la puerta que con el autocontrol. --Estoy diciendo dos cosas, Vicki. Una, no voy a darte las llaves de mi coche y dos, antes de que vayamos a ninguna parte, no deberamos conseguir algo ms de informacin? --Vayamos? --repiti Vicki apoyndose sobre el respaldo del sof, marcando el cuero verde con sus dedos justo al lado de donde lo haban atravesado la primera noche en Vancouver--. Tuviste tu oportunidad de conseguir ms informacin con el ocaso, y la cagaste. Yo soy la investigadora. T eres el escritor de novelas rosa. Me llamaste en busca de ayuda. Y no estropear tu estpido coche. --No vas a llevar mi estpido coche, y t recurriste gustosa a mis servicios en el pasado. --Eso fue antes de que yo contase con mis propios servicios. --Conmigo, Vicki. O nada de nada. Ella se irgui de golpe, platendosele los ojos. --Me ests amenazando? --Quiero ayudarte! --escupi l a travs de unos dientes

apretados. Vicki se le qued mirando algo sorprendida, deslucindose despacio la plata de sus ojos. --Por qu? --Porque somos amigos. --Sus dientes permanecieron pegados, haciendo que la frase no sonase muy amistosa, pero sus manos no la estaban cogiendo por la garganta y l se dijo que eso tena que valer de algo--. No es lo que t decas? Que somos amigos, y no hay razn para que eso cambie slo porque te has hecho con un nuevo estilo de vida? No son sas tus palabras exactas? Puede que esto te sorprenda, pero considero a Michael Celluci como un amigo tambin... cuando menos, un compaero de armas --su labio se retorci--. Y yo no abandono a los mos. En lo que al instinto territorial se refera, haba cosas que Vicki estaba dispuesta a compartir y otras que no. Antes de que Henry se diera cuenta de su error y recordara que Celluci se hallaba slidamente atrincherado del lado de lo que no deseaba compartir, los dedos de Vicki se haban cerrado en torno a sus hombros. Ms de cuatro siglos y medio de experiencia no le dieron ninguna oportunidad contra la intensidad de su rabia. Una fraccin de latido despus golpe el suelo, con los pulgares de ella enganchados para desgarrar las arterias de ambos lados de su cuello, los dientes desnudos, y los ojos clavando ardientes y plateadas esquirlas de dolor en los suyos. --Michael Celluci es mo. No haba ninguna posibilidad de acuerdo en las palabras y slo una respuesta posible, pues no poda dejar que su intimidacin saliera impune. l era ms viejo. Aqul era su territorio. --Creme, Vicki, no es mi tipo. Si una respuesta compasiva poda alejar la ira, una contestacin de listillo evit que la situacin se convirtiera en un melodrama. Vicki pestae, solt su presa sobre la garganta de Henry, y se sent. --Poda haberte matado --gru, pasando su tono poco a poco de la clera a la turbacin. --No. --Teniendo las manos de ella descansando a ambos lados de su cuello, decidi no negar con la cabeza. El gesto podra ser malinterpretado del todo--. Creo que lo hemos superado, t y yo. --Ah! As que yo tena razn. Yo tena razn, y t te equivocabas. Henry no pudo contener una sonrisa. Ella llevaba, a fin de cuentas, escasamente tres aos viviendo la noche y sa era una de

las veces en que se dejaba ver. --S, tenas razn. --Cuando ella se puso de pie, dejando una distancia prudencial entre los dos, Henry se levant asimismo--. Celluci siempre ha sido tuyo, Vicki --le dijo suavemente cuando volvieron a estar frente a frente otra vez--. Si lo dudas, le haces un flaco servicio. Si ella todava hubiese sido mortal, habra enrojecido. As las cosas, retrocedi hasta que sus pantorrillas tropezaron con el sof. --S, bueno, que le consideres uno de los tuyos sin duda lo emocionar muchsimo. --Puesto que estaba en el sof, se sent--. As que echemos un vistazo a esos programas de noticias que grab Tony. Tal vez nos hagamos una idea mejor de lo que est pasando. El autodescubrimiento emocional nunca haba sido uno de los puntos fuertes de Vicki, se record Henry mientras coga el mando. La perspectiva de la eternidad haba cuarteado el caparazn que ella haba llevado la mayor parte de su vida, pero quedaban pedazos que todava tenan que soltarse con palanca. Problema de Celluci, admiti agradecido y encendi la televisin. Ningn agente de polica de Toronto haba sido hallado atado a una cama en una clnica de Vancouver Norte. Nadie haba sido arrestado por vender trasplantes de rin. Juntando las pelirrojas cejas sobre la nariz, Henry detuvo la cinta. --No lo entiendo --dijo, ms para s mismo que a Vicki--. Mand a la polica al Proyecto Esperanza. El primer impulso de Vicki fue insinuar que la edad le haba arrebatado su capacidad de persuasin, pero las noches de junio eran demasiado cortas para que provocara otra pelea slo por el gusto de cabrearlo. --Entonces no lo encontraron. --No estaba lo que se dice bien oculto. --Entonces no estaba all. --Si lo han trasladado... --Henry dej la frase inacabada. Vancouver era una ciudad muy grande. Se estremeci al imaginar de pronto a Celluci pasando la eternidad rondando el pie de su cama. --Lo encontrar. --Cmo? Ella se levant, con un movimiento fluido y depredador. --Primero, hacemos unas preguntas discretas y averiguamos lo que pas realmente la noche anterior en la clnica despus de habernos ido. Luego --sus ojos brillaron--, tocamos de odo. O con

cualquier otra parte del cuerpo que tengamos que arrancar para lograr una respuesta.

Tpico, pens Celluci, estirando el cuello para ver la va intravenosa que haba sido insertada en el dorso de su mano. Doctores buenos, y malos... ninguno de ellos se molesta nunca en mencionar qu diablos estn hacindote. Como si no tuvieses ningn derecho a saber qu cojones es. --Disculpe, pero sigue siendo mi cuerpo. --S, lo es. Sorprendido, gir la cabeza levantndola para mirar fijamente la impasible cara de la doctora. Entonces comprendi que haba dicho su ltimo pensamiento en voz alta. Aunque previos intentos indicaban que no lograra mucho, se dijo que no haba nada malo en tratar de continuar la conversacin. --Entonces le importara decirme qu es lo que est haciendo nada ms? --Sustituyendo fluidos. --Guard la bolsa de sangre en la pequea nevera porttil. --Sabe que hay un lmite en la cantidad de los mismos que puede extraer. La doctora Mui cerr la nevera de golpe y se volvi para irse. --Lo s. --As que hay un laboratorio implicado en esto, asimismo, eh? Con una mano en la puerta, ella se detuvo y lo mir de forma muy parecida a como poda recordar que lo haca su profesora de tercero... a quien, si recordaba bien, nunca le haba gustado demasiado. --No seas ridculo, detective. Los laboratorios hacen el trabajo que les mandan. No hay necesidad de hacerles partcipes de los detalles. Muy bien, nada de laboratorios malvados. Aunque ese trocho de buena noticia no tena que ver con su actual circunstancia, resultaba alentador en un sentido ms amplio. --Y durante la operacin? Va a necesitar un ayudante, porque por buena que usted pueda ser no tiene tres manos, y con dos personas en el quirfano, necesitar un anestesista tambin. --Qu te hace pensar que habr dos personas en el quirfano, detective? Guardado en hielo estril, un rin puede aguantar sin problemas casi cuarenta y ocho horas despus de la extraccin.

--Dos operaciones separadas aumentaran el riesgo de ser descubiertos. --Mantuvo su voz ecunime, desinteresada, como si no fuese a verse ntimamente ligado a dichas operaciones--. Imagino que las har a la vez. Una despus de otra si no de forma simultnea. La doctora Mui inclin la cabeza, aceptando su teora. --Muy perspicaz por tu parte, detective. Adnde quieres llegar? --Slo me preguntaba cmo consigue que esa otra gente no hable. --Por qu? Encogindose de hombros tanto como le dejaban las correas, le ofreci su mejor sonrisa del tipo seduzcamos al testigo para que diga la verdad. --No tengo otra cosa que hacer. --Muy cierto. --Las comisuras de su boca podran haberse curvado hacia arriba por una fraccin de segundo, pero Celluci no poda estar seguro--. El resto de la gente implicada sabe slo lo necesario para llevar a cabo su funcin especfica, as que incluso si hablasen, sera poco lo que podran decir. No obstante, como obviamente ellos mismos estn quebrantando la ley, las probabilidades de que hablen se encuentran dentro de lo que constituye un riesgo razonable. Y te sorprendera saber lo poco que hace falta para convencer a algunas personas para que infrinjan la ley. Celluci resopl. --No, no me sorprendera. Pero el asesinato... --Quin ha dicho nada de asesinato? Slo saben lo que necesitan saber. Ahora, trata de dormir un poco. Vas a tener un da muy ajetreado maana. Maana. La palabra permaneci en el cuarto mucho despus de que la doctora se hubiera ido.

--Comprueba el gota a gota en una hora y dale un tazn de caldo. --El partido de bisbol empieza dentro de una hora --protest Sullivan, con aspecto malhumorado. Algo sorprendida por la forma en que se haba abierto al detective, la doctora Mui hizo caso omiso. Su mundo haba sido levantado a partir de certezas, y si no hubiese credo que Sullivan la obedecera sin reservas, lo habra dejado donde lo encontr.

Los labios retirados enseando los dientes, los dedos cogiendo la manija tallada con fuerza suficiente para agrietar la madera, Vicki abri de golpe la puerta y entr en la clnica. La vida de Michael Celluci ya no aada su familiar latido al sordo estruendo. --Mierda puta! --Muy expresiva. --Pisndole los talones, Henry consigui deslizarse junto a ella sin llegar a establecer contacto fsico. Mantenindola bajo una atenta vigilancia en caso de que su ira ampliase su alcance, aadi:-- Y dado que al parecer el detective ha dejado el edificio, eso qu significa exactamente? Vicki movi bruscamente la cabeza hacia el puesto de enfermeras. --Significa que es un turno distinto y hay otra enfermera distinta de servicio. No sabr nada de nada. --La anterior no fue especialmente servicial que digamos --dijo Henry para s mismo, dejando una distancia prudencial antes de seguir a Vicki a travs de la sala de espera. Con la atencin de ella tan concentrada en rescatar a Celluci, la ida en coche a la clnica no haba supuesto nada peor que un concurso para ver quin profera el gruido ms largo: desagradable pero soportable, y nada por lo que no hubiera visto pasar a Celluci a diario. Henry no estaba seguro de si ello significaba que su relacin haba progresado o empeoraba, pero si Vicki le hubiese dicho gruendo "anciano" una vez ms, se habra visto enormemente tentado de averiguarlo arrojndola en mitad del trfico. Ignorando que la muerte se alzaba detrs de ella, la enfermera se volvi desde el botiqun y se encontr cayendo en la oscura luz de unos ojos de plata. La botella de vidrio marrn que sostena se desliz de unos dedos de sbito flojos. Henry la cogi antes de que se estrellase contra el suelo. --Estuvimos aqu la noche anterior --dijo mientras se ergua--. Puedo sentir vidas sanas mezcladas con los enfermos. Dudo que todas las visitas se hayan ido ya. Haz lo que tienes que hacer deprisa y no llames la atencin. --Era la voz que usaba al ensearla a Cazar; con algo de suerte ha escuchara. Poniendo con cuidado la botella sobre el borde del escritorio, se movi para situarse en la entrada. Concentrada en la vida que sujetaba y la que estaba buscando,

Vicki oy la voz de Henry como si fuera parte del ruido ambiente de la clnica, un ruido casi ahogado por el grito del Hambre resonando dentro de su cabeza. --La noche pasada --dijo de forma serenamente amenazadora-haba un hombre preso en el cuarto oculto. Dnde est ahora? La confusin luch con el miedo. --Qu cuarto oculto? --El cuarto en la parte de atrs del edificio. --Quiere decir la vieja lavandera? No haba nadie all dentro. La amenaza creci. --Estaba all. Cogida entre lo que ella saba era cierto y la verdad que vea en los plateados ojos, la enfermera gimote por lo bajo. --Estaba all! --repiti Vicki. El Hambre se alz. Sus dedos se cerraron en torno a un hombro vestido de blanco y la suave carne se hundi bajo su presa--. Dnde est ahora? --No lo s. --Las lgrimas corrieron por sus mejillas despojadas de color, y las palabras apenas consiguieron brotar de sus trmulos labios. --Dmelo! --No quiero... --Un entrecortado gemido parti su protesta en dos-morir. El martilleante staccato del corazn de la enfermera, el aterrorizado circular de su sangre, haca difcil pensar. El Hambre, apenas bajo control, incit a Vicki a tomar el miedo y hacerlo suyo. Rasgar. Desgarrar. Alimentarse. Dio medio paso adelante, la cabeza ligeramente echada atrs, las fosas nasales ensanchadas para embeberse en el clido, carnoso aroma de vida sazonada con terror. Tras la estimulante experiencia en el almacn, sera tan fcil dejarse llevar... --Haz lo que tienes que hacer deprisa. --S. --Aquellos de nuestra clase que aprenden a controlar el Hambre, tienen la eternidad ante ellos. Aquellos a los que controla el Hambre rpidamente son encontrados y se les da muerte. Las palabras de Henry de nuevo, pero un recuerdo ms profundo, una leccin ms vieja. Nada me controla. Si "Victoria" Nelson se rega por alguna mxima, sta era su nombre.

Liber a la enfermera tan rpido que la mujer se tambale y habra cado de no haberla vuelto a coger de forma menos amenazadora. --No nos has visto ni nos vers mientras estemos aqu. --No os ver --repiti la enfermera casi como una oracin--. No os ver. --Aquella vez, cuando Vicki la solt, anduvo de lado haciendo eses y se dej caer en una silla. Un latido ms tarde, estaba sola en el cuarto, segura de haberlo estado siempre, mirando fijamente la botella de vidrio marrn en su mano y preguntndose si era posible soar, tener pesadillas, estando despierta.

--Casi la mato. --El Hambre protest furioso contra sus correas y Vicki pas por alto resueltamente la sensacin casi dolorosa de haber dejado algo importante inacabado. --Lo s. --Entonces por qu no has tratado de detenerme? --No necesitaba hacerlo, no? --Henry mir por encima del hombro de Vicki mientras sta hojeaba el libro registro que haba cogido del puesto de enfermeras. Estaban en el pasillo junto a la sala de operaciones; lo bastante alejados de cualquiera dentro del edificio para evitar problemas. --Tena que confiar en lo que te haba enseado, o no tendra mucho sentido ensearlo. Ella se gir lo suficiente para verle la cara. --Deberas dejar de ver las reposiciones de Kung Fu, Henry. Suenas como un imbcil pomposo... te lo digo por tu propio bien porque somos amigos. --Antes de que l pudiera responder, antes de que supiera qu responder, aadi:-- Tal vez deberas haber confiado en tus enseanzas desde el principio. --Desde el principio? Ella retorci el labio. --Desde el principio... desde el momento en que llegu a Vancouver. --Si recuerdas, te ense que no podamos compartir un territorio. --Lo cual simplemente demuestra lo que sabes --proclam en tono triunfal, y volvi de nuevo su atencin al libro registro--. Ah. Aqu est --dio golpecitos con un dedo sobre una entrada--. 5:09 de la maana, se presentan dos policas, as como una tal doctora Mui (al parecer

uno de sus pacientes se estaba muriendo), les ensea el lugar a los polis, stos se van. Tienen que haberle trasladado antes de que llegaran. Hija de puta. --No entiendo cmo... --Importa eso? Vamos. --Lanz el libro dentro del quirfano (djalos que se hagan preguntas) y se dispuso a ir pasillo abajo--. Dudo que hayan dejado alguna direccin, pero tal vez hayan olvidado algo en ese cuarto que podamos aprovechar. Nada, salvo el persistente olor de tres hombres y una mujer. Vicki se qued junto a la cama vaca, obligndose a reconocer las otras vidas aparte de la de Mike Celluci. --La doctora Mui. Henry frunci el ceo, percibiendo la Muerte bajo la reciente ptina de vida. --Qu pasa con ella? --Est metida en esto. Ella... --Vicki agit una mano en el aire, llevndola hacia su nariz-- ella es la mujer que le puso a Celluci la inyeccin. --Ests segura? --Creme. Tengo por costumbre recordar las otras mujeres a las que huele. Sospecho que le debo al detective una disculpa, se dijo Henry mientras retroceda apartndose del camino de Vicki. Sin duda estaba ms familiarizado con el instinto territorial de lo que crea. --Ahora adonde? --Al despacho de la doctora Mui.

--...y ha llegado a la segunda base! Qu te parece semejante velocidad. Cualquier otro en este partido habra llegado slo a la primera! Puesta su atencin en el televisor del otro cuarto, Sullivan estruj la bolsa vaca de solucin salina y ech el soporte del gota a gota a un lado. Se qued en equilibrio, suspendido por un instante a cuarenta y cinco grados y luego se estrell contra el suelo, ahogando casi el estrpito resultante el entusiasmo del locutor deportivo. Apartando de su camino de una patada las piezas de acero inoxidable, Sullivan sali del cuarto pisando fuerte y gir el botn del volumen hasta que el sonido comenz a distorsionarse.

--Qu miras tan contento? --refunfu al regresar junto a la cama--. Eres hincha del Oakland? --Ni hablar. --Sin ser consciente de haber estado mirando nada, pero dolorido (la aguja del dorso de su mano haba sido brutalmente arrancada y el vendaje aplicado con la suficiente presin para magullarlo), Celluci dio un respingo cuando la muchedumbre del Kingdome reaccion ante una doble jugada y los altavoces de la televisin chillaron. --Entonces qu? --Los ojos de Sullivan se entornaron cuando un segundo de silencio dio paso a un anuncio, en un tono casi ensordecedor en comparacin. Mascullando por lo bajo, volvi junto a la televisin y baj el volumen--. Creas que alguien lo oira, no? Que tal vez se quejara del ruido. --Sus dedos encallecidos se cerraron sobre la punta de la nariz de Celluci y la retorcieron. El cartlago cruji--. No se te ocurra pensar que soy estpido. Pestaeando para apartar involuntarias lgrimas, Celluci dijo con un bufido: --No se me haba ocurrido. --A decir verdad, no se le haba ocurrido demasiado durante la mayor parte de la tarde. Podra haber sido por la prdida de sangre, o el efecto residual de los sedantes, lo cierto es que el pensamiento coherente le costaba ms esfuerzo del que pareca capaz. --Entonces por qu sonres, tarado de mierda? Slo que tena que hacer el esfuerzo y nicamente contaba con una fuente de informacin. Si no otra cosa, necesitaba saber ms sobre su carcelero. Celluci sacudi la cabeza hacia el cuenco de caldo en la mesa de noche. --La doctora dice que tienes que alimentarme. Unos ojos engaosamente apacibles se entrecerraron. --S, y qu? --Vas a tener que subir la televisin y arriesgarte a llamar la atencin, o perderte el partido. Sea como sea, yo gano. --Tal vez me limite a no darte de comer. --Y poner furiosa a la doctora? Estaba claro que eso no iba a suceder. Con el cuenco empequeecido en el hueco de una enorme mano, Sullivan sonri de forma desagradable. --Abre la boca o te la abro yo. Cara a cara con la muerte violenta da tras da, los agentes de polica se enfrentaban a ello bien pasando por alto la inevitabilidad de

su propia muerte o bien pensando en ella de forma tan constante que perda su misterio y se volva una parte de la vida, como respirar. Ahogndose con el caldo, Celluci se dio cuenta de que nunca se haba parado a pensar en el ahogamiento con consom como una seria posibilidad. Segua todava tosiendo y jadeando para recuperar el aliento cuando Sullivan abandon el cuarto, gruendo mientras daba un portazo: --Ya mears ms tarde. Luchando por contener el vmito (si no se ahogaba con l y mora, tendra que yacer sobre l, y la segunda opcin lo emocionaba tan poco como la primera), poco a poco recuper el control de su cuerpo. Resollando, cada exhalacin ms profunda que la anterior, trag con fuerza para reprimir un ltimo espasmo. Cuando todo hubo acabado, permaneci tendido exhausto, sintindose como si acabara de disputar diez asaltos con Mike Tyson. Pero se haca una idea ms exacta del temperamento de Sullivan. Y tena un plan. O algo as.

--Encuentras algo? --Vicki, soy escritor. Enciendo mi ordenador, juego unas partidas al solitario, contesto mi correo electrnico, y escribo. Cualquier cosa ms complicada, no me preocupa. --Frunciendo el ceo ante la pantalla, Henry golpete suavemente con sus uas contra el borde del teclado--. Esto es ms complicado. Buscando enrgicamente en el archivador, Vicki alz la vista mirando con atencin el monitor al otro lado del cuarto. --A m me parece apuntar y hacer clic --refunfu. --Todo esto est codificado. No puedo acceder a nada sin la contrasea de la doctora Mui. --No s por qu esa puta paranoica no puede tener un Rolodex como todo el mundo --gru Vicki, cerrando de golpe un cajn y abriendo otro. Todo lo que quera era un par de direcciones, preferiblemente una en la que pusiera aqu es donde tenemos a Michael Celluci, pero a falta de eso se conformara con aqu es donde vive la gente al mando y puedes arrancarles la localizacin de Michael Celluci.

Con la ira de Vicki golpeando contra l en vehementes oleadas, Henry decidi que sera ms seguro no responder. Adems, ella tena razn, un archivo de fichas giratorio habra sido mucho ms sencillo. No puedo creer que estemos haciendo esto. Pero no era allanar el despacho de la doctora Mui lo que le costaba creer. Por mucho que compartiera la preocupacin de Vicki por la seguridad del detective, se vea continuamente distrado por las circunstancias. Estaban trabajando juntos. No, desde luego; como haban hecho antes del cambio, pero cooperando en estrecho contacto no obstante. Era una experiencia tan asombrosa que deseaba de forma desesperada contrsela a alguien. Por desgracia, slo dos personas podan apreciar plenamente las implicaciones: Vicki no estaba interesada, y no resultaba demasiado satisfactorio hablar consigo mismo. --No hay nada aqu dentro salvo historiales de pacientes. Consigues algo? l volvi a arrastrar su atencin hasta la tarea inmediata. --La doctora Mui tiene un mdem... podra entrar en esos otros sistemas desde aqu? --All en Toronto, podra hacer seis llamadas de telfono y conseguir a media docena de personas que podran hacerlo dormidos. As que la respuesta es "s", pero eso no nos sirve... Ah! --Enderezndose, Vicki sac una carpeta del cajn de abajo--. Al menos el gobierno sigue apoyando a la industria del papel. Segn el Ministerio de Vehculos Motorizados de la Columbia Britnica, la buena de la doctora ha comprado hace poco un coche nuevo. Debe de ser bonito. --Su voz se apag mientras hojeaba la documentacin. Unos instantes despus, movi la cabeza de lado a lado y alz la mirada hacia Henry--. Sabas que sois vecinos? Ella se lanz hacia Henry cuando le arrebat la carpeta de las manos, pero consigui evitar quitrsela a su vez. --No, est en la otra torre, de la fase dos. Se puso a la venta justo esta primavera, y es muy cara. --Aunque sus msculos se contrajeron formando nudos, logr contenerse y no aferrar el brazo de Vicki cuando ella se dispona a ir hacia la puerta. No era el momento para poner a prueba los lmites de la nueva frontera entre ambos--. Adnde vas? --Sabemos dnde est la doctora Mui. La doctora Mui sabe dnde est Celluci. --En ese instante haba tres fuentes de luz en el despacho, el monitor y los ojos de Vicki--. Incluso podra ser que l

estuviese en ese apartamento. Puede que hayamos pasado el da a treinta metros de l. --Lo dudo. El punto fuerte de esos pisos es el sistema de seguridad. Tienen cobertura total por vdeo. Sera demasiado peligroso para ella llevarlo all. Los dedos de Vicki se hundieron en el respaldo de la silla. El metal cruji. --Sigue sabiendo dnde est! --Probablemente est con l. --No necesitaba explicar por qu. Volviendo a bajar la vista a los papeles, Henry frunci el ceo--. Compr el piso a Bienes Races Swanson. --Swanson? Su nombre sigue saliendo --gru Vicki--. En aquella entrevista por cable, con respecto a los trasplantes, los ordenadores donados a las clnicas populares, aqu... Tuvieron la idea al mismo tiempo, pero Vicki lleg al teclado primero. --Qu ests buscando? --La direccin de Swanson. --Son como una amenaza--. No va a estar presente; no es ningn doctor, no hay necesidad. El titiritero se queda al fondo moviendo los hilos. --La necesidad de rescatar a Celluci luch contra la curiosidad mientras se meta a toda prisa en los archivos; era su nica oportunidad de reunir informacin, y no poda irse sin nada. La doctora Mui tena enormes archivos de correo electrnico, bien ordenados por categoras y la mayora de ellos se dirigan a instituciones financieras. --Cuentas bancarias suizas --aventur Henry. --Entre otras cosas no tan anticuadas. Parece que la doctora ha estado enviando un montn de dinero a parasos fiscales en el extranjero. --Los doctores ganan un montn de dinero. --S, bueno, se trata de mucho ms de lo que uno puede explicar como sobrefacturacin incluso en la Columbia Britnica... y todava queda el coche y el apartamento. Yo dira que podemos dar por hecho sin temor a equivocarnos que Swanson la compr y que no le cost barata. Debe de estar cobrando una maldita fortuna por esos riones a fin de sacar provecho de ellos. --Qu vale la vida? --le pregunt Henry con calma. Vicki se volvi y le mir a los ojos. Tras un latido, tras el lento, lnguido latido de un corazn inmortal dentro de un cuerpo que nunca

volvera a ver el da, asinti. --Buen argumento. Por un momento, Henry pens que seran capaces de tocarse, sin sangre, sin pasin, como amigos. El momento pas, pero la sensacin persisti. --No olvidemos que Swanson puede reinvertir el dinero que ofrece a sus donantes. --Otro buen argumento. --Los labios comprimidos en una delgada y plida lnea, Vicki apag el sistema--. Ahora sabemos dnde est, vamos... Oyeron la vida que se aproximaba al despacho a la vez. Unas suelas de cuero sonaban contra las baldosas, acercndose, cortndoles la huida. --Y si tiramos el escritorio por la ventana? Henry neg con la cabeza. --Atraera demasiada atencin. Nos veran irnos y anotaran la matrcula, as que slo lo haramos si quisiramos abandonar el coche, y no queremos. La puerta del despacho se abri. Vicki se movi a la derecha e hizo un gesto a Henry para que se pusiera a la izquierda. Apartando sus sensibles ojos del resplandor del fluorescente que vena del pasillo, Vicki aferr la mano que se tendi en busca del interruptor de la luz y meti al desconocido de un tirn dentro del cuarto. Henry cerr la puerta.

El doctor Wallace crea que haba muy pocas cosas que no hubiese visto. Se haba alistado en la Marina a los diecisiete, haba ido a Corea, vuelto a casa de una pieza a diferencia de muchos otros, asistido a la universidad gracias a su pensin militar, pasado un tiempo en frica con los Mdicos Voladores, e instalado por fin en un tranquilo puesto de mdico de familia en Vancouver Norte. Haba visto llegar a la muerte sin aviso, y la haba visto acomodarse para una larga e ntima travesa final, pero nunca la haba visto usar la faz que se inclin sobre l en el despacho de la doctora Mui. La difusa iluminacin procedente del aparcamiento slo dejaba ver unos rasgos en sombras alrededor de un par de plateados ojos. Helada plata, como metal pulido o luz de luna, y lo arrastraron a

abismos mucho ms oscuros de lo que la lgica aseguraba deberan haber sido. Siempre haba contado con que hara frente a la muerte con calma cuando por fin viniera a por l, pero en ese momento comprendi que, sin demasiado estmulo, hara cualquier cosa por seguir vivo. --Qu sabes sobre Ronald Swanson? No era lo que l haba esperado. Demasiado mundano, demasiado humano. --Me has odo? La amenaza era inconfundible. --Es rico, muy rico, pero est dispuesto a gastar dinero en causas que considera loables. --Mantener un desapego clnico, un tono de conferencia, le ayud a impedir que el pnico lo dominara--. Despus de que su esposa muriera de un fallo renal, comenz a patrocinar programas de trasplante. Les paga anuncios, costea programas educativos... muchos doctores no tienen ni idea de cmo ocuparse de todo el asunto de la donacin. Swanson sufrag esta institucin. --Eso es todo? Imposible no decir ms aunque no hubiese nada ms que contar. --En realidad no lo conozco. La doctora Mui... --Qu hay de la doctora Mui? Wallace experiment la sbita visin de compaeros arrojados a los lobos para aligerar el trineo en una enloquecida carrera por la vida. --Swanson la escogi expresamente para dirigir este lugar. Antes de eso era cirujana de trasplantes, de las buenas, adems, pero hubo una acusacin de negligencia. Result ser por completo infundada. Casi nadie oy siquiera hablar de ello fuera del hospital. --Lo saba Swanson? --No lo s, pero sucedi ms o menos cuando muri su esposa. --Haba sido siempre tan fuerte su latido? Tan rpido? No debera ser tan rpido. Una gota de sudor se le meti en un ojo escocindole--. Tal vez por eso le ofreci a ella este trabajo. --Una denuncia injusta la volvi contra la clase mdica. --Yo no me atrevera a decir tanto. --Estaba balbuciendo en ese momento; lo saba, pero no poda parar--. La doctora Mui me cont, es decir, hablamos despus de que viniera aqu uno de mis pacientes... por eso estoy aqu esta noche, para examinar a un paciente... que quera trabajar ms con la gente y menos con la administracin hospitalaria y sus matones legales. Oiga?

Los ojos se haban ido, la oscuridad disipado, y estaba sentado solo en un despacho vaco, hablando consigo mismo. Haba acabado. Mejor no pensar mucho ni mucho tiempo sobre lo que haba sido aquello. Estaba vivo. Se limpi las palmas hmedas sobre los muslos, se levant, y anduvo deprisa hasta el interruptor de la luz junto a la puerta. La habitacin estaba llena de sombras. Las sombras, a su vez, componan formas. Sospech que nunca volveran a estar vacas.

--Lo has manejado muy bien. --No seas condescendiente conmigo, Henry. --No lo soy. --Meti la marcha atrs del BMW y retrocedi con cuidado saliendo de la plaza de aparcamiento. Lo ltimo que quera era llamar la atencin, las matrculas podan rastrearse--. No le diste nada que recordar salvo miedo. Me has impresionado. --Impresionado? --Trata de recordar que todava eres muy joven en esta existencia. Demuestras una notable aptitud. Vicki resopl. --Ahora ests siendo condescendiente conmigo. --Estaba tratando de felicitarte. --Hacen eso los vampiros? Felicitar a otros vampiros? No va contra las reglas? Henry hizo girar el coche por Mt. Seymour y aceler, metindose casi de forma inmediata en el carril de adelantamiento y dejando atrs dos camiones en una maniobra que un mortal no habra sido capaz de efectuar. --S que peleas con Michael Celluci para liberar tensiones --gru a travs de unos dientes apretados--. Lo entiendo. Pero yo no soy l, y si empiezas una pelea conmigo, descubrirs que el resultado es lamentablemente distinto... Seguro que resulta evidente que ninguno de nosotros ser capaz de impedir que un desacuerdo vaya ms all de las simples palabras. --Yo puedo controlarme a mi misma. --Vicki! --Lo siento --Se tens contra el lmite del cinturn de seguridad, una mano en el salpicadero, la otra abrindose y cerrndose en su regazo, los ojos concentrados en la carretera entre los borrones

gemelos de los postes de alumbrado--. Jess, Henry, no puedes ir ms deprisa? l record de repente el alivio culpable que haba sentido al regresar ella finalmente a Toronto tras su ao aprendiendo a vivir una nueva y extraa vida. Cuando se fuese otra vez, tena la poderosa sospecha de que no habra ninguna culpa mezclada con el alivio. Es decir, si encontraban vivo a Michael Celluci.

_____ 13 _____ --Puto Oakland. A travs de unos ojos entreabiertos, Celluci contempl a Sullivan caminando hacia la cama. Es el momento. Ahora o nunca. Haba preparado algunas frases hechas ms que parecan apropiadas pero no tuvo tiempo de expresarlas antes de que ste lo agarrara por el hombro y lo sacudiera con fuerza. Dej que su cabeza cayera de atrs adelante sobre la almohada, esperando que pareciese como si no tuviera suficiente fuerza para oponerse al movimiento. En lo que a actuar se refera, no era demasiado esfuerzo. Senta como si su cabeza estuviese conectada a su cuerpo mediante una banda elstica no muy gruesa. --Voy a soltarte, as que no me cabrees que no estoy de humor. Los malditos Mariners acabaron tres putas carreras por detrs y haba apostado cincuenta malditos pavos por ellos. Celluci solt un gemido cuando un pulgar se clav entre los msculos de su antebrazo llegando al hueso. --Lo sientes, eh? Bien. La correa de cuero se afloj. Lanz su brazo fuera de la cama y trat de cerrar los dedos en torno a la garganta de Sullivan. Un saudo revs le ech atrs la cabeza. Su boca se llen de sangre de unos labios cogidos entre nudillos y dientes. Bien, lo queras furioso, se record, intentando tragar sin ahogarse. Todo parle del pl... Un repentino, atroz dolor en su mueca izquierda interrumpi el resto del pensamiento e hizo brotar involuntarias lgrimas. --No estabas escuchando cuando te he dicho que no estaba de humor para esta clase de estupideces? El dolor pint brillantes colores en el interior de los ojos de Celluci.

No crea que la mueca estuviese rota, pero en ese momento, creer tal cosa le serva de muy poco consuelo. Slo la izquierda. No la necesitar. Jess, no poda habrseme ocurrido un plan que doliera un poco menos? Si aquello slo hubiese significado la prdida de un rin, se habra visto tentado de permanecer tendido sin ms y dejar que ocurriera. Conservar la vida no obstante (su vida) bien vala un poco de malestar. Cuando la ltima atadura se solt, trat de abalanzarse fuera de la cama. Esta vez, rod hacia atrs con el golpe de forma que la mano de Sullivan cay contra su mejilla con algo menos de fuerza que antes. Algo. En eso consista el plan? Dejarle que te golpee hasta dejarte inconsciente, luego escapar aprovechando la confusin? Con algo de suerte, el martilleo en su sien era su pulso, no trozos de su crneo partindose. Ah, buen plan. El cuarto dio vueltas mientras Sullivan tiraba de l hasta ponerlo de pie, mascullando: --Debera dejarte aqu para que te mees encima. Respirando pesadamente, mareado tanto a causa de la prdida de sangre previa como del doble contacto con el puo de Sullivan, Celluci consigui retorcer su hendido labio en lo que se acercaba mucho a una sonrisa burlona. --Tendras que... limpiarlo, pero a lo mejor... te gusta. Los mansos ojos de Sullivan parpadearon y sonri. La sonrisa contena toda la mezquina crueldad que no haba en sus ojos. --S? Bien, voy a disfrutar con esto. El primer puetazo sac todo el aire de los pulmones de Celluci. Habra cado si Sullivan no hubiese mantenido la presa sobre su camisa. Las costuras se le clavaron en las axilas al ser estirado el tejido ms all de su lmite. Se balance sin control mientras trataba de volver a poner sus pies bajo l de nuevo sin tener xito tampoco. No sinti el segundo puetazo, slo el resultado. Un momento antes estaba ms o menos de pie, y al siguiente estaba tirado boca abajo en el suelo. Que era donde quera estar. Por desgracia, su intencin haba sido estar un poco ms operativo. --Sabes lo que sigo olvidando? Las palabras parecan venir de muy, muy lejos. --Que eres un polica. Oh, mierda. La sbita rfaga de patadas que sigui aporre un ritmo a lo largo de su cadera y muslo. Dolan, pero ni con mucho lo que habran dolido

de no haber ido Sullivan en deportivas o de haber sido capaz de alcanzar blancos ms delicados, o a todo esto, si la doctora no hubiese querido sus riones intactos. Exagerando el resultado, Celluci trat de levantarse y cay, fingiendo slo en parte pues haba olvidado que su mueca izquierda era en esencia intil. Gimoteando (y pasando por alto lo bien que se senta al dejar salir algo del dolor), avanz retorcindose frenticamente sobre su vientre hasta que su hombro golpe contra una pata del aparador con bastante fuerza para mecer el macizo mueble. --Apuesto a que duele --Sullivan respiraba igual de pesadamente, pero no a causa del esfuerzo. Tendido con el brazo derecho estirado bajo el aparador, Celluci arrastr los dedos por el suelo. Justo cuando pensaba que haba cometido un error fatal, se cerraron alrededor del metal. No tena fuerza sobrante para una sonrisa. --Cojo a los otros tos cuando la doctora ha acabado, pero como no vas a sobrevivir a la operacin, me alegra que tengamos este tiempo para nosotros. --Sullivan se inclin y agarr la pretina de los vaqueros de Celluci, tirando del dril y levantndolo en el aire. Celluci se afloj, sin oponerse ni colaborar, conservando su fuerza. Mantuvo el brazo derecho estirado, fuera de la vista todo el tiempo posible. En el momento en que su mano sali de debajo del aparador, puso toda su fuerza restante en un nico golpe, describiendo un arco hacia arriba y pegando con el extremo de un tubo de acero inoxidable del cado soporte del gota a gota entre las piernas de Sullivan. Sus ojos mansos se dilataron. Abriendo y cerrando la boca como un pez fuera del agua, Sullivan se hundi despacio hasta quedar de rodillas, agarrndose con ambas manos la entrepierna. Haciendo fuerza sobre el borde de la cama hasta ponerse de pie, Celluci se dio media vuelta, con la intencin de estrellar el tubo contra la nuca de Sullivan. Para su asombro, ste levant una mano e intercept el golpe. El tubo atraves el cuarto girando. En igualdad de condiciones, los dos hombres estaban casi igualados pero, en su situacin (la de ambos), Celluci no tena ninguna oportunidad sin un arma y lo saba. Pegando con fuerza el brazo herido contra su pecho, se tambale saliendo del dormitorio y cruzando la habitacin ms all de ste. Mientras forcejeaba con la puerta de fuera, pudo or a Sullivan ponindose de pie, aullando una mezcla de palabrotas y amenazas.

Entonces logr levantar el pestillo, y sali dando tumbos adentrndose en la noche.

--Hijo de puta! No est aqu. Fuera de la vista de vecinos curiosos tras una doble hilera de cipreses, Henry apag las luces delanteras y redujo la velocidad por la sinuosa avenida hacia el bajo rectngulo de la casa de Swanson protegida dentro de su capullo de luces de seguridad. --Podra estar en la cama. No lo sabremos hasta que no salgamos del coche. --No est aqu --repiti Vicki, levantando frustrada la voz. No sabia por qu estaba tan segura, pero la mirada en blanco de las oscuras ventanas deca "vaco"... no "dormido" ni "sentado con las luces apagadas"; "fuera de casa". En cuanto Henry detuvo el coche, ella salt fuera al asfalto, desplegando sus sentidos--. Te dije que tenamos que haber ido a casa de la doctora Mui --gru tras un instante. --Convinimos que lo ms probable es que la doctora est... --A medio salir del coche, Henry se par, la cabeza levantada para olfatear la brisa--. Vicki! Me... --No se molest en terminar porque ella ya estaba corriendo hacia la parte de atrs de la casa.

Tal como lo vea Celluci, tena dos opciones; poda tratar de dejar atrs a Sullivan en un trayecto desconocido, esperando llegar a una carretera con testigos, si no a estar a salvo, o bien poda meterse en la maleza semisalvaje a travs de la cual discurra el camino con la esperanza de perderlo en la espesura. A tres metros de la casita de campo, balancendose como un marinero a cada paso, comprendi que no tena la ms remota posibilidad de dejar atrs a nadie, ni siquiera a un hombre con las pelotas en cabestrillo. Apretando los dientes contra las protestas de su maltrecho cuerpo, se precipit dentro de la oscuridad. Los rboles impedan el paso de la escasa luz de luna que se filtraba a travs del manto de nubes... no poda ver ms all de sus pies, y los obstculos ms altos como rboles y arbustos eran formas de sombras sobre sombras. Un gran error. No soy ningn leador.

Pero era demasiado tarde para volver atrs. Un ruido en los matorrales detrs de l le hizo lanzarse hacia delante. Puesto que tena que presumir que Sullivan poda ver tan poco como l, deba esperar que el sonido de su huida fuese ahogado por el de su perseguidor. Era ms o menos la nica esperanza que tena. Tropez con algo que clav sus afilados bordes a travs del calcetn en su tobillo, se equilibr antes de caer, y comprendi que estaba movindose por una pendiente de cuarenta y cinco grados. Arriba o abajo? Dado que no tena ni idea de dnde estaba ni de adonde iba, abajo pareca una eleccin tan buena como cualquier otra. Joder. Por qu no hacer que la gravedad haga el trabajo por mi. El extremo de una rama le golpe en la cara, con bastante fuerza para dejarle un verdugn. Espinas que no poda ver se engancharon en sus vaqueros y trazaron sangrantes araazos a lo largo de sus brazos desnudos. La pendiente se hizo ms pronunciada. Comenz a coger velocidad. Lanz el brazo izquierdo para interceptar una repentina sombra y casi grit cuando su mueca choc contra el implacable tronco de un rbol. El dolor trajo de vuelta el vrtigo. Las sombras dieron vueltas. Perdi pie, y la noche bascul hacia un lado. rboles y rocas le golpearon mientras pasaba, lo bastante fuerte para hacerle dao, nunca lo bastante para detenerlo. Atraves alguna especie de arbusto (no tena espinas, eso era todo lo que saba o le importaba), gan velocidad a lo largo de un claro, y choc contra un muro de contencin de cemento en el otro lado. El mundo desapareci por un momento... --Mejor que no hayas estropeado nada, gilipollas! ...y volvi de repente. Celluci inspir profundamente (algo aliviado al descubrir que no dola tanto como haba pensado) y, mientras la luna se abra paso a travs de la capa de nubes, trat de enfocar al hombre acuclillado junto a l. Pese a la escasa visibilidad, los bovinos rasgos de Sullivan parecan asustados. --A la doctora no le gustar... si no sirvo... como donante. Apuesto a que tienes riones... que podra usar. --Cllate. Calla la puta boca. El golpe con la mano abierta hizo rodar hacia atrs la cabeza de Celluci, pero le dola tanto todo que sinti el movimiento ms que el dolor mismo.

--Muy bien. Vas a volver a la puta casa y voy a atarte tan fuerte que vas a tener que pedirme permiso para respirar. --Vas a tener que... llevarme. --Te llevar a rastras si tengo que hacerlo. --Mejor no estropear... la mercanca. --Cuando termin de hablar, se lanz a los pies de Sullivan, tratando de hacerle perder el equilibrio. Con los dos en el suelo y un poco de suerte... Unos fuertes dedos asieron el pecho de su camisa y levantaron su rostro desde el suelo. Vio alzarse el puo, una sombra con forma de maza perfilada contra el cielo, luego Sullivan desapareci, y volvi a caer plano sobre la espalda. --Ests bien? --Fitzroy? --Tragando sangre, Celluci se apoy sobre su brazo bueno, sujetndole la mano de Henry cuando se tambale. Vicki tena a Sullivan de rodillas en mitad del pequeo claro, una mano clavndose en el cuero cabelludo bajo su pelo corto, echando tan atrs su cabeza que los nudosos msculos de su garganta arrojaban lneas de sombra. Los ojos de ella eran plidos puntos de luz en una faz de terrible, inhumana belleza que Celluci casi no reconoci. --Vicki? --Cuando ella volvi su ardiente mirada hacia l, ste supo lo que estaba a punto de hacer, y aunque la noche era clida, de pronto sinti mucho, mucho fro--. Vicki, no. No lo mates. --Por qu no? --Su voz haba cambiado para igualarse a su rostro; seductora, irresistible, mortal. No haba necesidad, ni siquiera para remarcarla, de gritar su rplica. Ella poda or latir su corazn, su sangre movindose bajo su piel; l slo esperaba que pudiera comprender. --Porque te estoy pidiendo que no lo hagas. Djalo ir. Vicki se irgui, llegndole la serena splica como no habran podido hacerlo la ira o el miedo. Solt a su cautivo, olvidndose de l mientras se vena abajo sollozando, y dio un paso hacia Celluci. --Djalo ir --repiti ella, volvindose su voz ms humana con cada palabra--. Ests loco? Es mo! --Por qu? --Por qu? Por lo que te hizo. --No sera entonces mo? La confusin reemplaz parte de la aterradora belleza. --Vicki, por favor. No lo hagas. Por ah no paso...

El olor del terror le hizo darse la vuelta hacia su presa. Sin la mano de ella para sostenerlo, llorique cuando sus miradas se cruzaron y se lanz hacia el lmite del claro. El Hambre enton el cntico de la Caza, de la sangre. Era todo lo que ella poda or. Se tens para saltar, y todo termin. Henry dej que Sullivan cayera al suelo, la cabeza colgando sobre un cuello roto. Con calma, como si no acabara de matar a un hombre, cruz una mirada con Vicki a travs del claro. Cuando l asinti, ella se volvi hacia Celluci, el Hambre desvanecindose una vez el terror haba cesado y la sangre se enfriaba. Debera haber sentido rabia ante el robo de su presa por parte de otro, pero todo lo que senta era gratitud. Haba estado sobre el borde de un precipicio y acababa de evitar a duras penas arrojarse por el mismo. Sus dedos se cerraron en forma de puos para detener su repentino temblor. --Est muerto? --S. Celluci mir de Henry a Vicki y comprendi que haba obtenido justo lo que haba pedido. No lo haba hecho Vicki, sino Henry. Pero haba visto a Henry matar antes en un establo en las afueras de Londres, Ontario. Saba desde hace mucho lo que era Henry. Vampiro. Rondador nocturno. Muerte inmortal. Henry. No Vicki. Cerr los ojos. Los prpados apenas haban cado cuando un brazo familiar le rode por los hombros y una voz familiar le roz la oreja con su clido aliento. --Ests bien? Se encogi de hombros, tanto como era capaz bien mirado. --He estado mejor. --Necesitas un doctor? En alguna parte, encontr media sonrisa. --No. --Entonces vamos a sacarte de aqu. El coche de Henry est en la parte delantera de la casa. --Vacil, lista para deslizar el otro brazo por debajo de sus piernas--. Puedo? --Pero no te acostumbres. --Los labios de ella se apretaron brevemente contra su rostro, luego lo levant con cuidado en sus brazos. l sigui con los ojos cerrados. A veces el amor necesitaba algo de ayuda para ser ciego.

Swanson suspir mientras giraba por Nisga's Drive, agradecido de estar casi en casa. Lo de la colecta de fondos de etiqueta para la Sociedad de Trasplantes haba sido deprimente, con la mayora de las conversaciones empezando o acabando con la reciente muerte de Lisa Evans y lo mucho que se iba a echar de menos tanto a ella como a su abierto talonario de cheques. Casi no advirti el insignificante detalle del coche alejndose hacia la carretera, dndose cuenta slo en el ltimo momento de que se alejaba de su camino de entrada. Pareca haber tres personas dentro aunque slo pudo ver bien al conductor mientras lo dejaba atrs. --Peligro --se dijo a s mismo, aunque no saba por qu, y se pregunt si tal vez haban robado en su casa mientras estaba fuera. Moviendo la cabeza cuando giraba entre los cipreses, se dijo que no fuera ridculo. Los ladrones rara vez conducan un BMW. Sin embargo, en un vecindario donde el Bentley era el coche preferido, no era una teora tan inverosmil. La casa pareca tranquila. Aparc fuera del garaje y se sent contemplndola bajo el brillante resplandor del cuarzo halgeno de las luces de seguridad. No quera ninguna sorpresa. No le gustaban. Tras una atenta inspeccin, dej el coche donde estaba y anduvo hasta la puerta principal. No haban intentado forzar el sistema de seguridad, pero eso slo significaba que podan haber usado otra entrada. Haba cuatro... No, cinco, corrigi al recordar las puertaventanas que Rebeca haba insistido en poner en el comedor. No las haba usado desde la muerte de ella. Las luces se apagaron y encendieron de forma automtica mientras inspeccionaba el primer piso. Haban sido idea de Rebeca tambin y slo su recuerdo le impeda desmontarlas. Siempre le hacan sentirse como si estuviese siendo seguido a todas partes por fantasmas. En el piso de arriba, el joyero de Rebeca segua donde ella lo haba dejado aquel ltimo da. Swanson saba cmo estaba ordenado su contenido igual que saba cmo lo estaba su escritorio, y no haba sido tocado. No eran ladrones, por tanto. Quines eran?

Se gir quedando frente a la ventana que daba al csped, a los jardines, y, al fondo, a las dos casas de invitados resguardadas a una discreta distancia arbolada pendiente abajo. Aunque el emplazamiento de stas haba sido elegido de forma que fuesen tan privadas como resultara posible, pareca en cambio haber un montn de iluminacin filtrndose a travs de los rboles que rodeaban el edificio ms alejado. La doctora Mui tena a un donante en una de las casitas. Tal vez los tres del coche eran colegas suyos. Cerr los dedos en torno al borde de la cortina, estrujando el tejido. l no haba querido al donante all. La doctora Mui no tena ningn derecho a convertir el hogar de Rebeca en un anexo de la clnica; su mujer ya haba tenido bastantes hospitales y clnicas durante aquel ltimo y horrible ao antes de morir. Hubiese sido o no una buena decisin para el negocio, nunca debera haber consentido el uso de la casita. Una cosa era dejar que el comprador convaleciera en paz y tranquilidad durante unos das y otra bien distinta abrir las puertas de su casa a la clase de gente que proporcionaba la mercanca. --Voy all abajo a averiguar qu est pasando exactamente. Si la doctora cree que es una buena idea que me mantenga apartado de los donantes, entonces no debera haber dejado a uno en mi puerta. Cuando se volvi desde la ventana, pudo ver su imagen en el espejo y se pregunt si tal vez no debera perder algo de tiempo para cambiarse de ropa antes de ir a la casita. Bajndose nervioso una manga de chaqueta sobre unos gemelos de oro macizo, decidi no molestarse. --Si alguien se queja --le dijo a su reflejo--, dir que estoy haciendo una investigacin oficial. De haber estado Rebeca an viva, se habra redo y tal vez le hubiera tirado algo. Le encantaba hacerla rer. Pero Rebeca estaba muerta. Sus hombros se hundieron y, tras acariciar el camafeo que haba mandado hacer para ella en Florencia, dej el dormitorio. En la puerta de atrs, de pronto se le ocurri que el coche poda tener que ver con Patricia Chou. La reportera lo haba abordado al llegar a la colecta, queriendo saber en qu medida iba a ayudar a nadie aparte de a los proveedores una habitacin llena de gente rica sentada ante una costosa comida. Por el momento, se haba cuidado de encarrsele slo en pblico, pero l no tena ninguna duda de que considerara un cargo de intrusin como un pequeo precio a pagar

para conseguir una historia. Estaba convirtindose en una clara molestia, y pronto tendra que hacer algo al respecto. Comprob el permetro de las luces de seguridad en busca de algn cmara, y slo cuando estuvo seguro de que no era observado sali por la puerta. Cuando se aproxim a la iluminada casita, empez a sentirse ms y ms incmodo. Al rodear una esquina y ver la puerta abierta, supo que algo iba mal. --Tienen todas las luces encendidas --murmur, cruzando el umbral--. Esta gente no entiende que la energa hidroelctrica cuesta dinero? La casita estaba vaca. Tanto el donante como el enfermero que la doctora Mui haba prometido dejar al cuidado se haban ido. Swanson mir ceudo hacia las correas sobre la cama y trat de imaginar qu haba sucedido. Tal vez la gente del BMW era colega del donante, no de la doctora Mui. Tal vez aquel donante en particular no haba salido de la calle sino que era uno de los granujas que se haban estrellado en la reciente recesin y ahora necesitaba dinero de donde fuera para mantener su estilo de vida. Eso explicaba por qu haba credo la doctora Mui que no poda ser alojado en la clnica. Tal vez en el ltimo momento haba cambiado de opinin y sus amigos haban venido a por l. Pero dnde estaba el enfermero? Y lo ms importante, qu se supona que iba a decirle al cliente que llegaba a Vancouver a las 2:17 desde Dallas? Frunciendo los labios en una delgada y furiosa lnea, Swanson se dispuso a volver a la casa tras haber apagado escrupulosamente todas las luces, cerrado la puerta y echado la llave. No haba advertido el destrozo en los rododendros de camino a la casita, pero una rama rota casi le hizo tropezar de vuelta y atrajo su atencin. Aunque jirones de nubes pasaban de forma continua tapando la luna, haba suficiente luz para poder ver que un gran animal haba arrollado sus caros matorrales. Haba habido un problema constante en el vecindario con los pumas que coman mascotas, pero Swanson siempre haba dado por sentado que los grandes felinos eran viajeros menos molestos. Su experiencia le deca que slo la gente causaba esa clase de destruccin en la propiedad privada. De no haber faltado el enfermero, habra vuelto a la casa a llamar a la polica. As las cosas, se apart del camino.

No era un rastro difcil de seguir, ni siquiera en la oscuridad. Las plantas pequeas haban sido aplastadas, las grandes dobladas o rotas. Entonces la luna se puso. Abrindose camino con cuidado pendiente abajo y dentro del claro que dominaba el muro de contencin, Swanson solt un juramento por lo bajo cuando sus zapatos de gala resbalaron sobre el csped mojado y cay sobre una rodilla. Puso la mano sobre lo que crey era un tronco cado y palp la ropa. La luna sali. --Oh, Dios mo. Oh, Dios mo. Oh, Dios mo.

--Entonces, qu hacemos ahora? Celluci aspir aire a travs de los dientes mientras se aflojaba sobre la cama. Haba ido andando desde el coche al ascensor y de ste al apartamento por sus propios medios. En su mayor parte. --Ahora pensemos una forma de traer a la polica sin implicaros a vosotros dos. --Ya lo probamos --gru Vicki, tendiendo la mano hacia atrs para coger el botiqun de primeros auxilios que traa Henry--, y no funcion. --Entonces volvamos a probar. Hay un cadver en el patio trasero de Ronald Swanson --lo cual no vamos a discutir, aadi su tono--, por qu no hacer uso de l? Vicki comenz a enrollar la venda elstica alrededor de su mueca, contrastando marcadamente el suave ritmo del movimiento con la quebradiza ira de su voz. --Swanson es rico y respetado. Si la polica encuentra un cadver en su patio trasero, no va a relacionarlo de forma inmediata con l, en especial cuando no estaba en casa y sin duda tiene una rica y respetada coartada. Y en segundo lugar, no queremos slo a Swanson, y no hay nada que relacione el cadver de Sullivan con la doctora Mui salvo que trabajaba en la clnica. La cual paga Swanson. Apuesto lo que quieras a que los dos podran presentar una explicacin aceptable de por qu estaba pasando ese hijo de puta unos das en la casita. --Entonces tal vez debera ir a hablar con la doctora Mui. Celluci abri unos ojos inyectados en sangre y mir fijamente ms all de Vicki a Henry.

--Hablar con ella? Henry asinti. --Tiene un apartamento en el edificio de al lado. --Eso dijiste en el coche. --Entonces debera ir a ver si est en casa. Podemos tomar una decisin cuando tengamos ms informacin. --Slo vas a hablar con ella? --Cuando Henry volvi a asentir, Celluci espir ruidosamente y aadi--. Entonces por qu no obligarla a ir a la polica y confesar todo? --T ve --le dijo rpidamente Vicki a Henry antes de que ste pudiera responder--. Yo le explicar a Mike por qu no funcionara eso. --Haba sido fcil soportar su presencia con toda su atencin centrada sobre Celluci, pero en aquel instante la piel entre sus omplatos segua quejndose de que haba otro de pie detrs de ella. Necesitaban dar algo ms de distancia a sus emociones crispadas si no queran regresar a la antigua hostilidad. Henry ley su rostro entre lneas, advirti cmo se mantena en contacto con Celluci en todo momento, y dej la habitacin sin ms comentarios. No tena sentido que envidiara su intimidad, en particular a la luz de lo que haba sucedido en el almacn. No tena sentido y adems era peligroso. Sigui dicindoselo mientras se alejaba. Celluci esper hasta or la puerta de fuera cerrndose, luego cogi la mano de Vicki... tratando de evitar que le echase alcohol en los araazos de sus brazos. --Muy bien. Explica. --Es sencillo, en realidad. --Soltndose de su presa, limpi con el algodn las erosiones ms feas, sin hacer caso de sus quejas--. No podemos obligar a nadie a actuar de forma contraria a su propia supervivencia. --Cuntaselo a tu abuela, Vicki. La gente te ofrece su garganta. --La mayora disfruta al hacerlo. Once muertos en un almacn de Richmond. --Algunos no. Ella percibi el recuerdo de muerte en su voz y suspir. --Si Henry obligara a la doctora Mui a entregarse, ella saldra de su apartamento, tal vez incluso ira hasta el coche, pero entonces, salvo que no tuviese fuerza de voluntad en absoluto, y teniendo en cuenta lo que ha estado haciendo en su tiempo libre, no parece ser algo que le falte, entonces de repente se preguntara qu diablos estaba haciendo. Henry tendra que estar junto a ella todo el camino y

eso arruinara ms bien nuestro propsito; no? --Pero mientras l est con ella, hablar? Puede controlarla? --Probablemente. --Record al jefe del crimen que haba ido a coger su pistola aunque ella no lo haba liberado. Por supuesto, Henry haba estado haciendo esa clase de cosas mucho ms tiempo.

Henry haba olvidado la cobertura total con vdeo de seguridad hasta llegar a medio camino a travs del aparcamiento para visitas. La velocidad haba impedido que su imagen fuera grabada mientras entraba en el edificio y suba a toda prisa las escaleras, pero iba a tener que pararse ante la puerta de la doctora Mui, y no se le ocurra ninguna forma de evitar ser grabado. Cuando dej el hueco de la escalera en el undcimo piso, lo nico que poda esperar es que ella contestara rpido. Aqulla era una de esas veces en las que deseaba que Stoker hubiese estado en lo cierto con respecto a que ciertas leyes fsicas no se aplicaban a los de su especie. La capacidad de convertirse en niebla resultara muy til esa noche. Apenas si dedic un pensamiento a la pareja del pasillo hasta que advirti que estaban saliendo del apartamento contiguo al de la doctora Mui. Vestidos por completo de negro, rean y hablaban de forma nerviosa (aunque no tenan ni idea de por qu estaban nerviosos), con la puerta entreabierta. Henry se desliz a travs de ellos antes de que la cerraran. Una vez dentro, se detuvo para recobrar el aliento. La velocidad que los de su clase usaban para evitar ser detectados no estaba destinada a cubrir largas distancias. Necesitara alimentarse pronto. Aunque haba un circuito de vdeo dentro de los apartamentos en s, slo se activaba si eran forzadas las cerraduras electrnicas. No debera tener ningn problema para salir, pero dado que consideraba su presencia all como una solucin, si bien impulsiva, a la cuestin de detenerse en el pasillo, no tena intencin alguna de irse tan pronto. Aparte de los dispositivos electrnicos, la distribucin de los apartamentos pareca el reflejo idntico de la de los de su edificio en la puerta de al lado. Se movi en silencio por el vestbulo, preguntndose dnde demonios haban encontrado los propietarios la grgola de ms de un metro de la entrada. Examinando la pila de correo en imposible equilibrio sobre la cabeza del guardin de piedra, descubri que Carole y Ron Pettit

tenan ciertos intereses esotricos. Divertido, volvi a poner la correspondencia sobre su atalaya y murmurando "Lamentarn no haberme visto", sigui adelante hasta entrar en el dormitorio principal. Las sbanas de seda roja y una variedad en verdad sorprendente de velas colocadas en alto sobre cualquier superficie disponible no fueron ninguna sorpresa. El negro, descubri corriendo dos filas completas de ropa en el ropero, vena en ms tonos de los que nunca haba imaginado. Apoyando la frente en la pared contigua al apartamento de la doctora Mui, pudo sentir una vida en el cuarto al otro lado. Durmiendo. No habindose molestado en leer las especificaciones del contratista proporcionadas al comprar su propio apartamento, no tena ni idea de cmo estaban hechos los muros, pero aunque pudiese atravesarlos, no poda hacerlo sin despertar no slo a la doctora sino a los vecinos de arriba y abajo. Entonces sonri. Si bien no tena costumbre de descender cabeza abajo por paredes de castillos, apenas debera tener problema en ir de balcn en balcn, aun con el solrium de la doctora en medio. Posiblemente no tendran vigilancia por vdeo en los balcones; demasiada gente en Vancouver prefera evitar las marcas de bronceado. Mientras se volva, oy sonar un telfono en la casa de al lado. El durmiente latido se aceler. Henry se apoy contra la pared del bao.

Odiaba que la despertaran en mitad de la noche. El trabajo por turnos era una de las razones por las que haba dejado el hospital. Una razn menor, cierto, pero una razn al fin y al cabo. Sin embargo, el viejo entrenamiento era difcil de olvidar, y se despert al instante. --Doctora Mui. --Encontr a su enfermero muerto en mi propiedad. La casa est vaca. Encendiendo la lmpara de noche, se qued mirando el reloj. Tres de la maana. --Me ha odo, doctora? Ella retir un poco el auricular del odo antes de que la dejara sorda.

--Le he odo, seor Swanson. Qu hay del donante? --No haba nadie ms aqu! Slo un cuerpo muerto! --Por favor, clmese. La histeria no servir de nada --Cmo poda ese idiota haberse dejado matar?, se pregunt. Va a estropearlo todo!--. Ha llamado a la polica? --La polica? No, yo, eh... --Inspir a fondo, de forma claramente audible, y su voz se tranquiliz un poco--. Lo encontr y volv a la casita y la llam. Entonces la situacin no era un desastre sin remedio. Comenz a pensar de forma coherente ms all de su reaccin inmediata. O bien el detective dispona de ms recursos de los que pareca o los amigos que le haban dejado en la clnica haban conseguido lo imposible y lo haban localizado. En realidad lo mismo daba una cosa que otra. Sullivan estaba muerto, el detective se haba ido. Pero los amigos del detective haban demostrado ser reacios a acudir a la polica y otro tanto, al parecer, pasaba con ste, o la polica ya estara en el lugar. --Doctora Mui? Sigue ah? Poniendo los ojos en blanco, se pregunt dnde pensaba l que poda haberse ido. --Sugiero, seor Swanson, que cortemos por lo sano. --Sugiere qu? --Estaba empezando a sonar como si estuviese llegando al lmite de sus recursos. Eso era bueno; un hombre sin recursos era mucho ms fcil de manipular--. Pero la polica... --Si usted hubiese tenido intencin de llamarla, ya lo habra hecho. Como me ha llamado a m, le sugiero que acepte mi consejo. Vuelva donde el cuerpo y entirrelo. --Y qu? --Entirrelo. Sullivan no tena familia ni amigos. Si desaparece, nadie lo notar salvo el personal de la clnica, y puedo encargarme de ellos. --No puedo enterrarlo sin ms! --Tampoco puede devolverle la vida. Puesto que est muerto y no queremos que la polica o el pblico descubra lo que hemos estado haciendo, le sugiero que busque una pala. --No puedo enterrarlo aqu! Aqu no. Ella cont hasta tres antes de responder. --Entonces mtalo en su coche y llvelo a las montaas. La gente desaparece en las montaas continuamente. --En qu parte de las montaas? --Estaba casi gimoteando del otro extremo de la lnea--. Tiene que venir aqu. Tiene que ayudarme.

--Seor Swanson, Richard Sullivan meda ms de metro noventa. Yo no llego al metro sesenta. No s de qu forma puedo ayudar. --Pero yo no puedo... --Entonces llame a la polica. Hubo una larga pausa. --No puedo. La doctora Mui se reclin contra la almohada. Lo saba, o nunca lo habra sugerido. --Entonces escuche con atencin y le ofrecer toda la ayuda que puedo. --Cuando ms dependiera Ronald Swanson de ella, mejor--. Hay un viejo camino forestal justo dentro del Mt. Seymour Park... Se haban trasladado al cuarto de estar. Con slo una salida del dormitorio y Henry de pie en ella, Vicki haba comenzado a ponerse inquieta. --Entonces lo que ests diciendo es que Ronald Swanson va a enterrar a Richard Sullivan donde Mike cree que est enterrado el resto de los cuerpos. Henry asinti. --Eso es lo que estoy diciendo. --Entonces vamos --Vicki se dispuso a levantarse, pero Celluci la hizo volver a sentarse a su lado en el sof--. Qu? --pregunt, girndose para mirarle furiosa. --Mira la hora --dijo l con tono cansado. --Mike, tenemos ms de una hora. --Para hacer qu? Ella se lo qued mirando un largo instante, luego volvi a arrojarse contra los cojines del sof. --Ya s, no me digas, quieres que Henry vaya a buscar un coche patrulla e invente otra historia. --No. Con lo que est lloviendo por aqu, hara falta un equipo de forenses condenadamente bueno para conseguir todas las evidencias que necesitasen de ese claro. Quiero acabar con este asunto del todo sin que haya ninguna posibilidad de volver a meter al genio en la lmpara. --Eso quieres? --Vicki cambi una mirada que deca le ests escuchando con Henry; la aparicin haba comenzado como su

problema y el caso de ella, pero ambos haban perdido el control. En cualquier otro momento Vicki habra asumido el mando a patadas, pero con Mike de nuevo a salvo a su lado, quin mandaba exactamente no pareca importar... aunque deba reconocer con franqueza que era improbable que se tratase de un estado de nimo permanente--. Y cmo pretendes lograr lo que quieres? Dando un respingo cuando sus maltratados msculos protestaron al moverse, Celluci busc en su bolsillo de atrs y sac su cartera. De la cartera extrajo una tarjeta de visita. --Voy a despertar a Patricia Chou. A fin de cuentas, le promet la historia. --Y qu te hace pensar que va a creerte cuando le digas que suba una montaa a las tres de la maana en busca de iluminacin sensacionalista? l se encogi de hombros y lo lament. --Ella quiere de veras a Swanson. --S? Y qu papel esperar que representes t en la historia? --Ninguno. --Ninguno? --repiti Vicki, retorciendo el labio--. S. Claro. --Al parecer, estuvo dispuesta en el pasado a arriesgarse a ir a la crcel para proteger a una fuente. Vicki gru por lo bajo pero le pas el telfono. --Bien, ms te vale que est dispuesta al parecer a correr el riesgo esta vez, igualmente.

Con las manos de nudillos blancos cogiendo el volante, Swanson gir por el camino forestal. Pese a la hora, haba visto luces detrs de l a lo largo de todo Mt. Seymour Drive y a punto estuvo de entrar en pnico cuando lo siguieron dentro del parque. Si continuaban siguindole... Pero no lo hicieron. Estaba mirando el retrovisor con tanta atencin que casi perdi el control del coche en los profundos baches. Tratando de no or el sonido de los amortiguadores traseros al comprimirse bajo el peso de los rebotes, se afan por hacer volver el caro sedn al camino. Haba una furgoneta deportiva aparcada detrs de la casita, pero tena que ser la de Sullivan, y no era capaz de conducirla. Ya estaba bastante alterado teniendo que llevar al muerto como para conducir el

coche de ste. Ojal tuviese el desapego de la doctora. Sus pensamientos dieron vueltas y vueltas en un catico torbellino, reproduciendo una y otra vez el descubrimiento del cuerpo de Sullivan, la llamada telefnica, el tacto del cadver mientras lo alzaba metindolo en el maletero. Saba que no estaba pensando con claridad, pero no era consciente de nada ms. El camino terminaba en un claro justo como haba descrito la doctora Mui. Condujo el coche todo lo cerca que pudo hasta el tocn podrido de un abeto de Douglas y apag tanto el motor como las luces delanteras. La oscuridad circundante pareca como si fuese uno de los crculos superiores del infierno. La doctora Mui haba dicho que tena que hacerse a oscuras. Unos faros encendidos en el bosque por la noche atraeran una atencin no deseada. Como si deseara atraer alguna, se dijo. Tras un instante, se sec las palmas en los pantalones, sali del coche y abri el maletero. Sullivan lo mir fijamente por encima de un ancho hombro, habiendo girado los botes su cabeza en un ngulo imposible. Sus ojos sobresalan como los de un animal en un matadero. Incapaz de apartar la mirada, Swanson retrocedi tragando bilis. Qu estoy haciendo aqu? Estoy mal de la cabeza? Debera haber llamado a la polica. Se pas una mano temblorosa por la frente hmeda. No. Si hubiese llamado a la polica, se revelara todo. Me arruinara. Ira a la crcel. La doctora Mui tiene razn. Entierro el cuerpo, y nadie tiene que saber nada. A lo largo de una larga trayectoria profesional, nunca haba vacilado en hacer lo que tena que hacerse, y no iba a empezar en aquel momento. Apretando los dientes, sac el cuerpo del maletero. Trat de pasar por alto la forma en que golpe el suelo, trat de no pensar en aquello como si fuese algo que una vez haba estado vivo. Lo arrastr unos seis metros, volvi a por la pala, luego empez a cavar.

--Esto es una gilipollez. Joder que s. --Cuida tu lenguaje, Brent. Y cllate, te va a or. --Quin? Patricia Chou agarr el hombro del cmara y lo sostuvo cuando tropez con un bache, y perdi el equilibrio debido al peso del foco y la cmara.

--Ronald Swanson, quin si no. --No sabes si iba en ese coche que estbamos siguiendo. --Lo s. --Basndote en una llamada de telfono a las tres de la maana? --Eso es. --Eso es todo? --Eso y mis bien afilados instintos para conseguir una historia. Ahora, cllate! Se movieron tan en silencio como pudieron al aproximarse al claro. Habindose acostumbrado sus ojos a la oscuridad durante la marcha camino forestal arriba, ninguno tuvo problemas para distinguir el coche aparcado de las sombras circundantes. Ladeando la cabeza ante los rtmicos sonidos que llegaban desde delante, la reportera levant una mano y, jadeando un poco, Brent se detuvo obediente. Cavando?, articul ella sin hablar. l se encogi de hombros y se subi la cmara sobre uno de ellos. Ella lo gui rodeando el coche y le indic la sombra con forma de hombre. Ah est!, se dijo a s misma mientras se adelantaba y daba la seal. Ronald Swanson, metido ya hasta las rodillas en la blanda tierra, alz la vista y se la qued mirando como un animal sorprendido en la carretera, cayendo sobre l el desastre e incapaz de apartarse. El cuerpo tendido en el suelo junto a l, el cuerpo inequvocamente muerto, era ms de lo que ella haba esperado. Entornando los ojos hasta casi cerrarlos para evitar el brillante rayo de luz de la parte superior de la cmara de Brent, Patricia Chou encendi su micrfono con el pulgar y lo ech hacia delante. --Algo que decir a nuestros espectadores, seor Swanson? La boca de ste se abri, se cerr, luego volvi a abrirse, pero no emiti ningn sonido. Sus ojos se ensancharon, las pupilas contradas hasta volverse invisibles. Solt la pala, se cogi el pecho y se desplom de bruces en el lodo, cayendo casi encima del cadver. --Seor Swanson? --Con el micrfono an encendido, se arrodill junto a l y le busc el pulso detrs de la oreja. Estaba vivo, pero no tena buen aspecto. Refunfuando, busc en su bolso de cintura su telfono mvil--. El maldito hijo de puta ha sufrido un ataque cardaco o algo as antes de que consiguiera una declaracin.

--Sigo grabando? --La voz de Brent surgi de la oscuridad al otro lado de la luz. --No. No gastes la batera. --Sonriendo triunfalmente, llam al 911--. Lo ms probable es que consigamos algo de buen material cuando llegue la polica.

_____ 14 _____ Tony cogi el telfono al primer toque. --Henry? --Estabas esperando? --S, bueno, puse la alarma para que sonara media hora antes del amanecer, de forma que si llamabas, pudiera responder enseguida. --Bostez y se sent derecho contra la almohada--. Encontrasteis a Celluci? --El detective Celluci ha vuelto, sano y salvo bajo la proteccin de Vicki, y ella ha insistido en que pase el da recuperndose en la cama. --Recuperndose de qu? --De la prdida de sangre sobre todo. --El qu? --Al parecer hizo algunas donaciones involuntarias. Tony hizo una mueca. --To, apuesto a que Victoria est cabreada. --No hace falta que apuestes. Es ms, tenemos a Swanson. --Muy bien! Entonces, no ms fantasmas? --Si Dios quiere. Esto, Tony... La turbacin en la voz de Henry ofreci a ste una idea bastante acertada de lo que iba a seguir. Pese a lo mucho que el hijo bastardo de Enrique VIII haba abrazado el siglo XX, haba algunas cosas a las que no acababa de acostumbrarse. --...me preguntaba si podras pasarte por aqu y poner el vdeo para grabar los programas de noticias del da. --Te he enseado cmo hacerlo cien veces. --Lo s. Conteniendo otro bostezo, Tony dese haber pensado en prepararse un termo de caf. --Santo Dios, Henry, qu vas a hacer cuando me haya ido? --Ido.

Aquella ltima palabra pareci resonar en el silencio que la sigui. Ido. No era as como haba querido decirlo. Oh, to, es condenadamente pronto para que mi cerebro funcione. Cerr los ojos--. Henry? --Habr de luchar por conservarte? --Las palabras posean el seductor peligro del agua oscura aunque casi pareca como si se hiciese la pregunta a s mismo. --Henry, no... --No qu? Tony no lo saba, as que dej que la protesta se desvaneciera. --Cuando te hayas ido --dijo Henry un momento despus, la voz no de Prncipe de los Hombres ni de Prncipe de las Tinieblas, sino Henry, sin ms-- te echar de menos. E insistir, como hace Vicki, en que la distancia no es ninguna razn para que la amistad termine. Si ella y yo somos capaces de encontrar una forma de estar juntos, t y yo podemos encontrar otra de estar separados. Tanteando junto al sof cama en busca de algo con lo que sonarse la nariz, Tony logr soltar una trmula risa. --Eh, no he dicho yo siempre que nuestra Victoria era un vampiro inteligente? --Decas que era un vampiro espeluznante. --Da lo mismo. Esto, te volver a ver antes de irme? --S. Se estremeci ante la promesa de aquella palabra.

Detenida a un lado de la avenida de su edificio, esperando a que se despejase el trfico, la doctora Mui se vio sorprendida por unos golpecitos en su ventanilla. Patricia Chou peg el micrfono de contacto contra el cristal. --Doctora Mui, Ronald Swanson fue descubierto esta maana con el cadver de Richard Sullivan, un enfermero que trabajaba con usted en el Proyecto Esperanza. --Ni siquiera la ingeniera alemana poda impedir que penetrara su voz--. Desea hacer una declaracin? Negando con la cabeza incrdula, la doctora Mui baj la ventanilla apenas dos centmetros y, evitando el contacto visual con el objetivo que asomaba sobre el hombro de la reportera, salt: --Usted est enferma! --Dese fervientemente atropellar unos cuantos dedos mientras se alejaba en el coche. Haba ms reporteros esperando al final de la avenida de la clnica, pero gir sin aminorar y los dej atrs sin problema. Pocos

periodistas descuidaban su seguridad personal tanto como Patricia Chou. Dentro de la clnica, un par de policas de paisano aguardaban junto al puesto de enfermeras. --De qu se trata? --pregunt, cruzando a grandes pasos la sala de espera. Ms tarde sentira los efectos de una prolongada subida de adrenalina, pero en aquel preciso instante se senta extraordinariamente tranquila. Era slo cuestin de mantener el control. Los detectives se identificaron y sugirieron entrar a su despacho. Se les qued mirando por un momento, frunciendo el ceo, luego dijo: --No me digan que aquel parsito saba de verdad de lo que estaba hablando. El ms joven de los dos mir a su compaero, luego a la doctora. --Parsito? --Patricia Chou trat de meterse en mi coche esta maana con la ridcula historia de que Ronald Swanson haba sido descubierto con el cuerpo de Richard Sullivan, un enfermero de esta clnica. --Patricia Chou --suspir el primero. --Qu raro que no me sorprenda --suspir el segundo. Habiendo visto a sus colegas siendo entrevistados por Patricia Chou, se ablandaron de forma considerable y se mostraron casi solcitos cuando la doctora Mui sugiri, un tanto preocupada, que tal vez fuese mejor que entrasen los tres a su despacho a fin de que el resto del personal pudiese trabajar algo.

--Doctora, cundo fue la ltima vez que habl con Ronald Swanson? --Justo pasadas las tres de esta madrugada --contest con prontitud, consciente de que la llamada poda ser localizada fcilmente. --Recuerda lo que dijo? --No tengo ni idea de lo que dijo. Me despert de un profundo sueo, balbuci de manera histrica un buen rato, y colg antes de que pudiera entender de qu estaba hablando. --Est segura de la hora? --Detective, cuando alguien me despierta en mitad de la noche,

miro mi reloj. Usted no? Ambos admitieron que s. No tena ni idea de por qu estaba Richard Sullivan en la casita de huspedes de Ronald Swanson, aunque cuando salieron a colacin las correas, alz una intrigada ceja. --No trabaj usted con Richard Sullivan en la Penitenciara Federal Stony Mountain? --pregunt el detective ms viejo, dejando claro por su tono que ya saba la respuesta. --Cierto; era un recluso enfermero en el hospital de la prisin. Le consegu este trabajo cuando fue liberado, y me encargo de que cumpla con las obligaciones de su libertad condicional. Aparte de eso --aadi con disgusto--, no soy responsable de su vida. --Podemos saber por qu pidi a la direccin del hospital que lo contratara, doctora? --Hacen falta enfermeros para llevar a cabo ciertas tareas desagradables. El seor Sullivan las cumpla sin quejarse y eso, caballeros, haca que valiera la pena concederle una segunda oportunidad. --Arrug la frente, encontrando la mirada del agente ms joven y sostenindola--. Se me ocurre que no me han dicho de qu muri. --Eh, no seora. --La expresin "mirada de basilisco" le vino de pronto a la mente--. No estamos, esto, autorizados a divulgar esa informacin, seora. --Lanz una expectante mirada a su compaero--. Tenemos todo lo que necesitamos? Antes de que se fuesen los detectives, le sugirieron que hablase con los periodistas congregados si quera quitarlos del camino de entrada. Aunque no crey que sirviera de nada, la doctora prepar una breve declaracin y la ley. Para su sorpresa, le hicieron algunas preguntas, luego recogieron cmaras y micrfonos y volvieron a la ciudad. Al parecer, ella no era suficiente noticia. An. No habiendo dejado nunca la clnica anticipadamente durante el tiempo que haba estado al cargo, permaneci en el edificio hasta las 4:15, yendo de un lado a otro, concentrndose en los pacientes por si estuviese bajo vigilancia. Por fin, tras apuntalar su posicin todo lo posible, meti algunas carpetas en su maletn y sali hacia su coche. Con el tiempo, aunque Ronald Swanson nunca recobrase la consciencia, la polica le hara otra visita. Haba dejado las menos evidencias posibles detrs de ella, pero no era tan arrogante como para dar por supuesto que nunca la descubriran. Una mujer menos

segura de s misma habra ido derecha al aeropuerto. La doctora Mui, que no tena intencin alguna de abandonar ninguna de sus inversiones, condujo directa a casa y pas la tarde haciendo planes.

Henry no tuvo ninguna necesidad de abrir los ojos para saber que aquel ocaso no era distinto de los seis anteriores. Los muertos seguan al pie de su cama, esperando justicia. --Sabis que Ronald Swanson ha sido detenido? Al parecer, lo saban. Al parecer, no importaba. Lo cual les trajo a la memoria lo de la venganza con tripas fuera.

--El multimillonario magnate inmobiliario, Ronald Swanson, sigue en coma en el Lion's Gate Hospital. La polica no ha querido revelar la identidad, ni la causa de la muerte, del cuerpo hallado con l hasta notificarlo a sus parientes ms cercanos. Por el momento, la polica se encuentra desconcertada a causa de las circunstancias que rodean el caso, aunque el detective Post nos asegura que la investigacin prosigue su curso. El detective, un hombre atractivo de unos treinta y cinco aos, se mova ante la cmara como un profesional. --Por desgracia, contamos con muy pocos hechos probados en este momento. Ronald Swanson fue encontrado a primera hora de esta maana justo al otro lado del linde de Mt. Seymour Park en compaa de un cadver y una pala. Al ser descubierto, el seor Swanson sufri lo que los doctores llaman un infarto grave. El resto, me temo, son especulaciones. --Sonri de modo tranquilizador al pblico de las noticias--. Por supuesto, sabremos ms cuando el seor Swanson recobre la consciencia y podamos hacerle algunas preguntas. Henry hizo avanzar rpido el resto de las Noticias del Medioda de la CBC; cuando dio con las Noticias de las Seis, puso la cinta a velocidad normal. --Dentro de nuestras historias destacadas de hoy, el multimillonario filntropo, Ronald Swanson, permanece en coma en el Lion's Gate Hospital. A primera hora de esta maana...

Si la polica haba descubierto algo nuevo entre el medioda y las seis, no iba a contrselo a los medios de comunicacin. --Por qu diablos no se limitan a excavar el resto del maldito claro? --gru Celluci, cambiando inquieto de postura en el sof. Los muebles diseados para pequeas y viejas damas siempre le resultaban demasiado pequeos para su trasero. Supuso que deba agradecer a Henry haber trado la cinta, pero no poda reunir la energa necesaria. Vicki alarg la mano y le volvi a meter el brazo izquierdo en el cabestrillo. --No hay ninguna razn por la que deban excavar. Por lo que sabe la polica, se trata de un incidente aislado. Un momento de violencia. Una pelea de enamorados que se fue de las manos. Ni siquiera han presentado cargos todava. --Arrug la frente, y mir de manera ausente hacia las imgenes que parpadeaban en la televisin--. Si Swanson en coma bajo custodia policial no basta para los fantasmas de Henry, me pregunto qu ms quieren. --No qu ms --dijo Celluci de pronto, haciendo un gesto brusco hacia la televisin--. A quin. Fitzroy! Rebobina y pon la parte de la mujer hablando. --...estoy, desde luego, consternada por lo que ha ocurrido. Richard Sullivan era un diligente miembro de nuestro equipo que haba logrado rehacer su vida tras un desgraciado pasado. --Prisin --aclar Celluci sin ms--. Y sa es ella. Es la doctora que... --Te sac sangre. --La afirmacin tena unos bordes tan afilados que cortaban--. La doctora Mui. Ahora lo sabemos a ciencia cierta --Vicki se levant. Y se detuvo. Despacio, muy despacio, volvi la cabeza y baj la mirada hacia Michael Celluci. l tendi una mano y tom la de ella. --La quiero yo, tambin --dijo torvamente--. Pero no as. No puedes matarla. Vicki se estremeci, una sola vez, recorriendo el movimiento su cuerpo como una ola. --Estas volvindote de lo ms insistente de un tiempo a esta parte --mascull cuando hubo acabado. Luego, cogiendo todava su mano como un ancla, volvi a sentarse. --Estoy impresionado por tu control. --Al diablo con tu paternalismo, Henry. --Alz la barbilla, pero logr retener su ira aunque todos sus instintos le decan que le arrojara algo

y despus lo tirara a l por la ventana--. Ahora qu hacemos? --Soy idiota! Bandose sus ojos de plata slo lo justo para impedir que Henry hiciese algn comentario, Vicki dio una palmada sobre los vaqueros que cubran la rodilla de Celluci con la mano libre. --No seas tan duro contigo mismo --le sugiri--, y dime en qu ests pensando. --Ronald Swanson no era el responsable de esas muertes. Por eso los fantasmas de Henry siguen rondando. --Puede que no los matara por su propia mano, pero proporcion los recursos. Celluci neg con la cabeza. --Proporcion los recursos para comprar riones a los pobres y venderlos a los ricos... pero los pobres pueden funcionar bien con un solo rin. Esta clase de cosas sucede en algunos pases del tercer mundo. --Que pretendes decir? --La doctora Mui, que ya se ganaba un buen dinero haciendo los trasplantes ilegales, vio una forma de ganar un poco mas. El donante no sobrevive, y ella se embolsa el precio de compra. Sencillo. --S, pero... --Si no tena que ocultar las muertes a Swanson, por qu esperar hasta que sanaban? Y sabemos que esperaba debido al cuerpo que encontraron en el puerto. --Mir a Vicki, luego a Henry y se respondi l mismo--. Tena que conservar a los donantes hasta que se acercase el momento en que normalmente se deshacan de ellos o Swanson sospechara. --Entonces l no saba que ella estaba matndolos? --Ella misma me dijo que era partidaria de dejar que la gente supiera slo lo necesario para hacer su trabajo. Esto, Vicki? Ya no siento los dedos. --Cuando ella solt su mano, l empez a moverla para hacer volver la sangre a las plidas yemas de sus dedos--. La labor de Swanson era proporcionar el dinero y los compradores. --Muy bien... --No estaba de acuerdo. Ni siquiera estaba admitiendo que l tuviese algo de razn--. Qu hay de las manos que le faltan al primer fantasma? --Sullivan se encargaba de los cuerpos... descubri que el tipo no estaba fichado, y se le ocurri una forma de conseguir dinero extra. Probablemente hizo muchos contactos con el hampa en prisin. Vicki movi la cabeza.

--Del todo circunstancial. --Y del todo irelevante. La ausencia de las manos nos distrajo al principio, hacindonos ir tras las bandas, y no quiero que eso vuelva a suceder. --Henry se movi hasta quedar junto a las ventanas. Siempre pensaba con ms claridad al mirar a la ciudad de fuera. Su ciudad... pese al extrao dibujo de luces de abajo. Su apartamento dominaba False Creek, el de Lisa Evans dominaba el aparcamiento entre los edificios--. Creo que Mike tiene razn en lo de que la doctora Mui estaba al mando. La noche pasada, Swanson sufri un ataque de nervios al encontrar el cuerpo. --S, seguro --resopl Vicki, todava menos dispuesta a dejar meter baza a Henry--, tena miedo de que la operacin, por llamarla as, hubiese sido descubierta. --No lo creo. --Pudo sentir a Vicki enojndose detrs de l, as que sigui escrutando el trfico en Pacific Boulevard--. Lo primero que pregunt la doctora Mui a Swanson fue si haba llamado a la polica. Si Swanson estaba al tanto de las otras muertes, eso es algo que nunca se le habra ocurrido, y la doctora lo saba. Cuando ella se enter de que no haba llamado a nadie aparte de ella, comenz a planear la forma de ocultarlo. --La doctora Mui tena tanto la oportunidad como el motivo --indic Celluci--. Ronald Swanson dej caer la oportunidad en su regazo, y ella se volvi codiciosa. --Poco convincente --murmur Vicki--, muy poco convincente. Te tenan en una de las casas de invitados de Swanson, recuerdas? --Eso no significa que l supiera por qu estaba all. Ella poda haberle contado cualquier cosa. --Lo ms importante --concluy Henry--, nada de lo que ocurri la noche anterior ha tenido efecto alguno en los fantasmas. Ni la muerte de Sullivan, ni el infarto de Swanson. La doctora Mui haba sacado sangre a Celluci. Vicki estaba dispuesta a condenarla slo por eso. Asintiendo, como si acabase de ser convencida, se cruz de brazos y dijo con sorna: --As que todas las evidencias indican que la doctora no slo es la mano ejecutora, es una zorra oportunista, asesina, hipcrita y sin escrpulos. Y si no puedo matarla, qu se supone que hemos de hacer con ella? Llamar a la polica desde una cabina con un soplo annimo. --Baj la voz teatralmente:-- No me conoces, pero deberas investigar las finanzas de la doctora Mui. Obligarla a explicar de dnde procede el dinero.

--Probablemente tendr alguna explicacin. Esa mujer tiene pe... --Celluci hizo una pausa al lanzarle Vicki una plateada mirada-- ovarios de acero. Tiene respuesta para todo. --Bien, tambin tiene una pequea fortuna guardada en pases seguros, e imagino que va a largarse. Si no lo ha hecho ya. --No lo creo. --Henry, la cabeza ladeada, recorri con la mirada un planto de ralo csped que trazaba el lmite entre su edificio y el de la doctora Mui--. Una furgoneta de la televisin por cable acaba de pararse en la casa de al lado, y creo que es Patricia Chou la que est saliendo. --Cmo diablos puedes ver quin es desde aqu arriba? --se burl Celluci. Entonces record. Henry, igual que Vicki, tena muy buena visin nocturna--. No importa. Una pregunta estpida. Si es Patricia Chou, entonces la polica la habr ahuyentado del lecho de Ronald Swanson. Habr estado rondndole como un buitre todo el da. Vicki se qued mirando a Celluci con teatral sorpresa. --Crea que era amiga tuya. --Pasando por alto de momento que slo la he visto una vez, desde cuando no tengo en cuenta los defectos de mis amigos? Vicki tom nota mentalmente del intencionado nfasis. Pagara por l una vez se curase. --Entonces, si la seorita Chou est all, la doctora Mui est tambin... as pues, como deca, ahora qu? Henry se volvi de espaldas a las ventanas, con ojos oscuros. --Utilicemos a la seorita Chou para estar seguros de que la doctora est en su apartamento maana con el ocaso y dejemos que los nicos testigos de que disponemos se encaren con la acusada. No es eso lo que exigira la ley, detective? Celluci se sinti cogido por la oscuridad y se liber de una sacudida; en los ltimos das haba sido demasiado sencillo olvidar la ley. --No, en realidad, es justo lo contrario. Los acusados tienen derecho a encararse con sus acusadores. --De acuerdo --asinti Henry--. Eso tambin. --Mira, Fitzroy, no puedes... --Por qu no? Existe alguna ley que prohiba dar voz a los muertos? --Sabes de sobra que no. Slo que... --No puedes encararla con los fantasmas, Henry --le interrumpi Vicki, con un tono que insinuaba que la suya sera la ltima palabra--.

Si el radio de su... eh, efecto fuese lo bastante grande, ya se habran enfrentado a ella. Tendras que acercarte ms, y no puedes. --S que puedo. --Aparecen con la puesta de sol. Eso significa que tendras que acercarte con el amanecer. --Lo s. Este sera mi territorio, entonces. Ms que hacer callar el pensamiento, ella lo aniquil. --Olvdalo. Resultara demasiado peligroso. --Y qu hay del peligro de no librarme nunca de esos fantasmas, de tener que hacer la pregunta adecuada noche tras noche, sabiendo que si cometo un error, morirn inocentes? --Entonces llvala a ella junto a los fantasmas. --Y cmo... --haba estado a punto de decir "nos libramos de su cuerpo despus", cuando un vistazo a la cara de Celluci le hizo cambiar de idea-- hacemos venir a la polica? --Como Vicki no respondi, continu--. Mi plan traer a Patricia Chou de inmediato y desde luego hasta ahora ha sido... --consider y descart varias formas posibles de describirla-- til. Celluci gru para significar que estaba de acuerdo. Utilizar a los fantasmas para arrojar a una asustada doctora en los brazos de los medios de comunicacin, usar stos una vez ms para informar a la polica... eso poda aceptarlo. --Eso tambin te involucra a ti, Henry. Cmo piensas sobrevivir a tu plan? La preocupacin de ella era sincera; podra haber estado hablando de cualquier amigo, de cualquier amigo mortal. Como medida de lo lejos que haban llegado en tan corto tiempo, era poco menos que milagroso. --No te quedes callado como un pasmarote, Henry. Contesta la maldita pregunta. l neg con la cabeza, un poco aturdido por la velocidad a la que estaban yendo las cosas. --Yo, esto, pasar el da con los vecinos de la doctora, Carole y Ron Pettit. --Amigos tuyos? --Todava no. --Haciendo caso omiso de la interrogativa y ceuda mirada de Celluci, cogi el telfono y tecle el nmero que haba anotado durante su anterior visita. Como Henry no pareca dispuesto a explicar nada, Celluci se

inclin y cuchiche "Qu est haciendo?" al odo de Vicki. --Recuerdas la forma en que Drcula haca que Lucy saliera de la casa? --Se quedaba fuera en el jardn y la reclamaba? --Bien, eso es lo que est haciendo Henry. --Drcula no usaba el telfono. --Los tiempos cambian. --Hola, Carole. Carole, necesito que hagas algo por m. Necesito que quites el cerrojo de tu puerta, Carole. Eso es, Carole, ya sabes quin soy. El cuarto pareci de repente muy caliente. Celluci tir de sus vaqueros. Cuando Vicki se inclin y le roz levemente el lbulo con la lengua, l rehus la invitacin con una sacudida. --No --dijo con voz ronca--. Aqu no, ahora no. --Quita el cerrojo de tu puerta, Carole, y disponte a tener compaa. No importa que no ests sola. Eso es, Carole, quita el cerrojo. Estar ah en un momento, Carole. Esprame. --Eso es todo? --pregunt Celluci cuando Henry volvi a poner el auricular en el soporte. Henry se encogi de hombros, recordando la grgola. --Algunas personas necesitan menos reclamo que otras. Deseando haber llevado unos pantalones ms holgados, Celluci gru para salir del paso y se dispuso a convencerse a s mismo de que no haba respondido en absoluto.

Vieron salir a Henry por el vestbulo y le observaron cruzar al otro edificio. --Supongo que va a sugerir a Carole y compaa que dejen el apartamento. --Si fuera yo, les sugerira que se fuesen al amanecer y no volviesen en menos de veinticuatro horas. --Queda mucho hasta el amanecer, Vicki. Qu va a hacer mientras tanto? Ella se volvi y se le qued mirando. Las orejas de l enrojecieron. --No importa. Mejor que hables t con la seorita Chou. --Por qu? --Porque puedes hacer que olvide la conversacin, y te olvide a ti.

Yo no. --Bien, muchas gracias por devolverme mi caso. --Dndole golpecitos en la mejilla, se dirigi hacia la furgoneta de la televisin por cable. Pretenda hacer exactamente lo que Celluci haba sugerido. Olvidar la conversacin. Y te olvidar a ti.

--Limtate a asegurarte de que ella est en su apartamento con la puesta de sol. Incluso perdida en los plateados abismos de los ojos de Vicki, Patricia Chou tuvo la suficiente voluntad para protestar. --Y cmo se supone que debo hacerlo? --Por lo que he odo, la mayor parte de la ciudad se quedara en casa antes de hacerte frente. --Bueno, ella nunca va a la clnica los viernes... --Cmo lo sabes? --Lo s casi todo y pretendo averiguar el resto. Por eso me odia la mayor parte de la ciudad --sonri. Vicki haba visto esa sonrisa antes... la haba visto haca tres noches, reflejada en los ojos de Bynowski y Haiden justo antes de que muriesen. Patricia Chou disfrutaba con su trabajo. Y Henry preocupndose por compartir un territorio conmigo.

Henry corri a toda prisa por el pasillo dejando atrs a la mujer de pie en su puerta, a todas luces esperndole. Una vez a salvo dentro, recuper el aliento y pronunci dulcemente el nombre de ella. Ella se volvi. Pasados los cuarenta, y sin resistirse a su edad, haba tratado de hacer juego con su decoracin seudogtica pero estaba demasiado bronceada y tena un aspecto en exceso saludable para conseguirlo. --Entra, Carole, y cierra la puerta.

El Hambre se alz en respuesta al hambre en el rostro de ella. Al final, se aburrir y se ir. O surgir un nuevo escndalo en otra

parte de la ciudad y se ir. La doctora Mui, de pie en su solrium, miraba ceuda al techo de la furgoneta de la televisin por cable que acababa de ver en el aparcamiento de abajo, el rectngulo amarillo destacando con irritante claridad contra el pavimento gris. O alguien dejar caer un objeto pesado sobre su cabeza y se IR. Patricia Chou haba alterado de forma drstica sus planes del da. Al final de la maana haba hecho todo lo que poda desde el ordenador de su apartamento. Aunque sus lneas telefnicas eran tan seguras como su hacker de alquiler poda volverlas, saba que no existan cosas tales como una lnea del todo segura; los ordenadores de la clnica del Eastside y el centro de da eran seguros en teora, pero ese mismo hacker haba accedido a ellos con aparente facilidad. A fin de poder abandonar el pas, con su dinero intacto, y sin dejar huella, haba varios asuntos que requeran un toque personal. Debera haber podido llevar a cabo todo lo necesario en un par de horas, pero desde el momento en que haba dejado el aparcamiento, el reflejo de la furgoneta de la televisin por cable haba ocupado su retrovisor. La reportera en persona la haba seguido, tal cual, a distancia... sin violar ninguna ley, sin llegar a convertirse en una molestia demasiado grande, sin irse en ningn momento. Slo dos de las tres diligencias haban sido hechas. La tercera, no tena intencin alguna de realizarla delante de un testigo y haba vuelto a casa, con Patricia Chou todava en sus talones. Su emisora no la dejar quedarse ah sentada para siempre. Cuando se haya retirado, har mi jugada. Casi todo ha sido preparado, y no hay razn para ser presa del pnico. No corres ningn peligro de ser descubierta si permaneces tranquila. Sus uas rechinaron contra el cristal y sus dedos se cerraron en forma de puos. Apenas si poda distinguir una delgada pierna con pantalones vaqueros saliendo del interior de la furgoneta. Quin tuviera un camin para pasar por delante y amputrsela a la altura de la rodilla... Estuvo vigilando toda la tarde mientras Patricia Chou aprovechaba el reconocimiento local y entrevistaba a casi todos los que entraban o salan del edificio. Haba sido una tarde muy larga. --Patricia, por favor --suplic Brent, hundindose los nudillos en unos ojos inyectados en sangre--. Vmonos. No vamos a conseguir nada ms hoy, y estoy hecho polvo. --Slo un poco ms. El cmara suspir, volvi a derrumbarse contra una bolsa de

equipo. --Llevas diciendo eso una hora. --Esta vez lo digo de verdad. --Se retorci asomndose fuera hasta poder ver el vientre de las nubes veteado de rojo y oro--. Espera slo hasta la puesta de sol. --Por qu? Qu va a suceder con la puesta de sol? Entre un latido y el siguiente, una sombra de plata parpade en sus ojos. --No tengo ni idea... --Entonces por qu...? --...porque me han prometido una historia.

7:43. Celluci alz la vista de su reloj y mir por la ventana entornando los ojos. El ocaso haba vuelto el otro edificio de brillante oro blanco. Fuese lo que fuese lo que iba a pasar, no sucedera en otros cinco minutos. Todava tena tiempo para impedirlo. Su pulgar derecho frot la costra del pinchazo en el hueco de su codo izquierdo. Cuatro minutos. Todava haba tiempo. Tres minutos. No se trataba de que ella fuese responsable de, como mnimo, las muertes de dos jvenes cuyos espritus rondaban a Henry. Ni de lo que le haba hecho a l en persona. Se haba aprovechado de su esperanza cuando esperanza era todo lo que esa gente tena. Dos minutos. La ley poda encargarse del asesinato, pero si los fantasmas de Henry no tenan el derecho de encargarse de la muerte de la esperanza, quin lo tena? Vio el fallo en el plan a las 7:47. Para entonces, era demasiado tarde.

Henry haba pasado el da envuelto en una teatral cortina negra, tendido en el suelo del armario ropero. Aunque muy predispuestos a la sugestin, no haba sido fcil deshacerse de los Pettit. Habindolo

encontrado, queran quedarse con l. Apenas haba tenido tiempo de llegar a su refugio y retorcer la manija de la puerta convirtindola en un inservible trozo de metal cuando el amanecer lo reclam. 7:48. Ocaso. Estaban all. Poda sentir su presencia con ms fuerza que nunca. El aire en torno a l era uniformemente fro, y cuando lo inspir por primera vez, pareci entrar de mala gana en sus pulmones, recubriendo el interior de su boca y su garganta con una capa glacial. Amargura y hil. Trag a regaadientes. Su mano descansaba sobre el interruptor de la pequea lmpara de escritorio que haba metido dentro del armario con l. Una iluminacin demasiado brillante no resultara de mayor utilidad que la oscuridad; la luz del techo le cegara y volvera a los espritus casi invisibles. Cuando apret el interruptor, pudo ver a los dos fantasmas que le haban rondado desde el principio pegados a sus pies. Rodendolos por completo (rodendolo por completo) haba otros. No poda calcular su nmero, aparecan y desaparecan de su vista sin cesar: aqu una joven con la comisura del labio superior perforada, all unos ojos atormentados asomando de debajo de un flequillo. Rostros. Cuerpos. El invisible coro se manifest. Miedo. Brot de ellos como el humo, sobrecargando el espacio demasiado para que incluso Henry lo resistiera.

La doctora Mui se apart de la ventana y escudri las sombras de su apartamento. Alz una mano, protegindose de forma involuntaria contra la sbita sensacin de que no estaba sola. --Debera encender alguna luz. Su voz no fue ms all del confn de su boca, incapaz de hacer mella en el silencio. Un paso atrs. Dos. Sus hombros presionaron contra el cristal.

Henry se vio encogido contra el rincn sin recordar cmo haba llegado all. El armario se haba llenado con las informes figuras de los

muertos, manteniendo la forma original slo los dos originales. Y parecan estar esperando. Esperando. A qu? l slo quera que se fueran. Haba abierto la boca para exigirles que lo dejaran en paz cuando record. No era a l a quien queran.

--Quin est ah? Se estaba acercando, quienquiera que fuese. --Hay una caja fuerte en el fondo del cajn izquierdo de mi escritorio. Coged el dinero y dejadme tranquila. --La ltima palabra escap de su control y son casi como un gemido antes de desvanecerse. Los pies de la doctora seguan presionando contra las baldosas mejicanas del suelo. La ventana cruji detrs de ella.

Pudo sentir la vida de ella. No estaba en la habitacin contigua, pero no importaba. Su corazn lata tan fuerte que podra haberla odo desde el otro edificio si el suyo propio no hubiese estado martilleando casi lo bastante fuerte para ahogarlo. Soy Henry Fitzroy, antao Duque de Richmond y de Somerset, Conde de Nottingham y Caballero de la Orden de la Jarretera. Mi padre fue un rey y yo me he convertido en la Muerte. No me acobardo ante los muertos. El Hambre se alz para unirse al miedo y le hizo ganar suficiente terreno para ponerse en pie. Sus oscuros ojos se entornaron. --Bien --pregunt--, vais a dejarla salir impune? Slo haba, por supuesto, una respuesta.

La doctora Mui haba repartido vida y muerte con brutal eficiencia, protegida de los ocasionales remordimientos de conciencia por una armadura forjada de egosmo dura como el diamante. La acusacin en los ojos de los donantes cuando comprendan que su huida de la pobreza y de las calles no era la huida que haban soado nunca la

haba conmovido. No tena nada que ver con ella. Hasta ahora. Cuando tena todo que ver.

Los muertos aullaron su desaprobacin; un aullido desgarrado de los que haban visto primero una frgil esperanza traicionada y luego haban perdido lo nico que les quedaba, sus vidas, ni siquiera arrebatadas con la excusa de la pasin.

La doctora ech la cabeza atrs contra el cristal, una y otra vez. El cristal aguant, pero aparecieron rosetones carmes con cada impacto. La desesperacin le hizo cerrar los ojos, cerr su boca, su nariz, sac el aire de sus pulmones, se cerr sobre ella como un manto de tierra hmeda. Sofocndola. Sepultndola. Cay hacia delante de manos y rodillas, jadeando y sufriendo arcadas, trazando las mojadas puntas de su cabello sangrientas lneas sobre el rostro. --Yo... no... acabar... as. --Una armadura tan soberbiamente fraguada no se traspasaba tan fcilmente--. Yo soy --espir--. Yo vivo. Y vosotros estis muertos. Triunfante, alz la cabeza y vio moverse a las sombras. Vio a los dos ltimos chicos, el que no haban usado, el que haban descargado sin miramientos en el puerto, los otros, todos los otros... La miraron con desprecio. Y estaban muertos. Sus bocas estaban abiertas. Chillaban desaprobacin. Desesperacin. Venganza. Obligndola a reconocer la muerte que ella les haba dado.

El cuerpo golpe el techo de la furgoneta con un hmedo crujido. Una pierna colg flccida sobre el lateral, se balance adelante y atrs, y se qued inmvil. A tres metros de distancia en el aparcamiento, milagrosamente ilesa de la lluvia de cristal, Patricia Chou aferr el brazo del cmara tan

fuerte que sus nudillos palidecieron. --Lo has cogido? --jade, pasando por alto una garganta destrozada por la intensidad de su primera reaccin. Profesional o no, tena derecho, crea, a un alarido de conmocin y horror. Ms tarde, se preguntara si haba intentado ahogar el grito de la mujer que caa, prefiriendo recordar el sonido de su propia voz en vez del frentico "no" que se haba vuelto ms estridente a medida que la gravedad venca, pero por el momento tena otras preocupaciones ms apremiantes--. Lo has cogido? Brent asinti, mirando todava a travs del ocular con el distanciamiento de los cmaras de Irlanda del Norte al Lbano. --Crea que las ventanas de estos edificios nuevos eran irrompibles. --Los cristales irrompibles pueden romperse. --S? Entonces con qu los ha roto ella? Haba cado cristal y, con el cristal, el cuerpo... vivo mientras caa, pero nada ms que un cuerpo pese a todo. Reportera y cmara permanecieron en silencio por un momento, luego, dndole a Brent su telfono mvil y sugirindole que llamara a la polica, Patricia Chou corri hacia la furgoneta, haciendo una lista mental de qu hacer y a quin llamar y cmo aprovechar al mximo la luz que desapareca rpidamente. --Ahora --dijo, mientras buscaba dentro su micrfono, esquivando el pie colgante que brindara un teln de fondo convenientemente macabro-- s que tengo una historia.

--Todos sabamos lo que iba a pasar --dijo Celluci, las palmas de las manos pegadas contra el cristal--. Todos lo sabamos. Vicki lo apart de un tirn de la ventana y le hizo darse la vuelta. --No, no lo sabamos --le dijo con dulzura. --S, lo sabamos. Sabamos que los fantasmas mataban. Han matado antes. --Ella salt a travs de una ventana irrompible, Mike. No la empujaron. --Lo sabamos --repiti, negando con la cabeza--. Lo sabamos. Vicki cogi su rostro entre sus manos y le hizo bajar la mirada para encontrar la de ella. Fulguraba de plata. --No, no lo sabamos --dijo.

Cuando lleg la polica para tomarles declaracin (junto a cualquiera en un piso desde el que pudiera verse el accidente), recibieron una agradable sorpresa. --Michael Celluci? El nombre me suena mucho. --El joven agente arrug la frente--. Dio parte del robo de su furgoneta, detective? --No es su furgoneta, es la ma. --Vicki se adelant, deseando en silencio que Celluci estuviese callado. Le resultaba demasiado fcil olvidar que la polica no estaba necesariamente de su parte--. Dijo que la haba extraviado. Que saba dnde la haba dejado, slo que haba acabado en el otro lado de la ciudad y no haba vuelto a buscarla todava. --Ya no hace falta que vuelva a por ella, porque no est all. Un par de agentes de uniforme la encontraron justo cuando estaba a punto de ser desmantelada. Las tuercas estaban sueltas, pero no faltaba nada. Y la nica identificacin que pudieron encontrar fue Michael Celluci garabateado en un papel arrugado en la guantera. Probablemente ya hayan identificado la matrcula, pero no lograban dar con usted, seorita en... --comprob sus notas--, Nelson. --Probablemente ya hayan identificado la matrcula? --repiti Vicki, alzando las cejas en un sardnico arco. El agente se sonroj y no pudo evitar responder como una especie de novato idiota en vez de un veterano con tres aos en el Departamento de Polica de Vancouver. --Bueno, ha habido un montn de violencia de bandas ltimamente, y ha habido mucho ajetreo, y el sistema se estrope hace dos das, y acabamos de volver a hacerlo funcionar esta maana. --Pero mi furgoneta est bien? --S, eh, hasta donde yo s, s. --Bien. Cuando ella le sonri, se alegr de repente de tener su libreta de notas en el regazo. Haba algo en ella que le haca desear rodar sobre la espalda y menear la cola mientras ella le rascaba el estmago. --Ahora, esto, sobre la cada... --En realidad, no vimos nada. --Nada? --Estbamos ocupados.

--Ocupados? --Se sinti enrojecer de nuevo--. Oh. Se march poco despus; envidiando la suerte del detective y esperando que el corazn del carroza estuviese a la altura. --Todo el mundo est hacindose ms joven --gru Celluci cuando la puerta se cerr detrs del irritante joven novato de uniforme azul--. No es que me entusiasme. Vicki le rode la cintura con los brazos y se apoy contra su pecho. --Para lo que importa, no te ests haciendo ms viejo, te ests haciendo mejor. --No me digas --resopl alzndole la barbilla para poder mirarla a la cara. --Qu? Siempre has sido una psima mentirosa, pero ese agente se ha credo todo lo que le has contado. --Mike? --Nada. --Suspirando, descans la mejilla sobre la cabeza de ella--. Me siento viejo, nada ms. Ella lo estrech con ms fuerza hasta resonar con su latido.

--Entonces, t y Henry estis, esto... --Celluci baj la mirada a su ensalada de espinacas sin encontrar respuestas, as que volvi a alzarla hacia Tony para ver sonrer al joven--. Qu? --Ests viviendo con un vampiro, Celluci. Por qu te suponen tanto problema dos hombres? --No estamos lo que se dice viviendo juntos, pero entiendo lo que quieres decir. Supongo que es un poco ridculo. --Pinch algo verde que no pudo identificar. Por qu diablos no poda comer patatas fritas con su hamburguesa? En Vancouver todo era condenadamente saludable; se alegrara de irse--. Pero no has respondido a mi pregunta. --Me traslado a otra parte. Pero seguiremos siendo amigos. --Entonces te quedas aqu en Vancouver? Tony se encogi de hombros. --Mi vida est aqu. Tengo un trabajo, tengo amigos, voy al instituto; por qu habra de marcharme? --l est aqu. --Apoyando los antebrazos sobre la mesa, Celluci se inclin hacia delante--. Nunca te vers libre de l, sabes? Creers

verlo en cada sombra. Separar tu vida de la suya no ser asi de fcil. --No soy de su propiedad, detective, sin importar lo que pueda haber parecido. Era el momento de que me fuera, y los dos lo sabamos. --Tony juguete con su ensalada un momento, comenz a hablar, se detuvo, luego dijo por fin, derramndose las palabras unas sobre otras en un torrente--: Y no es tan difcil. T tambin podras irte. Tras un instante, Celluci sonri y movi la cabeza, recordando todos los das y todas las noches que haban transcurrido. --No. No podra.

--Ni siquiera vuelven para darte las gracias? --Si a ti no te importa, a m me alegra igual que se hayan ido. --Los muertos haban cesado de gritar cuando el corazn de la doctora hubo dejado de latir. Y slo el de la doctora. Esta vez, a pesar del aumento de intensidad, nadie ms haba muerto. Al final, la venganza, o la justicia, haba sido quirrgicamente precisa. Henry, ya fuese por estar prximo o por ser consciente de ellos, haba sido la nica otra vctima. Temblando entre arcadas, tuvo que obligarse a salir fuera del armario andando... haba querido arrastrarse. Comprenda perfectamente por qu se haba tirado la doctora desde el undcimo piso para librarse de aquel sonido. Vicki pudo leer parte de su experiencia en su rostro y tendi la mano. Slo por un instante, cubri la mano de l con la suya. Henry se qued mirando su propia mano, luego la de ella. Haca menos de una semana, habra querido matarla por eso. En ese momento lamentaba que el contacto pudiera durar tan poco tiempo. Seis das en cuatrocientos cincuenta aos y haban cambiado la forma en que l defina lo que era. --Siempre rehaces las reglas? --Si son malas reglas. l movi la cabeza. --Me pregunto cmo nos las hemos arreglado todos estos aos antes de que aparecieras. Vicki resopl. --Apareciramos. La mayor parte de nuestra especie cambia por causa de la pasin, Henry, t mismo me lo dijiste, y nadie se apasiona como un adolescente. T tenas diecisiete aos. Qu edad tena el resto? Puede que yo sea el primer adulto que surge en siglos.

--Sigues siendo una nia en esta vida. Ella sonri burlona. --No te enfurrues, Henry. Es poco atractivo en un mortal y nada atractivo en uno de los inmortales no muertos. --Siglos de tradicin --empez a decir l, pero ella le interrumpi. --No lo han cambiado demasiado. Seguimos siendo depredadores solitarios, pero ahora sabemos por qu. El olor de la sangre de otro nos hace perder peligrosamente el control. Mataramos de forma tan indiscriminada que resultara imposible pasar por alto. Con el tiempo, seramos encontrados y destruidos, sin que nuestra fuerza sirviese de defensa contra su nmero. Por el bien de todos nosotros, tenemos que Cazar separados. Pero no tenemos por qu estarlo. Con el tiempo suficiente, los instintos territoriales pueden vencerse. Henry alz la mano, con la palma hacia ella. Cuando ella imit el gesto, l la movi hacia la suya. No llegaron a tocarse. --Vencerse en su mayor parte --dijo con una triste sonrisa, dejando caer el brazo al costado. Vicki asinti, su sonrisa acaso ms compasiva que triste. --En su mayor parte --convino--. Antes de que vuelva Mike, quiero agradecerte lo que hiciste en el claro. --La expresin de ella cambi al volver atrs a aquella noche, a lo que casi haba destruido--. No poda detenerme. Iba a matar a Sullivan sin importar lo mucho que me habra odiado Mike por ello. --Lo s. Puede que fueras adulta cuando comenzaste esta vida, pero sigues siendo una nia en ella. Con el tiempo llegar un mayor control. Es lo ms difcil que nuestra especie ha de aprender. --Bajando la vista hacia las luces de la ciudad, su ciudad, escuch por un momento el latido de sta--. Eso, y cmo ocultar lo que somos sin convertirnos en menos de lo que somos. --Volvi a hacer una pausa y luego prosigui en tono grave--. No puedes permitir que el detective sepa de lo que eres capaz, Vicki. No podra soportarlo. --De qu ests hablando? l sabe... --No. Cree que sabe. No es lo mismo. Dime, cmo te sentiste aquella noche en el almacn? --Deberas saberlo, eran tus manos las que me hacan sentir. --Vicki! Cruzando los brazos sobre el pecho, ella movi la cabeza. --No me gusta pensar en ello. l se volvi para encararla, y sus ojos eran oscuros. --Cmo te sentiste?

--No s. --S, lo sabes. Tras un momento afrontando su mirada, dijo en voz baja. --Libre. Me sent libre. La oscuridad se retir. --Puede enterarse l? --Henry no esper a que respondiera--. Hay muy pocos a los que podamos confiar lo que somos, y entre stos, menos todava a los que podamos contar todo lo que somos. --T eras Misterio para m... --El recuerdo brot de su vida mortal. --Entonces s Misterio para l.

--No vas a acompaarnos hasta la furgoneta? --pregunt Vicki mientras Celluci se echaba su bolsa de hockey al hombro. Henry neg con la cabeza, echando un vistazo al apartamento prestado. --No, creo que no. Me despedir aqu y empezar a limpiar. --Eh! He limpiado! --Quin ha limpiado? --gru Celluci. Vicki le dio un codazo en las costillas, con cuidado pero con la fuerza suficiente para que lo sintiese. --Yo he ayudado. --Seguro que lo has hecho --intervino Henry antes de que comenzasen a pelear--. Slo quiero estar seguro de que no hagan preguntas despus. --No puedes confiar en que me haya ocupado de eso? --No es cuestin de confiar, Vicki. Es cuestin de responsabilidad. Mi territorio, mi responsabilidad. Si te visito en Toronto, ser responsabilidad tuya. Celluci se sobresalt. --No lo dirs en serio, Fitzroy? Quiero decir, santo Dios, ella ya era territorial antes de cambiar! --Tranquilzate, Mike, o rompers algo. Estaba bromeando. --La expresin de ella ret a Henry a contradecir sus palabras--. Adis, anciano, te llamar cuando llegue a casa. Henry asinti y adopt su mismo tono... mejor restarle importancia. No haba, a fin de cuentas, necesidad de un adis entre lgrimas. --Cudate, chica, y trata de recordar que no lo sabes todo.

Vicki sonri burlona. --Todava. Vamos, Mike. --Un minuto. Quiero hablar con Fitzroy. --Cuando ella se detuvo, l le dio un empujn hacia la puerta--. A solas. --Conversacin masculina? --Los mir a los dos. Henry tena un aire enigmtico, pero eso apenas era sorprendente. Celluci tena un aspecto agresivo, lo cual era menos sorprendente todava. Si no poda fiarse de dejarlos solos, entonces Henry y ella no haban logrado nada en realidad. Slo porque Mike no pudiera fiarse de ella y Henry a solas...--. De acuerdo. --No son como "de acuerdo", pero ella lo solt y era lo que importaba--. Te veo en la furgoneta. Cuando la puerta se cerr detrs de ella, ninguno de los dos habl. Tras unos instantes, Henry dijo: --Est en el ascensor. --Asegurmonos de que se queda en l. --Tras un momento, cuando Henry asinti, dijo--: Quera preguntarte slo una cosa. Esa noche en el claro, por qu mataste a Sullivan? --Si Sullivan hubiese vivido, qu habramos hecho con l? --No tenas que hacer nada con l. Lo peor que poda haber hecho era contar a la doctora que yo haba escapado... algo que ella descubri de todas formas cuando Swanson encontr el cuerpo. --Y sin ese cuerpo, la seorita Chou nunca habra filmado nada que poder revelar. --Aparte de eso --observ Celluci ceudo--. Por qu lo mataste? --sa no es la pregunta que quieres hacerme, detective. --De improviso abandon las maneras de Prncipe de los Hombres. Michael Celluci mereca algo ms sincero que eso--. No te dar la respuesta que ests buscando, Mike. Tendrs que preguntrselo a ella. --Me lo dir? --Es vampiro. Rondador nocturno. --Como t. Henry casi sonri, lo habra hecho de no haber sonado Celluci tan dolorosamente serio. --No --dijo amablemente--. No como yo. De hecho, estoy dispuesto a creer que no es como ninguno de nosotros. Pero sigue siendo la mujer a la que amabas. --Y la mujer a la que amabas t? --El vnculo emocional, el amor, si quieres llamarlo asi, que nos lleva a ofrecer nuestra sangre a un mortal nunca sobrevive al cambio. --Era lo que le haba dicho a Vicki durante su primera conversacin.

Abri la boca para repetirlas y se encontr diciendo "S", en cambio. Para sorpresa de Henry, Celluci le ofreci la mano. --Adis, Fitzroy. Gracias. Henry la cogi, la solt, y se qued solo un momento despus en el apartamento vaco, rodendolo el olor de Vicki. Ya la echaba de menos, pero el futuro que haba credo sera tan inalterable como los cuatrocientos cincuenta aos pasados se extenda ante l lleno de pronto de infinitas posibilidades. A ella le haba costado siete noches (Slo siete? Volvi a contar y movi la cabeza. Menos de una semana) dar la vuelta a algo que haba sido considerado desde el albor de su raza como parte inmutable de su naturaleza. Siete noches. No poda esperar a ver qu hara con la eternidad.

No hablaron gran cosa hasta estar fuera de la ciudad, dirigindose a las montaas mientras escuchaban una emisora local de msica ligera. Las noticias haban terminado, la polica haba descubierto cuatro cuerpos enterrados en el claro donde Ronald Swanson haba sido hallado, y los equipos continuaban la bsqueda. Las finanzas de la doctora Mui haban salido a la luz y Patricia Chou estaba atando todos los cabos de la historia para la televisin nacional. Se esperaba que el tiempo fuese despejado y clido para los siguientes das sin las omnipresentes lluvias. Celluci se reclin en el asiento del pasajero y se qued mirando por la ventanilla hacia las sombras de rboles que pasaban zumbando en la noche. Como de costumbre, ella conduca demasiado deprisa. --Vicki? --No te dar la respuesta que ests buscando. Mike. Tendrs que preguntrselo a ella--. Si Henry no hubiese matado a Sullivan, ibas a hacerlo t? La carretera pareca imposiblemente estrecha. Los ojos de Vicki siguieron pegados a la lnea amarilla mientras la noche que rodeaba la frgil barrera de las luces delanteras se cerraba. El recuerdo de la ira estrech sus dedos alrededor del volante. --Vicki? l no quera la verdad. En realidad no. Ella no necesitaba de verdad que Henry se lo dijera. Pudo sentirlo aguardando su respuesta. Pudo oler su miedo.

--No. Por supuesto que no. Me pediste que no lo hiciera. Vampiro. Rondador nocturno. Sigue siendo la mujer a la que amabas... --Mike? --Su turno de lanzar una pregunta entre ambos--. Me crees, no? --S, por supuesto que te creo. --Se volvi para tocar el hombro de ella, sin saber si ello la confortaba o si importaba algo--. Siempre has sido una psima mentirosa. En la radio, las noticias deportivas acabaron, habiendo vencido Seattle a los Jays por nueve a tres en el Skydome. --Estis escuchando la CHQM. --El pinchadiscos podra haber sido cualquiera del centenar que haban odo cruzando el pais--. Y esta cancin es para todos los amantes desgraciados... Se Misterio para l. No, eso no funcionaba con Mike. Apartando la vista de la carretera, Vicki le sonri. --Crees que sta es para nosotros? --...tal vez su amor no pague el alquiler, pero siguen tenindose el uno al otro. S, son Sonny y Cher y "I Got You, Babe". Mike agarr la mueca de Vicki cuando sta alarg la mano para apagar la radio. --No. Djala. Creo que est empezando a gustarme. --Envolvi con sus calientes dedos los fros de ella y se los llev a los labios--. Lo cual sirve para demostrar que uno puede acostumbrarse a cualquier cosa con tiempo. Un instante despus, estrech su agarre y gru: --A casi todo. No... sigas... cantando.

FIN