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Desmontando a Piketty

Michael Roberts

El siguiente artculo es una resea crtica de Michael Roberts del libro Capital en el Siglo XXI del
economista francs Thomas Piketty, que fue publicada en el peridico digital britnico Weekly
Worker. Sus editores nos han otorgado permiso para traducirla y difundirla. Michael Roberts
trabaja como economista en la City de Londres, observando el funcionamiento del capitalismo desde,
como a l le gusta llamarla, desde el cubil del dragn. Ha publicado The great recession: a
Marxist view (Lulu, 2009) y actualmente se halla preparando su prximo libro The long depression.
Es tambin autor de un blog donde comenta la actualidad econmica desde un punto de vista
heterodoxo inscrito en la tradicin marxista.

xito editorial

rase una vez, un economista mainstream francs desconocido que colaboraba con otros
(Emmanuel Saez, Anthony Atkinson y Gabriel Zucman) en varios estudios sobre
desigualdad de renta y riqueza en economas modernas como la de EEUU. Despus de
algunos aos de investigacin, este francs desarroll una teora segn la cual la
desigualdad de riqueza en las economas capitalistas tienden a incrementarse hasta el
punto de ser causa de inestabilidad social. Esta tendencia es la contradiccin central del
capitalismo.

Ese economista es Thomas Piketty. Cuando public su magnum opus de 677 pginas en
Francia el octubre pasado, fue recibido con silencio e incluso el cinismo, aparte de unos
pocos economistas franceses. Pero cuando se tradujo al inlgs y public en Estados
Unidos, todo cambi. Se convirti en un best-seller del ao no slo entre los libros de
economa, sino tambin entre los libros no de ficcin, muy por delante de libros de cocina
de conocidos chefs o de libros de viajes escritos por famosos.

Ha habido una gran profusin de reseas, debates y entrevistas con el hombre del
momento. El libro fue recibido con entusiasmo por gente como Branko Milanovi, el
experto en desigualdad en riqueza del mundo que lo llam uno de los libros que marcar
un antes y un despus en el pensamiento econmico [1] y el gur de la economa
keynesiana liberal, Paul Krugman, que escribi en el New York Review of Boks diciendo
que era verdaderamente excelente [2]. Martin Wolf del Financial Times lo llam
extraordinariamente importante y asombroso [3]. John Cassidy, en el New Yorker,
dijo: Piketty ha escrito un libro que nadie que est interesado en uno de los problemas
claves de nuestra era se puede permitir ignorar [4].

El ttulo es una alusin clara al Capital de Karl Marx, publicado en 1867. Piketty parece
sugerir que est actualizando al siglo XIX (y corrigiendo) el anlisis del capitalismo del
siglo XIX de Marx. Pero Piketty no es marxista.

Se cri en Clichy, un distrito de clase trabajadora de Pars. Sus padres eran ambos
militantes de Lutte Ouvrire (Lucha Obrera) un partido trotskista, que an tiene un
seguimiento importante en Francia. Durante un viaje con un amigo a Rumana a principios
de los 90, despus de la cada del imperio sovitico, tuvo una revelacin: Ms o menos
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me vacun de por vida contra la retrica anticapitalista perezosa, porque cuando ves las
tiendas vacas, ves a la gente haciendo cola en la calle para nada, dijo se me haca claro
que necesitamos la propiedad privada y las instituciones de mercado, no slo para la
eficiencia econmica, sino tambin para la libertad individual [5] Piketty rechaz lo que
vio como marxismo y eligi la reforma social. Y de hecho, fue consejero de la blairita [6]
Sgolne Royal, que fue la candidata del Partido Socialista en las elecciones presidenciales
de 2007.

Por qu Marx estaba equivocado

Segn Piketty, Marx necesita correcciones porque, a pesar de su acertada intuicin de que
la acumulacin de capital privado puede llevar a la concentracin de la riqueza en un
nmero de personas cada vez ms reducido (pg. 1), se equivoc al sealar el mecanismo
que lleva a este proceso. Marx pensaba que el capitalismo tendra un final apocalptico,
pero gracias al crecimiento econmico y la difusin de conocimiento, ste ha podido
evitarse. Y aun as, persiste el problema de las estructuras profundas de desigualdad de
capital.

Piketty nos dice que la base de la prediccin del final apocalptico del capitalismo de Marx
era o bien que la tasa de retorno del capital ira disminuyendo progresivamente (y por
tanto, acabara con el motor de la acumulacin, llevando al conflicto violento entre
capitalistas) o que la proporcin del capital sobre la renta nacional se ira incrementando
indefinidamente hasta que los trabajadores se rebelasen (pg. 9).

Para Marx, los salarios o bien quedaran estancados, o caeran. En eso se equivocara,
puesto como sus antecesores, Marx no consider en absoluto la posibilidad del progreso
tecnolgico sostenido, que incrementara la productividad y como tal servira de fuerza
para contrarrestar hasta cierto punto el proceso de acumulacin y concentracin del
capital (pg. 10). Al parecer, por desgracia Marx no utiliz las estadsticas de las que
dispona en el siglo XIX y dedic poco tiempo a pensar como las sociedades no-
capitalistas podan funcionar. De haberlo hecho, podra haber solucionado sus errores.

A estas alturas, ya estar claro para cualquiera familiarizado con el anlisis de Marx de la
economa capitalista que Piketty desconoce que ste observ la tendencia a incrementar la
productividad del trabajo por medio del progreso tecnolgico como el reverso de la
acumulacin de capital. En vez de eso, Piketty acepta la distorsin de los economistas
mainstream de que la teora de Marx est basada en la ley de hierro de los salarios y un
incremento nulo de la productividad: La teora de Marx descansa implcitamente en
asumir de forma estricta el crecimiento nulo de la productividad a largo plazo (pg. 27).
No llama la atencin que Piketty pueda escribir algo as una vez sabemos que ha admitido
no haber ledo el libro que tiene el mismo ttulo que el suyo: Nunca consegu leerlo.
Quiero decir, no s si t has intentado leerlo. Lo has intentado? El Manifiesto
Comunista de 1848 es una obra breve e intensa. Das Kapital es, creo muy difcil de leer y no
fue muy influyente para m La mayor diferencia es que mi libro es un libro sobre la
historia del capital. En los libros de Marx no hay datos [7].

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De nuevo, la idea de que el Capital de Marx no tiene datos que respalden su teora de la
ley del valor y la explotacin y las leyes del comportamiento del capitalismo muestran la
ignorancia de Piketty sobre el trabajo cuyo ttulo ha utilizado para su propio libro.

El ataque de los datos

El libro de Piketty est repleto de datos y esto, bajo mi punto de vista, es bueno. Su
mrito es que recopila pruebas y trata de desarrollar una teora y una serie de leyes a
partir de las mismas. Por ejemplo, dice: Todos los cientficos sociales y todos los
ciudadanos deben tomarse un inters serio en el dinero, su medida, los hechos que lo
rodean y su historia. Aquellos que poseen grandes cantidades de dinero nunca fracasarn
en defender sus intereses. Negarse a utilizar nmero rara vez sirve a los intereses de los
ms desfavorecidos (pg. 577).

Aun as, recopilar grandes cantidades de datos puede llevar a errores de medida,
problemas de interpretacin y sesgos en el anlisis. Y aqu es exactamente donde las
crticas al libro de Piketty se han concentado. El editor de economa del Financial Times,
Chris Giles, ha repasado la totalidad de los datos utilizados. Ha encontrado que Piketty ha
cometido algunos errores sencillos al transcribir partes de los mismos. Tambin ha
afirmado que el autor hizo algunos cambios abritrarios sin explicacin en sus datos
estimados. Piketty hizo cherry-picking [8] en sus fuentes, utilizando diferentes medidas
en pases diferentes, en momentos diferentes. Giles realiz nuevos clculos de acuerdo a
otras fuentes de datos y hall que no hay ninguna tendencia obvia al alza en la
desigualdad de riqueza en Europa.

Piketty ha defendido de forma vigorosa su trabajo de las crticas de Giles y simpatizo con
l. Los datos son siempre inadecuados y a menudo inconsistentes, y es difcil cometer
errores simples. Pero es bueno hacer el intento y aportar pruebas y, sobre todo, mostrar
las fuentes y los procesos para con tus datos, de forma que los dems puedan comprobar e
incluso mejor intentar replicar tus resultados. se es el mtodo cientfico. Tal y como
afirma Piketty en su rplica giles, como mnimo ha hecho accesible online a todo el
mundo todos sus datos y procesos [9]. Y ya es ms de lo que se puede decir de la mayora
de la economa mainstream, que o bien no ofrece pruebas para respaldar sus afirmaciones
tericas o fracasa en aaportar sus procesos, o incluso ambas cosas. Ha sido ms
transparente que la mayora con sus pruebas. Piketty tambin dice que trabajos ms
recientes sobre la desigualdad de riqueza por parte de sus colegas, Saez y Zucman,
utilizando diferentes mtodos para medirla, confirman y refuerzan mis hallazgos [10].
As que concluye que cualquier error o sesgo en sus propios datos no tendrn un gran
impacto en sus hallazgos generales [11].

El capital y la riqueza

Bajo mi punto de vista, hay deficiencias ms importantes en el trabajo de Piketty que las
meras inconsistencias en los datos. Para empezar, est la diferencia clave entre riqueza y
capital que Piketty ignora. Para l El capital se define como la suma total de activos no
humanos que pueden ser propiedad o ser intercambiados en algn mercado. El capital
incluye todas las formas de propiedad real (incluyendo los inmuebles residenciales) as
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como el capital financiero y profesional (plantas, infraestructura, maquinaria, patentes,
etctera) utilizado por compaas y agencias gubernamentales (pg. 46). En la prctica,
para Piketty, capital y riqueza (principalmente riqueza personal) son lo mismo: Para
simplificar la prueba, utilizo las palabras `capital y `riqueza indistintamente, como si
fuesen sinnimos perfectos (pg. 47).

Esto es claramente diferente del capital tal y como lo define Marx. Para l, el capital es una
relacin social especfica al modo capitalista de produccin. Bajo ste, las cosas y los
servicios que la gente necesita se producen simplemente como parte de un ejercicio de
generacin de dinero, pero este dinero surge del valor creado al hacer uso de la fuerza de
trabajo, con la plusvala que se halla por encima de las necesidades vitales del trabajador
apropiadas por los dueos del capital. Y as, el circuito del capital, para Marx, es D-
MPM1 a D1: esto es, los capitalistas tienen capital-dinero (D), que invierten en
mercancas (M), medios de produccin y materiales en bruto, que son utilizadas el trabajo
en la produccin (P) para producir mercancas (M1) de venta en el mercado a fin de
conseguir ms dinero (D1). El capital (D) expande su valor para acumular ms capital
(D1). Pero slo el trabajo crea ms valor.

Piketty ignora este proceso de explotacin del trabajo y sus relaciones sociales. El capital es
riqueza y la riqueza es capital. Pero la riqueza exista antes de que el modo de produccin
capitalista se convirtiese en hegemnico en el mundo y no es especfica al capitalismo. De
hecho, la riqueza es en realidad una medida de los activos acumulados, tangibles y
financieros. As que para Piketty el proceso del capital es D D1. El dinero acumula ms
dinero (o riqueza). No importa cmo y por lo tanto no hay necesidad de definir el capital
de forma diferente a la riqueza.

Esto es lo que Marx denominaba economa vulgar: esto es, ser incapaz de ver el proceso
de acumulacin que subyace y observar nicamente la apariencia ciertamente, ver las
cosas desde el punto de vista de quien posee la riqueza. En su libro, Piketty hace referencia
a las novelas de Jane Austen y de Honor de Balzac, donde todos los personajes son
poseedores de riqueza que viven de las rentas que sta genera (pg. 53). Todos lo que les
interesaba eran los rditos de la riqueza, no cmo se generaban estos (fuera por esclavos,
trabajo asalariado, rentas inmobiliarias o intereses de bonos del Estado).

Piketty excluye de forma explcita la perspectiva de los economistas clsicos y de Marx:
Algunas definiciones del capital sostienen que el trmino slo debera aplicarse a
aquellos componentes de la riqueza empleados de forma directa en el proceso de
produccin esta limitacin se me hace poco prctica y no deseable (pg. 48). As He
ignorado la idea de excluir la propiedad inmobiliaria residencial del capital en base a que
es `improductiva, a diferencia del capital productivo utilizado por empresas y
gobiernos la verdad es que todas estas formas de riqueza son tiles y productivas y
reflejan las dos funciones econmicas principales del capital.

Bueno, la propiedad inmobiliaria residencia es obviamente til para el que la disfruta
tiene valor de uso, como dira Marx. Pero esta forma de riqueza no produce nuevo valor (o
beneficios), a menos que sea propiedad de una compaa inmobiliaria que la alquila a
negocios. Y aun as, a Piketty se le ocurre una forma de que esta riqueza genere renta: la
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propiedad inmobiliaria residencial puede verse como un activo de capital que genera
`servicios de vivienda, cuyo valor se mide por su equivalente de alquiler. Es esto
importante? Por supuesto que s.

Al incluir la propiedad residencial y los activos financieros netos e inmobiliarios en su
definicin de capital, Piketty alcanza la conclusin opuesta a la de Marx sobre el retorno
del capital, o lo que Marx llamaba la tasa de ganancia. Y esto es importante. Para empezar,
significa que a Piketty le interesa la distribucin de la riqueza y no cmo sta se produce.
Para l lo primero constituye la contradiccin clave del capitalismo, mientras que para
Marx esta contradiccin descansa en el segundo proceso. Para Marx, la propiedad privada
de los medios de produccin para generar beneficios es la principal lnea de falla de la
sociedad moderna; para Piketty, la propiedad privada se halla aceptada; simplemente se
trata de que es muy desigual.

r mayor que g

Esto nos lleva a lo que Piketty llama de forma grandilocuente como su primera ley
fundamental del capitalismo (pg.52). La proporcin del capital en la renta nacional ()
es igual a la ratio del capital sobre la renta () en una economa, multiplicada por la tasa de
retorno neta del capital (r). Y as, la desigualdad de riqueza, expresada como la proporcin
del capital sobre la renta, aumentar si la tasa de retorno sobre la ratio existente de riqueza
(la ratio del capital sobre la renta) aumenta. De forma alternativa, la ratio de riqueza
aumentar si la proporcin del capital sobre la renta nacional se incrementa.

De acuerdo a Piketty, su ley es superior a la de Marx sobre la tendencia a la cada de la
tasa de ganancia. Como dice, la tasa de retorno del capital es un concepto central en
muchas teoras econmicas. En particular, el anlisis marxista enfatiza la cada de la tasa
de ganancia una prediccin histrica que se ha mostrado equivocada, aunque contiene
una cierta intuicin interesante (pg. 52). Marx se equivocaba porque pensaba que r
caera a lo largo del tiempo y esto sera la causa de crisis recurrentes. En vez de eso,
Piketty nos dice que r no cae a lo largo del tiempo, sino que se incremente o al menos
permanece estable. Y por tanto el problema del capitalismo del siglo XXI es: si r (la tasa de
retorno del capital) es mayor que g (la tasa de crecimiento de la renta nacional real neta),
entonces la proporcin del capital sobre la renta crecer y la ratio global del capital sobre
la renta llegar a niveles socialmente inaceptable.

La crisis central del capitalismo es, por tanto, de distribucin. Cuando la tasa neta de
retorno del capital superar el crecimiento de la renta nacional neta esto es, cuando r es
mayor que g la desigualdad r>g en cierto sentido implica que el pasado tender a
devorar el futuro: la riqueza que se origina en el pasado crece automticamente ms
rpido incluso sin trabajo, que la riqueza que proviene del trabajo y que puede ser
ahorrada. As que incluso una aparentemente pequea diferencia entre el retorno del
capital y la tasa de crecimiento puede, a largo plazo, tener efectos importantes y
desestabilizadores en la estructura y las dinmicas de desigualdad social (pg. 77).

Apenas hay nada en el libro de Piketty sobre los auges o depresiones [booms and slumps] o
sobre la gran depresin, la gran recesin o cualquier otra recesin, excepto el comentario
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de que la gran recesin fue un pnico financiero (tal y como deca Ben Bernanke) y que
no fue tan mala como la gran depresin gracias a la intervencin de los bancos centrales y
el estado. No hay nada sobre la prdida de produccin, trabajo o renta que han causado
las crisis recurrentes del modo de produccin capitalista.

En vez de eso, Piketty adopta la explicacin tpica neoclsica de que estos sucesos, igual
que las guerras, fueron shocks exgenos a la expansin a largo plazo de la
productividad y al crecimiento econmico en el capitalismo (pg. 170). Las crisis son slo
shocks a corto trmino y en vez de eso, podemos volver a su ley fundamental, ya que nos
permite entender el nivel de equilibrio potencial hacia el cual la ratio del capital sobre la
renta tender a largo plazo, una vez que los efectos de los shocks y las crisis se hayan
disipado. Keynes podra haber aadido: A la larga, todos muertos.

Para Piketty, r>g es una tendencia que a veces se ve compensada por tendencias a la
contra, o una divergencia que a veces se contrarresta por una convergencia. Por ejemplo,
entre 1913 y 1950, r cay de forma pronunciada y as en el periodo de posguerra, g era
mayor que r y la desigualdad se redujo (ver grfico 1). La otra cara de la moneda es la
prediccin de Piketty de que r superar a g durante el resto del siglo y por tanto se
incrementar la proporcin del capital sobre la renta y por tanto la desigualdad.

Esto se debe a que el crecimiento global se ralentizar. El output per cpita se ha
incrementado en promedio un 1,6% por ao desde 1700 la mitad debido al crecimiento
de la poblacin y la mitad por el crecimiento de la productividad. Las tasas de crecimiento
de entre 3% y 4% slo existieron durante periodos breves. Y adems el crecimiento
demogrfico se est ralentizando de un 1,3% a un 0,4% por ao y no hay ningn ejemplo
histrico de un pas en la vanguardia tecnolgica global cuyo crecimiento per cpita haya
excedido el 1,5% durante un periodo prolongado de tiempo (pg. 93). El siglo XX vio el
surgimiento de economas como Japn, Corea, China o India, que se pusieron al nivel
[catch up economies] [12] de economas globales avanzadas y por tanto mantuvieron la alta
tasa global para los estndares histricos. Pero en el siglo XXI ya no hay economas de
catch-up de cualquier tamao (pg. 97). Las economas han llegado a la frontera del
desarrollo tecnolgico. Esto contrasta con la afirmacin Piketty de que su r es ms o
menos estable alrededor de 4%-5% (pg. 55).

Pero es la r de Piketty estable y es probable que permanezca as? Parte de sta se
compone de retornos del capital financieros (stocks y bonos). El retorno a largo plazo del
capital financiero basado en intereses y dividendos ha estado cayendo, y no creciendo,
desde los aos 30 [13]. Las ltimas tendencias apuntan a que llegar a cero para el 2050
no al 4%, tal y como predice Piketty [14]. Pero es que la r de Piketty tambin incorpora un
retorno sobre la propiedad, generado sintticamente como equivalente de los servicios de
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vivienda. Esto supone que si tienes una casa en propiedad, ests obteniendo una renta de
la misma incluso si para lo nico que te sirve es para vivir en ella!

Sin ello, la r de Piketty estara disminuyendo, no incrementndose. Esto es porque la
proporcin de la vivienda en el capital de los datos de Piketty era ms de la mitad en
2010, comparado con los aos 40, en los que constitua mucho menos de la mitad. Esto es
lo que afecta la r. El valor total de r no ha cambiado porque los terrenos han sido
reemplazados en el capital de Piketty por viviendas, mayoritariamente (pg. 118). Las
tierras de cultivo eran dos tercios del capital en el siglo XVIII, pero apenas superan el 2%
en Francia y el Reino Unido hoy en da: entonces era bsicamente terrenos, pero se ha
convertido principalmente en viviendas, amn de activos financieros e industriales (mitad
y mitad) (pg. 122).

Esto ha preocupado a los autores de reseas [15]. Si el capital incluye la propiedad y los
activos financieros netos, as como los activos tangibles como las plantas industriales,
oficinas, maquinaria y tecnologa, entonces los valores del capital pueden ser voltiles y
dar una tasa neta de retorno que no es estable. Los datos de Piketty muestran que el mayor
revs al inexorable aumento en la ratio del capital sobre la renta en el siglo XX tuvo lugar
durante la gran depresin y la posterior guerra mundial. Esto produjo una forma de U en
el movimiento del ratio capital-renta (ver grfico 2). Pero desde los aos 50, el ratio capital-
renta se increment inexorablemente.

Piketty admite que la burbuja de precios de los activos financieros fue responsable de un
tercio de ese incremento en el capital nacional respecto a la renta nacional durante este
periodo (pg. 91). Desde 1980 en adelante, cuando se produce el gran salto en la
desigualdad, es precisamente cuando los precios de los activos financieros despegaron.
Piketty rechaza el argumento de que la especulacin financiera distorsionar su tasa de
retorno estable porque, a largo plazo, espera que los precios de los activos financieros
estn de acuerdo con el valor de los activos tangibles. Pero debera de tratarse un plazo
muy largo, puesto que no ha sido el caso durante los ltimos 60 aos.

R no es un retorno marginal

Esto nos lleva a lo que Piketty denomina, de nuevo grandilocuentemente, la segunda ley
fundamental del capitalismo: Esto es =s/g. En otras palabras: la ratio capital/renta ()
es igual al estado de los ahorros (s) dividido por la tasa de crecimiento (g) a largo plazo.
Piketty cree que su segunda ley nos da una explicacin de por qu la ratio global de
capital-renta aumentar: el crecimiento neto de la renta (g) se ralentizar, mientras que la
tasa neta de retorno (r) se estabilizar a un nivel significativo sobre la tasa de crecimiento y
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la tasa neta de ahorro llegar a un nivel de equilibrio a lo largo del tiempo que ser mucho
mayor de lo que es ahora.

En esto, Piketty recurre al modelo tradicional neoclsico de funcin de produccin
agregada desarrollado por Robert Solow [16]. En este modelo, todos los factores de
produccin contribuyen al crecimiento. Si hay un incremento relativo de un factor sobre
otro a la hora de contribuir al output, entonces su productividad marginal decrecer. La
abundancia de un factor, el capital, llevar a los retornos decrecientes de ese factor: El
que haya demasiado capital acaba con los retornos de capital es natural esperar que la
productividad marginal del capital decrezca, a medida que el stock del capital se
incrementa (pg. 215). Esto sugerira que la r debera disminuir. Sin embargo, Piketty
piensa que la r no disminuir lo suficientemente rpido como para evitar que la
proporcin del capital sobre la renta se incremente: Esto implica que la proporcin del
capital sobre la renta est aumentando ms rpido de lo que disminuye la tasa neta de
retorno (pg. 173). En el modelo neoclsico, esto asume una elasticidad de sustitucin
entre el capital y el trabajo mayor de uno bsicamente, que el trabajo ser reemplazado
por el capital a un ritmo ms rpido que la acumulacin de capital llevar a que su propio
producto marginal decrezca. En realidad, tal y como otros autores de reseas han
apuntado, no hay ningn estudio emprico que muestre una elasticidad tal, excepto el de
Piketty. Todos muestran que r empieza a disminuir al cabo de un tiempo. La respuesta de
Piketty es que a muy largo plazo, no lo har.

En cualquier caso, este modelo de crecimiento neoclsico fue refutado hace mucho tiempo.
Piketty hace referencia al gran debate entre los economistas de Cambridge, Massachusetts
(Robert Solow, Paul Samuelson) y loss de Cambridge, Inglaterra (Joan Robinson, etc.), que
llev a la derrota de los primeros. El segundo grupo mostr que, si el capital es una
entidad fsica como las mquinas, fbricas, etc. no puede recibir un valor en dinero y no
puede ser sustituido indefinidamente por el trabajo [17]. As que la teora no tiene relacin
alguna con la realidad. La respuesta de Piketty es recurrir a los hechos. El debate de
Cambridge no pudo resolverse por una falta de datos. No importa quin tena razn
porque la ratio capital-renta ha estado incrementndose en las ltimas dcadas, y eso es
todo lo que hace falta saber.

En efecto, Piketty prescinde del modelo de produccin agregada con el que empez a
explicar su segunda ley: El principal problema es simplemente que no llega a explicar
la diversidad en la distribucin de salarios que observamos en diferentes paes en
momentos diferentes (pg. 308). En vez de eso, adopta la explicacin institucional que
los ricos controlan el gobierno y las compaas y as se aseguran de que reciben ms de lo
que sera su retorno marginal justo sobre el capital: Hay numerosas razones para creer
que r ser mucho mayor que g en las dcadas futuras debido a la `divergencia oligrquica
(pg. 463). Esta divergencia es incluso mayor debido a que los ricos esconden su riqueza
en parasos fiscales (pg 463).

Piketty concluye que Los altos ejecutivos tienen el poder de establecer sus propias
remuneraciones en algunos casos sin lmite y en muchos de ellos, sin ninguna relacin
clara con su productividad individual (pg. 24). Estos super-salarios muy a menudo son
retribucin a la suerte [pay for luck] (pg. 335). As que la productividad marginal del
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capital no tiene nada que ver con ellos. En efecto, Piketty est dndole la razn a Marx en
tanto en cuanto estos obscenos salarios de superintendencia del trabajo (trmino que usa
Marx) son simplemente una ofuscacin de parte de la plusvala extrada del trabajo
asalariado.

Marx o Piketty: la r de cul de los dos?

Piketty afirma que la ley de la tendencia decreciente de la tasa de ganancia se basaba en el
supuesto de que haba una acumulacin infinita del capital y que el constante aumento
de las cantidades de capital llevara inexorablemente a la cada de la tasa de ganancia (esto
es, de los retornos del capital) y finalmente a su propio derrumbe, mientras que el
crecimiento en la renta neta (g) se reducira a cero (pg. 228). Aqu, Piketty le est
imponiendo a Marx la teora de la productividad marginal de la acumulacin de capital
la misma que rechaza para s mismo: bsicamente, que una abundancia de capital lleva a
retornos decrecientes.

En realidad, para Marx el movimiento en r se halla no en la acumulacin infinita, sino
en el incremento en valor relativo de los medios de produccin relativos sobre el trabajo (o
de la fuerza de trabajo). Piketty dice que despus de la Segunda Guerra Mundial, el capital
era escaso y por tanto el retorno de capital era alto. Marx habra dicho que los valores de
capital haban sido destruidos (tanto de forma fsica, como en valor), as que la tasa de
ganancia era alta. No era cuestin de la `escasez de capital, sino de la destruccin de su
valor (por la guerra o la depresin).

Podemos comprobar si la ley de la tendencia decreciente de la tasa de ganancia de Marx se
constata en la realidad a largo plazo, en contraste con el estado estable de r de Piketty. El
grfico 3 muestra la tasa de ganancia de Esteban Maito desde 1869, utilizando la definicin
marxiana de capital [18].

A diferencia de Piketty, Maito deja fuera de la definicin de capital la propiedad
residencial y los activos financieros, y lo clasifica de forma correcta como el valor de los
medios de produccin propiedad de y acumulados en el sector capitalista. El resultado no
es una r estable, sino una tasa de ganancia decreciente, al estilo de Marx. Hay un declive a
largo plazo, pero hay varios periodos en los que la tasa de ganancia se incrementa o se
consolida [19].

Utilic la cantidad voluminosa de datos de Piketty para Alemania, a fin de comparar su
tasa de retorno con la tasa de ganancia marxiana de Maito para cada pas desde los aos
50. Los datos de Piketty llevan a unos resultados similares a los de Maito. La tasa de
retorno de Alemania cae a partir de los aos 50 y se estabiliza sobre la dcada de los 80.
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Esto se debe a que los alemanes son menos dados a tener viviendas residenciales en
propiedad. Solo el 44% de los hogares alemanes son propietarios de sus propias casas,
comparado con entre el 70%-80% de los griegos, italianos o espaoles. Cuando la
propiedad residencial no constituye una gran proporcin del `capital, la r de Piketty y la
de Marx se mueven en una direccin similar.

Lo bueno y lo malo

Piketty muestra de que la desigualdad de riqueza y renta est aumentando en la mayora
de economas capitalistas, y lo hace de forma convincente. La razn es el incremento en la
renta que va al capital en forma de ganancias, alquileres e intereses y no debido a los
trabajadores ms cualificados recibiendo mejores salarios que los que lo estn menos. Y la
ratio creciente de capital-renta se mueve principalmente debido a la riqueza heredada. De
pobres a ricos [from rags to riches] [20] no es la historia de la riqueza del capitalismo: ms
bien sera un caso de de padres a hijos o de maridos a viudas.

Pero entonces, Piketty trata de desarrollar algunas leyes fundamentales del capitalismo
y llega el desastre. Mezcla capital y riqueza incluyendo activos no productivos como
vivienda, stocks y bonos en su medida. Al hacer esto, pierde de vista cmo se crea y
apropia la riqueza, tal y como muestra Marx con su ley del valor. Y su tasa neta de retorno
del capital se separa del proceso de produccin capitalista. Ciertamente, si quitas las
viviendas y los activos financieros de su medida de la tasa de retorno, lo que queda es la
tasa de ganancia de Marx y su decrecimiento (y sus movimientos arriba y abajo), a
diferencia de la r estable de Piketty.

Como resultado, Piketty no tiene teora alguna de las crisis en el capitalismo, y asume que
son fenmenos pasajeros. As, sus polticas recomendadas para un mundo mejor se limitan
a impuestos progresivos y un impuesto global sobre la riqueza para corregir la
desigualdad capitalista. Pero el propio Piketty reconoce que es utpico esperar que los
ricos (que controlan el gobierno) accedan a esta reduccin de su propia riqueza a fin de
evitar que el capitalismo sufra alteraciones sociales en el futuro. Jams se le ocurren otras
formas de llegar a una reduccin en la desigualdad: bsicamente, el incremento de la
proporcin del salario sobre la renta a travs de las luchas obreras y el liberar a los
sindicatos de las ataduras de la legislacin laboral.

Y as, no plantea polticas ms radicales para tomar el control de los bancos y las grandes
compaas, detener el pago de salarios grotescos a altos ejecutivos o poner fin a las estafas
de riesgo [risk taking scams] que han arruinado las economas. Para Piketty al estilo tpico
de la socialdemocracia reemplazar el modo de produccin capitalista no es necesario.

Traduccin para Rotekeil de Guillem Murcia
8 de julio de 2014





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Notas

1. B Milanovi, The return of patrimonial capitalism review of Capital in the 21st
century, World Bank, October 9 2013, draft for Journal of Economic Literature, June 2014.
2. P Krugman, Why we are in a new gilded age The New York Review of Books May 8
2014.
3. M Wolf, Capital in the 21st century Financial Times April 15 2014.
4. J Cassidy, Forces of divergence The New Yorker March 31 2014.
5. http://www.nytimes.com/2014/04/20/business/international/taking-on-adam-smith-
and-karl-marx.html?_r=0.
6. De Tony Blair, primer ministro del Reino Unido de 1994 a 2007, y representante del New
Labour, una corriente dentro del laborismo britnico que rompa con el pasado ms
vinculado al movimiento obrero, a los sindicatos y a una cierta direccin programtica a
largo plazo de superacin del capitalismo (que pas a conocerse como Old Labour). Aqu
se utilizara en ese sentido, como equivalente a la tercera va de la socialdemocracia que ha
adoptado e interiorizado buena parte del discurso neoliberal respecto al modelo
econmico, productivo y de relaciones laborales (N. del T.).
7. Entrevista con New Republic: http://www.newrepublic.com/article/117655/thomas-
piketty-interview-economist-discusses-his-distaste-marx.
8. El cherry-picking (literalmente, seleccin de cerezas) es el sesgo en el cual un
investigador escoge nicamente los datos que confirman su hiptesis previa. Por tanto, no
est mostrando datos representativos, sino nicamente aquellos que le van a dar la razn.
La metfora sera la de considerar que la cesta de cerezas que se vende en el supermercado
es representativa de todas las cerezas, cuando en realidad ha pasado por un proceso de
seleccin (N. del T.).
9. http://blogs.ft.com/money-supply/2014/05/23/piketty-response-to-ft-data-concerns.
10. http://thenextrecession.files.wordpress.com/2014/05/pikettyzucman2014hid.pdf.
11. En una carta abierta de 10 pginas disponible online, el profesor Piketty defiende su
uso de los datos y sus conclusiones:
http://piketty.pse.ens.fr/files/capital21c/en/Piketty2014TechnicalAppendixResponsetoF
T.pdf. Afirma que los aparentes errores de transcripcin son ajustes deliberados y
defiende su uso de algunas fuentes de datos por encima de otras.
12. El efecto catch-up (que aqu vendra a significar ponerse al nivel) o tambin
llamado de convergencia es una hiptesis en economa que postula que las economas ms
pobres por cpita tienen el potencial de crecer a un ritmo ms rpido que las economas
desarrolladas. Esto se debe a que los rendimientos decrecientes (la disminucin en
productividad de un proceso a medida que se aaden unidades adicionales de un input, a
partir de cierto punto) no son tan intensos como en las economas ms desarrolladas, pero
tambin porque las primeras pueden aprovechar los avances ya realizados por las
segundas en cuanto a tecnologa, organizacin etc. (en cierta manera, las economas
avanzadas han ido abriendo el camino, y seguirlo es ms fcil) (N. del T.).
13. Vase R Ibbotson and R Sinquefield, Stocks, bonds, bills and inflation: year by year
historical returns Journal of Business January 1976.
14. Vase B Eichengreen Project Syndicate April 27 2014. Se refiere a los datos del Fondo
Monetario Internacional que muestran que el tipo de inters de los bonos ha estado
disminuyendo durante tres dcadas y, al 2%-3%, est apenas por encima de la tasa de
crecimiento potencial de las principales economas de la OCDE.
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15. James Galbraith dice que Piketty mezcla equipo de capital fsico con todas las formas
de riqueza con valor monetario, incluyendo terrenos y viviendas, sea o no sea la riqueza
productiva. Excluye solo lo que los economistas neoclsicos denominan capital humano,
presumiblemente porque ste no puede ser vendido ni comprado. A partir de ah, estima
el valor de mercado de la riqueza. Su medida del capital no es fsica, sino financiera
(Capital for the 21st century? Dissent spring 2014). Esto lleva a problemas de medida, ya
que los precios de los activos son voltiles, aunque Piketty afirme que no lo son a largo
plazo.
16. Vase R Solow, A contribution to the theory of economic growth Quarterly Journal of
Economics February 1956.
17. Desde como mnimo Wicksell, es ampliamente conocido que los activos de capital no
pueden ser medidos y agregados en unidades fsicas debido a su heterogeneidad: cmo
puede uno sumar un avin y una impresora? As que se tienen que usar medidas de
valoracin. El valor de un bien de capital puede ser el coste de su produccin o el valor del
output que producir en el futuro. Ambos mtodos requerirn un tipo de inters (tasa de
descuento), pero el tipo de inters normalmente se determina usando la cantidad de
capital en relacin con su output. (S Bergheim Long-run growth forecasting 2008).
18. E Maito, The historical transience of capital, the downward trend in the rate of profit
since the 19th century: http://thenextrecession.wordpress.com/2014/04/23/a-world-
rate-of-profit-revisited-with-maito-and-piketty.
18. Vanse las tablas de Piketty para Alemania: http://piketty.pse.ens.fr/fr/capital21c.
20. Literalmente quiere decir de (llevar) trapos a las riquezas. Es una frase hecha en
ingls que encaja con muchos arquetipos literarios del hroe hecho a s mismo o del que
lo construye todo de la nada etc. Resulta interesante contrastar este mito con la figura del
emprendedor que tanto se intenta poner de moda hoy en da (N. del T.).

Fuente: http://rotekeil.com/

Tomado de: http://marxismocritico.com/2014/07/14/desmontando-a-piketty-michael-
roberts/