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mircoles 9 de diciembre de 2009

Cifras y letras: El nmero e

Volvemos hoy a la serie Cifras y Letrasdedicada a esas constantes matemticas que se representan a travs de letras. En esta ocasin nos vamos a centrar en, probablemente, el segundo nmero trascendente ms importante tras el archiconocido nmero . Me estoy refiriendo al nmero e. La definicin de este nmero no es para nada geomtrica, sino ms bien analtica. Se suele definir el nmero ecomo el lmite de la sucesin an:=(1+1/n)n, o bien como la suma de los inversos de los factoriales de los naturales, es decir e=1/1!+1/2!+1/3!+1/4!+...+1/n!+.... Su valor, truncado, es e2,7182818284590452353602874713527... y su importancia radica en que es la base natural de los logaritmos, de hecho la funcin exponencial de base e es la nica funcin cuya derivada es ella misma. Adems, es parte fundamental de la Identidad de Euler ei+1=0. Pero... por qu usar la letra e para denotar este nmero? Vamos a hablar un poco de su historia. La primera vez que se hace referencia a este nmero es en 1618, en un apndice de un trabajo de John Napier donde se observa una tabla en donde se da el logaritmo natural de varios nmeros. Sin embargo, el valor de esta constante no est explcitamente calculado. Unos aos despus, en 1624, Henry Briggs dio una aproximacin numrica delog10e, aunque sin mencionar ni el nmero e ni, por supuesto, la notacin que hemos utilizado aqu. especficamente en su trabajo. En 1647, Grgoire de Saint-Vincent calcul el rea bajo una hiprbola rectangular, y este hecho se considera fundamental en el posterior desarrollo del logaritmo natural (en basee), aunque parece que el matemtico no se percat en aquel entonces de este hecho. Quien s lo hizo fue Christian Huygens, quien hacia 1661 comprendi la relacin existente

entre la hiperbola rectangular y el nmero e: Dada la hiprbola yx=1, el nmero e es el nico nmero a tal que el rea bajo la hiprbola entre 1 y a es exactamente 1 (hoy, basta

calcular la sencilla integral ). Incluso el prpopio Huygens, gracias a su funcin logartmica (ojo, que no es la actula definicin, sino otra) logr calcular 17 decimales exactos de log10e. Sin embargo, en su trabajo aparece como el clculo de una constante y no es reconocida como el logaritmo de un nmero. En 1668, Nicols Mercator logra obtener el desarrollo en series de potencias de log(1+x). En este trabajo Mercator usa el trmino logaritmo natural por primera vez para los logaritmos en base e, aunque nuestro protagonista sigue sin aparecer de forma explcita. Sorprendentemente, la primera vez en que aparece de forma explcita el nmero e es en un trabajo de Jacob Bernoulli sobre el inters compuesto en 1683, en el que reiteradamente Bernoulli precis calcular el lmite que define al nmero e (y que vimos ms arriba). Bernoulli no calcul el lmite, perso s demostr que exista y que su valor estaba comprendido entre 2 y 3 (su demostracin, basada en el binomio de Newton, es la que hoy en da se sigue enseando en los primeros cursos de clculo). La primera referencia escrita a este nmero es en una carta de Gottfried Leibniz a Christiaan Huygens en 1690, aunque en la misiva, Leibniz utiliza la notacin b para este nmero. Finalmente, la notacin actual de la letra e se debe a Euler, aunque, contrariamente a lo que se piensa, esta notacin no procede de la inicial del apellido del insigne matemtico; ni siquiera del trmino exponencial o exponente. La versin ms plausible es la casualidad: ees la segunda vocal tras la a y esta letra estaba ya siendo usada por Euler en sus trabajos. Independientemente de los motivos, la notacin actual aparece por primera vez en 1731 en una carta que Euler escribi a Goldbach. Adems de darle el nombre actual, Euler logr demostrar que e es el lmite de la sucesin an:=(1+1/n)n as como la serie1/1!+1/2!+1/3! +1/4!+...+1/n!+... (en realidad demostr que ambos nmeros deban ser el mismo), incluso dio una aproximacin de e con 18 decimales exactos y el desarrollo en fraccin continua de e-1 y (e-1)/2. El problema del clculo de decimales de e no ha resultado, al parecer, tan interesante como el anlogo para el nmero . De todas formas, en 1854 William Shanks fue el primero en calcular una gran cantidad de decimales de e, aunque James Whitbread Lee Glaisher hizo notar que slo los 137 primeros decimales eran correctos y, tras las pertinentes correcciones de Shanks, consigui 205 decimales exactos. Recientemente, Shigeru Kondo y Steve Pagliarulo han conseguido ms de 200.000.000.000 decimales exactos de e. Aunque nosotros nos vamos a conformar con ver 1 milln de decimales de e.

Sobre e se sabe que es trascendente (probado por Charles Hermite), luego irracional (hecho que parece fue demostrado previamente por Euler). Sin embargo, an no se sabe si ee es trascendente o no, aunque parece que o bien ee, o bien ee2 es trascendente. Como colofn, se sabe que e (conocida como constante de Gelfond) es trascendente, sin embargo no se conoce si e es, si quiera, irracional. De todas formas, s que hemos aprendido en este blog que e<e, sin usar la calculadora. Tito Eliatron Dixit