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Definicin y masa total

La atmsfera es una capa gaseosa de aproximadamente 10.000 km de espesor que


rodea la litosfera e hidrosfera. Est compuesta de gases y de partculas slidas y
lquidas en suspensin atradas por la gravedad terrestre. En ella se producen todos los
fenmenos climticos y meteorolgicos que afectan al planeta, regula la entrada y
salida de energa de la tierra y es el principal medio de transferencia del calor.

Cordillera de los Andes Centrales, Chile


(P. Cereceda)

Por compresin, el mayor porcentaje de la masa atmosfrica se encuentra concentrado


en los primeros kilmetros. Es as como el 50% de ella se localiza bajo los 5 km, el
66% bajo los 10 km y sobre los 60 km se encuentra slo una milsima parte.

La atmsfera presenta una composicin uniforme en los primeros niveles y est


estructurada en capas horizontales de caractersticas definidas.

Porcentaje de la masa total de la atmsfera que se encuentra por debajo de los 80 km.
Fuente:Cuadrat y Pita,1997
Composicin gaseosa y aire puro
Aire puro: se define como aqul que no tiene partculas slidas ni lquidas.

Aire seco: es aqul que no tiene vapor de agua.

Tanto las partculas slidas como el vapor de agua se encuentran en forma natural en
la atmsfera. El vapor de agua procede de la evaporacin de las aguas superficiales y
de la transpiracin de las plantas. Su concentracin vara desde un 5% en volumen de
aire (cerca del suelo en las regiones ecuatoriales), hasta desaparecer por encima de
los 10 o 12 km.

La atmsfera es tan antigua como nuestro planeta (5.000 millones de aos


aproximadamente) y, al igual que ste, ha ido cambiando a travs del tiempo. Los
hitos ms importantes que ha sufrido la atmsfera en cuanto a su composicin
gaseosa comenzaron a gestarse hace 3.000 millones de aos, cuando apareci la
vida en los ocanos, y ms tarde, hace 400 millones de aos, con la formacin de los
grandes bosques y selvas.

Rio de Janeiro, Brasil


(P. Cereceda)

En la actualidad, la atmsfera est compuesta por tres gases fundamentales:


nitrgeno, oxgeno y argn, los cuales constituyen el 99.95% del volumen atmosfrico.
De ellos, el nitrgeno y el argn son geoqumicamente inertes, lo que implica que
permanecen en la atmsfera sin reaccionar con ningn otro elemento. En cambio, el
oxgeno es muy activo y su presencia est determinada por la velocidad de las
reacciones del oxgeno libre con los depsitos existentes en las rocas sedimentarias.

Los restantes componentes del aire estn presentes en cantidades muy pequeas y se
expresan en volumen en partes por milln (ppm) o en partes por billn (ppb)

El dixido de carbono es un gas invernadero. Llega a la atmsfera por la accin de los


organismos vivos y en menor medida por la descomposicin de elementos orgnicos y
la quema de combustibles fsiles. Mantiene su equilibrio gracias al proceso de
fotosntesis y la absorcin de la biosfera y los ocanos.

La presencia de ozono es relativamente pequea y est determinada por el balance


entre las reacciones que lo producen y destruyen. Se origina en la atmsfera superior
por la accin de la radiacin ultravioleta que disocia las molculas de oxgeno
permitiendo su recombinacin en ozono (O3).

Los aerosoles son partculas en suspensin: humo, polvo, cenizas, sales y materia
orgnica.

FRMULA VOLUMEN % (AIRE


COMPONENTES
QUMICA SECO)
Nitrgeno N2 78,08
Oxgeno O2 20,95
Argn Ar 0,93
Dixodo de Carbono CO2 350 ppmv
Nen Ne 18,2 ppmv
Helio He 5,24 ppmv
Metano CH4 2 ppmv
Criptn Kr 1,1 ppmv
Hidrgeno H2 0,5 ppmv
Oxido Nitroso N2O 0,3 ppmv
Xenn Xe 0,08 ppmv
Monxido de
CO 0,05 - 0,2 ppmv
Carbno
Ozono O3 0,02 - 0,03 ppmv

Composicin media de la atmsfera seca por debajo de los 80 km


(ppm = partes por milln )
Fuente: Cuadrat y Pita.
Estructura y caractersticas
La atmsfera puede dividirse en capas altitudinales segn presin, temperatura,
densidad, composicin qumica, estado molecular, elctrico y magntico. Sin embargo,
hasta ahora no hay definiciones universalmente aceptadas para los distintos niveles.
Una de las diferenciaciones ms usadas en los textos de climatologa y meteorologa
es:

1. Homosfera: Se encuentra en los primeros 80 kilmetros de la atmsfera. Su


composicin qumica es uniforme y en ella se cumplen las leyes de los gases perfectos.

Su estructura fsica se divide en tres capas segn presin, densidad y temperatura.


Estas son Troposfera, Estratosfera y Mesosfera.

2. Heterosfera: Se encuentra a partir de los 80 kilmetros de altitud. En ella no se


cumplen las leyes generales de la hidrosttica. Su principal caracterstica es la
disposicin de capas altitudinalmente definidas ms por la composicin qumica que
por sus caractersticas fsicas. Estas son:

- capa de Nitrgeno molecular: ubicada entre los 80 y los 200 km de altitud

- capa de Oxgeno atmico: ubicada entre los 200 y 1000 km de altitud

- capa de Helio: ubicada entre los 1000 y los 3000 km de altitud

Capas de la atmsfera en funcin de la temperatura media

Fuente: Strahler,1984

La capa de aire que rodea la Tierra


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Llamamos atmsfera a una mezcla de varios gases que rodea cualquier
objeto celeste, como la Tierra, cuando ste posee un campo
gravitatorio suficiente para impedir que escapen.

En la Tierra, la actual mezcla de gases se ha desarrollado a lo largo de


4.500 millones de aos. La atmsfera primigenia debi estar
compuesta nicamente de emanaciones volcnicas, es decir, una
mezcla de vapor de agua, dixido de carbono, dixido de azufre y
nitrgeno, sin rastro apenas de oxgeno. A lo largo de este tiempo,
diversos procesos fsicos, qumicos y biolgicos transformaron esa
atmsfera primitiva hasta dejarla tal como ahora la conocemos.

Adems de proteger el planeta y proporcionar los gases que necesitan


los seres vivos, la atmsfera determina el tiempo y el clima.

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una nueva mentalidad que les hace sentir ms respeto por la Tierra ... Leer
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La atmsfera de la Tierra

La capa exterior de la Tierra es gaseosa, de composicin y


densidad muy distintas de las capas slidas y lquidas que tiene
debajo. Pero es la zona en la que se desarrolla la vida y,
adems, tiene una importancia trascendental en los procesos
de erosin que son los que han formado el paisaje actual.
Los cambios que se producen el la atmsfera contribuyen
decisivamente en los procesos de formacin y sustento de los seres
vivos y determinan el clima.

Composicin del aire


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Los gases fundamentales que forman la atmsfera son: Nitrgeno


(78.084%), Oxgeno (20.946%), Argn (0.934%) y Dixido de
Carbono (0.033%). Otros gases de inters presentes en la atmsfera
son el vapor de agua, el ozono y diferentes xidos.

Tambin hay partculas de polvo en suspensin como, por ejemplo,


partculas inorgnicas, pequeos organismos o restos de ellos y sal
marina. Muchas veces estas partculas pueden servir de ncleos de
condensacin en la formacin de nieblas muy contaminantes.

Los volcanes y la actividad humana son responsables de la emisin a la


atmsfera de diferentes gases y partculas contaminantes que tienen
una gran influencia en los cambios climticos y en el funcionamiento
de los ecosistemas.

El aire se encuentra concentrado cerca de la superficie, comprimido


por la atraccin de la gravedad y, conforme aumenta la altura, la
densidad de la atmsfera disminuye con gran rapidez. En los 5,5
kilmetros ms cercanos a la superficie se encuentra la mitad de la
masa total y antes de los 15 kilmetros de altura est el 95% de toda
la materia atmosfrica.
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La mezcla de gases que llamamos aire mantiene la proporcin de sus


distintos componentes casi invariable hasta los 80 km, aunque cada
vez ms enrarecido (menos denso) conforme vamos ascendiendo. A
partir de los 80 km la composicin se hace ms variable.

Formacin de la atmsfera

La mezcla de gases que forma el aire actual se ha desarrollado a lo


largo de 4.500 millones de aos. La atmsfera primigenia debi estar
compuesta nicamente de emanaciones volcnicas, es decir, vapor de
agua, dixido de carbono, dixido de azufre y nitrgeno, sin rastro
apenas de oxgeno.

Para lograr la transformacin han tenido que desarrollarse una serie de


procesos. Uno de ellos fue la condensacin. Al enfriarse, la mayor
parte del vapor de agua de origen volcnico se condens, dando lugar
a los antiguos ocanos. Tambin se produjeron reacciones qumicas.
Parte del dixido de carbono debi reaccionar con las rocas de la
corteza terrestre para formar carbonatos, algunos de los cuales se
disolveran en los nuevos ocanos.

Ms tarde, cuando evolucion la vida primitiva capaz de realizar la


fotosntesis, empez a producir oxgeno. Hace unos 570 millones de
aos, el contenido en oxgeno de la atmsfera y los ocanos aument
lo bastante como para permitir la existencia de la vida marina. Ms
tarde, hace unos 400 millones de aos, la atmsfera contena el
oxgeno suficiente para permitir la evolucin de animales terrestres
capaces de respirar aire.