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pocas o eras geolgicas

COMENTARIO

Cuando se habla de eras o pocas geolgicas queda claro que nos referimos al tiempo
pasado. No hay dudas de que todo lo que sabemos del tema abarca millones de aos, y
aunque la existencia de fsiles marinos en terrenos muy alejados del mar era bien conocida por
los griegos, no fue sino hasta la Edad Moderna cuando los cientficos lograron sistematizar
estos conocimientos y elaborar teoras respecto al origen, estructura y modificaciones de
la corteza terrestre.

En efecto, casi a finales del siglo XVIII y principios del XIX, tras la formulacin de algunas
teoras que explicaran el origen del relieve terrestre, la geologa adquiri categora de ciencia
independiente.

La historia geolgica de la tierra se ha dividido en cinco eras: arcaica, paleozoica, mesozoica,


cenozoica y cuaternaria.

Imagen actual
que da una idea
de cmo era la
Tierra durante el
Precmbrico.

La era arcaica incluye el perodo llamado Precmbrico.


La era paleozoica se subdivide en seis periodos: Cmbrico, Ordovcico, Silrico, Devnico,
Carbonfero y Prmico.

La era mesozoica , a su vez, se subdivide en los periodos Trisico, Jursico y Cretcico.

La era cenozoica , que subdividida en los periodos Paleoceno, Eoceno, Oligoceno, Mioceno
y Plioceno corresponde al periodo llamado Terciario.

Por ltimo, llegamos al Cuaternario , que subdividido en Pleistoceno y Holoceno se extiende


hasta la actualidad.

Era Arcaica: Precmbrico

Segn una definicin del diccionario, Precmbrico se aplica a la era geolgica que es la ms
antigua y precede a la era primaria o paleozoica.

En efecto, el Precmbrico es el perodo ms antiguo de la existencia de la Tierra. Por esta


razn es que sabemos muy poco de l.

La era incluye todo el intervalo comprendido entre la formacin de la corteza slida de la Tierra,
hace ms de 4.500 millones de aos, y el comienzo y rpida evolucin de la vida en los mares,
hace 570 millones de aos.

Acantilado
interior en
Venezuela, con
muestras de
rocas de uno
3.500 millones de
aos.

Para la ciencia, la Tierra se form hace unos 4.600 millones de aos.

En el transcurso de estos miles de millones de aos, la superficie terrestre experiment multitud


de cambios importantes.

La atmsfera primitiva estaba compuesta principalmente por metano e hidrgeno .


El oxgeno era muy escaso. Era imposible la vida tal como la conocemos. El dixido de
carbono y el vapor de agua emanaron luego de los volcanes.

Al enfriarse la Tierra, el vapor de agua se convirti en agua lquida, que al acumularse dio
forma a los primeros ocanos que se convirtieron en el hogar de las bacterias y algas
aerobias de reciente aparicin.

Se cree que estas formas tempranas de vida marina fueron las responsables de la generacin
de oxgeno, vertiendo el gas a la atmsfera primitiva durante millones de aos y preparando el
camino para la evolucin de criaturas marinas dependientes del oxgeno durante el cmbrico,
periodo del paleozoico.

Se forman tambin los continentes. Al mismo tiempo, la corteza se dividi en placas tectnicas,
y dio lugar a la deriva continental.

Los cientficos han descubierto los que parecen fsiles de clulas en rocas antiguas de
Australia occidental, que tienen ms de 3.000 millones de aos. Estos seres unicelulares se
llaman estromatolitos.

Estudios y conjeturas indican que, al parecer, los primeros animales pluricelulares no


aparecieron hasta hace unos 700 millones de aos. Esto avalado por que se han encontrado
fsiles de animales de cuerpo blando, como medusas, gusanos y plumas de mar, en rocas de
todo el mundo.

Era Paleozoica

Esta era se ha subdividido en los siguientes perodos: Cmbrico , de 570 a 505 millones de
aos; Ordovcico , de 504 a 438; Silrico , de 437 a 408; Devnico , de 407 a
362; Carbonfero , de 361 a 290; y Prmico , de 289 a 246.
Los actuales
bgaros,
caracoles de
mar.

Al principio haba slo seres acuticos. Con el tiempo, aument la vida y muchos animales
desarrollaron caparazn o esqueleto y lograron conquistar la tierra.

Aparecen formas de vida ms complejas. Los peces desarrollan una espina dorsal y pululan
por millones en los mares.

Algunos moluscos crecen en tamao y en cerebro. Hacia el Devnico, evolucionan los peces,
algunos desarrollaron pulmones para luego dar origen a los anfibios.

Cmbrico

Cmbrico, por Cambria antiguo nombre de Gales, en Gran Bretaa. Algunos animales
primitivos desarrollan fuertes caparazones y conchas, gracias a ello las rocas de esta poca
estn llenas de fsiles. La Tierra se ve como un vasto ocano azulado tapizado con algunas
nubes. No hay vegetacin, y aparecen rocas desnudas.

Se sabe que haba moluscos con concha y tentculos, que al evolucionar se convertiran en
almejas y caracoles de mar (bgaros). Tambin haba artrpodos de patas articuladas, que
evolucionaron hasta transformarse en los cangrejos y langostas de nuestros das.
Una ilustracin
del mar en el
Ordovicio.

Ordovcico

Durante este periodo la vida se desarrollaba solo en los mares.


Los trilobites y los moluscos fueron muy exitosos, aparecen los nautiloideos, que se parecan a
calamares envueltos en una concha espiral o en forma de cuerno, y existen hasta hoy.

Se han encontrado muchos fsiles de calcicordados . Emparentados con las estrellas de mar
usaban las ventosas de sus tentculos para atrapar el alimento.

Algunos cientficos creen que los calcicordados se convirtieron en los primeros animales con
espina dorsal. Posean una cola que les permita impulsarse por el lecho marino. Muy
parecidos a los peces primitivos, desposedos de mandbulas y aletas.

Silrico

El perodo Silrico se extiende desde los 437 millones a los 408 millones de aos de
antigedad.

Peces sin
mandbula
plagaban los
mares silricos.
En esa poca los continentes de Amrica del Norte y Europa se estaban acercando. Al
plegarse el fondo marino e inundarse las tierras costeras se forman vastos mares poco
profundos. Estudios cientficos hablan de una importante glaciacin.

Hacia finales del Ordovicio desaparece casi la mitad de todas las especies y a comienzos del
Silrico se extinguen casi todos los animales. Pero se desarrollan y evolucionan otras: nuevos
trilobites, nuevos graptolites y braquipodos .

Los mares del Silrico contenan muchos peces sin mandbula. No es sino hasta finales del
Devnico que los peces desarrollan mandbulas para comer y escamas para protegerse.
Aparecieron muchos artrpodos ms, animales con patas articuladas. Eran marinos y entre
ellos estaban los grandes y feroces escorpiones de mar.

Sin embargo, es en el Silrico cuando las primeras plantas y animales conquistan la tierra
firme.

Las plantas fueron los primeros seres que vivieron en tierra firme.

Desde la costa hacia el interior se extiende una alfombra verdosa . La Cooksonia fue,
probablemente, la primera planta terrestre.

Los milpis y los primeros insectos aprovechan esta fuente de alimento y se quedan en tierra.

Devnico

El celacanto, pez
aparecido en el
Devnico.

Este perodo se extiende entre 407 y 362 millones de aos de antigedad. Nos encontramos
con ocanos poblados por grandes peces depredadores y con animales y plantas que
empiezan a cubrir la tierra.
La geografa del planeta era muy distinta a la actual. Haba solo dos masas de tierra
importantes: Laurasia, formada por las actuales Amrica del Norte, Europa y casi toda Asia, y
Gondwana, compuesta por Amrica del Sur, frica, Australia, la India y la Antrtica.

Es en este periodo cuando ambas masas de tierra se acercan hasta formar el supercontinente
llamado Pangea .

Las aguas del Devnico bullan de vida. Haba alas, lirios de mar y arrecifes de coral. Los
gusanos y los trilobites excavaban en el fango del fondo de lagos y ocanos, sobre ellos
nadaban los moluscos y crustceos. A los primeros peces sin mandbulas se unieron pronto los
peces con espinas.

Tambin
aparecen en el
Devnico.

Las plantas evolucionaron y surgen los licopodios, los equisetos y los helechos. Se extendieron
hasta formar los primeros bosques terrestres. Esta alfombra verde empez a poblarse con los
parientes primitivos de los milpis, ciempis, insectos, caros y araas.

En el Devnico, vivieron muchos peces extraos y desconcertantes. Se multiplicaron algas


como: Fucus , un alga arbustiva parda; Ulva , una lechuga de mar; y Ceratium , un alga filosa
roja. Hoy pueden verse todava algas parecidas.

Aparecen los tiburones, peces que apenas han cambiado desde entonces. Haba peces con
aletas lobuladas y con pulmones para respirar. Fueron stos peces los que desarrollaron patas
y dieron origen al Ichthyostega , el primer anfibio que camin fuera del agua para alimentarse
de las plantas.

El Ichthyostega no estaba solo, lo acompaaba una verdadera jungla en miniatura de


licopodios, una serie de minsculos animales. Adems, haba ciempis y milpis, caros y los
primeros insectos, algunos sin alas. Los escorpiones, como Palaeophonus , clavaban su
aguijn en sus presas y la despedazaban con sus pinzas.

Carbonfero

El perodo Carbonfero, nombre derivado de carbn, se extiende desde 361 millones a 290
millones de aos.
Los climas hmedos y clidos fomentaron la aparicin de bosques exuberantes en los
pantanales. El carbn, negro y duro combustible muy usado hoy en da, empieza a formarse
hace unos 300 millones de aos a partir de esos bosques, plantas y otros vegetales que al
morir quedan sepultados bajo una capa de lodo.

Una recreacin
del periodo
Carbonfero.
Ms tarde, al secarse esos restos se transforman en turba, la cual se comprime y se calienta
cada vez ms hasta convertirse en carbn.

Eso, bajo la tierra. En la superficie, silencio casi total.

Los trilobites estaban casi extinguidos, pero los corales, los crinoideos y los
braquipodos eran abundantes, as como todos los grupos de moluscos.

Dinosaurios, mamferos y aves an no existen, pero hay muchos anfibios, con mucha agua
disponible para desovar. De sus huevos salan renacuajos que luego, desarrollados, buscaban
alimento en tierra. Aparecen los reptiles, primeros vertebrados que viven en tierra, antepasados
de los dinosaurios.

La temperatura durante el Carbonfero era un poco ms alta que la actual.

Las plantas dominantes eran los licopodios con forma de rbol, los equisetos,
los helechos y unas plantas extintas llamadas pteridospermas o semillas de helecho.

Aparecieron tambin insectos alados como las liblulas (de tamaos gigantescos) y
las cucarachas.

Prmico

Perodo transcurrido entre uno 289 millones y 246 millones de aos, se caracteriza por que los
mares retroceden, se abren grandes extensiones de tierra en forma de desiertos y se
desarrollan masivamente los reptiles, grandes y pequeos.
En Perm (de ah el nombre Prmico ), una zona de Rusia, se han encontrado muchos fsiles
que datan de la poca.

Tambin haba muchos bosques de abetos y elevados pinos. Los continentes, en tanto,
derivaron hacia el norte en tanto helados glaciares se movieron hacia el sur.

Los reptiles, unos pequeos y otros inmensos, se instalaron definitivamente en tierra,


desaparecen lagos poco profundos. En tanto otros animales vuelven al mar y otros usan el aire.

Sin que se conozca causa aparente, a finales de la poca prmica gran cantidad de seres
vivos se halla en extincin.

Pangea todava existe pero ya hay indicios de la separacin de los continentes.

Al fin de la poca prmica desaparecieron varias formas antiguas de animales.

Era Mesozoica
Se puede caracterizar como la era de los dinosaurios , los cuales vivieron durante los tres
periodos de esta era para extinguirse definitivamente a finales del Cretcico. Tambin se
produce la extincin de todos los trilobites y de una gran cantidad de animales.

Trisico
Mesozoica, la era
de los
dinosaurios.

El Trisico se extendi desde unos 248 millones a 213 millones de aos atrs. Aparecen los
grandes dinosaurios. El supercontinente Pangea empez a desmembrarse. Al estirarse la
corteza terrestre, se hundieron grandes bloques, creando cuencas.

El clima era clido en general. En tierra dominaban los rboles perennifolios, en su mayor parte
conferas.
Tambin aparecen los primeros mamferos verdaderos. Los primeros insectos que presentan
metamorfosis completa. En los mares haba belemnites similares a calamares, ammonites y
crustceos.

Jursico

El Jursico, desde unos 213 millones a 144 millones de aos atrs. Se asienta la hegemona
de los grandes dinosaurios, y Pangea, al separarse origina los continentes Norteamrica,
Eurasia y Gondwana. De este ltimo, a su vez, se separa Australia (en el jursico superior y
principios de cretceo), dando origen a nuevas especies de mamferos.

Aparecieron los reptiles marinos, voladores, terrestres, y los mamferos comienzan a ser
abundantes.
Reptiles
voladores, amos
del aire en el
Jursico.

Hacia el final del jursico, los mares bajos empezaron a secarse, dejando depsitos gruesos de
caliza en donde se formaron algunas de las ms ricas acumulaciones de petrleo y de gas.

Cretceo

El Cretceo empieza hace unos 145 millones y dura hasta 65 millones de aos atrs. El
trmino de esta era coincide con la supuesta cada de un enorme meteorito que pudo provocar
la extincin de los dinosaurios.

Tambin es al final de esta era cuando aparecen los mamferos y las aves primitivas. La flora
haba adoptado ya una apariencia moderna e inclua muchos de los gneros actuales de
rboles, como aquellos a los que pertenecen el roble, la haya y el arce.

Era Cenozoica
La ltima y ms reciente era geolgica empez hace 65 millones de aos, cuando los
dinosaurios se extinguieron, y finaliz hace 1,7 millones de aos.

Los continentes adquieren, paulatinamente, el aspecto y situacin actuales aunque, al principio,


el ocano Atlntico era bastante ms estrecho.

Se divide en varios periodos: el Paleoceno , de 65 a 56 millones de aos; el Eoceno , de 55 a


38; el Oligoceno , de 37 a 24; el Mioceno , de 23 a 6; y el Plioceno , de 5 a 1,7.
Paleoceno

Un Patriofelis,
mamfero del
orden de los
creodontos muy
parecido a una
pantera
moderna.

Marca el final en la desmembracin del supercontinente Pangea que empez a separarse en


los comienzos del mesozoico temprano. Los movimientos de la tectnica de placas separaron
finalmente la Antrtica de Australia; en el hemisferio norte, el fondo marino en expansin del
Atlntico norte ensanchado alej Norteamrica de Groenlandia.

Al haber desaparecido los dinosaurios al final del cretcico, el periodo precedente, la vida
mamfera empez a dominar en la Tierra.

Los principales mamferos que aparecieron fueron los marsupiales, los insectvoros, los
lemures, los creodontos (ancestro carnvoro comn de todos los flidos y los cnidos) y
animales ungulados primitivos a partir de los cuales fueron evolucionando diversos grupos
como los caballos, los rinocerontes, los cerdos y los camellos.
Eoceno

Comenz hace unos 56,5 millones de aos y finaliz hace unos 35,4 millones de aos. En el
hemisferio occidental, se alzan las grandes cadenas montaosas que se extienden hacia el
norte y el sur en el oeste de Amrica.

Contina la rpida evolucin de nuevos rdenes de mamferos. En Europa y Norteamrica


aparecieron al mismo tiempo formas ancestrales del caballo, el rinoceronte, el camello y otros
grupos modernos, como los murcilagos, los primates y roedores similares a las ardillas.
Muchos de ellos eran muy pequeos en comparacin con las formas actuales.

Lmure
s, con
muy
antiguo
pasado.

Los carnvoros de aquel entonces, llamados creodontos, fueron el tronco del que
evolucionaran los perros y los gatos modernos. El final de esta poca fue testigo de la primera
adaptacin de los mamferos a la vida marina.

Oligoceno

Se inici hace unos 35,4 millones de aos y finaliz hace unos 23,3 millones de aos.

Los mamferos dominan la vida terrestre. Aparecen quidos antecesores de los actuales
caballos, camellos del tamao de ovejas, y los primeros elefantes, carentes tanto de colmillos
como de trompa.
Los creodontos se haban diferenciado y dan paso a los antecesores de los actuales perros y
gatos. Los roedores estaban muy extendidos, y entre los primates se encontraban el tarsero y
el lmur.

De los estratos del oligoceno se han extrado huesos de los primeros monos del Viejo Mundo,
as como los de una nica especie de gran simio.

Mioceno

Comenz hace 23,3 millones de aos y finaliz hace 5,2 millones de aos.

Aparecen el mastodonte, el mapache y la comadreja. Durante esta poca, los grandes simios,
relacionados con el orangutn, vivan en Asia y en la parte sur de Europa.

Plioceno

Un
Neander
tal.
Se extiende desde hace 5,2 millones de aos hasta 1,6 millones de aos atrs. En el oeste de
Norteamrica, la subduccin de la placa tectnica del Pacfico contribuy a la elevacin de
sierra Nevada y de la cordillera volcnica de las Cascadas.

Los mamferos se haban establecido desde haca tiempo como la forma de vida vertebrada
dominante y es durante el plioceno cuando se produce la evolucin de un grupo de primates,
los homnidos, con diversas especies, desde los Australopitecinos al Homo habilis y al Homo
erectus, consideradas antepasados directos del Homo sapiens.

Cuaternario
Para efectos de estudio, algunos dividen la era Cuaternaria en Pleistoceno y Holoceno.
Algunos animales, como el mamut, sobreviven a la era del hielo.

Pleistoceno

En la primera parte del Cuaternario, llamada Pleistoceno, el hielo se extendi en forma de


glaciares sobre ms de una cuarta parte de la superficie terrestre. En las regiones libres de
hielo, la flora y la fauna dominantes eran esencialmente las mismas que las del plioceno.

A finales del pleistoceno, no obstante, en Norteamrica se haban extinguido muchas especies


de mamferos, incluidos la llama, el camello, el tapir, el caballo y el yak. Otros grandes
mamferos, como el mastodonte, el tigre dientes de sable y el perezoso terrestre, se
extinguieron en todo el mundo.

Mientras se acumulaba hielo y nieve en las latitudes altas, en las ms bajas aumentaban las
lluvias, lo que permiti que la vida vegetal y animal floreciera en reas del norte y el este de
frica.

Holoceno
Un homo
sapiens.

Durante la poca reciente, el Holoceno, que comenz hace unos 10.000 aos, el deshielo hizo
subir treinta o ms metros el nivel del mar, inundando grandes superficies de tierra y
ensanchando la plataforma continental del oeste de Europa y el este de Norteamrica.

La nica especie humana que ha vivido en est poca ha sido el Homo sapiens , que empieza
a organizarse en grupos sociales que se concentran en ciudades (de ah proviene la palabra
civilizacin).

Paulatinamente, los seres humanos empezaron a alternar la caza y la pesca con la agricultura y
la ganadera, lo que provoc el asentamiento en lugares estables y el abandono de la vida
nmada.

A pesar de que, como periodo geolgico, se extiende hasta nuestros das, culturalmente el
Holoceno culmina con la invencin de la escritura. El primer escrito que se conoce se atribuye a
los sumerios de Mesopotamia, hace unos 5.000 aos.

Un estudio revela por qu los dinosaurios


eran enormes
Tenan articulaciones ms blandas que los mamferos terrestres,
segn la reciente investigacin de la Richard Stockton College de
Nueva Jersey.

Los dinosaurios ms grandes eran capaces de crecer tan alto porque tenan
articulaciones ms blandas que los mamferos terrestres, segn la reciente
investigacin de la Richard Stockton College de Nueva Jersey.
A diferencia de otras osamentas, que empiezan a desmoronarse bajo el empuje
del exceso de peso, el equipo de cientficos cree que la diferencia en la capacidad
de crecimiento reside en las articulaciones entre los huesos.
El equipo examin los huesos pertenecientes a diferentes mamferos, y los
compar con los huesos de dinosaurios. Tambin analizaron los huesos
pertenecientes a las aves y los reptiles que se cree que son descendientes de los
dinosaurios.
Los autores midieron la anchura de los extremos de los huesos del muslo y el brazo
en mamferos. Estas anchuras, y las distancias entre los distintos puntos sobre los
extremos de los huesos, ayudaron a reconstruir la zona de las articulaciones entre
los huesos.
Los investigadores creen, de esta manera, que las capas adicionales de cartlago que
conecta los huesos de dinosaurios permitieron sus esqueletos para tener ms peso y
no ceder bajo su propio tamao.