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Gua del Ciudadano para la

Extraccin de Vapores de losSuelos


y la Aeracin*

EPA emplea muchos mtodos para eliminar la contaminacin en los sitios del programa Superfund y otros. Si usted
vive, trabaja o asiste a la escuela cerca de un sitio Superfund, es posible que usted tenga inters en conocer ms a
fondo los mtodos de eliminacin de la contaminacin. Puede que en su sitio ya se estn empleando o se haya
propuesto su empleo. Cmo funcionan esos mtodos? Entraan peligros? La presente Gua del Ciudadano es
parte de una serie que contribuir a aclarar sus dudas.

Qu son la extraccin de vapores del suelo y la aeracin?

La extraccin de vapores del suelo (o SVE, por sus siglas en ingls) elimina las sustancias qumicas dainas, que
aparecen en forma de vapores, del suelo por encima del nivel fretico. Los vapores son gases que forman las
sustancias qumicas al evaporarse. Los vapores se extraen (eliminan) del suelo creando un vaco que los hace salir.

La aeracin a presin utiliza aire para eliminar los vapores


El nivel fretico es el nivel de las aguas subterrneas
dainos del suelo contaminado y de las aguas subterrneas por
por debajo de la superficie del terreno.
debajo del nivel fretico. Cuando se bombea aire por debajo
de la superficie del terreno, las sustancias qumicas se evaporan ms
rpidamente, con lo que se hace ms fcil eliminarlas. Al igual que con la SVE, se emplea el vaco para extraer los
vapores. Ciertas sustancias qumicas, como los solventes y los combustibles, se evaporan fcilmente. La SVE y la
aeracin a presin funcionan mejor con esos tipos de sustancias qumicas. La SVE y la aeracin con aire se emplean a
menudo juntos para eliminar la contaminacin tanto de los suelos como de las aguas subterrneas.

Cmo funcionan?
Para la SVE es necesario perforar pozos de extraccin en la zona contaminada. Esos pozos se perforan en el suelo
pero no sin llegar a las aguas subterrneas. Se sita el equipamiento junto a los pozos para crear el vaco que extrae
el aire y los vapores a travs del suelo hasta la superficie.
Se pueden perforar pozos de inyeccin de aire para ayudar a la eliminacin de contaminantes. Los pozos de inyeccin
de aire bombean aire al interior del suelo. El aire hace que los contaminantes se evaporen con mayor rapidez. A veces se
emplean respiraderos en lugar de pozos de inyeccin de aire. Los respiraderos no bombean aire pero proporcionan
espacio para el paso de aire fresco al interior del suelo. La cantidad de pozos de inyeccin de aire y de extraccin puede
ser uno o hasta cientos, segn el rea de la zona contaminada.
Una vez que los pozos de extraccin sacan del suelo el aire y los vapores, un equipo especial para el control de la
contaminacin del aire los colecta. El equipo separa los vapores dainos del aire limpio. Luego los vapores se pegan o se
sorben a los materiales slidos, o se condensan formando lquidos. Esos slidos y lquidos contaminados se eliminan de
manera segura.
La aeracin funciona de manera muy semejante a la SVE. Sin embargo, los pozos que bombean el aire al interior del
terreno se perforan en la tierra saturada de agua por debajo del nivel fretico. El aire que se bombea al interior de los pozos
perturba las aguas subterrneas, contribuyendo as a transformar los contaminantes en vapores. Los vapores ascienden

hacia el suelo ms seco que se halla por


encima de las aguas subterrneas y son
sacados a la superficie por los pozos de
extraccin. Los vapores dainos se
eliminan del mismo modo que con la SVE.

Entrada de aire
Pozo de inyeccin de aire
(rociado con aire)

Equipo de control
de la contaminacin del aire

Pozo de extraccin (SVE)

Nivel fretico
El aire que se emplea en la SVE y en la
aeracin ayuda tambin a eliminar la
Contaminacin
contaminacin al estimular el crecimiento
de microbios. Esos pequeos
organismos se encuentran de forma
natural en el suelo y pueden consumir los contaminantes como alimento. Cuando los microbios digieren
totalmente la contaminacin, pueden convertirla en agua y en vapores inofensivos. [En Gua del
Ciudadano para la Biocorreccin (EPA 542-F-01-001S) se describe cmo trabajan los microbios.]

Entraan peligros la extraccin de vapores del suelo y la


aeracin?
Si se disean y aplican adecuadamente, la SVE y la aeracin resultan mtodos seguros de eliminacin
de la contaminacin. No hay necesidad de extraer los contaminantes y no se aade sustancia qumica
alguna al terreno, slo aire. La EPA verifica que los vapores se renan y eliminen
correctamente.

Puede tomar aos descontaminar un sitio mediante el empleo de la


SVE y la aeracin. El tiempo que demore depender de varios factores:
dimensin y profundidad de la zona contaminada
tipo de suelo y condiciones reinantes
tipo y cantidad de sustancias qumicas dainas presentes
El aire que se inyecta en el terreno puede calentarse para acelerar el proceso. El suelo caliente ayuda a que
las sustancias qumicas se evaporen con mayor rapidez. Adems, se pueden bombear otras fuentes de
calor, como el vapor de agua o el agua caliente por el pozo de inyeccin para calentar el suelo.

Por qu se emplea la extraccin de los vapores de los


suelos y la aeracin?
La SVE y la aeracin son ms rpidos que los mtodos de eliminacin de la contaminacin que
dependen de los procesos naturales para lograr ese fin. En general los pozos y el equipamiento son
fciles de instalar y mantener, y pueden llegar a mayores profundidades que los mtodos que requieren
desenterrar los contaminantes de los suelos. La SVE y la aeracin tambin pueden emplearse con otros
mtodos para eliminar otros tipos de contaminacin. Ambos mtodos funcionan mejor en suelos poco
compactos, como la arena o la grava. Sin embargo, funcionan bien en una amplia gama de condiciones
diversas. La SVE y la aeracin a menudo se seleccionan para eliminar la contaminacin de sitios
Superfund.