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Empecemos por lo bsico Qu es un

catalizador?
Muchos sabris que es una pieza incorporada en los vehculos actuales pero quiz no tenis
claro para qu sirve. Pues bien, su funcin es quiz una de las ms importantes en materia
medioambiental, ya que tiene como objetivodisminuir los elementos
polucionantes contenidos en los gases de escape de un vehculo mediante la tcnica de
lacatlisis. Este proceso permite aumentar la velocidad de una reaccin qumica gracias a la
participacin de una sustancia conocida como catalizador, convirtiendo con ello el 98% de los
gases altamente contaminantes formados en el proceso de combustin, como el monxido de
carbono o el xido de nitrgeno, en otros menos lesivos como el agua o el dixido de
carbono. Debido a la necesidad de este dispositivo de alcanzar temperaturas entre los 400 y
los 700 grados centgrados para su rendimiento ptimo, el catalizador se sita en el tubo de
escape, cerca del motor, donde los gases aun mantienen una temperatura elevada. As, toda la
energa calorfica pasa al catalizador y ste eleva su propia temperatura, permitiendo
la transformacin de gases.

Los catalizadores comenzaron su andadura en 1975, cuando los fabricantes de coches


americanos empiezan a introducirlos en sus modelos como respuesta al Plan de Aire Limpio
de los Estados Unidos exigido por la Environmental Protection Agency (EPA). El objetivo
era reducir en un 75% la contaminacin emitida por los vehculos de combustin posteriores a
1975, con lo que el catalizador se convirti rpidamente en una pieza que abundaba en todo
tipo de medios transportes, desde vehculos de particulares hasta autobuses o trenes.
Exteriormente, no es ms que un cilindro de acero inoxidable, pero en su interior cuenta con
materiales muy interesantes. En primer lugar y, a causa de las elevadas temperaturas que
alcanza, el catalizador est recubierto con una pantalla antitrmica de metal que evita que el
calor dae nuestro vehculo. ste alberga una matriz cermicacilndrica u ovalada que

adopta forma de panal alrededor de 70 celdas por centmetro cuadrado- y est impregnada
de una resina en la que encontramos algunos elementos nobles metlicos, tales
como Paladio (Pd), Platino (Pt) y Rodio (Rh). Su funcin es iniciar y acelerar las reacciones
qumicas entre las diversas sustancias que llegan al catalizador, con las cuales entran en
contacto. Pero es importante aclarar que los propios metales nobles no participan en estas
reacciones y, mientras los dos primeros permiten la funcin de oxidacin, el Rodio interviene
en la reduccin de los gases nocivos.

Los gases de escape contaminantes que se generan en el motor, una


vez entran en contacto con la superficie activa del catalizador son
transformadas parcialmente en elementos no polucionantes.

Estos materiales tan preciados son los que han despertado el inters de los cacos, hasta el
punto de que el robo de estos dispositivos se ha incrementado en ms del doble en los ltimos
tres aos. La subida del precio del Paladio y del Platino en el mercado ha llevado a que, en
Reino Unido, segn informan fuentes de la BBC, al menos 25.000 ladroneshayan sido puestos
a disposicin judicial por este motivo entre 2010 y 2014. Pero no se trata de un caso reservado
a otros pases, en Espaa, el robo de catalizadores es tambin una prctica bastante
extendida. Tras numerosas denuncias por parte de particulares y empresarios en la provincia
de Valencia en el ao 2012, la ltima noticia destacable data de mayo del pasado ao,
cuando la Polica Nacional desarticul en Legans a una banda especializada en sustraer
catalizadores, deteniendo a tres de sus miembros que actuaban siempre de madrugada en el
barrio de Zarzaquemada.