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Corriente elctrica

Cuando entre dos puntos de un conductor se aplica un voltaje, entonces en dicho conductor se establece una corriente
elctrica. En los slidos, los responsables de esta corriente son los electrones libres y en los fluidos suelen participar
adems tomos ionizados.
La siguiente figura ilustra un alambre de cobre entre cuyos extremos se ha establecido un voltaje V.

Como en el cobre hay una gran cantidad de electrones libres, aceleran desde el punto de menor voltaje (-) hacia el punto
de mayor voltaje (+), establecindose en el alambre una corriente elctrica.
Tal como hemos sealado, en un slido las cargas que se mueven son cargas elctricas negativas (electrones), sin
embargo, debido a una convencin histrica, siempre se trabaja como si fuesen las cargas positivas las que se mueven,
en efecto el sentido real de la corriente, es el que sentido en que se mueven los electrones, es decir, desde el menor
potencial hacia el mayor potencial. Sin embargo, el sentido convencional de la corriente (que es el que se usa en los
circuitos y con el que se realizan los clculos), va desde el mayor potencial y hacia el menor potencial.
Podemos hacer una analoga entre la corriente de un curso de agua y la corriente elctrica de la siguiente manera. Para
que fluya el agua, se requiere un desnivel o una diferencia altura
entre dos puntos, del mismo modo, para producir una corriente
elctrica se requiere una diferencia de potencial elctrico (o
voltaje).
Las cargas elctricas corresponden al agua y la diferencia de
potencial elctrico (o voltaje) al desnivel entre los recipientes. El
flujo de agua depende del desnivel entre los recipientes, del dimetro de la caera, del mismo modo que la corriente
elctrica depende del voltaje y del conductor por donde circule.
Intensidad de corriente elctrica
Se define la intensidad de corriente elctrica (i) como la razn entre la cantidad de carga (q) que atraviesa una seccin
del conductor y el tiempo (t) que ella tarda en atravesarlo; es decir: . Su unidad en el SI es

La unidad de intensidad que se denomina amper (A) en honor del fsico Andr Ampre. Es de uso frecuente tambin el
miliamper (1 mA = 0,001 A).
Este concepto es comparable al de intensidad de trfico (i
T
) aplicable a las calles. En efecto, los ingenieros de trnsito la
definen como . Si por una calle pasan 100 automviles en 2 horas, la intensidad de trfico
en ella ser de 50 . Anlogamente, que una corriente elctrica en un conductor sea, por ejemplo, de 10
amperes, significa que por su seccin pasan 10 coulomb en cada segundo.
Corriente Continua
La corriente continua la producen las bateras, las pilas y las dinamos. Entre los extremos de cualquiera de estos
generadores se genera una tensin constante que no vara con el tiempo, por ejemplo si la pila es de 12 voltios, todo los
receptores que se conecten a la pila estarn siempre a 12 voltios (a no ser que la pila este gastada y tenga menos
tensin). Si no tienes claro las magnitudes de tensin e intensidad, te recomendamos que vayas primero al enlace de la
parte de derecha sobre las magnitudes elctricas antes de seguir. Adems de estar todos los receptores a la tensin de
la pila, al conectar el receptor (una lmpara por ejemplo) la corriente que circula por el circuito es siempre constante
(mismo nmero de electrones) , y no vara de direccin de circulacin, siempre va en la misma direccin, es por eso que
siempre el polo + y el negativo son siempre los mismos.
Conclusin, en c.c. (corriente continua o DC) la Tensin siempre es la misma y la Intensidad de corriente tambin.
Si tuviramos que representar las seales elctricas de la Tensin y la Intensidad en corriente continua en una grfica
quedaran de la siguiente forma:

Corriente Alterna
Este tipo de corriente es producida por los alternadores y es la que se genera en las centrales elctricas. La corriente
que usamos en las viviendas es corriente alterna (enchufes).
En este tipo de corriente la intensidad varia con el tiempo (nmero de electrones), adems cambia de sentido de
circulacin a razn de 50 veces por segundo (frecuencia 50Hz). Segn esto tambin la tensin generada entre los dos
bornes (polos) varia con el tiempo en forma de onda senoidal (ver grfica), no es constante. Veamos cmo es la grfica
de la tensin en corriente alterna.
Esta onda senoidal se genera 50 veces cada segundo, es
decir tiene una frecuencia de 50Hz (hertzios), en EEUU es
de 60Hz. Como vemos pasa 2 veces por 0V (voltios) y 2
veces por la tensin mxima que es de 325V. Es tan
rpido cuando no hay tensin que los receptores no lo
aprecian y no se nota, excepto los fluorescentes (efecto
estroboscpico). Adems vemos como a los 10ms
(milisegundos) la direccin cambia y se invierten los
polos, ahora llega a una tensin mxima de -325V (tensin negativa).
Esta onda se conoce como onda alterna senoidal y es la ms
comn ya que es la que tenemos en nuestras casas. La onda de la
intensidad sera de igual forma pero con los valores de la
intensidad lgicamente, en lugar de los de la tensin.

Pero Por qu se dice que que hay una tensin de 220V en los enchufe? . Como la tensin varia constantemente se
coge una tensin de referencia llamada Valor Eficaz. Este valor es el valor que debera tener en corriente continua para
que produjera el mismo efecto sobre un receptor en corriente alterna. Es decir si conectamos un radiador elctrico a
220V en corriente continua (siempre constante), dara el mismo calor que si lo conectamos a una corriente alterna con
tensin mxima de 325V (tensin variable), en este caso diramos que la tensin en alterna tiene una tensin de 220V,
aunque realmente no sea un valor fijo sino variable. Estara mejor dicho que hay una tensin con valor eficaz de 220V.
Esto lo podemos ver en la grfica.

Instrumentos para medidas elctricas
Son varios los instrumentos destinados a efectuar mediciones elctricas. Aqu veremos dos: el voltmetro y
el ampermetro. No trataremos an el modo en que funcionan internamente, solo nos interesar cmo se emplean.

El voltmetro tiene el aspecto y smbolo que se indica en la figura (a). l mide
directamente la diferencia de potencial elctrico o voltaje que se le aplique. Al usarlo
deben tenerse presentes dos precauciones: si se trata de CC, respetar la polaridad
(positivo con positivo y negativo con negativo) y asegurarse que el voltaje a medir no
sea mayor que la escala del instrumento. En caso contrario el instrumento puede
daarse.
El ampermetro tiene el aspecto y smbolo que se indica en la figura (b). Mide la
intensidad de corriente elctrica que pasa a travs de l. Si bien su aspecto y smbolo
son similares al de un voltmetro y es fcil confundirse, se emplea de un modo muy
distinto: debe intercalarse en el circuito en que se quiere medir la corriente y el
dispositivo debe estar funcionando. Tambin, si se trata de CC, hay que respetar la
polaridad, y asegurarse que la corriente no sea mayor que su escala de medicin.
Algo ms acerca de la corriente alterna (CA)
En general, este tipo de corriente es el que se usa en las redes domiciliarias e industriales, fundamentalmente debido a
que es mucho ms barato producir corriente alterna que continua. Tal como se ver ms adelante, mediante
interacciones entre electricidad y magnetismo, es posible producir una diferencia de potencial que tiene la
particularidad de alternar su valor entre dos puntos, de manera peridica, es decir, pude cambiar regularmente de
polaridad produciendo con esto una corriente elctrica cuyo sentido cambia regularmente en el tiempo. Supongamos
que en un conductor elctrico conectado en sus extremos a dos potenciales V
A
(+) y V
B
(-). En estas condiciones se
producira una corriente elctrica cuyo sentido (convencional) sera desde V
A
hacia V
B
(Fase 1). Como se trata de una
diferencia de potencial alterna (voltaje alterno), entonces en cierto instante se invertirn los valores de tal forma que
ahora V
A
ser negativo (-) y V
B
positivo (+). Al ocurrir esto, la corriente inmediatamente disminuir, hasta hacerse nula
en cierto instante, para comenzar a aumentar en sentido opuesto (Fase 2).

Despus de cierto tiempo, nuevamente cambiar la polaridad de la diferencia de potencial, disminuyendo la
intensidad de la corriente hasta anularse y comenzar a aumentar en sentido inverso (Fase 3).

Si se trata se un voltaje alterno, que es totalmente peridico, esta situacin se repetir indefinidamente mientras el
conductor permanezca conectado. En la red domiciliaria chilena, se obtienen 220 V (CA), con una frecuencia de 50 Hz.
Esto significa que entre los dos contactos de un enchufe comn (toma corriente) la polaridad del voltaje cambia 50
veces en un segundo.
Si representamos en un grfico la variacin de la intensidad de una corriente alterna, tenemos una grfica como la que
muestra la figura adjunta.

La resistencia elctrica y la ley de Ohm
Existen materiales que son mejores conductores de la electricidad que otros. Esta propiedad se cuantifica a travs de los
conceptos de resistencia elctrica (R) y resistividad ( ).
Considera el experimento que se ilustra en la siguiente figura. Por medio de pilas se hace circular una corriente por un
trozo de grafito obtenido de un lpiz mina. Con un ampermetro se mide la intensidad de corriente que se produce con
una, dos, tres, etc. pilas conectadas en serie.

Las mediciones experimentales poseen siempre una incerteza. Si estimamos que la incerteza en el voltaje de una pila
es 0,1 volts y 0,01 amper en la lectura del ampermetro, el conjunto de datos obtenidos puede reunirse en una tabla
y representarse en un grfico. Es importante realizar esta experiencia para comprender cmo se trabaja en fsica. Notar
que la incerteza en el voltaje crece a medida que se agregan pilas, mientras que la incerteza en la medicin de la
corriente es siempre la misma. Por qu ser as? Notar tambin que en el grfico las medidas estn representadas por
medio de rectngulos, cuyos lados corresponden a la incerteza. Lo ms importante es notar que por estos rectngulos se
puede trazar una recta que pasa por el origen. Esto significa, con bastante seguridad, que las dos magnitudes medidas
son directamente proporcionales y, por lo tanto podemos escribir: Constante. Esta expresin se denomina ley de
Ohm. Se dice que los conductores en los que esto se cumple son ohmmicos y a la constante se la denomina resistencia
elctrica y se la designa con la letra R, razn por la cual la ley de Ohm suele expresarse as: . En el SI de
unidades V se mide en volts, e i, la intensidad de corriente, en amperes. Por lo tanto, la resistencia elctrica R resulta
expresada en volt/amper, unidad que se denomina ohm y que se simboliza con la letra griega omega mayscula
As, por ejemplo, si al aplicar a un conductor ohmmico una diferencia de potencial elctrico de 100 volts, circula por l
una corriente de 5 amperes, entonces, su resistencia elctrica es de 20 . Aproximadamente qu resistencia elctrica
posee, entre sus extremos, el grafito empleado en el experimento antes descrito?
Los dispositivos elctricos y electrnicos (ampolletas, refrigeradores, radios, etc.) son conductores que poseen una
determinada resistencia elctrica.
Energa elctrica y la ley de Joule
La potencia (W), cuya unidad en el SI es el watt, en honor a James Watt, es igual a la razn entre la energa (E) que se
transforma y el tiempo (t) en que ello se produce; es decir: . Como la energa es E =Vq, tenemos
que: . Luego: W = V i, expresin que es conocida como ley de Joule.
Esto significa, por ejemplo, que si por un artefacto circula una corriente de 1 amper, al aplicarle un voltaje de 1 volts
disipa energa (luz, calor, sonido, etc.) a razn de un 1 ; o sea, 1 watt.
Aplicaciones de las leyes de Ohm y Joule
En sntesis, tenemos cuatro conceptos importantsimos y dos leyes de gran alcance que se resumen en el siguiente
cuadro.

Al usar estos conceptos hay que tener cuidado de no confundir potencial elctrico con potencia elctrica, pues tal
como hemos visto, son nociones muy diferentes.
Los fabricantes de artefactos elctricos especifican dos de estos cuatro valores. Revisa los artefactos que hay en tu casa
y lee la informacin que hay en ellos. Por medio de las leyes de Ohm y Joule, podrs determinar los otros dos.
Circuitos Elctricos
A) El circuito simple. Un ejemplo de l es el que se ilustra en la figura (el caso de una linterna). A continuacin se ha
representado el mismo circuito pero por medio de smbolos.

B) El circuito en serie. Los elementos (R
1
, R
2
, etc.) se disponen del modo que se indica en la figura: uno a continuacin
del otro, de tal forma que hay slo un camino para la
circulacin de la corriente elctrica. Este circuito se
caracteriza porque por todos los elementos que lo
conforman circula la misma intensidad de corriente.
Un buen ejemplo de este tipo de circuito es el de las
guirnaldas navideas ms simples. Si deja de circular
corriente por uno de sus elementos, deja de circular
por todos.

C) El circuito en paralelo. En este circuito elctrico los elementos (R
1
, R
2
, etc.) se disponen como se muestra en la figura;
es decir, de modo que los contactos de cada elemento
se conectan con los de todos los dems y los dos
contactos que quedan, con la batera o dispositivo
generador de potencial elctrico.

Este tipo de circuito se caracteriza porque todos los elementos estn conectados al mismo voltaje. Y hay por lo tanto
diferentes caminos para la circulacin de la corriente elctrica. Un ejemplo importante de este tipo de circuito es el de
las instalaciones elctricas domiciliarias. A todos los artefactos y enchufes llegan los mismos 220 volts. La siguiente
figura ilustra un circuito de una casa.

Ntese la posicin de los interruptores que permiten activar cada uno de los elementos. Se ha omitido aqu el medidor y
el fusible.
D) El circuito mixto. Es el circuito en que partes estn conectadas en serie y partes en paralelo. En el ejemplo de la figura
siguiente, R
2
, R
3
y R
4
estn conectados en serie entre s, y este conjunto est conectado en paralelo con R
1
.

Vamos a explicar cmo se calculan los circuitos elctricos ms sencillos, los de un receptor, que suele ser una lmpara o
bombilla, pero podra ser una resistencia cualquiera. Para estos circuitos solo es necesario aplicar la ley de ohm como
veremos.
Primero veamos el esquema del circuito a calcular y los datos de un circuito de una lmpara son:

Del circuito Total:
It= Intensidad total que recorre el circuito
Vt= Tensin total del circuito (pila)
Rt= Resistencia total a recorrer el circuito
Del receptor o la lmpara
Il= Intensidad que recorre la lmpara
Vt= Tensin de la lmpara
Rt= Resistencia de la lmpara
Cuando tengamos calculado todos estos datos el problema est resuelto. Lgicamente alguno de estos datos nos los
darn.
Si nos fijamos en el circuito resulta que en este caso la Intensidad que recorre la lmpara, es la misma que la del
circuito, la tensin de la pila es a la que tendr la lmpara, y la resistencia que ofrece al paso de la corriente todo el
circuito, ser la de la lmpara, ya qu es el nico receptor en todo el circuito (pensando que los cables no tienen
resistencia).
Por la tanto en los circuitos de un receptor o lmpara:
Vt=Vl It=Il Rt=Rl, la tensin total es igual a la de la lmpara, la resistencia total es igual a la de la lmpara y la
resistencia total es igual a la de la lmpara.
Para calcular solo es necesario aplicar la ley de Ohm
Ley de Ohm V = I x R , tensin es igual a la intensidad por la resistencia.
Esta frmula despejando nos puede servir para calcular la intensidad o la resistencia, depende lo que nos pidan. Las
frmulas despejando seran:
I = V / R
R = V / I
En todos los problemas las unidades de la tensin se ponen en voltios (V), la de la intensidad en Amperios (A) y la de la
resistencia en Ohmios (). Si nos la diesen en otra unidad distinta lo primero las convertiramos a estas dichas. Por
ejemplo si no dan 1000mA (miliamperios) pues la pasaramos a amperios que seran 1A antes de poner la cantidad en las
frmulas.
Ejercicio 1:: Nos dan la Resistencia de la lmpara y la Intensidad total del circuito. R1 = 10 I = 2 A;
Para calcular la tensin ser V = I x R
Ejercicio 2: Nos dan la resistencia de la lmpara y la tensin de la pila: Rl= 10 Vt= 20V
It= Vt/Rt
Ejercicio 3: Nos dan la tensin de la pila y la Intensidad total del circuito: Vt= 20V It= 2.
It=il= 2A
Vt=Vl= 20V
Si queremos calcular la potencia total del circuito, que ser la misma que la que tenga la lmpara, ya que es el nico
receptor que tiene potencia en el circuito.
Lo que tendremos que hacer en todos los casos es calcular primero los datos que hicimos anteriormente, y con esos
datos calcular la potencia con la frmula:
P= V X I ; Potencia es igual a Tensin por Intensidad. Ptotal=Plmpara ; La potencia total del circuito es igual a la de la
lmpara porque solo hay ese receptor que tiene potencia en el circuito.