Está en la página 1de 8

Los cambios en la comunicacin personal debidos a las telecomunicaciones

AQUILINO MORCILLO CROVETTO*

or Servicios de Comunicaciones Personales (Personal Communications Services o PCS) se conocen en telecomunicaciones aquellos sistemas de corto alcance radioelctrico de telefona que permiten la intercomunicacin con la red telefnica pblica conmutada, y que utilizan como terminal un equipo de pequeas dimensiones. En sentido estricto, la mayora de los sistemas existentes en Espaa no seran PCS, pues su banda de frecuencias es

de 900MHz. Sin embargo, entendemos en sentido amplio que la comunicacin personal en telecomunicacin se refiere a la interconexin directa entre individuos por medio de equipos fijos o mviles, que es lo que se tratar en el presente artculo, enfocado por un tcnico con un punto de vista histrico-sociolgico.

De la comunicacin a telecomunicaciones pblicas

las

* Ingeniero de Telecomunicacin.

Los organismos vivos se comunican entre s y con su medio, p medio de seales qumicas, or acsticas o visuales, o por combinacin entre estas modalidades. Esta comunicacin, por la cual se detecta desde la alimentacin a los congneres para la reproduccin, no necesariamente es de contacto prximo, sino que incluso permite a los machos de las mariposas nocturnas localizar qumicamente desde varios kilmetros a las hembras de su especie que emiten su atrayente sexual; estas distancias las recorren por el mar los sonidos de las ballenas, en un claro ejemplo de comunicacin acstica, mientras que las aves rapaces dominan un extenso campo visual desde su vuelo, para localizar a sus presas. Un primate detecta las seales qumicas de una hembra en estro, a la que localiza con su vista y con su odo, en una mezcla de las tres modalidades de comunicacin que le son vitales para el apareamiento. Sin embargo, aunque stos son ejemplos patentes de comunicacin a distancia, no estn incluidos en el campo de la telecomunicacin, pues para que sta exista hace falta que el mensaje pueda ser decodificado por un organismo inteligente, por lo que slo atae a nuestra especie. Para que la telecomunicacin se convierta en comunicacin personal, hace falta adems que sea bidireccional, por lo que una pantalla receptora de TV no puede considerarse como tal, pero s un telfono, o un ordenador personal conectado a una lnea telefnica. Aunque el trmino telecomunicacin no aparece sino a finales del siglo XVIII con la aparicin del telgrafo ptico en Francia por Claude Chappe (17631805), que instal en 1790 el primer sistema, y fue nombrado Ingeniero telegrafista por el gobierno francs en 1793, no por ello puede decirse que no sean procedimientos de telecomunicacin desde el silvo guanche de Canarias hasta las luminarias griegas por las que la reina Clitemnestra se enter en el ao

1084 a. de C. de la cada de Troya, sistema que se sigui utilizando en el Imperio Romano y en el medioevo, pasando por los tambores del tam-tam africano o las seales de humo norteamericanas. El correo pertenece al transporte ms que a las comunicaciones, y se conoce desde hace 4000 aos; mediante postas (relevos a caballo), los romanos hacan 250 km. por jornada. Por este procedimiento, los Reyes Catlicos, desde Granada, comunicaron a su hija Juana en Gante la muerte del prncipe Miguel, lo que la converta en heredera de la corona, en un correo que tard once das en llegar a su destino (el doble de tiempo que se hubiera tardado en poca romana). Precisamente el correo privado se inaugura en 1550 en el reinado de su hijo, el emperador Carlos V, situacin que se mantiene hasta 1834, en que Gran Bretaa introduce el sello de correos, ya en la poca del ferrocarril. Una de las sorpresas con las que se encontraron los ingenieros que diseaban el telgrafo ptico, o los que hemos diseado modernos sistemas de radioenlaces, era comprobar la sabidura de los romanos en la eleccin de enclaves para situar sus torres de comunicaciones, en las que encendan las hogueras que sealaban acontecimientos destacados mediante un cdigo establecido. Como no poda ser de otra forma, estas torres deban cumplir los requisitos de ser accesibles y estar situadas en lugares en los que pudieran divisarse entre s con fiabilidad (ni muy distantes ni demasiado cercanas, que encarecan la comunicacin); mil aos despus, los reyes medievales necesitaban los mismos requisitos, que seguan siendo vlidos para las estaciones repetidoras de radioenlaces en la poca actual. Con todo, la telecomunicacin propiamente dicha comienza con el telgrafo elctrico, que tras mltiples pruebas en diversos pases con las que todos pueden reclamar su paternidad, se comienza a instalar con fines prcticos en Inglaterra para el enlace entre estaciones de ferrocarriles a

partir de 1837. Su primer xito teatral lo apreci el pblico al servir para detener a un asesino: el operador de la estacin de Paddington recibi un telegrama de Slough por el que se le comunicaba haberse cometido un crimen, y que el sospechoso haba tomado el tren de las 7:42h. para Paddington, y el lugar que ocupaba en el tren. La polica esper al asesino, y cuando fue ahorcado el telgrafo estaba en todas las bocas de Londres, pues haba vencido en velocidad a la del tren, extendindose su fama por el mundo. En 1852, cuando se reemplaz en Francia el telgrafo ptico por el elctrico, la primera red tena 556 estaciones semafricas, que cubran una distancia de 4.800 Km. Se iniciaba la era de las telecomunicaciones telegrficas, con las que se unieron continentes, pues en 1858 se tenda el primer cable transatlntico, y en 1870 desde Inglaterra poda telegrafiarse directamente a sus posesiones de la India por la lnea telegrfica Indo-europea. No obstante, an no se puede hablar de telecomunicaciones personales, pues el telgrafo era una cuestin de Estados y grandes corporaciones, debido a su coste. La Telegrafa Sin Hilos (TSH) no aporta ms que la extensin del telgrafo a estaciones mviles y a aquellos lugares aislados en los que el tendido del cable resultaba prohibitivo. La seal cruza por primera vez el Atlntico en 1901, y demuestra sus posibilidades en el salvamento martimo con el hundimiento del Titanic en 1912, trgico acontecimiento que determina su reglamentacin. La telegrafa, cuyo cdigo morse ha dejado de utilizarse en 1999 al reconvertirse las estaciones en barcos, acababa el siglo XIX habiendo hecho instantneas las comunicaciones en el planeta, con lo que se haba vencido al tiempo, aunque necesitara de operadores e intermediarios, pues el conocimiento del cdigo slo estaba en manos de expertos, y las oficinas desde las que se enviaban los mensajes nunca estaban en los domicilios

particulares. En 1876 con la invencin del telfono, se inaugura la poca de las telecomunicaciones personales, pues su manejo no requiere conocimientos tcnico especiales, tales como el cdigo morse. Comienza la era de las comunicaciones personales, en su sentido amplio, en las que desde el propio domicilio se puede comunicar mediante la palabra con el destinatario del mensaje.

Del telfono a las redes de ordenadores (1876-1976)


En el lapso de cien aos, el telfono pasa de inexistente a tener casi cuatrocientos millones de terminales interconectados mediante una red que cons tituye la mayor mquina construida por el gnero humano, pues no slo rodea la totalidad de la Tierra hasta su ltimo rincn, sino que mediante los satlites artificiales y los vehculos espaciales sale del propio planeta para extenderse por el cosmos. En 1969 se celebra la primera conferencia telefnica con la Luna. Sin embargo, y a pesar de esta explosin que se inicia en 1889 con la invencin de la primera central automtica, al telfono no se le conceda la importancia que tuvo el telgrafo, al menos hasta que la extensin de la red de intercomunicacin que los enlaza por todo el mundo manifiesta su potencialidad, en un proceso de sinergia sin precedentes. En esencia, para que desde un terminal telefnico pueda accederse automticamente con otro interlocutor mediante el sencillo proceso de marcar unos dgitos, son necesarios slo tres elementos: los telfonos terminales, unas centrales de conmutacin jerarquizadas que encaminan las llamadas (en el caso analgico de la conmutacin de circuitos), y unas lneas o enlaces fsicos por los que las sealizaciones y las conversaciones, convertidas en impulsos elctricos, se encaminan a su destino. Mientras el nmero de telfonos se viene

duplicando aproximadamente cada diez aos, la autntica trascendencia de la red telefnica mundial se pone de manifiesto cuando la televisin y la radiodifusin, unidireccionales, la toman como soporte para la retransmisin de sus seales entre estudios hasta los ltimos rincones del planeta. Ya que exista la red telefnica a escala mundial, era obvio que deba aprovecharse para las seales de radio y de TV. Las emisiones radiofnicas comerciales comienzan en 1920, y la incorporacin del transistor a los receptores en 1954 la populariza hasta extremos en los que ya no se contabiliza el nmero de receptores. La televisin comienza a ser operativa en los Juegos Olmpicos de Berln (1936), y se extiende con la TV en color (1951), hasta el punto que hacia 1965 su nmero de terminales comienza a sobrepasar al de terminales telefnicos, mxime despus de que desde 1962 rompe fronteras al utilizar los satlites para vencer las distancias ocenicas. La utilizacin de la red, en principio creada para el telfono, como soporte de las comunicaciones entre estudios y centros transmisores, tanto de radio como de televisin, y aplicando las existentes tecnologas de satlites, radio y cables coaxiales que permiten anchos de banda adecuados, permite transmisiones de calidad para interconectar a todos los puntos de la Tierra en los que habiten seres humanos. La razn es que si se desea una seal de calidad, las distancias que alcanzan las ondas radioelctricas entre transmisores y receptores son limitadas, mientras que canalizadas por la red, alcanzan todos los puntos remotos en los que se sitan los equipos radiotransmisores, y ello tiene menor coste que situar los transmisores en mltiples satlites. La comunicacin sin fronteras permite afirmar a Mac Luhan que el planeta se ha convertido en una Aldea Global.

Sin embargo, este xito es slo aparente, pues las comunicaciones estn prcticamente recluidas en recintos, ya que las comunicaciones mviles o personales son una anomala, y las comunicaciones de datos del cada vez mayor parque de ordenadores, operan en una red no concebida para ellos. Fijndonos en las comunicaciones personales (mviles), un voluminoso tel fono de vehculo conectado a la red telefnica, que hay que alojar en el maletero, colocando el panel de control en el salpicadero, tiene un coste en 1976 de medio milln de pesetas (de las de entonces), por lo que en Espaa no superan unos pocos centenares el nmero de usuarios; el telfono personal o porttil para la red, no existe. Pero el problema emerge con dramatismo ante la proliferacin de la informtica en las empresas, que se puede fechar en la primera conexin internacional de Internet entonces llamada ARPANET- (1973), fruto de los revolucionarios descubrimientos del transistor (1958) que permite fabricar el primer microchip en 1971 con el que se inicia la digitalizacin de la seal y la era de los ordenadores personales, continuadores de la primera calculadora programable Mark 1 (1943), etapa para la que no est preparada la ya obsoleta Red Telefnica Mundial analgica, y que hace estallar el sistema vigente. La oferta telefnica analgica, dominada por monopolios estatales (Europa) u oligopolios que se reparten el mercado (EE.UU.), prevalece sobre la nueva demanda digital de necesidades informticas de las grandes empresas, por lo que el choque es inevitable. El problema es tanto sociolgico como tecnolgico. Sociolgicamente, Daniel Bell haba publicado en 1973 su decisivo ensayo titulado El advenimiento de la sociedad post-

industrial, en el que claramente reflejaba los profundos cambios que se estaban produciendo, tales que estaban transformando la sociedad industrial en una sociedad de la informacin, con una trascendencia anloga a la que haba representado la sociedad industrial frente a la sociedad agrcola en el siglo XVIII. Esta nueva poca ya fue presentida y popularizada por Alvin Toffler en 1971 con El Shock del Futuro, y posteriormente en 1980 con La Tercera Ola, cuando la evidencia y una profusin de literatura al respecto no admita rplica. Posiblemente el detonante de la nueva situacin fue el microchip, fabricado en 1971 con arena (silicio) y que mediante procedimientos fotolitogrficos permite alojar circuitos electrnicos con gran nmero de transistores en una pastilla. Moore descubri que cada ao, o ao y medio, era posible duplicar prcticamente el nmero de transistores, en lo que desde entonces se denomina como Ley de Moore. A ttulo de ejemplo, el nmero de transistores alojado en el ltimo chip del ordenador de INTEL ha variado desde 3.500 en 1972 a 7.500.000 en 1997. Con ser espectacular este crecimiento, lo extraordinario es que el coste sigue una ley anloga de decrecimiento, por lo que cada vez son ms baratos los costes de los elementos bsicos de computacin. Por ejemplo, si en 1970 se poda comprar con 1.000 dlares un chip capaz de procesar 100 clculos por segundo, hoy con esta cantidad se puede adquirir una capacidad de proceso de cien millones de clculos por segundo, o lo que es igual, en treinta aos el procesamiento de la seal se ha abaratado un milln de veces. Como ejemplo de la disminucin de coste en las telecomunicaciones, el coste por canal de cable submarino trasatlntico pas de 10.000 dlares en 1983 a menos de un dlar en el da de hoy.

La verdadera revolucin tecnolgica fue pasar del mundo analgico al digital en el tratamiento de la seal, tanto en las telecomunicaciones como en la computacin y en el mundo de la electrnica de consumo (relojes, lavadoras, control de dispositivos de regulacin, receptores de radio y TV, etc.). Puesto que los ladrillos de construccin eran cada vez ms pequeos y ms baratos, su produccin y consumo se hacan masivos, hasta el punto de que los voluminosos equipos mviles que en 1974 valan medio milln de pesetas, en 1999 se regalaban en los supermercados, y caban en el bolsillo de la camisa. Pero para que esto ocurriera, tuvo que romperse el monopolio de las comunicaciones con la denominada desregulacin y liberalizacin del mercado. La diferencia entre la tecnologa analgica y la digital, es que la primera trata con ondas y la segunda con impulsos. Toda seal elctrica puede convertirse en dos simples impulsos, o ms bien, en un impulso al que se le da el valor de 1, y la ausencia de impulso, a la que se le da el valor de 0. Como se ensea en matemticas, un sistema de numeracin de base binaria (2) es tan apto para representar cualquier cantidad, letra del alfabeto o signo, como el sistema decimal, o de base 10. Mediante el lgebra de Boole, cualquier funcin lgica es representable por un sistema binario, por lo que con ceros y unos se puede construir un cdigo con el que describir la realidad con la misma precisin que con cualquier idioma existente, lo que constituye la base terico-prctica de la digitalizacin. Puesto que con los chips se puede construir cualquier tipo de dispositivo que trate la seal digital, al ir abaratndose stos y teniendo cada vez mayores aplicaciones, la sustitucin de la seal analgica por la digital progresa exponencialmente, hasta sustituirla por completo, con la ventaja de hacer cada vez

los equipos ms pequeos, ms baratos y con mayores prestaciones. La digitalizacin comenz utilizndose en la informtica, mientras que la telefona languideca en su mundo analgico sin competencia. Mientras que en los equipos informticos la feroz competencia haca prevalecer a los de mejores prestaciones, los operadores telefnicos necesitaban aos para homologar la ms mnima mejora. El problema era que la interconexin entre ordenadores tena que realizarse por la red telefnica que slo estaba preparada para la conmutacin fsica de circuitos vocales. Un desvanecimiento de la seal de medio segundo, prcticamente no se nota en una conversacin telefnica, pero a una velocidad de transmisin de 2Mb/s, ello representa una prdida entre ordenadores de un milln de bits, algo inaceptable para un negocio. Debido a estos motivos, los usuarios y fabricantes de equipos informticos iniciaron dos procedimientos para resolver el problema: establecer un sistema de conmutacin virtual para los datos de forma que las seales eligieran diversas rutas y se recompusieran en el lugar de destino (conmutacin de paquetes), y entablar una feroz batalla legal contra los monopolios para deshacerlos y establecer la libre competencia en telecomunicaciones. Internet fue el resultado del primer procedimiento, y la sentencia del juez norteamericano Green en 1981 por la que la poderosa ATT norteamericana qued fragmentada en siete operadoras y se puso fin al monopolio, fue la segunda medida. Esta solucin se extendi progresivamente en el mundo, en un proceso denominado desregulacin y liberalizacin del mercado de las telecomunicaciones, gracias a lo que se ampli el nmero de operadores y de servicios, y todos tenan que competir con todos, eliminndose las fronteras existentes

entre telefona, datos y TV. A este proceso de unificacin tecnolgica y competencia mundial, se le ha denominado convergencia. En los aos 80 se entr en una nueva era. Concretamente, en 1980 se implanta el primer sistema mvil celular, que permite disponer de equipos telefnicos pequeos y de poco peso conectados a la red, superndose al da de hoy los 500 millones de usuarios, prcticamente la mitad del nmero de lneas telefnicas fijas. El ritmo de crecimiento es tal que se espera que supere al nmero de lneas fijas dentro del presente lustro. En otras palabras, en slo 20 aos, la telefona personal ha alcanzado el nmero de usuarios para el que la telefona fija necesit todo un siglo. Con ser importante este dato, slo es un avance de lo que est por venir, pues con el actual telfono mvil, denominado de 2 generacin, o digital, presentado en 1992 (la 1 generacin de 1980 era analgica), slo se pueden establecer conversaciones telefnicas y comunicarse con muy limitadas prestaciones de datos, pues su conexin a Internet es muy lenta.

De Internet a la comunicacin personal


La red de ordenadores por antonomasia, es Internet, con 300 millones de usuarios en el presente ao, y un crecimiento tal que se espera que duplique esta cantidad en el ao 2003, estando el proceso en su infancia. Desde el momento en que los usuarios d e ordenadores personales, con capacidades de proceso exponencialmente crecientes, van extendindose, la necesidad de conectarse entre s y con los grandes computadores que almacenan los bancos de datos del planeta, se convirti en imperiosa necesidad, que parcialmente cumpla la Red Telefnica Mundial, de la que Internet se convirti en parasitaria.

Sin embargo, el proceso de digitalizacin acelerada, a partir de la liberalizacin de 1981, acab afectando a la propia red telefnica, por lo que no slo se mejoraron las lneas en capacidad y fiabilidad, sino que la red comenz a convertirse en una red de datos ms que en una red vocal, ya que las seales entre Centrales de conmutacin hoy ya son exclusivamente de datos (las voces viajan como impulsos binarios a partir de una distancia no superior a 4 Km. , que es la que media entre el usuario y su central de conmutacin ms cercana). En definitiva, lo nico analgico que va quedando en la red es lo que se denomina bucle de abonado, o distancia entre el terminal y la central. Esto est modificando revolucionariamente la red, puesto que al digitalizarla, comienza a implantarse en ella la conmutacin virtual por paquetes, en lugar de fsica por circuitos, lo que significa que la red telefnica se est internetiza ndo, con un protocolo IP (Protocolo Internet), lo que indica que el proceso tiende a que el telfono vocal acabe de ser parasitario de la red. Con esta nueva red, y gracias a la indicada convergencia, son ya posibles servicios tan completos como los de Internet, telefona, radio, televisin, msica, etc., y tanto en su modalidad fija como mvil o personal, pues los equipos terminales tambin han ido evolucionando en el aumento de prestaciones, reduccin de tamao y precio e integracin de servicios. Fijmonos en la evolucin del terminal de telefona mvil. En Espaa su nmero ha superado este ao al de la telefona fija, pero slo se utiliza para hablar, y en menor medida para conectarse a Internet con prestaciones lentas y limitadas. Sin embargo, en el mes de marzo, el Gobierno lanz un concurso para la implantacin de los sistemas de 3 generacin, denominados UMTS (Universal Mobile

Telephony System), que tecnolgicamente se espera estn operativos en el mundo en el ao 2001 (Alemania tuvo instalada e inoperativa la red fija durante un ao, a la espera de que acabaran de fabricar los terminales de 2 generacin). Lo que estos nuevos equipos harn, debido a su amplio ancho de banda, ser integrar servicios como los siguientes: telefona, Internet, TV, radiodifusin, msica, etc. Y todo esto empezar el prximo ao. La comunicacin personal, desde el punto de vista del intercambio vocal, nos est cambiando la vida de forma imperceptible, pues las barreras de la comunicacin en el espacio y en el tiempo han sido drsticamente barridas. Las molestias slo se producen en quienes no saben utilizar el servicio; si en un concierto suena un telfono, slo se est resaltando la ignorancia o descuido de su propietario, pues existe el buzn de voz, en el que el llamante deja su mensaje, que el llamado recoge al volver a conectar el equipo (por ejemplo, en el descanso); si no se quiere ser molestado, slo hay que desconectar. Ya no estamos aislados e ilocalizables en situacin alguna, por lo que habra que revisar gran parte de la literatura que histricamente ha dramatizado esta situacin. Pero el acceso ya no es a un slo interlocutor, sino a las bases de datos existentes en el planeta. Hoy se est considerando que la necesidad de disponer libremente de un telfono personal para un anciano es incluso ms fundamental que suministrarle medicinas gratis. Y el telfono ya no es slo un medio de comunicacin, sino de informacin, entretenimiento, consulta, agenda, traduccin de idiomas, trabajo a distancia (teletrabajo) y los mil mltiples usos que la tecnologa miniaturizada permite y permitir. El lmite no est en la tecnologa, sino en la imaginacin.

Centrmonos en un dato econmico. Para final de esta dcada, se prev que el comercio electrnico representar tres billones de dlares; la electrnica 476.000 millones; la telecomunicacin, 372.000 millones; la publicidad, 241.000 millones y el entretenimiento, 177.000 millones. Esto significa que la suma de entretenimiento, y las telecomunicaciones (servicios integrados en el telfono personal) slo sern una fraccin del comercio electrnico (el 18%). Esto indica que cargando tantos por ciento sobre las transacciones comerciales que se realizarn por la red, las comunicaciones personales podran ser un gratuito producto marginal. Y si la comunicacin no cuesta, deja de ser necesario poseer sofisticados terminales inteligentes, pues este proceso de clculo sencillamente se recoger de la red cuando interese. Entramos en el mundo del conocimiento, ms all del de la sociedad post-industrial o de la informacin que aventur Daniel Bell, y que exigira todo un ensayo para describirlo. En cualquier caso, si antropolgicamente la cultura es el conjunto de valores y costumbres con las que una sociedad se adapta a su medio para sobrevivir, estamos cambiando el medio como jams haba ocurrido en la historia de la humanidad, por lo que la cultura emergente necesariamente deber ser distinta. Y ms all?. Slo dir que antes de un par de dcadas la capacidad de proceso de un chip, de continuar la vigente Ley de Moore, habr superado, en bits, a la del cerebro humano, y habr llegado a los lmites de la materia, lo cual no significa nada segn Penrose, pero otros pensadores no opinan as. Ya lo veremos, o al menos lo vern nuestros nietos, en un mundo del que lo nico que me asusta es la posibilidad de no estar en l.