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Continente

La palabra continente viene del latn continente, que significa mantener juntos y deriva
del continentes tierra, las tierras continuas. Literalmente, el trmino se refiere a una gran
extensin de tierra en la superficie del globo terrestre. Sin embargo, esta definicin
estrictamente geogrfica es frecuentemente modificada de acuerdo a criterios histricos y
culturales. As, hay algunos sistemas de continentes que consideran Europa y Asia como dos
continentes, mientras que Eurasia no es ms que una extensin de tierra, y otros lo hacen a la
inversa. La definicin poco clara de continente ha dado lugar a la existencia de varios modelos
y actualmente se reconocen entre cuatro y siete continentes. Pero esto no ha sido siempre as
y esos modelos han variado a lo largo de la historia y el descubrimiento de nuevos territorios.
En su acepcin comn, la zona continental incluye tambin las islas pequeas situadas a corta
distancia de la costa, pero no las que estn separadas por brazos de mares importantes.
Desde una perspectiva cientfica, el continente tambin incluye las islas vinculadas a las
placas continentales, del modo en que las islas britnicas pertenecen a Eurasitica.

Modelos continentales[editar]
En realidad no existe una nica forma de fijar el nmero de continentes y depende de cada
rea cultural determinar si dos grandes masas de tierra unidas forman uno o dos continentes,
y en concreto, decidir los lmites entre Europa y Asia (Eurasia) por una parte, y Amrica del
Norte y Amrica del Sur (Amrica) por otra. Los principales modelos son los siguientes:

4 continentes:1 2 3 algunos sugieren que Europa, frica y Asia deberan conformar un


nico continente llamado Eurafrasia. Este modelo se basa en una definicin estricta de
continente como un rea de tierra continua, en donde fronteras artificiales como los
canales de Suez y Panam no seran verdaderas barreras intercontinentales.

5 continentes:4 5 modelo tradicional en que se muestra slo con los continentes


habitados (excluyendo la Antrtida),2 3 como se ve en los 5 anillos del logotipo
olmpico.5 Este es el modelo que usa la ONU.6

6 continentes (modelo tradicional):1 7 al modelo tpico de 5 continentes se le ha


agregado la Antrtida. Este modelo tiene una base cultural e histrica y se ensea
en Amrica Latina y algunas partes de Europa
como Espaa, Portugal, Italia, Grecia y Blgica.

6 continentes (modelo geolgico):2 3 guarda una relacin aproximada con las placas
tectnicas continentales, por lo que Europa y Asia forman un solo continente
denominado Eurasia y en cambio Amrica est dividida en 2 continentes. Es el modelo
preferido por la comunidad geogrfica de los pases de la antigua Unin Sovitica y
por Japn.

7 continentes:7 8 9 10 11 12 modelo convencional que se ensea habitualmente en la


mayora de los pases de habla inglesa y en China. El concepto Oceana se suele
reemplazar por el de continente australiano y Centroamrica est incluida dentro del
continente Norteamrica.

Los continentes de los distintos modelos son los siguientes:

frica: unida a Asia por el istmo de Suez y separada de Europa por el estrecho de
Gibraltar y se extiende hacia el sur hasta el cabo de Buena Esperanza; limita al norte con
el mar Mediterrneo, al este, con el ocano Atlntico y al oeste con el ndico.

Amrica: est separada de Asia por el estrecho de Bering, limita al norte con el ocano
Glacial rtico, al oeste con el ocano Pacfico y al este con el Atlntico. Puede dividirse en
dos o tres subcontinentes;

Norteamrica: ubicada en el hemisferio noroccidental;

Centroamrica: se extiende desde el istmo de Panam hasta el istmo de


Tehuantepec.

Sudamrica: se extiende desde istmo de Panam hasta el cabo de Hornos;

Asia: unida a frica por el istmo de Suez, y separada de Amrica por el estrecho de
Bering. Limita al norte con el ocano Glacial rtico, al oeste con Europa, el mar Negro y el
Mediterrneo, al sur con el ocano ndico y al este el Pacfico.

Europa: separada de frica por el Mediterrneo, se extiende desde los Urales hacia el
poniente hasta la pennsula ibrica;

Oceana: localizada al sureste de Asia, entre los ocanos ndico y Pacfico. Los nombres
de Australia o Australasia se utilizan a veces en lugar de Oceana. Se nombra Oceana en
el Atlas de Canad,8 al igual que el modelo enseado en Iberoamrica.13 14

Antrtida: rodea al Polo Sur. Est separada de Amrica por el Pasaje de Drake, de
Oceana por el lmite entre los ocanos Pacfico e ndico, y de frica por el lmite entre
este ltimo y el Atlntico.